Пролог
  Две фигуры в темных плащах и масках стояли над стариком в халате из белого бархата. Когда-то подобное одеяние могло считаться престижным, но сейчас одежда выглядела еще более потрепанной, чем ее обладатель. Комната, в которой держали узника, была вполне типичной: стол, стул, кровать - ничего лишнего. По сути, ничем не отличается от обычной таверны - даже в чем-то опрятнее. Лишь поблекшие пятна крови по углам да отсутствие окон быстро ломали эту иллюзию.
  Не обращая внимания на надсмотрщиков, старик, тяжело кряхтя от усердия, пытался порвать или хотя бы ослабить железные цепи, которыми он был обмотан по рукам и ногам. Не первая его попытка. Впрочем, как и на протяжении десяти лет, что он тут торчал, его старания не принесли никакого видимого результата. Горестно сплюнув на пол, он бросил свое бесполезное занятие и повернулся лицом к тюремщикам.
  - Что, спустя столько времени вы решили от меня избавиться? - усмехнулся он уголком разбитого рта. - Бездарные неучи. Осознали, наконец, что ничего от меня не добьетесь?! - он хрипло рассмеялся. Смех быстро перешел в болезненный кашель.
  Годы заточения не сломили дух этого упорного человека. В его глазах показался Свет - ослепительно яркий, прямо как в его лучшие годы. Если бы он мог, старый маг давно бы добрался до своих мучителей. Тяжело представить, как он мечтал об этом все эти годы.
  Изо дня в день старик придумывал разнообразные планы мести. Дыба. Колесование. Утопить. Сжечь на костре, да так, чтобы развеять пепел над рекой Отрой, а течение разнесло бы останки по всему Городу. Он знал, что каждый из планов невыполним, но они придавали его серой жизни хоть какой-то смысл.
  Свет потух. Кровь отхлынула от его лица, и пленник снова зашелся в удушливом кашле. Он уже ничего не мог. Магия покинула его немощное тело с тех пор, как он попал в эту дыру. У него осталась только ярость.
  - Не совсем, - ответил на его вопрос высокий мужчина. Маска скрывала кровожадную ухмылку, но старик легко прочитал ее в его глазах. - Мы решили, что держать тебя в заточении было... как бы это сказать, ошибкой, поэтому ты скоро покинешь это место. Возрадуйся! - пафосно воскликнул он и лукаво взглянул на пленника.
  Надежда в глазах старика задержалась лишь на мгновение. Он был в этой комнате очень давно и знал, что обещание звучало слишком хорошо, чтобы быть правдой. Он ожидал подвоха. И собеседник его не разочаровал.
  - С другой стороны отпустить тебя было бы слишком просто, верно, О Верховный Иерарх? Ты бы сразу отправился к своим дружкам сплетничать, а у нас бы возникли проблемы.
А они нам сейчас ой как не нужны. Видишь ли, - продолжал похваляться тюремщик - наши планы близки к завершению, и ты сыграешь в них ключевую роль. Правда здорово? - произнес он и весело подмигнул.
  Старик исподлобья уставился на мужчину.
  - Даже если вы меня отпустите, то я не стану вам помогать! - внезапно заорал он. - Единый вам судья. Будь у меня возможность, вы бы все давно подохли, крысы болотные!
  - Как некультурно! - возмутился его собеседник.
- Нет нужды кричать. Я прекрасно знаю твою упертую натуру. Но я человек слова: сказал, что отпущу тебя, а значит, я это сделаю. Но как бы это провернуть, чтобы ты нам не мешался? Хм... - он картинно задумался.
  Пленник не удостоил его взглядом. Ответ лежал на поверхности. Сегодня он умрет.
  - Придумал! - радостно воскликнул человек в маске и, взяв эффектную паузу, театрально произнес.
- Мы будем отпускать тебя постепенно. По кусочкам.
  - Нет, - изменившись в лице, тяжело выдохнул старик, - Ты не посмеешь.
  - Ученик, будь любезен, отрежь ему правую руку, - деловито обратился высокий мужчина к стоящему рядом молодому человеку. - Только осторожнее. Он не должен от этого умереть.
  Услышав приказ наставника, парень задергался и торопливо вытащил короткую пилу из многочисленных складок своего плаща.
Игнорируя проклятья и угрозы старика, он подошел к нему поближе и тихонько улыбнулся. Учитель частенько поручал ему грязную работу, но он не жаловался. Ему нравилось, как они кричат.
  
  Глава 1
  Я сидел и ждал, пока трактир "Пожилой Гусь" - что за дурацкое название? - полностью опустеет. Уже сейчас тут оставалась лишь парочка пьянчуг, которых скоро выкинет на улицу грозного вида вышибала. Торопиться мне было некуда. Более того, я страстно не желал начинать работать. Жаль, что у меня нет выбора. Экзамен на становление полноценным магом уже через неделю, и, если я хочу попасть на него в этом году - а я еще как хочу - то не стоит расстраивать наставника. Тот явно выразился, что желает видеть исключительно положительный результат.
  Я поймал вопросительный взгляд местной трактирщицы и поморщился. Женщину, что так ловко заставила Учителя послать меня в эту клоаку, звали Геллой, и она руководила этим отстойником для швали Нижнего Города. Красивую женщину среднего возраста уважали, ведь данная забегаловка служила нейтральной территорией, на которой частенько проходили заключения договоров разной степени законности.
  Обычно подобные контракты выглядели примерно одинаково и коротко описывали, сколько времени одна группировка не будет резать другую. Давайте так, я прожил в Городе всю свою жизнь. На моей памяти ни один договор не продержался дольше недели.
  Я подавил тяжелый вдох. Работа есть работа. Пора приниматься за дело. Неохотно поднявшись и нацепив скучающее выражение лица, я побрел к барной стойке. Отмахнувшись от предложения ближайшего пьяницы выпить вместе со мной во славу Единого - все равно ведь за мой счет планирует, шельмец, - я начал разговор.
  - Итак, уважаемая Гелла, я примерно понял, что у вас случилось, но прежде, чем приступить к делу, мне нужно уточнить некоторые детали, - деловито поинтересовался я. - Давайте начнём сначала. Кто-то пробрался к вам в подвал и убил вашу собаку, я правильно понимаю?
  - Все именно так, как вы говорите, мастер, - закивала головой женщина.
  Я скривился. Гелла прекрасно знала, что я еще послушник - на это явно указывал мой перстень с символом ворона. Полноценные маги носили серебряные медальоны. К чему этот фарс? Она думает, что лесть заставит меня лучше работать? Или это скрытая издевка? Да наплевать, честно. Нет желания разбираться.
  - Еще не мастер, госпожа. Всего лишь послушник, - буднично поправил ее я. - Но вашим делом я займусь со всей тщательностью, могу вас в этом заверить. А теперь, будьте любезны, расскажите подробнее о том, как и когда все произошло.
  Проклятая вежливость. Почему я должен улыбаться прислужникам отребья Города?
  - Конечно, господин послушник, - сдавленно улыбнулась женщина. - Но не думаю, что мой рассказ чем-то поможет. Это случилось вчера. День ничем не отличался от других. Всех клиентов я знаю давно - они неплохие, по сути, ребята.
  Скрыв хохот приступом кашля, я знаком руки предложил женщине говорить дальше. Неплохие ребята. В ее таверне. Ага, как же.
  - Пара драк, но это тут в порядке вещей - ничего нового, - невозмутимо продолжила она. - Вечером я закрыла таверну, принялась убирать посуду и уже собиралась идти спать, как вдруг услышала кошмарный визг из подвала и сразу же поспешила вниз. Там я и увидела моего Бродягу. Просто ужасное зрелище! Кровь так и хлестала во все стороны, - причитала она. - Мой бедный пес все еще лежит там! Это место проклято, говорю я вам. Мне страшно туда заходить.
  Что происходит? Ей что, настолько наплевать на животное, что она не решилась убрать тело и похоронить его как подобает? Да нет, она явно любила собаку - Гелла едва сдерживала слезы. Мне стало ее немного жалко. Животных я и сам любил, а вот людей - не очень.
  Но все равно, это очень необычно.
Труп в подвале явно не способствует процветанию бизнеса, особенно незаконного. А она не простая молочница из пригорода - мы в столице в конце концов. Тут постоянно что-то происходит. Посмотрим, что она на это скажет.
  - И все это время вы не заходили в подвал? - уточнил я, ритмично пощелкивая ногтем по кружке с пивом.
- Видите ли, я нахожу это несколько странным. Почему бы не убрать труп, не очистить помещение? Уже прошел целый день. Неужели никто ничего не заметил?
  Гелла посмотрела на меня как на сумасшедшего, грустно вздохнула и принялась объяснять заново:
  - Я, может быть, неверно выразилась? Мою собаку, приличных размеров и бойца каких мало - мой Бродяга обожал драки - зверски прикончили прямо в моей таверне. Я мигом собрала свои пожитки и переночевала у подруги. Только утром мне удалось привести себя в порядок и отправиться искать помощь.
  Хм, может я чересчур подозрителен? Пока звучит более-менее логично. Но все же, это трактир, где ошиваются представители городских банд. Неужто она не могла вызвать пару мордоворотов? Вышло бы дешевле. Или она не хотела, чтобы кто-то узнал об "Убийце из Подвала"? Хех.
  - "Пожилой Гусь" открылся всего пару часов назад, - продолжила женщина, с усердием натирая столешницу замызганной тряпкой. - Пока никто ничего не знает. Если слава вашего наставника не преувеличена, то все так и останется. - Внезапно она подняла голову и посмотрела мне прямо в глаза. - Правда я не понимаю, почему он решил мне помочь. Я на это не рассчитывала, - призналась она.
  Если честно, я тоже. Обычно учитель старается браться за более интересные случаи, чем убитая собака в подвале дешевой таверны. Удивительное дело, но в этот раз он решил уступить слезливым мольбам привлекательной трактирщицы, которая заламывала руки на пороге нашего дома. Но ладно бы это. Кого он отправил разбираться? Меня! Более того, он решил сделать это абсолютно бесплатно! Если дело так тронуло этого умника, мог бы и лично прийти!
  - Хорошо. Давайте вернемся к моменту, когда вы обнаружили труп Бродяги. Вот вы зашли в подвал. Никого не увидели? - я безжалостно продолжал задавать вопросы. - Может, вы что-то слышали - завывания, скрежет, любые другие странные звуки? Напрягите память, Гелла! Мне поможет любая подробность, даже самая незначительная.
  - Молодой господин, я была в шоке, - Гелла вперила в меня гневный взгляд. - Я закричала, убежала вверх по лестнице и захлопнула за собой дверь. И, благослови нас Единый, я не собираюсь разбираться, что именно там произошло. Ради этого вас сюда и позвали. Это ваша работа - вы ее и делайте! Узнайте, что за чудовище убило мою бедную собаку и воздайте ему по заслугам.
  Я шумно втянул воздух. Воздайте по заслугам? Кем она меня считает - героем из баллады? Она не в курсе, кем является мой учитель? Чем именно мы занимаемся? Мы не караем виновных. Для этого в городе стража есть. Мне хотелось наорать на нее, но я промолчал. Вежливость.
  - Понял вас, - кивнул я. - Позвольте поинтересоваться, а почему вы решили обратиться именно к моему учителю? Как вы знаете, маги Тени специализируются на поиске, а не на уничтожении. В вашем случае логичнее было вызвать стражу, ну или мага Огня или Света, если вам так необходим профессионал магической сферы.
  - Боюсь, вы не совсем понимаете мою ситуацию, господин послушник, - трактирщица поджала губы и возобновила полировку столешницы. - У моего заведения есть определенная репутация, и я не хочу, чтобы она изменилась. Если здесь начнут ошиваться стражники, то ко мне возникнут вопросы. А отвечать на них я не намерена.
  Я спрятал улыбку. Если слух, что в ее таверне проживает монстр, просочится на улицы, то вопросами дело не ограничится.
  - Что же до других магов? - фыркнула женщина и грациозно повернула голову. - Зачем мне к ним обращаться? Я уверена, что вы прекрасно справитесь. Серый орден ничуть не хуже других, верно я говорю? - с издевкой спросила она.
  Ага, и любой другой орден запросил бы цену раз в пять выше. И кому какое дело, что у меня другая специализация. Маг - значит соответствуй. Похоже, у меня нет выбора. Впрочем, если дело касалось заданий наставника, когда он вообще у меня был?
  - Абсолютно верно, мы ничем не хуже других. Даже лучше! - уверенно подтвердил я этот бред.
  Что еще я мог сказать?

  Пока мы говорили, последние посетители уже успели покинуть зал. Мы остались наедине, ну, если не считать громилу у входа. Тот сопел и подозрительно косился на меня, но после повелительного взмаха хозяйки тоже побрел на выход.
  - Что ж, до полуночи всего полчаса, давайте постараемся разобраться с вашей проблемой побыстрее. Ключи от подвала, пожалуйста! - попросил я и требовательно протянул руку.

  - Я сама открою вам дверь, господин, - радостно воскликнула женщина. - И сразу же запру за вами подвал, как только вы спуститесь вниз, - тихо добавила она.
  Но я услышал и сразу насторожился.
  - Это еще зачем? - я вопросительно поднял бровь. - Мне может потребоваться подняться наверх. Да и что, мне там сидеть до утра?
  - Конечно же нет, - клятвенно заверила меня Гелла.
- Я буду ждать вас таверне. Никуда не отойду - клянусь Единым. Глаз не сомкну. И как только вы со всем разберетесь, то впущу вас обратно. Это лишь небольшая предосторожность. Вдруг монстр проскользнет мимо вас и выберется наружу?
  "Или прикончит тебя и решит пообедать еще и мной" - мысленно закончил я за нее. Дело становилось все хуже и хуже. Добрая хозяюшка не уверена, что я справлюсь с ее проблемой. Что же это за тварь-то такая?
  Мы прошли к северному углу таверны, где и располагался спуск в подвал. Гелла сняла замок и с трудом открыла массивную дверь. Железная, ха?! Однако. К чему эти предосторожности, она там контрабанду хранит что ли? Хотя, почему бы и нет? Проклятый город.
  Я осторожно заглянул внутрь. Подвал был гораздо больше, чем я ожидал, и уж точно в разы темнее. Взяв лампу со свечой внутри, я начал осторожно спускаться вниз по деревянной лестнице. Внутри помещения стояла оглушающая тишина, лишь звук моих сапог эхом отдавался в темноте. Если внизу кто-то и был, то он меня точно услышал. Я поежился от этой мысли.
  Дверь за мной с грохотом захлопнулась, а затем я услышал шорох поворачиваемого в замке ключа. Заперт наедине с трупом и монстром. Звучит обнадеживающе.
  Против воли у меня на губах появилась легкая улыбка. Ситуация была хуже некуда, но во всем этом было что-то забавное. Впрочем, сейчас не до смеха. Помянув недобрым словом Учителя, которому с чего-то взбрело в голову отправить меня на эту работенку, я сошел с последней ступени вниз и огляделся.
  Подвал был заставлен деревянными бочками, большая часть которых явно содержали вино и то гадкое пиво, что я недавно пытался в себя влить. По углам были разбросаны мешки с различной снедью для готовки.
Ну и наконец, в самой середине помещения лежало тело собаки.
  Я принюхался. Занятно. В воздухе не ощущалось запаха гниения, а труп животного выглядел прилично - насколько это было вообще возможно, конечно. Я видел только одно объяснение - холод в подвале замедлил процесс разложения. Подойдя поближе, я поставил фонарь рядом с останками животного и наклонился.
  При жизни Бродяга был самой обычной дворнягой, хоть и весьма крупной, тут не поспоришь.
Собака выделялась разве что большим количеством шрамов, создающих причудливые нити узоров на морде и теле животного. Видать, при жизни пес отличался боевым нравом. Знавал я пару таких: всегда готовы продать свою жизнь подороже.
  Мне в голову пришла занятная мысль.
Возможно, он умудрился укусить своего убийцу напоследок? Надо проверить. Я заглянул собаке в пасть и осмотрел острые клыки, в надежде найти хоть что-то похожее на улику. Хм, ничего необычного. Видимо, в этот раз Бродяга не сумел за себя постоять. Жаль. Могло бы мне сильно помочь.
  Я еще раз оглядел животное. Жуткие раны по всему хребту и оторванная лапа указывали на жестокость нападавшего, но вот крови вокруг было до странного мало. Я зацепился на эту мысль.
  Весьма необычно. Гелла утверждала, что видела чуть ли не кровавый фонтан. Но как это вообще возможно в такой-то темноте? У нее был фонарь?
  Есть вариант попроще. Женщина просто преувеличивала. Я уверен, что смерть любимого пса была кошмарным зрелищем, да и прошел уже целый день. Не первый раз на моей памяти свидетель ошибся в показаниях. Мозг человека обожает играть с нами в забавные игры, дополняя реальность самыми красочными фантазиями.
  Я ударился в воспоминания. Помню, год назад мы с Учителем расследовали смерть одного важного военачальника - он был Имперским герцогом. Почему я его запомнил? Все просто. Это было одно из первых дел, в котором мне довелось принять участие. Я был помощником при Учителе: ничего практически не умел, занимался сбором информации, опрашивал людей. Обычное подай - принеси.
  Так, один из слуг заявлял всем, кто готов был его слушать, что лично видел убийцу. А слушать его пришлось естественно мне. Кому же еще?
  Он поведал мне леденящую кровь историю о жестоком чудовище - мантикоре. Подумать только - монстр с телом льва, головой человека и хвостом скорпиона. Помню, как затаив дыхание я выслушивал этот бред сумасшедшего. По словам прислужника, именно оно перебило охрану и откусило герцогу голову, а потом удрало, агукая, словно новорожденный младенец, и заливаясь безумным смехом.
  Не знаю про монстра, но учитель точно смеялся до колик в животе, пока я чистосердечно пересказывал ему эту чушь. К его чести, он не произнес ни слова, лишь повел меня к трупу. К моему удивлению, голова герцога была на месте, а мантикора была всего лишь рисунком на потолке. Глупый же служка, увидев мертвого господина и жуткий знак прямо над ним, в страхе убежал, а потом решил приукрасить увиденное. Ну а как же иначе? А то остальные засмеют.
  Впрочем, само расследование вышло весьма занятным. Дело даже дошло до противостояния с Незримыми Церкви. Неприятные ребята. К счастью, тогда все закончилось более чем удачно, но это история на другой раз. Может книгу написать и назвать ее как-нибудь соответствующе? "Под знаком мантикоры". А что, звучит! В общем, с тех самых пор я практически никогда не верю рассказам очевидцев на слово.
  Что-то я отвлекся. Я повернул свои рассуждения обратно к телу.
  Вблизи раны на собаке не были похожи на атаку обычного хищника, больше напоминая следы от жвал или чего-то подобного.
Тут что, завелись пауки? По размеру укуса эта тварь размером с теленка. "Большой паук, хе-хе" - нервно засмеялся я, судорожно перебирая варианты в голове. Вроде учитель мне когда-то рассказывал об этих тварях.
  Я постарался припомнить его слова. Единый вознеси мою душу, я был уставший до невозможности и просто хотел спать. В тот день Учитель решил проверить мои физические навыки, да так, что к концу я едва держался на ногах.
  Что нужно делать дальше? Правильно - прочитать лекцию о монстрах. Смена физической деятельности на умственную. Нда. Если бы я знал, что это может мне когда-то пригодиться, слушал бы внимательнее. Я напрягся. Постепенно в голове начали всплывать слова.
  Кажется, учитель называл их арахнидами - огромные пауки, живут в колониях, быстро размножаются. Предпочитают рыть туннели, но их можно встретить и в обычных пещерах. Значительно быстрее обычного человека, но не сильнее подростка. Если встретишься с таким один на один, лучше отступить. Я огляделся. Отступать мне было некуда - я заперт в подвале. Хреново, что тут скажешь!
  Что там было дальше? Ах да. При атаке обычно метят в горло жертве, стараясь убить как можно быстрее.
Или мне это только приснилось? Ничего не помню.
  Я снова посмотрел на труп собаки. Горло повреждено не было. Наверное, эту часть все же выдумал мой уставший мозг. Ладно, запомню на всякий случай. Закрывать горло всегда полезно, а то вдруг простуду там подхватишь. Или грипп какой.
  Что там еще было? Слабое место арахнидов, особые свойства ... нет, этого уже вспомнить не могу. Ладно, Единый с ним. Уже немало.
  Итак, убийцу я определил. Да и что случилось более-менее ясно. Бродяге не повезло оказаться в неудачное для него время в месте, которое облюбовал себе арахнид.
  Остался главный вопрос. Куда подевалась эта тварь? Меня пробил холодный пот. Я тут расселся как идиот, да еще и ударился в воспоминания. А что если тварь прямо сейчас сидит в углу, или, еще лучше, на потолке, предвкушая, как будет меня лопать? По моей коже пробежали мурашки, и я резво вскочил на ноги.
  Оглядевшись, я подобрал фонарь и достал из-за пояса тонкий ритуальный кинжал. Как же я жалею, что не взял с собой ничего поувесистее. И плевать, что учитель был против. Я устал уже слушать: "Кинжал тебе нужен для работы. Оружие магу только мешает. Приучишься использовать сталь, и все - пустое место, а не чародей". Его бы сюда с такими рассуждениями. Хотя он бы и кулаками справился.
  Медленно и аккуратно я обследовал подвал, но не нашел никаких признаков жизни.
С облечением выдохнув, я расслабился. Арахнида сейчас нет дома. Приятная новость.
  Но тогда возникает следующий вопрос - а как он сюда попал и как покинул подвал? Исследуя это место, я не смог обнаружить ничего и близко напоминающего проход.
Особенно размером с огромного паука. Бред какой-то. Не телепортировался же он сюда?
  Учитель всегда говорил: "Если ты не видишь решения, то это не значит, что его нет. Это значит, что ты недостаточно умен, чтобы его увидеть. А для магов Тени мозг - главное оружие! Используй его, придурок!"
  Верное замечание, хотя и слегка обидное. Я не способен швыряться огненными шарами как маг Огня или исцелять да усиливать как маг Света.
Я умею думать. Правда сейчас я был готов променять это умение на пламя из рук или хотя бы хороший тесак.
  Итак, что мы имеем? Труп собаки - убита жвалами, но крови вокруг мало.
Арахниды пьют кровь? Единый его знает, этого я уже не помню. Что еще? Гелла уверяет, что услышала вопль. Она была занята, когда до нее донесся крик: пока нашла ключи, взяла фонарь, открыла тяжелую дверь - прошло немало времени. Минута минимум, а может две-три. За это время тварь прикончила Бродягу и скрылась.
  Прекрасно, учитель, думать очень полезно - жаль не помогает.

  У меня заканчивались варианты.
Придется заняться работой по профилю. Магов Тени считают ни на что не способными слабаками, но это не совсем так. Да, у нас нет разрушительных возможностей боевой магии, Серые маги не способны превращать города в пепел. Зато мы отлично способны находить людей и предметы, отсюда и пошло неуместное прозвище - "кроты". Но обижаться буду потом.
  Тень - это мир иллюзий и образов. Любой уважающий себя послушник способен заглянуть туда и узнать, что происходило в прошлом конкретной вещи. В определенных рамках, конечно.
  И это далеко не все. Тень способна многое дать тем, кто верен ей телом и душой. Королевские Убийцы - лучшие маги, выбравшие службу короне - все выходцы из Серого ордена. Вот только их невероятно мало.
  К сожалению, большинство из нас работают ищейками в страже, археологами, а некоторые, как мы с учителем, становятся частными сыщиками. И умение познавать прошлое предмета - это главное в нашей работе. Наставники учат этому своих подопечных в первую очередь.
  Я вернулся к трупу, присел на колени и положил руку на голову бедной собаки. Воззвание к Тени всегда сулило неприятностями. Процедура давно стала для меня обыденной, но вот процесс я не любил. Заглядывая в прошлое вещи, ты, по сути, впитываешь связанные с ней эмоции, а в моей профессии это редко приятно. Смерть же пса не могла быть легкой, а значит, меня ожидают первоклассные ощущения. Боль, боль и еще раз боль. Я закрыл глаза, пробормотал молитву Единому и сосредоточился.
  Сначала я ничего не ощутил. Это было нормально, как-никак мне еще не дали титул полноценного мага, так что я мог долго так сидеть. Но постепенно пришла картинка, а вместе с ней и эмоции, в которые я нырнул с головой.
  Боль. Единый раздери меня на куски, как же больно! Но я ожидал совершенно другого! Вместо последних мучительных мгновений перед забвением, боль была тупой и тягучей. Я увидел руки Геллы, которые трепали меня по загривку, и ощутил всплеск радости. Трактирщица с жалостью смотрела на меня сверху вниз.
  - Потерпи еще немного, Бродяга, скоро твои мучения прекратятся, - услышал я ее грустный голос. - Все, о чем я прошу - помоги мне еще разок.
  Гелла поднесла голову к моей морде и поцеловала в нос. Почувствовав, что она готова разрыдаться, я тихонько лизнул ее лоб. Я готов. Собака всегда поддержит хозяина.
  - Спасибо, - женщина улыбнулась, глотая слезы.
- Держи, это твое последнее угощение, - Гелла протянула мне странно пахнущий пирожок с мясом. Я не возражал.
  Бродяга заснул на коленях хозяйки. Боль ушла. Он умер счастливым.
  Рывком я вылетел из воспоминания. Меня неслабо потряхивало. Собака медленно умирала и ее отравили, чтобы она не мучилась? Но зачем вызвали меня и к чему вся эта ложь? Ответ, пришел за секунду. Твою-то мать!
  Я покрыл троекратным матом прихоти Единого и рванул вверх по лестнице. За подобное богохульство Он должен был лично меня испепелить, но сейчас мне было не до этого. Я вмиг оказался у двери, ведущей обратно в таверну. Кто бы сомневался. Она была закрыта, а за ней не было слышно и писка.
  - Гелла, я обнаружил нечто важное! Мне жизненно необходимо с вами поговорить, - крикнул я и прислушался. Тишина была мне ответом. - Гелла, за мной придут, вы не сможете скрыть правду! - снова ни звука. - Единый раздери тебя женщина, открой эту поганую дверь! - ударил я по ней кулаком. Зря. Я тихо взвыл от боли и бессилия.
  Просто прекрасно! Меня разыграли как мальчишку, выдав роль позднего ужина для огромного паука. Теперь все становилось на свои места. Странные укусы, малое количество крови и отсутствие сопротивления со стороны Бродяги. Животное принесли в подвал уже мертвым, а арахнид после "взятия пробы" отказался лопать мертвечину и удалился восвояси.
  Итак, из плюсов - я продвинулся в расследовании.
Осталось понять, зачем все это было устроено, и что мне сейчас делать. Первое я отложил на очень далекое потом - пусть учитель с этим разбирается. Сейчас надо решить, что мне, Единый сохрани и направь, делать.
  Мне жизненно необходимо оценить свои варианты. В первую очередь есть дверь, но открыть ее изнутри я не смогу.
Осмотрев ее еще раз, я пришел к неутешительному выводу - сломать тоже не выйдет. Я еще раз пожалел, что мой дар ничем не способен мне помочь. Тень - единственное направление магии из шести существующих, которое не приспособлено для разрушения. И оно досталось мне.
  Хорошо, давайте поработаем мозгами. Как там говорил учитель: "Если ты не тупой, то всегда найдешь выход. А если ты тупой, то твой единственный выход - это дверь моего дома. Идиотов я не учу". И почему у меня в голове всплывают только подобные цитаты, а не нужная мне информация? Подобную глубокомысленную чушь только в газетах публиковать. Нда.
  Оставался еще один вопрос. А именно, как сюда попал арахнид?
  Есть самый простой вариант - милая трактирщица сама принесла его сюда, скормила одного питомца другому, а потом вынесла первого обратно. Тупиковая ситуация. Я задумался еще раз. Погодите-ка.
  Подобный ход событий явно указывает, что женщина и есть преступник. Но это известно только мне. Значит, для того, кто придет расследовать мою смерть, должна быть заготовлена другая версия. Я хмыкнул про себя. Расследовать. С учителя станется просто забыть про мое существование и не тратить время впустую.
  К чему меня привели мои умозаключения? Все просто. Из подвала должен быть еще один выход, по которому и пришла тварь. Следовательно, смогу и я. Наверняка Гелла его спрятала, но зачем? Хотела, чтобы тварь схарчила меня здесь, а ей было проще замести следы? Ладно, с этим я разберусь потом. Сейчас важнее убраться отсюда. Я уверен, что тварь скоро решит проверить, насколько свежее мясо появилось в подвале на этот раз.
  Потратив еще десять минут на разгребание завалов из различных припасов и бочонков с алкоголем, я наконец нашел то, что искал. Отлично. Я уже начал было отчаиваться.
Передо мной предстала черная дыра туннеля, ведущая строго вниз и хорошо скрытая под двумя ящиками с зерном. Неудивительно, что я не обнаружил ее в первый раз.
  Я замешкался. Лезть в логово твари неподготовленным - верная смерть. Но внутри меня теплилась надежда пройти мимо логова существа и выйти где-то на поверхности. Думать о том, что выхода может и не быть, я не стал. Других идей-то нет. Всяко лучше, чем оставаться здесь и тупо ждать смерти.
  Взяв с собой крышку одного из винных бочонков - импровизированный щит, хуже не будет - я схватил зубами фонарь и начал медленно спускаться во тьму.

  
  Глава 2
  Туннель оказался глубже, чем я изначально рассчитывал. Спускаться с одной свободной рукой было сложно. Я попросту тратил свое время, и это начинало действовать мне на нервы. Не улучшали мое настроение и странные царапины от паучьих лап. Шансы, что арахнид окажется тут один, сокращались с каждой секундой. От одного или двух я, наверное, еще смог бы отбиться. Хотя чего уж тут скрывать - я бы попросту убежал. Но что если под землей разместился полноценный выводок? Тварей, эдак, на тридцать! Я отбросил эти мысли. Так и до паники недалеко.
  Медленно продираясь сквозь узкий коридор, явно не предназначенный для человека, я добрел до первой развилки. Прямо перед моими глазами туннель расходился на два рукава, и каждый выглядел более мрачным и сырым, чем его коллега. Два вопроса. Как это вообще возможно и, более насущный, куда мне идти дальше? Я бы кинул монетку, если бы видел в этом хоть какой-то смысл.
  Мне был нужен перерыв. Я присел на рыхлую землю, чтобы передохнуть и заодно пораскинуть мозгами. Хоть туннели внешне ничем особо не отличались, но какой-то из них должен был вывести меня из этой задницы. По крайней мере, я на это надеюсь.
  А что если подойти к проблеме иначе? Кроме моего мозга и больного воображения, у меня в запасе есть накопленный опыт. Не Единый весть что, но моя жизнь всегда была богата на события. Грех этим не воспользоваться. В памяти начали постепенно всплывать моменты моего детства и недавнего прошлого. И Единый мне свидетель, среди них было мало приятных.
  До того как я попал на обучение к наставнику, шесть лет мне пришлось выживать на улицах.
Моя семья была практически уничтожена, но самым молодым представителям рода Верр "от широкой души" был дан шанс на спасение. Весьма небольшой шанс. Для нас, нескольких молодых идиотов, выкинутых на улицы Нижнего Города без монеты в кармане, это было скорее медленной агонией перед мучительной смертью от голода.
  Если из моей семейки кто-то и уцелел, то я об этом ничего не знал. Я бросил своих дальних родственников через пару часов после смерти отца. Неудачники могли только ныть о судьбе и Едином, которые столь несправедливо бросили их на смерть. Может это и прозвучало жестоко, но тогда у меня была другая задача. Выжить. Любой ценой.
  Жизнь в Нижнем Городе способна дать очень многое, особенно если ты способный ученик и желаешь учиться.
Мое желание было просто огромным и росло все быстрее - на пару с голодом. Первым делом я переосмыслил такие понятия как честь, верность и достоинство. Это было не очень сложно - я никогда не отличался высокой моралью, как бы не старался ее вбить в меня мой благородный отец. И где он сейчас? Правильно, на кладбище.
  На улице от тебя требуется нечто другое, а именно умение сбиваться в стаи. Одиночки умирают, стая живет. Дикие законы, но что поделать, Нижний Город не прощает слабостей.
  Одним из ключевых умений, которое я приобрел в этой дивный период своей жизни, было чувство направления. Без него в местных трущобах ты долго не протянешь. Если не знаешь, где лучший обходной путь или как быстрее всего добраться до места встречи, то закончишь, нарвавшись на отряд стражи или на нож конкурента.
  К моему счастью, жизнь на улицах прекратилась в тот день, когда меня к себе в услужение подобрал учитель. Но мои навыки то никуда не исчезли. И теперь, оказавшись под землей, Единый знает насколько далеко от нашего уютного дома, я мог лишь поблагодарить Город за науку. Мне оставалось довериться себе и совершить правильный выбор.
  Если мои старые умения меня не подводят, то левый туннель должен вести обратно в Нижний Город. Правый же был длиннее, и, следуя этим путем, я бы вышел за пределы Города. Где-то около Потерянного леса.
  Я скривился. Поганое место. Название появилось не от того, что лес сложно найти, совсем наоборот - огромный лесной массив обрамляет весь Город с юга-востока. Дело в количестве сгинувшего в нем народа. И при этом до сих пор люди исправно продолжают добывать там древесину, не обращая внимания на любые потери. Мы - глупая, но упорная раса.
  Сейчас меня заботили лишь туннели, а не мифический лес. Выбор стало гораздо проще. Если я пойду налево, скорее всего, набреду на чей-то подвал. Это, конечно, выход в город, но давайте смотреть правде в глаза. Меня примут за гнусного вора и выдадут страже. Кандалы, тюрьма, сокамерники, мыло.
  Плохая перспектива. Учитель меня вытащит, тут я не сомневался, - он дорожит своей репутацией, но вот Экзамен в этом году я точно пропущу. Ждать следующего шанса стать полноценным магом - еще год слушать нравоучения Учителя. Я скривился.
  С другой стороны, свернув направо, я наверняка выйду к логову местных арахнидов.
Они-то уж точно пожелают мной закусить. Но если мне удастся их обойти, то может получиться найти выход на поверхность. Скорее всего. Может быть.
  За Городом меня уже никто не остановит, и стража не поймает - ей там попросту нечего делать.
Через пару часов я вернусь домой, а мое задание будет выполнено. Все довольны. Выбор был вполне очевиден. Любой дурак знает, что лучше один раз рискнуть, чем потом сожалеть.
  "Вот только я-то не дурак", - решил я и уверенно зашагал в противоположный туннель. Лучше уж я буду живым вором в тюрьме, чем свободным ужином в паучьем желудке. И Единый с Экзаменом. Еще успею. Подтяну знания, наберусь опыта, и попробую через год. Жизнь дороже.
  Мое настроение поползло вверх, но, к моему удивлению, всего через сотню шагов я уперся в тупик. И к чему тогда вообще были мои муки выбора? Ну ладно.
  Подумав пару секунд, я пришел к очевидному объяснению. Местные твари только-только начали свое освоение города.
Но почему тогда путь в подвал Геллы был уже закончен? Непонятно.
  С недоверием уставившись на конец туннеля, я сплюнул от горя. Плакали мои надежды на наваристую баланду и милых сокамерников. Жаль. А я так хотел вкусить тюремной жизни.

  Я вернулся обратно к развилке. Делать нечего! Держа практически выдохшийся фонарь в одной руке, а крышку от бочонка - в другой, я быстро зашагал по правому туннелю. Задерживаться тут означало быть съеденным.
  После часа бесполезных блужданий в темноте, я добрел до очередной развилки. Уже пятая за сегодня. Но в этот раз оба коридора разительно отличались. Как минимум один был гораздо светлее другого. Я ухмыльнулся и рванул вперед. Вот и выход! Мою радость быстро прервал странный скрежет и громкое чавканье. Оп-па. Вместо окончания пути, я чуть не нашел собственный конец в логове местных тварей.
  Передо мной предстала тошнотворная картина. Существа, похрустывая и причмокивая, доедали труп какого-то бедолаги, поэтому на меня никто не обратил внимания.
Но так не могло продолжаться вечно. Аккуратно, на цыпочках, я развернулся и крадущейся походкой отправился обратно. Еще один навык, которой я приобрел на улицах Нижнего Города - понимание, когда нужно вовремя делать ноги. Очень полезная штука, рекомендую.
  Оставив кинжалом отметку на земле, чтобы запомнить туннель, в который никогда не стоит сворачивать, я продолжил путь.
Когда я уже начал понемногу отчаиваться, Единый проявил ко мне снисхождение. Обвитые паутиной и слизью стены стали постепенно расширяться и забирать вверх. Судя по размерам туннеля и отметинам на земле, местные арахниды использовали его чаще остальных. Я вздрогнул от этой мысли. С другой стороны, во мне теплилась надежда, что на этот раз я выбрал верное направление, и я наконец увижу поверхность. Не думал, что буду так скучать по обычному небу.
  Впереди замаячил свет от луны, и мне в лицо ударила волна свежего воздуха. Я усмехнулся и расправил плечи. Выбрался! И даже не стал закуской.
  Возликовав, я собрал последние силы и рванулся вперед. Ноги сами несли меня к выходу. Забравшись по неровному склону туннеля, я, словно пущенный из пращи камень, вылетел наружу. Спустя пару неприятных кувырков, мне удалось затормозить головой о непонятно откуда взявшийся валун и подняться на ноги.
Меня слегка пошатывало, но все части тела были на месте. Решив этот немаловажный вопрос, я огляделся, чтобы понять, куда меня вынесла нелегкая на этот раз.
  Я оказался на небольшом зеленом холме, красиво обрамленным лесом с востока и юга. На севере, словно звездочки на безоблачном небе, маячили яркие огни Города. Даже в середине ночи там все еще кипела жизнь. Если подумать, то ночью Нижний Город был гораздо более популярен, чем днем. Меньше стражи, да и та вся давно сидит на прикорме у местных банд - одно раздолье простому вору или убийце.
  Сейчас я вспоминал годы, проведенные среди этого сброда, без съедавшей меня раньше ненависти. Очередной этап моей жизни, не самый приятный, да, но он остался в прошлом. Я вздохнул полной грудью чистый летний воздух и рассмеялся.

  Давайте подведем итоги.
Я жив, а это уже само по себе хорошее начало. Нашел убийцу, разобрался в ситуации. Учитель будет мной доволен. А с Геллой пусть сам разбирается, я в это дело больше не полезу. Обидно, конечно, если женщина уйдет безнаказанной. Особенно после всех тех проблем, что она мне принесла.
  На секунду у меня возникло нестерпимое желание вернуться в трактир, выломать с помощью парочки здоровяков парадную дверь и посмотреть на ее удивленное лицо.
Мечты, мечты. У этой дамочки столько связей среди воротил подпольного бизнеса, что все, чего я добьюсь, это новых проблем.
  Да и женщине удалось облапошить моего наставника. Я хмыкнул. Учитель такого не простит и сам полезет разбираться. Мне только лучше. Загребать жар чужими руками - одна из главных радостей этой жизни. Это я еще в канавах Нижнего Города уяснил.
  Самое главное, что в эти туннели я больше не полезу.
  С этой радостной мыслью, я приготовился идти домой. Интересно, что подумает Сор, наш привратник, когда увидит, как я выгляжу. Грязный, облепленный паутиной с головы до ног и с крышкой от бочонка с вином в руке.
Забавное зрелище. Я рассмеялся, представив его рожу, но потом слегка скис. Наверняка получу нагоняй от старого ворчуна.
  Жаль, что моим мечтам не суждено было сбыться.
С мечтами всегда так. Ты строишь планы, надеешься, борешься, но всегда найдется тот, кто их разрушит. Так произошло и сейчас.
  В метре от моего лица повис искрящийся огненный шар. Застыв на месте, и я стал судорожно вращать головой, пытаясь отыскать мага, который это устроил.
  - Роалд, послушник Ордена Тени и ученик Таррела О"Лекка? - раздался звонкий женский голос позади меня.
  Я медленно обернулся. Из леса выходил небольшой отряд, во главе которого шла молодая рыжеволосая девушка в облегающем кожаном костюме, а за ней с постными рожами плелись двое сурового вида вояк. Я сглотнул. Отличная броня и оружие, физиономии заядлых убийц - полный набор душегуба. Уж я-то таких навидался. Замыкала процессию парочка братьев, судя по их одинаковой внешности - близнецов, в дополнение к легкому вооружению из пары сабель тащившие на спине луки.
  Я еще раз оглядел приближающийся ко мне отряд. А это еще кто такие? Что подобные ребята забыли ночью, посередине леса, да еще и за пределами Города? И, Единый награди меня глухотой, откуда они знают, как меня зовут?
  Можно сделать вид, что я исследователь подземных красот, которой оказался тут совершенно случайно, но сомневаюсь, что этот финт прокатит.
Очень уж уверенно звучал голос этой девицы - это был не вопрос, а утверждение.
  - А кто спрашивает? - уточнил я. Сейчас бы желательно узнать, что происходит, потянуть время, а там видно будет.
  Девушка приблизилась практически вплотную, и после критического осмотра скорчила презрительную мину. Да, понимаю, вид у меня неказистый, но я последние пару часов таскался под землей.
Чего она ожидала? Идеальную прическу и чистую одежду? Подобное только в книгах бывает.
  Аккуратно спрятав крышку из бочонка за спиной, я уставился на девушку и попытался еще раз:
   - Я задал вопрос. Кто меня спрашивает?
  Девушка посмотрела на меня как на полного идиота и тяжело вздохнула. В ее глазах с легкостью читалась жалость.

  - Видать сильно ты приложился головой о камень, - участливо протянула она. - Я тебя спрашиваю, дурачок. Тебе нужно представиться? Хорошо, почему бы и нет. Я - Виолла О"Рин. - Ее голос из мягкого и учтивого превратился в ледяной, словно стужа проникла сквозь приоткрытое окно в теплый дом. - Легче?
  Не особо. Я аж присвистнул от удивления. Представитель одного из Десяти Великих Родов. Вместе с Императором - нынешним был Валериан Третий - эта братия руководила страной последние тысячу лет. Я было открыл рот, чтобы узнать, что такая важная шишка забыла в местной глуши, но девушка меня опередила.
  - Что я тут делаю? Ты совсем идиот? А мне говорили, что нынешний ученик Таррела умен не по годам. Везде ложь, - бесстрастно произнесла Виолла и небрежным жестом поправила свои шикарные волосы.

  Тут я не выдержал. Наплевать из какого она дома, я тоже бывший благородный, знаете ли, и маг к тому же. Я не собирался и дальше терпеть подобное отношение. Я снова открыл рот, чтобы высказать все, что я о ней думаю, но девушка и в это раз оказалась быстрее. Прикрыв красивым пальчиком мои губы, она наклонилась к моему уху и нежно прошептала:
   - Не делай ситуацию еще хуже. Я прекрасно знаю кто ты, О"Верр.
  Я отшатнулся. Девушка ответила мне милой улыбочкой и величественно помахала рукой, как бы спрашивая: "Что ты там хотел сказать?".
  Уставившись себе под ноги, я в очередной раз за сегодня проклял Единого. Что-то это у меня уже начало входить в привычку - пора избавляться. Так и на божественное наказание нарваться можно. Оно мне надо? Дела и так идут хуже некуда.
  Девушка явно знала мое имя, как и имя учителя, а также где меня найти.
Я почесал затылок. Несложно было понять, что к чему.
  - Мой учитель попросил тебя помочь, - уверенно выпалил я. - Только я не понимаю, почему твоя семья согласилась. Наставник не та фигура, ради которой стоит посылать наследницу Рода.
  - Видишь, не все так плохо, - Виолла покровительственно похлопала меня по плечу. Меня передернуло от этого пренебрежения, заложенного в этом жесте. - Даже смог понять мой статус в Роду. Как тебе, кстати, это удалось? - небрежно осведомилась она.
  - Это было легко. Нужно лишь знать, куда смотреть, - я пожал плечами.
- Солдаты за твоей спиной носят доспехи Родовой Гвардии и увешаны дорогим оружием. С обычным выходцем из семьи, даже такие снобы, как Рин, послали бы кого попроще. Более того, ты сказала, что знаешь кто я; не думаю, что у вас в семье об этом талдычат всем подряд. Ну и наконец, ты носишь брошь с эмблемой Павлина - знак наследника. Только слепой бы не понял, кто перед ним. Хотя тебе бы больше подошла Змея, - не удержался я от шпильки в конце.
  Она не мой клиент и уж точно не друг.
Я не обязан быть вежливым со всеми.
  - Замечательно, - она элегантно похлопала в ладоши. - Хоть и грубовато. Что же касается твоего вопроса, то да, изначально хотели отправить пару стражников, усилив их магом среднего пошиба. Но твой учитель убедил отца, что подобное задание будет для меня хорошим уроком перед Экзаменом. А так как до него всего неделя - он согласился.
  Просто прелестно, я ее еще и на экзамене встречу? Мое поднявшееся после выхода из туннелей настроение летело вниз с ошеломляющей скоростью. Внезапно, я вынырнул из процесса самокопания и сожалений и задумался.
Подождите-ка. Встретить меня у входа или даже найти в туннелях - это как-то слабо. Испытание должно быть сложнее, особенно с поддержкой гвардейцев. Меня словно пронзила молния, и я в ужасе поднял глаза на Виоллу.
  - Именно, - верно истолковала она мой взгляд. - Собирайся, мы идем обратно в туннели. Наша - выделила она это слово - задача найти и уничтожить гнездо, как там твой учитель выразился, арахнидов? Не суть важно, мне все равно, что жечь. И ты идешь с нами, это не обсуждается.
  Я бы мог многое сказать по этому поводу. В теории у меня даже был неплохой шанс сбежать, не убила бы она меня в конце то концов. Но тут был замешан учитель, и, судя по всему, он хочет, чтобы я участвовал в этом безумии. Как обычно, выбора у меня нет. Я выкинул надоевшую и не особо пригодившуюся в моем походе винную крышку - зачем только с собой таскал, непонятно.
  - Я готов, - зло выдохнул я.
- Быстрее начнем, быстрее закончим. Кстати, - пришла мне в голову запоздалая мысль. - Я не хочу быть обузой. Не мог ли бы вы одолжить мне нормальное оружие?
  - Тебе хоть полный доспех и алебарду выдай, ты все равно ничем не поможешь, - хмыкнула девушка. - Запомни, Роалд, все что от тебя требуется - показывать куда идти. Не зря же ты блуждал под землёй.
Главное - не лезь вперед, об остальном я позабочусь.
  Я не стал возражать. Посмотрим, много ли она и ее парни навоюют в узком проходе, где двигаться можно, лишь пригнувшись. Вместо этого, я взял предложенную седым воякой с огромными усами небольшую саблю, поблагодарил воина коротким кивком и сделал несколько пробных взмахов. Красивое оружие, отличная сталь, сразу ясно - оружие в поход им подбирал последний кретин. Какой смысл в сабле под землей, да еще в узких туннелях? Тут бы пригодился топор или молот, а главное - щит побольше. А они с саблями пришли! Арахнидов на дуэль вызывать собрались что ли? Городские клоуны!
  Я тихонько вздохнул. Надеюсь, девчонка хотя бы вполовину настолько хороший маг, насколько она пытается показать.
  Быстро собравшись, наша небольшая группа выдвинулась обратно под землю. Гвардеец, что отдал мне саблю и вместо нее прихватил солидного размера секиру, шел спереди. Дальше мы с Виоллой, остальные прикрывали тылы.
  Вот уж не думал, что снова придется спускаться вниз. Хорошо хоть с освещением на этот раз все было в порядке - девушка создала крошечные огненные шарики, которые красиво кружились вокруг нашей команды.
  Через несколько минут медленного продвижения по коридору, я услышал тяжкое кряхтение позади. Я даже не пытался скрыть ухмылку - все равно никто не увидит. Кажется, Виолла не привыкла гнуть спину. Во всех смыслах. Ай! Девушка несколько раз пребольно врезала мне кулаком по ребрам.
  - За что? - возмутился я. - Я же не виноват, что тут так тесно, да и вообще, я был против спуска вниз.
  - Ты был обязан меня предупредить! - услышал я шипение сзади. Как бы она меня ненароком не ткнула кинжалом. - Мы должны были быстро добраться до логова этих тварей, я бы всех спалила и вернулась домой до рассвета.
  Угу. Все ясно. А сейчас она обвинит меня.

  - Во всем виноват только ты, - подтвердила мои мысли Виолла. - Без тебя мне бы не пришлось так страдать, - неизвестно кому жаловалась наследница, параллельно подталкивая меня вперед кулачком. Делай она это вполсилы, вышло бы даже мило, а так - больно до жути.
  - Впрочем, чего можно ожидать от ничтожества, неспособного даже сохранить свой Род, - словно одернув себя, спокойно продолжила девушка.

  Я покосился на охранника спереди. Великий Единый, почему эта благородная девица так себя ведет? У нее в семье это что - нормально? Откуда эти перепады настроения? Почему в один момент она болтает со мной, словно мы знакомы пару лет, а потом мгновенно превращается в пышущего презрением чванливого аристократа?
  Второе я мог понять. Это было хотя бы логично. Высшие Рода всегда относились к остальным как к грязи. А уже если ты наследник, то и подавно.
На равных с такой персоной мог говорить только другой представитель высшего дворянства. Ну или полноправный маг, который хорошо себя зарекомендовал. В нашем мире сила ценилась превыше всего.
  С другой стороны, почему у девушки иногда проскальзывают манеры, абсолютно не соответствующие наследнику Великого Рода? Куда делось обучение этикету и прочие радости светской жизни? Ее обязаны были к этому готовить с детства - она же когда-то займет место главы Рода.
  Возможно, во всем виновато мое двусмысленное положение? Я не простолюдин, а коллега-маг - в прошлом из очень благородной и влиятельной семьи, поэтому она может позволить себе спокойно вести беседу. С другой стороны, у меня нет семьи и влияния за спиной, а значит, вежливой и учтивой она быть не обязана.

  Я усмехнулся про себя. Коллега-маг. Звучит и смешно, и жалко. Скорее Единый снова ступит на землю, чем маг Огня будет считать хоть кого-то из Серого Ордена коллегой. Нет, исключения есть. Те же Королевские убийцы, например, да пара частных сыщиков, вроде моего учителя. Но подобные личности скорее подтверждают правило.
  Подводя итог, Виолла явно не планировала соблюдать правила вежливого общения. Я и подавно. Как и дожидаться следующего тычка.
  - Меня никто не спрашивал ни о длине маршрута, ни о его пригодности, - определившись с линией поведения, уверенно начал я. - Как ты верно подметила, я здесь лишь обуза и никоим образом не собираюсь мешать миссии такого великолепного мага, как ты. С радостью готов ответить на любой вопрос миледи. Если, конечно, ей нужен совет, такого, как ты выразилась, "бесполезного идиота".
  - Сарказм? - девушки позади недовольно вдохнула. - Во-первых, сарказм - это низшая форма остроумия, запомни это, Роалд, и больше не используй, тебе не идет. Во-вторых, я не замужем, и обращение миледи неуместно. Мисс О" Рин вполне достаточно. В-третьих, ты получил титул "бесполезного идиота" вполне заслужено. Не имея ни оружия, ни навыков ты полез в середине ночи в логово врага. И жив ты сейчас, скорее всего, лишь потому, что пауки нашли себе на сегодня пищу, а не разбрелись в ее поисках по туннелям. Мне продолжать?
  Я насупился. Девчонка не только красива, но еще и остра на язык. Да и спорить с ней трудно. Не завидую ее будущему мужу.
  - Конечно, продолжай, люблю конструктивную критику. Кстати, к сведению, я читал Воскара Гальда и полная цитата звучит так: "Сарказм - это низшая форма остроумия, но высшая форма интеллекта", - не смог удержаться я. Виолла на это лишь хмыкнула. - Так что продолжайте, мисс О"Рин.
  - Выбирай выражения, когда разговариваешь со мной. Иначе пожалеешь, - я почувствовал, как сзади повеяло холодком.
- Ты сейчас с нами в одной лодке, а значит, заинтересован в успехе. Так же ты провел здесь больше меня, и если тебе есть, что сказать, то я готова тебя выслушать.
  - Уже немало.

  - Если это снова попытка сарказма, то не стоит, - холода в голосе девушке прибавилось. - Большинство моих знакомых не стали бы с тобой даже общаться - связали бы и бросили у входа, чтобы не мешался. Благодари мою доброту, а также то, что твой наставник несколько раз выполнял работу для моего отца, и он вообще согласился меня сюда отправить.
  Я многое мог бы высказать про ее добрый нрав и милый характер, как и про то, что без ее вмешательства я был бы уже дома и за кружечкой хорошего пива пересказывал бы эту историю Сору. Хотя кого я обманываю. Наверняка спал бы уже. Время-то давно за полночь. Более того, уже скоро должно выглянуть солнце.

  Пока мы с Виоллой пререкались, наша компания добралась до оставленной мной метки. Потолок туннеля здесь был значительно выше, и мы, наконец, смогли разогнуться. Размяв спину, гвардейцы радостно загомонили, но я не разделял их хорошего настроения.
Перед нами лежала подземная пещера арахнидов.
  - Итак, вот как мы поступим, - девушка шепотом отдавала приказы, параллельно рисуя на земле план атаки.
- Я в центре, Орвен и Гарвин прикрывают меня справа. Джейс и Джоэл - слева. Роалд - сидишь за спиной, вперед не лезешь, мечом не машешь - заденешь кого-нибудь. Все готовы?
  Седой вояка с усами - кажется, его звали Гарвин - надо запомнить, выглядит он сурово, - кивнул в знак согласия; близнецы же споро достали луки и заняли свои места. Мне план показался чересчур прямолинейным, да и кто ставит лучников на один фланг без прикрытия? Но моего мнения тут никто не спрашивал. Что ж, ладно. С шелестом высвободив саблю из ножен, я собрался с духом и приготовился.

  Наша команда медленно вошла в пещеру, которая оказалась гораздо светлее, чем мне показалось в прошлый раз. Ранние лучи восходящего солнца пробивались через дыры в верхней части потолка, значительно упрощая нам задачу. Не сказать, что пещера была освещена идеально, но нам этого вполне хватало, а значит, Виолла могла погасить свои летающие фонарики и полностью сосредоточиться на предстоящем сражении.

  Пространство вокруг было наполовину затянуто липкой паутиной. По всюду встречались свисающие коконы с полусъеденными жертвами, а под ногами раздавался противный хруст.
Похоже на кости, но мне мало хотелось узнавать, чьи именно. В левой части пещеры я заметил омерзительную кладку яиц, огромных, каждое размером с голову человека. Не было смысла даже пытаться их подсчитать, и так понятно, что не меньше пятидесяти.
  Гарвин предупреждающе крикнул. О, вот и хозяева пещеры подтянулись. Членистоногие хищники медленно и величественно выползали из угла. Их огромные жвала щелкали в воздухе и смыкались с жутким треском, а из пасти на пол капала слюна противного белесого цвета. Тела тварей были угольно-черными с легким зеленоватым оттенком. Существа практически сливались со стенами пещеры, возможно, поэтому мы не сразу их заметили. Закрывавший торс и конечности этих громоздких существ матовый хитин буквально поглощал окружающий свет.
  Пауки были гораздо больше, чем я ожидал, но зато их было всего трое. Выдохнув с облегчением, я успокоился. Сегодня удача на моей стороне. А то я уже начал было опасаться, что нам будет противостоять не меньше двадцати тварей. В этом случае мне бы пришлось забыть о всяких приличиях и броситься наружу, оставив своих новых товарищей на съедение.
Неправильно, конечно, но я их знаю от силы час.
  Я отбросил эти предательские мысли куда подальше.
Сейчас Виолла поджарит парочку монстров за раз, а последнего добьют стражники. Мне и делать ничего не придется. С улыбкой до ушей я закинул саблю обратно в ножны и приготовился к шоу.
  Магесса мыслила примерно так же. Прямо над ее головой с чудовищной скоростью сформировались не два, как я предполагал, а три огненных шара, каждый диаметром с колесо сельской телеги.
То ли девушка решила покрасоваться, то ли она действительно была настолько сильна, но, похоже, она решила покончить с угрозой одним ударом. Мне-то что. Я только за.
  Три огненные кометы устремились к арахнидам, и ни одна не упустила своей цели. Глупые хищники даже не подумали убраться с пути и замерли на месте от страха. Ха, большая ошибка! Сейчас они ярко полыхали, будто закинутые непутевым путешественником в костер дровишки. Как-то слишком просто вышло. Я даже разочарован. И почему Учитель решил, что для девушки это будет подходящая подготовка к Экзамену?
  - Вот так и решают проблемы настоящие маги, - победно ухмыльнулась Виолла, развернулась на носочках и, гордо задрав нос, отправилась к выходу.

  Точно выпендривалась.
  Я улыбнулся девушке и даже хотел было отвесить ей поклон - заслужила, как-никак - но вдруг резко замер на месте. Я вспомнил еще одну часть лекции учителя:

  "Арахниды отличаются от обычных пауков в первую очередь не размерами, а средствами обороны. Эти удивительные хищники покрыты толстым слоем защитного хитина, который способен отбить попадание меча или стрелы. Не менее занимательным фактом является то, что подобная прослойка практически не нагревается, таким образом, избавляя этих замечательных созданий от главного оружия человека против диких животных - огня"
  - Они неуязвимы к огню, - закричал я в панике и принялся дергать саблю, которую только что запихал в ножны. - Закрывайте горло, твари целятся в него в первую очередь.
  К сожалению, мое предостережение несколько запоздало. Словно свора огромных черных собак, пауки мгновенно преодолели разделяющие нас расстояние, окружили нашу группу с трех сторон и скопом набросились.

  Одному из близнецов - кажется, его звали Джоэл - не повезло больше всех. Он был воином Рода, и выучка его не подвела. Он успел поднять лук, натянуть тетиву и даже отправить стрелу в короткий полет. Вот только пробить хитин пауков она никак не могла, о чем бедный парень естественно не догадывался. Второго выстрела ему сделать никто не дал. Один из арахнидов в длинном прыжке достал до его горла и, повалив воина на землю, сжал свои чудовищные челюсти. Джоэл был не был гвардейцем - простой лучник на подхвате. Ну, может, следы еще читать умел. Самое главное, у него не было дорогущей брони, которая смогла бы его спасти. Послышался душераздирающий крик, за которым последовали отвратительный хруст и чавкание. Его брат отбросил бесполезный лук и с криком ненависти и отчаянья бросился на выручку.
  Глупец! Джоэл был уже мертв, а своим безумным поступком его брат оголил наш левый фланг, на котором как раз сейчас приходила в себя потрясенная своей неудачей Виолла. Этой возможностью не преминул воспользоваться второй паук. Существо приготовилось и совершило чудовищный по силе прыжок, явно желая повторить маневр собрата - сбить девушку с ног, а дальше прикончить ее мощными жвалами.

  Каково же было удивление этой твари, когда она пролетела мимо испуганной девушки и врезалась в один из своих же комков паутины, что так обильно свисали с потолка. Тварь неудачно приземлилась и, зацепившись за расщелину в земле, грохнулась набок, тем самым оголяя незащищенное брюхо. Упустить такую возможность было бы настоящим преступлением, и с яростным криком я вогнал саблю прямо в живот этой твари и с удовольствием провернул. Арахнид зашелся в диком визге, но вот погибать явно не собирался.

  - Огнем ему вдарь, дура! - завопил я от страха, попутно совершая еще несколько выпадов.

  К счастью, девушка успела оклематься. Собравшись с духом, она взмахнула рукой и запустила приличного размера огненный шар прямо в брюхо твари. От тела твари повалил едкий дым, от которого у меня защипали глаза и стало першить во рту. Хищник дернулся последний раз и затих.
  Я развернулся и оглядел поле боя, в тайне надеясь, что кроме нас еще хоть кто-то выжил.
К моему облечению, дела у остальных шли не хуже. Отойдя от шока первой атаки, Гаррин и Орвен уверенно добивали напавшего на них арахнида. Я уверен, что он уже жалел о выборе жертвы. В движениях охранников чувствовалась выучка, годы тренировок и куча опыта.
  У Джейса дела шли не так гладко. Желая отомстить за смерть брата, он совсем забыл об обороне, за что и поплатился парой укусов. Впрочем, по виду ничего серьезного. Его легкая кольчуга выдержала удар. А вот противнику досталось гораздо сильнее. Паук лишился обеих передних лап и подволакивал еще две. Может, я и зря ругал выбор вооружения солдат - их сабли весьма успешно справлялись с защитой тварей. Скорее всего тут не обошлось без укрепления клинков рунами.
  Пока я размышлял, оставшийся в живых паук отпрыгнул от занесшего клинок Джейса и резво засеменил в угол пещеры. И откуда у него такая прыть взялась, с половиной-то рабочих конечностей? Парень отказался от преследования, вместо этого, подбежав к брату, упал на колени перед его телом и тихо завыл.
Меня аж пробрало, столько боли и ненависти было в этом звуке.
  - Кажется, закончили, - за спиной раздался спокойный голос Виоллы. - Осталось только добить последнего да сжечь кладку. Кстати, чем ты так приложил эту тварь? - ткнула она изящным пальчиком на дымящийся под нашими ногами труп.
  Я обернулся и неверующе уставился на девушку. Да у нее нервы как канаты портового судна. Она была в шаге от смерти, рядом валяется труп ее охранника, а ей все равно. Сосредоточена и сурова. Лишь нервно сжимающийся кулачок выдавал ее истинные эмоции.
   - "Искажение", - промямлил я, постепенно отходя от горячки боя и попутно пытаясь очистить выданную мне саблю от едкой крови арахнида. - Как понятно из названия, противник воспринимает реальность несколько иначе, чем она есть на самом деле. В данном случае, тварюга подумала, что ты стоишь несколько правее, за что и поплатилась. Мозг арахнидов более примитивен, чем наш, поэтому существо не сумело быстро распознать подмены. Обычный человек справится за пару секунд, на мага я вообще не способен повлиять. Пока, - отдельно выделил я это слово. - Но даже так - полезная штука.
  Рассказал, словно по учебнику. И зачем я добавил эту хвастливую реплику? Всё нервы, нервы.

  - Не могу не согласиться, - девушка пожала плечами и неожиданно посмотрела прямо мне в глаза. - Спасибо. Я этого не забуду.
  - Не стоит, это же вы изначально пришли мне на помощь, - я легонько покраснел и отвернулся, желая поскорее сменить тему.
Не люблю благодарностей. - Что будем делать с оставшимся? И где он вообще?
  - Я его не вижу. Думаю, забился в угол и надеется выждать, - легкомысленно ответила Виолла и повернулась к охранникам. - Орвен, Гарвин - найдите и прикончите тварь.
  Гвардейцы отошли от тела соратника, и, наученные горьким опытом, медленно и осторожно двинулись к углу пещеры, в котором скрылся недобиток.
  - Госпожа, тут никого нет, зато есть еще один туннель, - через пару мгновений раздался басовитый голос Орвена.
  - Единый благослови, - девушка мило нахмурила лобик и начала расхаживать по пещере, прикидывая дальнейшие шаги. - Таррел О"Лекк сообщил мне, что у арахнидов есть только один выход - тот самый, у которого мы тебя поймали. Сейчас он мимо нас проскользнуть не мог, мы бы это заметили.
  Я кивнул.
   - Значит, он либо ушел вглубь, надеясь отсидеться, либо окружным путем пытается добраться до выхода, - продолжила свои размышления девушка.
- В любом случае, я сейчас уничтожу кладку, а потом мы вернемся на поверхность. Дальше можно будет передать это дело страже. Уж одного запертого в пещерах арахнида, который к тому же ранен, они должны осилить.
  Луч солнца, пробившийся через дыры в потолке, попал мне на лицо. Но я не почувствовал его тепла, наоборот, меня пробил холодный пот.
  Наступил рассвет. Скоро трактирщица Гелла откроет свой подвал, чтобы забрать мои останки и похоронить собаку. Но вместо трупов ее там будет поджидать раненый, но все еще чрезвычайно опасный паук.
  Меня мало волновало ее здоровье, как-никак, это именно она и втравила меня в эту историю. Но по ее трупу арахнид выберется в город, а свалят все на меня.

  Так и вижу заголовки газет: "Монстр бесчинствует в Городе.
Всему виной безумные маги". Учитель мне за такое точно открутит голову.
  - Есть еще один выход из туннелей. Я по нему прошел, и он ведет прямо в город, - быстро пробормотал я и воткнул саблю в землю. Как ни жаль было с ней расставаться, она бы меня только замедлила, а мне сейчас была необходима скорость. - Сожгите яйца, а я разберусь с подранком.
  Не дожидаясь ответной реакции, я повернулся к выходу из логова и бросился в погоню.

  
  Глава 3
  Я не успел. Что обидно, совсем чуть-чуть. Еще пара жалких минут, и я бы перехватил проклятое членистоногое прямо в подвале. Наверное, сегодня у Единого были очень важные дела, или он решил, что помогать мне - это как-то неспортивно. Одно из двух.
  Когда мне оставалось пробежать последнюю сотню метров, я услышал громкий и пронзительный визг, который резко оборвался на высокой ноте.
Я ухмыльнулся. Похоже, Гелла обнаружила своего нового питомца. Уверен, что они оба чрезвычайно рады новому знакомству. Моя улыбка стала шире. Даже в такой ситуации можно найти что-то приятное.
  Может быть, я успею догнать тварь, пока она будет доедать эту предательницу? Это мысль подбодрила меня, и я ускорил темп. Пришла пора выложиться на полную. Последние метры я буквально пролетел - и откуда только взялись силы? Словно и не было сумасшедшего забега в темноте.
  Картина, представшая передо мной, когда я ворвался в подвал, была настолько сюрреалистичной, что мне пришлось дважды протереть глаза, дабы удостовериться, что у меня нет галлюцинаций. Что за бред тут происходит?
  На вершине лестницы, загораживая всем телом проход в таверну, словно мать, защищающая малое дитя, в воинственной позе стояла Гелла. Обеим руками женщина держала чудовищного размера половник, - где она его вообще использовала? - которым успешно отражала атаки израненного арахнида. Бедный хищник еще после битвы в пещере лишился половины конечностей, и, все, что он мог делать сейчас - это горестно клацать жвалами в жалкой попытке достать трактирщицу.
Оба противника явно не желали сдавать позиции. Время словно замерло.
  Но этот баланс не мог сохраняться вечно, а значит, мне срочно нужно было что-то предпринять. Собравшись с духом, я рванул к подножию лестницы. Без понятия, что я у меня было в голове, так как оружия в руках у меня не было.
Саблю, что одолжил мне усатый Гарвин, я оставил еще в пещере.
  Видимо почуяв мое появление, паук решился на отчаянные меры. Из последних сил оттолкнувшись от середины лестницы, он взмыл в воздух и грузно плюхнулся прямо на вопящую от страха женщину. Не дожидаясь, пока она придет в себя и спихнет его вниз, арахнид настойчиво двинулся вперед. Перешагнув через распростертое на полу тело, он с грохотом ввалился в таверну, вызвав волну истошных криков изнутри.
  Я застонал от разочарования. Забег по туннелям меня полностью измотал. Если бы не ежедневные тренировки выносливости под чутким руководством Сора, я бы загнулся еще на середине пути. И готов поспорить, мне еще предстоит гоняться за пауком по всему городу. Сегодня явно не мой день.
  Сделав глубокий вдох, от которого у меня с чего-то запершило горло и разболелась голова, я собрался с мыслями.
Сейчас не время показывать слабость. Я прикончу эту тварь, чего бы мне это ни стоило.
  Ноги сами понесли меня вверх по лестнице. К несчастью, на моем пути возникло препятствие. Лежащая на ступеньках Гелла упорно барахталась в своем нескладном платье, тщетно стараясь подняться на ноги, тем самым загораживая мне проход. Я не стал медлить, перемахнул через нее прямо на бегу - выражение на ее лице доставило мне невероятное удовольствие - и оглядел помещение, стараясь понять, куда же подевался трижды забытый Единым арахнид. К моему удивлению, твари нигде не было видно. Казалось, бы огромный черный паук. Найти его - не самая сложная задача во вселенной. Но не в этот раз.
  Внутри таверны царил полнейший бардак. Посетители орали от ужаса и проклинали Единого, сумасшедшего вида дедок, явно заставший войны аэнов, забрался на стол и с радостным уханьем - видимо, вспомнив молодость - отбивался стулом от нападавших на него пьянчуг, а парочка воров под шумок срезали кошелек упавшему мордовороту. На первый взгляд, всем было весело. Можно сказать, что это был обычный вечер пятницы.
  Внезапно дверь в таверну распахнулась, и внутрь ворвалась еле стоящая на ногах от местного пойла команда моряков. Не дожидаясь, пока новые посетители выкинут что-то опасное, прятавшийся до этого под столом арахнид прошмыгнул через открытую дверь и выскочил прямо на улицу.

  Прыткая тварь, даром что половины лап у нее, считай, уже нет.
Но меня ничто не могло остановить. Только не сегодня. Протолкнувшись через матерящихся матросов, я словно пробка из бутылки вылетел из таверны и помчался за существом по пятам.
  Выбравшись наружу, арахнид на секунду замешкался.
Дверь "Пожилого Гуся" выходила на Королевскую улицу, которая славилась самым большим количеством борделей во всем Нижнем Городе. Сказать по правде - паук вряд ли выбирал, какое из множества увеселительных заведений сегодня достойно его посещения. Вероятнее всего, шумы улицы просто ошеломили существо, и оно судорожно пыталось выбрать верное направление для бегства.
  Единый соврати меня с пути истинного, если эта тварь сейчас рванет по улице или, не дай Единый, выбежит к Восточному рынку, это вызовет невероятный по своей силе переполох.
Учителю такое точно не понравится. Он у меня сноб по жизни.
  К моему счастью, из всех возможных путей для отступления безумное членистоногое выбрало ...
ближайший тупик между домами. На этом его странное поведение не закончилось. Набрав приличную скорость, паук со всего размаха врезался в один из стоящих в тупике столбов, ломая себе оставшиеся конечности и громко визжа от удивления.
  Могу его понять. Я сам вылупил глаза и слегка приоткрыл рот. Что происходит? Тварь окончательно сошла с ума и решила покончить жизнь самоубийством? Да нет, для этого у нее недостаточно мозгов. Почему она так странно себя ведет? Ответ пришел, откуда я его совсем не ждал.
  - Ну что, как дела, Роалд? - услышал я за спиной вкрадчивый голос. - Вижу, что у тебя все под контролем, всегда бы так. Аж глаза радуются.
  Мои плечи поникли, а глаза против воли обратились к земле.
Кажется, я попал. И весьма крупно. Медленно развернувшись, я уставился на высокого мужчину, что стоял за моей спиной и ненавязчиво покачивал пальцем из стороны в сторону - "Тц-Тц". Мои худшие подозрения оправдались. Этот замызганный плащ, потертый медальон с вороном и угрюмое лицо я узнал бы где угодно. Мой рот расплылся в кривой улыбке.
  - Учитель Таррел, - протянул я, стараясь ничем не выдать свое удивление.
Я преклонил голову, изображая послушного, но нерадивого ученика. - Я так рад Вас видеть! Что же заставило Вас посетить Нижний Город?
  - Ты еще спрашиваешь, болван?! - разъярился он.
- Тебя послали разобраться, кто убил собаку. Собаку, Роалд, Единый забери твою душу, обычную собаку! А что ты устроил? Вляпался в самую гряную навозную кучу, что я когда либо видел?
  Заметив мой скептический взгляд, наставник взбесился еще больше.
  - Не веришь? - перейдя на шепот, опасно прошептал он. Ну чтож. Давай перечислю. Налажал с заданием, раз. Залез в логово арахнидов, два. Мне пришлось практически умолять моих знакомых, влиятельных, заметь, людей, чтобы они послали тебе первоклассную команду спасения! Продолжать?

  Я хмыкнул. Первоклассная команда? Ага, как же. Самоуверенная девчонка да несколько вояк, судя по их виду ни разу не бывавших за пределами города. Без меня половина этих клоунов окончила бы жизнь в паучьем желудке.
  - Убери эту глупую ухмылочку со своего лица, паскуда! - вконец разъярился учитель. - Как ты при всем при этом умудрился упустить одну тварь да еще и позволил ей добраться до Города? Уму непостижимо! А если бы меня тут не оказалось, что ты собирался делать?! Бегать за пауком, пока не упадешь без сил?! Отвечай!
  Под конец Учитель уже практически орал во весь голос, распугивая постепенно собиравшийся вокруг нас народ.
Люди всего лишь хотели взглянуть на травлю невиданного монстра, но нарвались на бешеного мага. Бедолаги.
  - Но я не виноват, - начал было оправдываться я. - Меня обманула эта поганая...
  - Ты оказался настолько глуп, что позволил себя обмануть, - на корню прервал мои возражения наставник. - Сколько раз говорить тебе, бездарный ты мальчишка, используй свою голову! Полтора года обучения, а результатов почти нет!
  Таррел тяжко вздохнул, отвернулся от меня и грязно выругался.
Я посмотрел на него с удивлением. Всегда собранный, терпеливый и гордый учитель редко столь ярко выражал свои эмоции, ну или по крайне мере, старался их тщательно скрывать. А сегодня его будто прорвало, и разразилась буря. Праздник что ли?
  - Хотя бы закончи то, что начал, - медленно выдохнул он, постепенно успокаиваясь, и небрежным жестом указал на паука, - Не дай Единый этот монстр снова от тебя убежит.

  - У него осталось 3 ноги, куда он от меня теперь денется? - уверенно ответил я, пытаясь реабилитироваться в глазах наставника. - Уползет разве что.
  Мы оба пристально посмотрели на огромного арахнида, который во время моей выволочки пытался свинтить подальше.
Жаль, что бежать ему было некуда. От отчаянья он попытался взобраться по отвесной стене, но явный недостаток конечностей делал эту задачу слегка нереальной. Все, что ему оставалось, это забиться под оставленную кем-то из нерадивых горожан телегу и ждать чуда.
  - Умничать, парень, ты научился, - наставник повернул ко мне голову. Привычная маска спокойствия снова обосновалась на его лице. - В таком случае оставляю его на тебя, Роалд. Не подведи меня. Жду от тебя результатов и отчета к закату. И да, - он сделал зловещую паузу и понизил голос. - Не опаздывай.
  После этих слов Таррел поплотнее закутался в свой тяжелый плащ, лихо развернулся, собрав подолом кучу пыли, и растворился в толпе зевак.
Я бы мог предположить, что он воспользовался "Отводом глаз" - простейшее заклинание для мастера Тени, но учитель в последнее время редко пользовался магией, и уж точно не ради таких мелочей.
  Я оглядел собравшуюся толпу, через которую, раздавая командирские затрещины, с криками пробивалась стража. Впрочем, народу явно было наплевать.

  У жителей Города сейчас не так много развлечений. Последняя война с аэнами закончилась больше пятидесяти лет назад, редкие восстания быстро подавлялись, вот простой люд и заскучал по зрелищам.
  А чего бояться? Стража в Городе, хоть и продажная, но исправно выполняет свои обязанности, магов в столице, как вшей в собаке местного трактирщика, а значит, опасности нет. А вот интереса и поводов для сплетен хоть отбавляй.

  Так и вышло, что почти сотня простых горожан пришли поглазеть на "енту лохматую лохудру", как быстро окрестила ее местная бабка, что так любила попрошайничать на Восточном рынке. Женщины в летах независимо от времени и места всегда умело вешали ярлыки.
  - Ну а что.
Зачем мне помощь? Сам разберусь как-нибудь, - как можно более уверенно ответил я, обращаясь больше к самому себе, нежели к давно испарившемуся учителю.
  Вытянув из ножен свой кинжал, я осторожными шажками начал приближаться к замершему на месте арахниду.
Я ожидал подвоха. Эта тварь уже смогла несколько раз меня неприятно удивить, а мне надоело из раза в раз повторять свои ошибки. Я напряг мышцы ног и словно волк прижался к земле. Если огромный паук выкинет что-то вроде последней отчаянной атаки, то я был готов немедленно отскочить в сторону. Но все было спокойно.
  На первый взгляд, монстр смирился со своей участью и лишь тихонько поскрипывал, неспешно перебирая жвалами. Но стоило мне занести над головой кинжал, как существо раскрыло свою треугольную пасть и пронзительно завизжало. Не выдержав, я выпустил оружие, тяжело завалился набок и изо всех сил зажал уши руками, надеясь заглушить омерзительный звук.

  Паук не стал дожидаться второго шанса и рванул прямо на меня. С радостным визгом монстр вцепился жвалами в мою шею и разорвал горло, с яростью вгрызаясь в плоть и выдирая куски мяса. Ну или, по крайней мере, он так считал.
  - Занятно, - протянул я, стараясь ничем не выдать дрожь в голосе.
  Моя самоуверенность чуть не сыграла со мной злую шутку.
Я наблюдал, с каким упоением арахнид грызет деревянный столб, представляя вместо него мое горло, и проклинал свою глупость. Говорил же себе: не недооценивай противника - это может плохо кончиться.
  Быстро оглянувшись, я проверил, не пострадал ли кто-то из собравшейся сзади толпы. На первый взгляд погибших не наблюдалось. Я шумно выдохнул и в облегчении схватился за сердце. Мне повезло. Теперь не придется объясняться с учителем и выслушивать очередную лекцию о том, что я не способен защитить горожан от самого банального паука.

  Забери меня Единый, что вообще произошло? Да, я проспал практически всю лекцию учителя - тут не поспоришь, но всему есть предел. Сначала - огнеупорная шкура, затем - скорость и выносливость, которой позавидовали бы и более опасные твари, и это при неслабом ранении, а теперь - звуковая атака? Что дальше, паук отрастит крылья, помашет мне последней лапкой и улетит восвояси?

  Я не собирался это выяснять. Пора заканчивать представление.
  Во второй раз сегодня я занес кинжал прямо над головой твари и резко опустил, вбивая лезвие в глаз существа и проталкивая его дальше в мозг. С предсмертным визгом арахнид упал на мостовую и задергался в конвульсиях. Я хорошенько вытер клинок, убрал его в короткие ножны на поясе и направился к ближайшему стражнику в приглаженной черно-синей униформе. Тот сумел прорваться через толпу и уже вовсю распихивал древком копья людей, стремясь обеспечить порядок у места происшествия.

  - Послушник Серого Ордена Роалд, - представился я, одновременно показывая перстень с вороном - доказательство моей принадлежности к Ордену, - Арахнид, - я указал рукой на остатки существа, - Сжечь, пепел закопать.
  Стражник презрительно на меня глянул, ненадолго ушел в себя, а затем коротко кивнул. О чем он думал, было вполне очевидно. Формально я не имел никакого права им командовать, но значительная часть Серого Ордена так или иначе контактировала со Стражей на постоянной основе, либо оседая в ней в качестве ищеек, либо оказывая консультационные услуги, как, например, мы с учителем.
Ссориться со мной ему было просто не с руки.
  Достав из кармана побитый серый свисток, стражник протер его грязной тряпкой, которую он гордо именовал плащом, и подул, подзывая своих коллег, чтобы вместе с ними избавиться от тела. Согласно протоколу, дальше ему следовало поставить оцепление, утихомирить толпу и написать отчет - обычные прелести жизни в столице просвещённого государства.

  Все это меня уже мало интересовало. Я буквально валился с ног от усталости. Неудивительно, после бессонной-то ночи, забегов по подземелью и полученной нервотрепки. Я быстро ответил на пару дежурных вопросов, и стражник, увидев мое состояние, смилостивился и отпустил меня, бросив напоследок, что еще со мной свяжется. Ага, как же.
  Выбрав ближайшую приличную таверну - самой близкой из них был "Пожилой Гусь" Геллы, но мне претило там появляться - я оплатил комнату на день, закрыл за собой дверь на ключ, завалил ее шкафом - в Нижнем Городе по-другому нельзя - и повалился на кровать.
Снились мне летающие арахниды, которые милым голоском Виоллы О"Рин отчитывали меня за неправильное использование половника. Боже, ну и чушь.
  Невероятно, насколько полдня сна могут повлиять на человека. Продрав глаза, я покинул это гостеприимное место - меня пытались обворовать всего пару раз, роскошь для Нижнего Города - и медленным шагом отправился в Западный квартал, где и располагалась усадьба Учителя.
  Дело понемногу клонилось к вечеру. В одной из аллей неподалеку я заметил, как парочка верзил распластали на бочонке симпатяжку, судя по одежде жертвы, из трактира напротив.
Один из мордоворотов заметил меня и жирным пальцем указал на татуировку на плече. Распятая туша. Символ банды. Мне явно предлагали двигаться дальше.
  Впрочем, я и не собирался мешать парням развлекаться.
Не обращая внимания на умоляющие крики девушки, я, насвистывая грустный мотивчик, направился дальше. Так устроен мир. Сильные пожирают слабых. Избито, я знаю, но все равно правда. Вмешиваться в это - не мое дело.
  Примерно на середине моста через Отру, реку, что разделяла Верхний и Нижний Город, мне пришла в голову интересная мысль: "Знал ли Учитель о голосовых особенностях арахнида?"
  Хотя кого я обманываю? Знал, конечно, но даже не подумал предупредить меня о возможной опасности.
А я ведь мог оказаться на месте того столбика. Лежал бы сейчас на мостовой, обливаясь кровью из разорванного горла. Он не мог не знать, что я проспал его лекцию, но все равно промолчал, гад такой. Как-то слишком для наказания за невнимательность.
  Хмыкнув, я пнул подвернувшийся по дороге камешек, да так, что тот, крутясь и подпрыгивая, пронесся по мостовой. Все верно.
Я ведь далеко не первый его ученик. Краем уха я слышал, что в прошлом он любил отправлять учеников на самые сумасшедшие задания и наблюдать, как они себя на них проявят. Называется естественный отбор, и сегодня мне довелось убедился в этом на собственной шкуре. Хорошо хоть, что я не полез на арахнида без подготовки, а перестраховался, заранее наложив на тварь "Искажение". Только это и спасло.
  Мимо меня с гиканьем пронеслись несколько верховых. Несут, наверное, очередные важные известия для одного из Десяти Родов. Я скривился.
Ничего в этом мире не меняется. Император соперничает с Родами за власть над страной; Церковь Единого прославляет магов Света - избавителей мира от скверны, параллельно пытаясь задвинуть остальные Ордена на задний план; аэны в очередной раз возмущаются, что их исконные права ущемляют, а обычный люд просто пытается выжить.
  Я же продолжал думать о месте, которое сам занимал в этом мире.
  К магам Тени или "кротам", как нас называл обычный суеверный народ, всегда относились как ко второму сорту.
Даже прошедшие Экзамен не были избавлены от всеобщего пренебрежения. Да, со временем маги Тени были способны на множество хитрых трюков, но за свою многофункциональность платили слабостью в прямых столкновениях с противником. Да и до подобных высот еще нужно было дорасти.
  В отличие от тех же Магов Огня, которые практически поголовно отправляются служить в имперскую армию или в один из десяти Великих Родов, выпускники Серого Ордена обычно уходят на службу к мелким дворянам. Там они заняты тем, что визуализируют фантазии, которые до этого сидели в головах извращенных аристократов, или же просто развлекают гостей на приемах.

  Если коротко, то это уже не маги. Шуты, да и только.

  Некоторые выпускники отправляются в добровольное изгнание, изредка появляясь в небольших деревнях, чтобы отпугнуть волков или помочь простому люду с разбойниками. Чудаки, какой в этом вообще смысл? Это не жизнь, а существование.
  Часть прошедших экзамен Серых магов поступают в личное распоряжение Императора, где после изнурительных тренировок, становятся его личными телохранителями. Дополнительным бонусом идет устранение неугодных вассалов или врагов государства. Отсюда и название - "Королевские убийцы". Хотел бы я стать одним из них - вот где лежат сила, слава и деньги.
  Кто-то, как мой учитель, открывает собственные агентства, где за приличную плату занимается сыскным делом. Если сказать по-простому, то это работа, за которую нормальный маг никогда не возьмется, а стража не осилит. Сказать честно, весьма прибыльное дело.
  Схватившись за живот, тем самым привлекая странные взгляды случайных прохожих, я едва сдерживал безудержно рвущийся наружу хохот. Нда. Прибыльное дело, - вытер я слезящаяся от смеха глаза. Это, конечно, только в том случае если сбрендившего мага не потянет на благотворительность.
Тогда он начинает посылать учеников разбираться с проблемами продажных трактирщиц забесплатно. Знакомо звучит, не правда ли?
  Успокоившись, я продолжил свои размышления. Что же до всех остальных? К моему огромному разочарованию, большинство магов так и остаются послушниками на всю свою жизнь.
А во всем виновата паскудная система получения звания мастера.
  На Экзамене не разбирают, каким путем магического искусства ты следуешь, поэтому ежегодно медальоны с Вороном получают очень немногие. Экзамен можно проходить каждый год неограниченное количество раз, но люди обычно не рискуют со второй попыткой. Гораздо проще осесть "ищейкой" в страже, податься на раскопки руин древних цивилизаций или просто забыть про свой дар, чем подвергать себя опасности, пытаясь пройти придуманные каким-то извращенцем тесты.
  Что забавно, у магов пяти оставшихся направлений магии таких проблем никогда не было. Справедливость и равенство во всей красе.

  Занятый подобными мыслями, я несколько раз свернул не туда и слегка заплутал. Это меня не обрадовало. Надо ускоряться, учитель просил не опаздывать. До резиденции Таррела я бежал сломя голову, чуть ли не выплевывая уставшие легкие, но все равно не успел до захода солнца. Просто класс! Меня ждет очередная выволочка.

  Двухэтажная вилла учителя была средних размеров и располагалась прямо на окраине Западного района города, демонстрируя окружающим, что ее хозяин имеет приличный достаток, но при этом не принадлежит к высшим слоям общества.

  - Привет, Сор, - поздоровался я с воинственного вида аэном, ожидавшим меня у входа. В руках он держал солидного размера молот с короткой деревянной рукоятью и железным набалдашником, - Опять скучаешь? Попробуй покидать свой молоток в местных пигалиц. Пернатые недоумки уже неделю трещат у моего окна и не дают спать.
  Соррен, или Сор для друзей, раньше входил в группировку радикально настроенных нелюдей, которые боролись против "захватчиков их родных земель". Это так они называют жителей Города. Глупость, если спросите меня. Да, технически, все земли, на которых сейчас располагается Город, когда-то принадлежали аэнам. С этим никто не спорит, каждый справочник или книга это подтвердят. Как-никак, историки Империи не зря получают свою плату. Проблема в том, что это было каких-то жалких пару тысяч лет назад. Но кого волнуют подобные мелочи?
  Из-за природного катаклизма огромное озеро, рядом с которым жила эта мирная раса, постепенно высохло и испарилось, заставив их переселиться в более влажные земли на севере. Но аэны не сдались, нет. Они упорный народ. И с тех самых пор как люди основали свой Город, они пытаются вернуть себе свои исконные земли.
  Их последняя попытка произошла где-то пятьдесят с небольшим лет назад, когда прошлый Император, Валериан Второй, только занял трон.
Тогда аэны решили, что новый правитель слишком слаб, и время людей прошло.
  Учитель, который застал эти нестабильные времена, изредка рассказывал, что это была не война, а кровавая бойня. Императорские войска при поддержке Церкви Единого всего за пару сражений разбили своих противников в пух и прах. Ну а дальше дела пошли как обычно: резня, насилие, грабежи, поджоги. С тех пор "голубоглазые рыбы", как их прозвали жители Империи, так и не оправились.

  Стоит отметить, что далеко не все аэны настроены столь враждебно. Значительная часть населения Города состоит из тех представителей этого дивного народа, которые решили променять свои древние общины на удобную жизнь в городах людей. Благо эти ребята мало чем отличаются от обычного человека.
Чуть ниже ростом, ярко голубые глаза хорошо видят в темноте да посильнее чутка. Ничего особенного. Аэны легко вписались в быт Империи.
  К сожалению для жителей, не все новоприбывшие смогли привыкнуть к жизни простых граждан и забыть о своем прошлом.
Некоторые организовывали группы сопротивления и терроризировали местный люд, видимо надеясь, что это заставит "человеков" покинуть город. Наивные глупцы, что с них взять.
  Как же во все это влез Сор? Хороший вопрос. Ответ мне на него дал сам аэн, когда одним поздним вечером, закинув в себя третью кружку пива, его потянуло на философию:
  "Во всем, как всегда, виноваты проклятые бабы и дешевое пойло. В те годы я был молодым и к тому же полным самоуверенности идиотом. Прям как ты сейчас, хех. Так вот, значица, так случилось, что меня выкинули с работы - а ведь я был отличным кузнецом между прочим - за, цитирую, "пьянство, нахальство и чрезмерную симпатию к жене своего начальника". Тьфу ты.

  Ну так вот, подумал и сказал себе: "Соррен. Такова судьба. А кто ты такой, чтобы спорить с волей богов? Раз уж твой молот больше ничего не способен создать, так хоть разбивать тупые Имперские головы ты им вполне в состоянии". Ну а дальше ничего нового - все по накатанной тропинке. Пара шумных пьянок, несколько удивительно случайных знакомства, и вот я обнаружил, что сегодня вместе с новыми приятелями мне предстоит обчистить склад бывшего нанимателя.
Во имя великого будущего аэнов, конечно. Так все и закрутилось".
  К сожалению для его команды, Сор оказался не только охочим до симпатичных барышень и крепкого пива, но еще донельзя мнительным парнем. Только послушайте, он отказывался резать проклятых людишек совсем без причины и повода. Ну не бред ли? Кто так делает? Его новые приятели думали так же и решили попросту избавиться от проблемы, сдав его страже после очередного преступления.
  У Сора был шанс договориться о помиловании, выдав им те немногие сведения, что он знал о своих бывших товарищах. Но тут было две проблемы. Во-первых, аэн не был стукачом. А во-вторых, даже если бы согласился сотрудничать, это бы не сильно помогло. Так вышло, что дело, за которое Сора повязали, было слишком крупным и дошло до Императорского уха. А он мужчина скорый на расправу, впрочем, тут его никто даже не пытался остановить.
Виновника поджога главного храма Единого в Городе могла ждать только веревка.
  И тут Сору невероятно повезло. Такая удача выпадает один раз в жизни, и нужно суметь ей правильно воспользоваться. Сор справился. Он попался на глаза Учителю, и настолько его чем-то заинтересовал, что тот, воспользовавшись всеми своими связями, вытащил Соррена буквально из рук палача. Сказать по правде, Церковь и особенно Незримые были далеко не в восторге.
  С тех самых пор Сор служит у нас кем-то вроде охранника. На мой логичный вопрос: "Зачем подвергать себя опасности и злить Церковь ради незнакомца?", Учитель тогда ухмыльнулся и ответил: "Цвет волос у него больно забавный, чтобы болтаться в петле.
Запомни ученик, такие волосы - это хороший знак". Этот умник просто издевался надо мной. Реальной причины я не знаю и по сей день - оба свидетеля молчат, как рыбы.
  - С Вами не заскучаешь, юноша. Мастер Вас уже заждался. Можно сказать, места себе не находит, - пробурчал Соррен, потряхивая своей лазурной шевелюрой, которую он по давней привычке заплетал в косы. - Вы это, вечно пропадаете незнамо где, возвращаетесь под утро, а мне Вам дверь отпирать. Думаете, мне приятно просыпаться посреди ночи?
  Пожав плечами, я танцующей походкой попытался пройти сквозь железную дверь, параллельно бросив через плечо:

  - Это называется насыщенная личная жизнь, Сор. Уж, кто-кто, а ты должен меня понимать.
  - Роалд, - Соррен быстро ухватил меня за локоть и придержал на месте.
- Задержись чутка, есть что сказать.
   Я глянул на него с удивлением.
Сор назвал меня по имени. Дело дрянь.
  - У Мастера клиент. Важная шишка. Ты это, не дури там, да. Не хочу тебя потом вылавливать из какой-нибудь канавы на окраине Города, - тихо произнес он, вглядываясь в мое лицо своими пронзительными голубыми глазами.
  Я кивком поблагодарил за предупреждение и проскользнул мимо него вглубь здания. Кабинет мастера располагался на втором этаже. Моя комната была там же. Заглянуть к учителю попозже не выйдет, так как еще утром он требовал доложить ему об успехе дела с Геллой, как только я приду.
  "Что ж, покончим с неприятным делом как можно скорее", - решил я и уверенно направился вверх по лестнице.
Комната Таррела была второй слева, и я по привычке вошел внутрь без стука.Как оказалось - большая ошибка с моей стороны.
  Раздался глухой звук, и я вылетел из комнаты еще быстрее, чем вошел. Пока я стонал от боли и приходил к себя, ко мне неспешной походкой подошли двое мужчин. И если одним из них был мой наставник, то личности второго я не знал. На вид он был немолод, но темные с проседью волосы хорошо скрывали его истинный возраст - точно и не скажешь. А вот небольшая бородка наоборот не справлялась со своей задачей, абсолютно не скрывая уродливый шрам, что кривой линией протягивался от левого глаза до верхней губы, придавая лицу озлобленное выражение. Незнакомец был одет в разукрашенный изумрудами белый костюм, за спиной у него виднелась черная сумка, а на груди ритмично постукивал тяжелый золотой амулет.
  Увидев украшение, я поперхнулся. Понять, кто оказался передо мной, было не сложно. Что, спаси мою душу Единый, у нас забыл один из шести Высших Иерархов Церкви - Магистр Света Артмаэль?
  Все, что я знал об этом человека, было лишь обрывками разговоров да уличными слухами. Говорят, он чудовищно силен, единственный не-дворянин среди Высших Иерархов, и что каждый из его учеников прошел Экзамен. А, ну еще, что у него отвратительный характер, и он скор на расправу. Но это так - мелочи.
  - А вот и мой любимый ученик явился. Вовремя, как всегда, - радостно улыбнулся Учитель и протянул руку, помогая мне подняться, - Ну что, теперь все в сборе. Значит - пора начинать.
Давай уже, Арти, не томи - рассказывай, для чего ты решил посетить каморку старого друга. Вон, парня уже ноги не держат, настолько ему не терпится услышать твою историю.
  Арти?! Я чуть было не сполз по стене, на которую опирался, обратно на пол.
Единый раздери, он назвал одного из самых высокопоставленных и влиятельных магов Империи - Арти?
  - Его не держат ноги, потому что он не знаком с банальными правилами приличия, - презрительно выдавил из себя Иерарх, скептически меня осматривая. Неудовлетворительно покачав головой, он повернулся к моему наставнику. - Если бы он был моим учеником, Тар, нам бы уже давно несли вино, а после - смиренно ожидали дальнейшей команды. И мы бы уж точно не стали ждать его появления.
  "Тар?" - осторожно похлопал я по ушам.
Судя по всему, у меня начались слуховые галлюцинации. Подозреваю, что звуковой удар паука повлиял на меня гораздо сильнее, чем мне показалось пару часов назад.
  Я с нетерпением уставился на Иерарха, ожидая, что тот сейчас исполнит пару срамных баллад о "Величии Единого и Его любви к женщинам постарше", что были столь популярны в местных трактирах.
  Иерарх попросту проигнорировал мой пронзительный взгляд. Картинно подняв руки к потолку, он топнул ногой и громко задал вопрос, ни к кому конкретно не обращаясь:
  - Как долго мне еще ждать? А он у тебя не особо расторопный, как я погляжу. Или может просто отсталый? Я наградил его самым слабым "Ударом Света" на который способен, а он все еще не может даже стоять нормально. С каких пор ты стал набирать себе в ученики тряпок, а Тар?
  Я хотел было возразить, что "Ударом Света" можно вышибать стальные двери, но прикусил себе язык. Судя по его короткому смешку - благоразумное решение.
Спорить с магистром себе дороже.
  Вместо этого я быстро прошмыгнул мимо ухмыляющегося учителя и осторожно присел на стул в углу комнаты, стараясь сделать себя как можно более незаметным.

  - Итак, - учитель повернулся к гостю и громко хлопнул в ладоши, - Чем я могу тебе помочь?
  - Ну наконец-то. Я хочу, чтобы ты нашел того ублюдка, который подбросил мне эту штуку, - резко ответил Магистр.
  После этих слов он достал из своей наплечной сумки тщательно замотанный в несколько слоев ткани сверток. Артмаэль брезгливо положил его на пол перед Учителем и сделал два шага назад. По желанию мага ткань испарилась в сверкающей вспышке.

  Это еще что? Подняв голову, я подошел к учителю, чтобы получше рассмотреть напоминающий черную палку предмет и тихо присвистнул.
  На середине комнаты лежала отрезанная конечность.

  
  Глава 4.
  Это что, рука? "Единый сохрани от подобной участи", - прошептал я молитву. Но в моей голове не было страха - там быстро закручивался вихрь из сотни вопросов.

  Я мельком глянул на Иерарха. В прошлый раз за дерзость мне чуть не сломали ребра, и второго раза я мог и не пережить. По всей логике сейчас следовало промолчать, но удержаться было физически невозможно. Такой уж я человек.
  - Ого, - выдавил я из себя и задумчиво почесал подбородок. - Не каждый день такое увидишь. А у Вас весьма странные почитатели, верно я говорю, Магистр? Это новая мода такая - слать кумирам конечности, чтобы тебя заметили? А знаете, рабочая ведь схема. Надо запомнить.
  Высших Иерарх поперхнулся от моей наглости и уже было приготовился разразиться очередной тирадой - "О правильном воспитании нынешнего поколения учеников", не иначе, но к моему счастью, Учитель успел вмешаться раньше.

  - Замолкни, Роалд. Твой юмор сейчас совсем не к месту, - на удивление спокойно протянул он.
- Ты хоть и невежда, но прав в одном - это явно нетипичная посылка.
  Да неужели? А то сразу было не понятно, ну да.
  Таррел повернулся спиной к Иерарху и начал рыться в своем шкафу.
  - Ты знаешь кому принадлежит конечность, - занятый поисками, не глядя бросил он через плечо. - Верно, Арт?
  - Еще бы, - зло произнес Магистр и, нахмурив густые брови, уселся на кресло. - Этой рукой меня потчевали добрые полвека.
Я бы ее и на ощупь узнал. Она когда-то принадлежала Высшему Иерарху Мартину О"Карну.
  Карн - один из десяти Великих Родов, но само имя мне ни о чем не говорило. Среди нынешних Иерархов Церкви такого не значилось. Я повернулся к учителю и тихо кашлянул, надеясь, что тот даст пояснения.
  - Мартин когда-то был учителем Артмаэля, - верно истолковал мой знак учитель.
- Он пропал около десяти лет назад и с тех пор считался погибшим. Арт занял место среди Высших Иерархов сразу после его исчезновения.
  - Угу, - глубокомысленно кивнул я. Сразу понятно, кого обвинили в произошедшем. Мужик, закинув ногу на ногу, сидел прямо передо мной.
  - Не просто учителем, - мягко поправил моего наставника Магистр. Он закрыл глаза, словно погружаясь в воспоминания. - Мартин был мне как отец. Именно он разглядел во мне, обычном пареньке из Нижнего Города, громадный потенциал. Он выкормил и вырастил меня, а после - сделал своей правой рукой.
  Громадный потенциал? А он скромняга.

  - Только благодаря ему я добился своих высот, - Иерарх открыл блестящие глаза и одухотворённо продолжил. - Оттого меня особенно печалят рассказы моих завистников, считающих, что я как-то причастен к его исчезновению. Мне бы и в голову не пришло причинить ему вред!

  Ага, - подумал я про себя. На словах мы все чище Единого, каждый первый - праведник. А стоит копнуть поглубже, так сразу такая грязь полезет - только лопатами выгребай. С другой стороны, если бы Магистр действительно был замешан, то зачем он притащил эту проклятую Единым руку в нашу контору. Непонятно.
  В отличие от меня Учитель не собирался задаваться бессмысленными вопросами. Он был человеком дела. Забыв про свой шкаф, он уселся за стол и сразу перешел к делу.
  - Хорошо, Арт, давай начнем сначала, - учитель подался на кресле вперед и задумчиво скрестил пальцы домиком.
- Опиши, как ты обнаружил этот ... предмет. Когда это было, кто присутствовал? Сейчас нам очень бы пригодились детали.
  - Хорошо, хорошо, ты прав, - нервно поджал губы Магистр и начал свой рассказ. - Это произошло сегодня днем, где-то около полудня, если не ошибаюсь. Я как раз возвращался в свой особняк - у меня была утренняя месса в Церкви - и как обычно зашел в свой кабинет. Хочу отметить, для посторонних туда вход закрыт. Я лично создавал защитные чары.
  - Я не хочу вас прерывать, магистр, но хотелось бы уточнить, - вклинился я в разговор. - Когда вы говорите о защите, имеется ввиду не только сама дверь, но и остальные входы, верно? Я говорю об окнах, потайных проходах или о чем-то подобном.
  - Естественно, - магистр глянул на меня со смесью удивления и раздражения. Видимо, он не рассчитывал, что на середине речи его прервёт какой-то послушник. - Так вот, о чем это я? Ах да, кабинет. Сначала я почувствовал запах. Он знаком каждому из нас, даже тебе, надоедливый ты мальчишка. Это был запах смерти, - мужчина обвел нас взглядом и слегка притопнул ногой по полу, словно желая, чтобы мы прочувствовали важность этих слов.
  - Я так понимаю, рука лежала прямо посередине стола, - осведомился учитель.
  Артмаэль согласно кивнул и подозрительно нахмурился. Видимо, он не понимал, как мой учитель об этом догадался. Для меня же это казалось вполне очевидным: ну в самом же деле, где еще? В кабинете мебели не так чтобы много, а преступник хотел, чтобы руку заметили. Не на пол же кидать?

  Я хмыкнул и покосился на обрубок, который все еще лежал посередине комнаты. В каждом случае бывают свои исключения.
  - По-нят-но, - по слогам произнес учитель и скорчил недовольную мину.
- Следующие три вопроса. Когда ты последний раз заходил в помещение? Не было ли на столе чего-то помимо руки, записки например? И главное, кто еще имеет доступ в твой кабинет?
  - Отвечаю по порядку, - магистр с удовольствием откинулся на обитом шелком кресле и почесал уродливый шрам. - Я заходил туда около восьми утра - мне было необходимо забрать пару документов перед церковной службой. Кроме руки на столе не лежало ничего необычного. Кабинет - это мое личное пространство, к нему никто не имеет доступ. Кроме меня, естественно.
  - Занятно, - протянул учитель, и его глаза радостно вспыхнули, словно он пришел к какому-то выводу.
- Т.е. у злоумышленника было всего несколько часов, чтобы пробраться к тебе в дом, обойти часовых, взломать систему охраны, оставить обрубок и скрыться. На такое немногие способны, знаешь ли.
  - Тут я тебя поправлю, - победно усмехнулся иерарх. - Ты ошибаешься. Видишь ли, у меня есть подозреваемый.
  - Ну-ка, ну-ка, - заинтересовался учитель. - И кто же эта таинственная личность?
  - Мой лучший ученик - Сайфас, - с гордостью произнес Артмаэль.
  Я оторопело уставился на магистра.
  Он что, рад тому, что его предал собственный ученик? Я ожидал, что он будет рвать и метать, а учитывая его репутацию, настоящее чудо, если этот Сайфас сейчас не висит где-то в казематах, с нетерпением ожидая прихода палача.

  - И Вы ничуть этим не огорчены? - осторожно поинтересовался я. - Ученики частенько предают своих учителей, но обычно на это реагируют куда более ... бурно.

  - Это все потому, что ты еще молод и ничего не понимаешь, - отмахнулся от меня Иерарх. - Сайфас единственный, у кого могло хватить ума и таланта пройти сквозь мою защиту. Как-никак, - Магистр позволил себе отвратительную усмешку, от которой у меня заболели отбитые ребра - он не раз наблюдал ее в действии.
  Артмаэль сделал передышку и с насмешкой посмотрел на меня. Вполне очевидно, что он намекал, каким образом работает ловушка. Ну или что я слабак по сравнению с Сайфасом, и моих способностей не хватит даже на то, чтобы пробраться на периметр его особняка. Вариантов масса.
  - Да и кто сказал, что мальчик меня предал? - невозмутимо продолжил он. - Я вытащил его из грязи и дал будущее. Многие хотят стать моими учениками, но лишь около десяти человек в год удостаиваются подобной чести.
  - Арт принципиально не берет себе выходцев из благородных семей, - пояснил мне учитель. - Все его ученики были лично им выбраны из простых горожан.
  - Именно, - заулыбался Иерарх. - Я нахожу брильянты в грудах навоза и заставляю их сверкать в лучах солнца. И каждый ученик благодарен мне за это. Без ложной скромности, я для них как отец.
  Он надулся от гордости. Выпендривается, словно павлин - пришла мне в голову крамольная мысль.
  - Нет, Сайфас никогда бы не предал меня, да и не было у него подобной возможности, - маг скрестил на груди руки, выражая несогласие с такой теорией. - Да и более того, мальчик находится все время со мной. Кстати, - мужчина растянул губы в улыбке победителя, словно найдя беспроигрышный аргумент. - Он был еще очень молод, когда Мартин пропал. Я считаю, что моего воспитанника кто-то использует, играя на его благородстве и чувстве справедливости.
  - Почему же ты сам его тогда не спросишь? - логично подметил наставник.
- Если он тебя так любит, то, несомненно, выложит все, что знает. Или ты боишься спугнуть реального преступника?
  - В точку! - захлопал в ладоши магистр, радуясь проницательности собеседника.
- С Сайфасом я разберусь потом. Сейчас я хочу знать, кто это реально устроил. И заставить его заплатить, - кровожадно ухмыльнулся он, не оставляя никаких сомнений, какая судьба ждет незадачливого интригана.
  - Это твое решение - влезать не собираюсь - пожав плечами, Таррел медленно поднялся из кресла и обошел деревянный стол. - Ладно. Пора бы сделать то, ради чего ты притащил эту штуку в мой дом.

  Учитель пригладил волосы, и, опустившись на одно колено, прикоснулся к лежащей на полу руке. Я ожидал увидеть гримасу боли, как-никак, смерть бывшего Иерарха точно не была приятной.
На мое удивление, его лицо совсем не изменилось, более того, сейчас оно выражало крайнюю степень досады и удивления.
  - Кто это сделал? - не смог сдержать свое нетерпение Иерарх. Он даже подался вперед на кресле и потешно вытянул шею. - Что ты увидел?
  - Ничего, - задумчиво протянул Учитель и повторил. - Я ничего не увидел.
  - Как это вообще возможно?! - возмутился Иерарх.
Он вскочил с кресла и уничижительно ткнул пальцем в наставника. - Ты что, дурить меня вздумал?! Ты должен был почувствовать хоть что-то. Если ты потерял свои способности, то пусть мальчишка попробует. Хоть на что-то пригодится.
  - Без оскорблений, Арти, - поднял руку учитель в попытке вразумить разгневанного коллегу. - Я понимаю, ты расстроен, но ничего не поделать. Если у меня не получилось ничего ощутить, то у Роалда точно ничего не выйдет. Без обид, малыш, - повернулся он ко мне и подмигнул.
  Артмаэль в изумлении упал обратно на кресло и обхватил голову руками. Могу его понять. Никогда не слышал о подобном.
  - Как это вообще возможно? - с недоверием в голосе повторил Иерарх. - Я знаю, что со временем воспоминания стираются, но я, Единый вознеси мою душу, Магистр магии Света. Уж я-то могу определить, когда у Мартина отрезали эту несчастную руку. Это случилось не более дня назад, - мужчина вскочил и начал нервно мерять шагами комнату. - И я сделал все возможное, чтобы сохранить конечность в полной сохранности! Специально для тебя старался, между прочим. С учетом того, сколько силы я в это дело вложил, проклятая рука пробудет в идеальном состоянии еще как минимум сотню лет.
  Я посмотрел на почерневшую конечность. Сложно назвать это "идеальным состоянием", он ее коптил что ли? Но, отдам магистру должное, не считая странного цвета, рука выглядела практически здоровой - ни запаха, ни разложения тканей. Прекрасный материал для Серого Мага.
  Да и в целом, Иерарх был абсолютно прав. Да, со временем воспоминания стирались, что логично, иначе в Городе совсем не было бы преступности. Правда еще влияло то, что суды не выносили решения только на словах магов Тени, и без дополнительных улик ты мог выйти чистеньким.
  Грубо говоря, правило было всего одно.
Чем сильнее эмоции, чем лучшем сохранился объект и чем могущественнее маг, тем больше можно увидеть. Сейчас все условия были соблюдены, но Учитель видит лишь пустоту. Я снова повернулся к наставнику за разъяснениями.
  - Давно такого не видел, - тот словно от досады прикусил нижнюю губу, но в его глазах было восхищение.
Похоже, учитель всерьез заинтересовался. - А дело-то вдруг стало гораздо занятнее, верно Роалд?
  Я кивнул, но Таррел этого не заметил. Его внимание было полностью приковано к отрезанной руке. Наконец, он повернулся к терпеливо ожидавшему объяснений магу.
  - Если коротко, то да, такое возможно, - задумчиво выдал он. - Правда, провернуть на практике чрезвычайно сложно. И что самое главное, не так много людей на это способны.

  - И кто же они? - Атрмаэль подозрительно уставился на учителя. - Впрочем, подожди. Моя очередь угадывать. Ты входишь в их число, не так ли?
  - Решил записать меня в список подозреваемых? - рассмеялся наставник и недвусмысленно пожал плечами.
- Глупо. Ты сам притащил мне эту штуку. Да и ты меня знаешь, Арт, я не лезу в политику. Слишком грязно.
  Это правда. На моей памяти учитель всегда с пренебрежением относился к политическим махинациям и играм между Родами и Императором.
  - Что же до твоего вопроса, - продолжил учитель и на секунду задумался. - Я подозреваю, что любой из Магистров моего Ордена, парочка вольных художников вроде меня, ну и среди "Королевских Убийц" точно есть подобные специалисты - их профессия обязывает. Они лучшие из лучших. Недаром их так называют, ребята убивают королей.
  Интересная мысль, об этом я как-то не задумывался. А что, вполне логично. Если бы название пошло от их службы, гораздо правильнее было бы - "Императорские убийцы".

  - В общем, ты меня заинтересовал, - подытожил учитель. - Подобных мастеров, как я уже сказал, не так чтобы много, а значит и шансы найти их - приличные. Только оставь мне руку, она еще может мне пригодиться. Кстати, у меня есть идея, как поступить с твоим учеником.
  - Я слушаю, - выпрямился Артмаэль. Слова учителя его ощутимо задели, хоть он и попытался скрыть это за маской безразличия. Видимо, Иерарх привык сам распоряжаться судьбой своих воспитанников и не терпел чужого вмешательства. - Ты что-то придумал?
  - Именно, - Таррел расплылся в нехорошей улыбке и перевел на меня взгляд. - Как ты помнишь, через неделю состоится Экзамен, а значит, что мой болван, что твои - примут в нем непосредственное участие. Осознал, к чему я веду?
  Единый, разбей мне голову и вычерпай ложкой весь мозг. Для Серых магов Экзамен и так невероятно сложен, а тут учитель решил взвалить мне на плечи еще и дополнительное задание. Единственное, что меня радовало - меня хотя бы допустили до испытаний. Мои неудачи с делом Геллы были забыты?
  - Кажется да, - неуверенно кивнул Иерарх и уставился на меня пристальным взглядом.
- Ты думаешь, он потянет? Выглядит хлипковато, да и ума у него немного.
  - Он справится, - развеял его сомнения Учитель, а у меня слегка отлегло от сердца.
Хоть кто-то в меня верит. - Да и главное, чем мы рискуем? А так есть шанс хоть что-то узнать. Взбодрись, Арти! Прямо как в старые добрые времена! Маг Света и маг Тени проходят Экзамен плечом к плечу - навевает воспоминания, а? - Таррел лукаво глянул на собеседника.
  - Еще какие, - нервно хохотнул тот и потер свой шрам. - Хорошо, на этом и порешим.
  - Подождите, - влез я в беседу. - Не могли бы вы подробнее рассказать, что от меня требуется?
  - Справедливо, - отметил Таррел. - Все просто. Твоя задача - стать товарищем Сайфаса на испытаниях. Выведай у него все, что сможешь. Что он реально думает об Артмаэле, мог ли он проникнуть в кабинет, причастен ли к этому делу?
  - Да вы издеваетесь?! - взорвался я. - С чего вообще он должен начать изливать свою душу? Да и даже если это случится, - во что я не верю - как его там найду? Каждый год в Экзамене принимают участие сотни послушников. Ах, ну и да, сущая мелочь. Мне нужно будет как-то убедить его объединить усилия. Элементарно!

  - Никаких проблем, - отмахнулся от моих возражений Магистр. - В этом году я один из организаторов Экзамена, а заодно и Верховный Наблюдатель. Я все устрою - никто ничего и не заметит. Главное, не проморгай свой шанс.
  -Вот и отлично, - хлопнул в ладоши наставник.
- Я берусь за твое дело. Остался последний вопрос, и его необходимо решить, пока ты еще здесь. Я говорю об оплате. Не кривись ты так, Арти. Ты знаешь мое правило. Бесплатно я не работаю.
  Я подавил рвущийся наружу истеричный смех. Угу. Ты-то может и нет, но если не платят мне, то все нормально.

  - В этот раз придется, - отрезал Высший Иерарх и поднес указательный палец к своему шраму. - Помнишь? - спросил он и, не дожидаясь ответа, продолжил. - Решишь для меня эту проблемку, и мы квиты.
  Услышав это заявление, учитель лишь хмыкнул. Пожав плечами, он выпроводил Иерарха за дверь, а потом повернулся ко мне.
  - Я так понимаю, у тебя есть вопросы, - утвердительно отметил он. - Что же, задавай. Постараюсь ответить. И да, не думай, что отвертелся. Я все еще хочу услышать, чем закончилась твоя эпопея с арахнидами.
  - Что это за история со шрамом? И почему он его не уберет, он же маг Света? - выпалил я на одном дыхании.

  - И это то, что тебя интересует в первую очередь? - рассмеялся Таррел. - Интересный выбор, малыш, интересный.
  Ненавижу, когда он зовет меня малышом. Мне 21, раздери меня Единый. Хотя на фоне наставника, я думаю, все вокруг были малолетками. Учитывая, что у него в друзьях аж Верховный Иерарх, то учителю может быть хоть сто лет - курс омоложения от мастера Света стоил баснословные деньги, но друзьям положены скидки.
  Возможность не только исцелять и усиливать, но и практически возвращать молодость - это то, что вознесло магов Света на самый верх социальной лестницы. Может когда-то давно и было иначе, но сейчас между церковью Единого и Белым Орденом нет никакой разницы. Все Высшие Иерархи являются магами Света, более того, я подозреваю, что именно они сейчас держат в руках власть над Белым Орденом. Даже Незримые - официально боевые монахи и ревнители порядка, - поголовно состояли из прошедших Экзамен магов Света. И все законно. Не подкопаешься.
  Забавно другое. У каждого элемента в этом мире есть свой антипод.
Огонь - Вода, Земля - Воздух, это всем известно. Противовесом Света была Тень, но сейчас даже заикаться о балансе было смешно. Церковь Единого превозносила мастеров Света как избранных Единого, а те исцеляли страждущих, всячески способствуя продвижению верной религии в массы. А маги Тени - кто это вообще? Пусть сидят тихо и занимаются поиском безделушек. Ненавижу!
  - Почему он его не свел - без понятия, - начал со второго вопроса учитель. - Может оставил, как напоминание.
  - Напоминание о чем? - подтолкнул я его.
  - Если говорить начистоту, то тут нет какой-то невероятной тайны, - тяжело вздохнул мужчина.
- Мы вместе проходили Экзамен, думаю, до этого ты и сам догадался. На самом деле, изначально нас было четверо, но один сам сдался, а второй погиб по дороге. Бедолага сгорел как спичка прямо на моих глазах. Жаль. Многообещающий был маг.
  Я вздрогнул. Во дает. Мог бы и промолчать, честное слово. Мне Экзамен через неделю проходить, так-то! Усилием воли я заставил себя слушать дальше.
  - На последнем этапе финального Испытания нам нужно было преодолеть полосу препятствий за ограниченное время, - словно нехотя продолжил свой рассказ учитель. Воспоминания явно причиняли ему боль. - Где-то на середине пути Арт попался в ловушку, как раз и заработав свой уродливый шрам.
Я перевязал его как мог, но он был без сознания, а время уже заканчивалось. Мне пришлось его оставить.
  Бросать товарищей всегда тяжело, но у учителя не было особого выбора. Будь я на его месте, то даже бы не сомневался. Своя шкура важнее.

  - Вижу, ты меня понял, - заметил мой кивок Таррел.
- Артмаэль провалил в тот год испытание и винит в этом меня. Вот и вся история, - закончил учитель.
  Мне оставалось лишь глубокомысленно пожать плечами. Что тут скажешь. У каждого из нас есть поступки, которые хоть и были, по сути, верными, но менее стыдными они от этого не становились. Хотя опять же, я не находил в решении наставника ничего стыдного. Ты всегда ставишь свои интересы выше других - так уж устроен этот мир.
  - Еще кое-что, Учитель, - вопросительно посмотрел на него я.
Таррел поощрительно улыбнулся. - Чем он меня так приложил? Высший Иерарх сказал, что это "Удар Света", но это же невозможно, верно? Он стоял в трех метрах от меня!
  - Ааа, неизведанная сила Артмаэля, - рассмеялся довольный моим вопросом учитель.
- В обычном случае ты был бы, конечно, прав. Маги Света могут применять свои невероятные способности лишь при физическом контакте. В этом смысле они чем-то похожи на нас - точечное воздействие, а не массовые разрушения, как предпочитают те же "огоньки".
  Угу, я даже теперь одну такую знаю. Может, до массовости ей и далеко, но вот желание - "сжечь противника поскорее, думать потом" - точно присутствует.
  - С Арти все просто, - продолжил Учитель. - Он уникум. Его магия действует на расстоянии, и я не поручусь, на каком именно. Может его предел три метра, а может и все тридцать.
  Я присвистнул. Это просто захватывало дух. Тут все дело в чем. Мастера Белого Ордена обладают невероятными возможностями. Они способны вылечить тебя от практически любой болезни, вернуть конечности или даже обратить время вспять, снова сделав молодым. У последней штуки есть куча ограничений, эта магия сложна в подготовке и исполнении, поэтому позволить ее себе могут немногие. Но я что-то отвлекся.
  На поле боя маг Света представляет ужасающее, но прекрасное зрелище. Проводя через себя Свет, они возносятся над остальными, усиливая свои физические возможности до невероятных высот. Быстрые, сильные, практически неуязвимые - словно святое воинство Единого они обрушиваются на врага, и ничто не способно устоять перед их гневом.
  Ну а если учесть, что выпускник Белого Ордена может наделять своим Светом любые предметы и людей, пусть и ненадолго, то становится вполне очевидно, почему без "светлячков" не обходится ни один военный конфликт в Империи. Ребята слишком хороши - лекарь, боец и поддержка в одном флаконе.

  Единственная слабость этих чудовищ - они проводят свою магию лишь тактильно, или, говоря проще, через касание. Но, похоже, Артмаэль чихал на это ограничение. Я представил, как на поле боя вместо того, чтобы подходить к каждому воину по отдельности, тратя важное время, Верховный Иерарх наделяет всех Светом одновременно.
Воистину, страшное зрелище.
  - Это еще не все, - обрадовал меня учитель. - Тебе не показалась странной отговорка Арта по поводу его ученика? Он легко мог бы прижать его к стенке и вытрясти всю информацию, но вместо этого согласился на мой вариант. А он заметно сложнее, да и шанс успеха меньше.
  - Подождите-ка, - начал я.
  - Верно, - подтвердил мою невысказанную гипотезу наставник. - У Сайфаса такой же дар, как у его наставника. И Арт будет из кожи вон лезть, лишь бы сохранить с ним хорошие отношения.
  Просто прекрасно. Теперь план учителя казался мне еще более безумным. Зачем вообще подобному дарованию объединять со мной силы.
  - Ладно, это все дела прошлого, - прервал мои размышления Таррел и расслабленно растянулся в мягком кресле. - Теперь же я хочу узнать о твоих невероятных приключениях с арахнидами.
  Я искоса посмотрел на него. Пришла пора раскрыть карты. Я не был уверен насколько моя догадка правдива, но попробовать определенно стоило.
  - Зачем вы меня спрашиваете, учитель? - невинно поинтересовался я. - Вы все сами прекрасно знаете. Более того, вы ведь все сами организовали. Верно?
  - Да неужели? И с чего это ты так решил? - учитель выглядел удивленным.
  Может, я ошибся? Да нет, это невозможно. Слишком уж много совпадений.

  - Это дело изначально было очень странным, - начал я. - Вы ведь никогда раньше не занимались благотворительностью. А тут бесплатно вызвались решить чужую проблему, да еще такую мелкую. Смерть собаки в трактире - не ваш уровень.
  - И это твои доказательства? - разочарованно протянул учитель. - А тебе не приходило в голову, что я прекрасно знаю, кто такая Гелла? И что за услугу мне будет должна женщина, в таверне которой частенько ошиваются преступные воротилы Нижнего Города. Об этом ты не подумал, бездарь?
  - Это только начало, - слова наставника поколебали мою уверенность, но я не собирался этого показывать. - Дальше странности лишь продолжились.
Вы всегда говорили мне, что преступником оказывается тот, кому это больше всего выгодно. Но Гелле моя смерть была ни к чему. Более того, она бы принесла ей кучу проблем, ведь вы бы полезли разбираться, куда я пропал. А обмануть вас сложнее, чем меня.
  - Люблю неприкрытую лесть, - рассмеялся мужчина, обнажив ряд белоснежных зубов.
- Но ты продолжай. Сейчас это звучит как-то неубедительно - у Геллы могли быть личные мотивы. Да и более того, это пока никак не указывает на мою причастность.
  - Верно, - ответил я и ухмыльнулся. - "Пока" - ключевое слово. Когда я бродил по туннелям, мне попался лишь один выход в город - тот, по которому пришел я. Остальные были только в процессе, но этот был уже закончен. Как так?
  Встав со стула, я стал прохаживаться взад и вперед, собираясь с мыслями.

  - Дальше идет Виолла и ее отряд, - я заложил руки за спину и сосредоточился.
Пора переходить к главным аргументам. - Я бродил по подземельям всего пару часов, а за это время вы смогли понять, что со мной что-то не так, найти вход в подземелья и договориться с главой Рода Рин. Более того, тем еще нужно было успеть собрать отряд и как-то до меня добраться. Вот интересный вопрос, а как они узнали, где меня искать? Виолла сказала, что про выход из логова пауков ей сообщили вы, но откуда вам это знать?
  Если в начале моей речи на губах учителя играла мимолетная улыбка, то теперь он ухмылялся от уха до уха. Он вопросительно глянул на меня, как бы спрашивая: "Это все или есть еще что-то?".
  - Ну и наконец, - продолжил я, чувствуя, как внутри меня поднимается обила и злость. - Почему последняя выжившая тварь ломанулась обратно в подвал? Откуда она знала, что там вообще есть выход наружу? Когда она пробовала на вкус Бродягу, выход в таверну был наверняка закрыт. Да и вообще, под землей была сеть разветвленных туннелей - гораздо логичнее было переждать опасность там. Ну и вишенка на торте - вы поджидали меня прямо у входа из таверны, вовремя не дав безумному животному натворить дел.

  Я выдохнул. Учитель смеялся и медленно аплодировал. Я был прав, но меня это отнюдь не радовало. Наоборот, меня раздирало бешенство.
  - И с чего, Единый раздери, вы решили это устроить?! - заорал я ему в лицо. - Да я там мог сто раз сдохнуть! И зачем было убивать собаку? Как Гелла вообще на все это согласилась? А?!
  - Тише, тише, мой мальчик - успокаивающе поднял руки волшебник. По его виду он во всю забавлялся происходящим. - Давай разберёмся по порядку.
  - Во-первых, - начал он. - Не преувеличивай. Мне пришлось приложить серьёзные усилия, и тебе практически ничего не угрожало. Я скормил арахнидам одного незадачливого убийцу, чтобы твари не разбрелись по туннелям и не поймали тебя. Во-вторых, я лично залез в их крошечный мозг и запретил им тебя убивать. Мелкие раны не в счет. Ну и дополнительно, как ты верно заметил, я наказал им бежать к Гелле, когда ваша милая компашка возьмет верх в противостоянии.
  - Мелкие раны! - захлебываясь от возмущения, я силился подобрать слова. - Вы серьезно? Единому расскажите эту чушь! Последняя тварь чуть не разорвала мне горло.
Как Вы это объясните?
  - Случаются неполадки, - отмахнулся от моих наставник и пожал плечами.
- Слишком много команд - вырыть нужный туннель, убежать к конкретному месту, не трогать тебя. Мозг бедолаг не смог вместить все. Или ты сам как-то на него повлиял. Наложил заклинание, небось. - Заметив мое выражение лица, мужчина выдавил из себя короткий смешок. - Не переживай. С кем не бывает? Тебе вообще повезло, что я обнаружил логово этих милых существ, а не кого посерьезнее.
  Пока я не находил слов, учитель сделал перерыв и невозмутимо глотнул воды.

  - Что же до Геллы, - продолжил он. - Я уверен, ты знаешь, что собака уже была одной ногой в могиле. Даже лучшие целители Света не смогли ничего сделать. Она все не решалась прекратить его страдания, но после моих уговоров сдалась. Мы старые приятели, знаешь ли.
  В это я поверил сразу. Они два сапога пара. Двуличные сволочи - оба врали мне прямо в лицо.
  - Признаю, не все пошло по плану. Я не ожидал, что один из охранников Виоллы окажется настолько туп, что позволит себя убить. Да и Гелла не должна была входить в подвал, открывая путь арахниду. Без понятия, зачем ее туда понесло.
  "Может совесть взыграла", - подумалось мне. Или ей надоело ждать, и она решила похоронить труп собаки. Сейчас уже не узнаешь.
  - В общем, - хлопнул в ладоши учитель. - У тебя тоже все прошло не без огрехов, но в итоге ты во всем разобрался. Ради этого все и устраивалось. У тебя через неделю Экзамен, и в первую очередь ты должен был доказать мне, что достоин в нем участвовать. Моя репутация на кону, знаешь ли.
  К Единому его мнение и репутацию.
   Ты справился, а это самое главное, - подытожил Таррел, задумчиво глядя на кипящего от праведного гнева меня. - Ты молодец. Я тобою доволен.

  Я скривился. Мне радоваться было нечему. Теперь каждое слово, которое скажет учитель, следовало воспринимать с оглядкой. Обманул сейчас - обманет и потом. Ради своей и моей выгоды, конечно.
  - Ну не строй ты такую кислую физиономию, - рассмеялся наставник.
- Радуйся - ты выжил, вынес уроки и даже заслужил награду. Кстати, о ней. Экзамен не за горами, а значит, пора пополнить твой скудный магический арсенал. Следуй за мной!
  Учитель медленно поднялся с кресла, и мы отправились в тренировочный зал на первом этаже виллы.
  Настроение постепенно возвращалось в норму. Новый трюк - это уже хоть что-то! Может, мои мучения того стоили. Интересно, что это будет?
  Дверь за нами захлопнулась. Единственным напоминанием о необычной встрече служила почерневшая рука, которая теперь покоилась внутри стеклянной витрины в дальнем углу комнаты.
  Глава 5
  Этой ночью я спал просто отвратительно и проснулся с первыми лучами солнца. При моем роде занятий нормальный сон - большая редкость. Он позволен лишь избранным, к которым я пока еще не отношусь. Впрочем, чего это я - давно уже привык. Жалко, конечно, что это произошло именно сегодня, так как день был особенным. Первый день Экзамена.

  Каждому из нас на протяжении всей жизни пришлось пройти через тысячи тестов. Какие-то действительно важны, а какие-то только кажутся ими, в реальности не стоя и капли затраченных нервов и времени. Но есть и те, от которых зависит весь твой дальнейший путь.
  Сегодняшний тест был из разряда последних. Ежегодно сотни послушников со всех уголков Империи стекались в Город в надежде получить заветный амулет с эмблемой своего Ордена. Подобная безделушка переводила тебя из разряда "стираю белье для учителя да выполняю каждое его слово" в полноценные маги.
  Если ты успешно справился с Экзаменом, то тебя ждало светлое будущее. Перед такими людьми открывались все дороги. Они получали статус мастера и становились официальными членами магического сообщества, а также могли сами набирать личных рабов, ой, т.
е. учеников. Дополнительным бонусом служил доступ к ресурсам и помощи остальных коллег.
  Но за все эти привилегии приходилось платить. Каждый мастер был обязан отдавать часть своей прибыли, но, по словам учителя, - мизерную часть. Я надеюсь, что хоть в этом престарелый хрыч не соврал.
Выпускник, работающий за копейки. Не такого будущего я себе желал.
  Что приятно, членство никоим образом не означало зависимость. Никакой политики, махинаций и прочего. Ну или так было на бумаге. Что там на самом деле, я оценить по понятным причинам не мог. Но по крайней мере, жителями Империи считается, что Ордена являются чем-то вроде клубов по интересу, где маги могут обмениваться знаниями или просто хорошо проводить время в компании единомышленников.

  Единственным исключением из этого правила служила Церковь. Вот уж где-где, а у них была четкая структура.
Как я уже упоминал раньше, сейчас между ней и Белым Орденом не было особой разницы, но официально все осталось в рамках закона. Церковь отдельно, Мастера Света отдельно.
  Конечно, в реальности все было иначе, но разве бюрократов это должно волновать? Бумаги-то в порядке. А чинушам большего и не надо. Единственным, кто мог прекратить этот бардак, был Император, но Церковь и маги Света для страны были слишком важны. Можно сказать, что них и держалась военная мощь нашего народа. Ради этого можно и отдать часть пирога, что именуется властью.
  Если подытожить, то жизнь мастера была безмятежной и очень приятной. И самым главным бонусом служило изменение отношения.
Если мнением послушника можно легко пренебречь, то полноценный маг мог рассчитывать на нормальное общение даже с представителями Высших Родов.
  Естественно было множество нюансов, как же без них. Если ты только-только прошел Экзамен, то для любого дворянина ты не сильно выше обычного пекаря, но теперь у тебя хотя бы была возможность это изменить. Как-никак могущество Высших Родов строилось не сколько на их богатстве, имени или древности, сколько на мастерах магии, которые им прислуживали. А маги народ вольный, для них всегда найдется местечко. Вот и приходилось дворянам терпеть самых разных выскочек.
  Особенно забавно, если маг вышел не из аристократии, а, например, в прошлом был портным, у которого оказались мощные способности. Тот же Артмаэль выбрался из самых низов, а сейчас мог соперничать влиянием с главами десяти Родов. Интересно, что эти напыщенные павлины думают каждый раз, когда вынуждены ему улыбаться, кланяться и пожимать руку?
  На моем лице появилась нехорошая ухмылка. Ясно, что думали - как бы половче его скинуть вниз. И судя по всему, кому-то это даже могло удасться.
Ладно, не время предаваться размышлениям. До Экзамена осталась всего пара часов. На скорую руку я сварганил себе легкий завтрак и выбежал из дома, напоследок бросив Сору:
  - Ждите меня вечером с хорошими новостями!
  - Удачи, мой мальчик,- не отвлекаясь, помахал он мне в ответ. Утром к нам заскочил садовник, и Сора поставили следить, чтобы тот ничего не прибрал к своим загребущим рукам. Аэн подошел к делу со всей серьезностью - приоделся, взял в руки любимый молот и, поигрывая им перед носом нервничающего работника, зорко следил за каждым его движением.

  Я постарался сдержать улыбку. С тех пор как Учитель вытащил его из петли, Сор все его пожелания старался выполнять настолько тщательно, насколько это вообще возможно. Аэн относился к своему спасителю с невероятным почтением, а тот платил за это звонкой монетой. Для меня же Сор давно стал частью семьи. Другой у меня больше не было. Но это не значит, что он не мог задать мне хорошую трепку.
  Мои мысли перескочили на неделю назад, когда ничего не подозревающий я чуть ли не вприпрыжку несся за учителем в тренировочную комнату. Ну и наивный же дурак.
  ***
   - Что за новый магический трюк вы хотите мне показать, учитель? - обратился я к наставнику, пока мы оба спускались по деревянной лестнице со второго этажа на первый. - Невидимость? Создание копий самого себя? Или может превращение окружающих в послушных рабов?
  - Слишком многого хочешь, - рассмеялся Таррел, заметив мой разгоревшийся энтузиазм. - До первых двух тебе еще расти и расти, если ты вообще хоть когда-нибудь сможешь их освоить.
  Я приуныл. Разве тот факт, что я справился с арахнидами и нашел истинного преступника, не доказывает, что я готов к новым свершениям? Обычно магов Тени не отправляют на Экзамен - слишком велик шанс помереть, и уж точно не после полутора лет обучения. Я был уверен в своем таланте. А тут такой облом.
  - Последнее это совсем из разряда фантастики, - словно не замечая моего разочарования, продолжил учитель. - Мозг - это невероятно сложная структура, особенно у человека. Вспомни своих пауков - их разум примитивен донельзя, а я потратил кучу времени, пока смог вбить им в головы нужные команды. И не все сработали, как я хотел. Ты смог убедиться в этом на собственной шкуре. Возмечтал о полном контроле толпы? - он больно щелкнул меня по носу - Для подобного подойдет хорошо подвешенный язык, а не магия.
  - Понял, - угрюмо кивнул я, приближаясь к входу в зал тренировок. - Тогда что мы сегодня будем делать?
  - Заходи, увидишь, - наставник широко распахнул передо мной дверь и легонько подтолкнул меня внутрь.
  Я зашел в просторное помещение. По залу были равномерно расставлены тренажеры, брусья, гантели и прочие приспособления для подготовки юного атлета. Это место я знал, как свои пять пальцев.
  Каждое утро Сор заставлял меня наматывать круги вокруг усадьбы, а после мы шли сюда ради силовых тренировок. Со слов аэна магическое развитие было делом важным, но и про тело забывать не стоило. Учитель в этом начинании его только поддерживал. Даже разрешил нанять мне учителя фехтования, с которым мы по выходным отрабатывали стойки и комбинации. Наставник хоть и не любил холодное оружие, предпочитая ему разум, но был вынужден уступить моему с Сором напору. Я с девяти лет упражнялся с мечом и кинжалом, а время на улице лишь отточило эти навыки. Сейчас же, когда у меня была возможность заниматься с нормальным учителем, я не собирался ее упускать из-за прихотей Таррела.
  На мое удивление Соррен тоже был в зале. Он перекатывался с пятки на носок и задорно ухмылялся. Заметив меня, он дружески кивнул и скорчил виноватую рожу - дескать, извини парень, я не хотел - меня заставили. Мне это сразу не понравилась. Я повернулся к учителю в поисках объяснения.
  - Я думал, сегодня мне предстоит изучение магического искусства, - поинтересовался я. - Что здесь забыл Сор? Неужто он согласился поработать подопытным?
  Обычно я тренировался на животных, но иногда учитель для тренировок приводил мне узников из ближайших тюрем. Подобное практиковалось во всей империи - на самом деле, заключенные это универсальные груши.
Если тебя все равно ждет виселица, то почему бы не сослужить последнюю службу любимой стране и заодно оттянуть свою смерть. Если повезет, конечно.
  - Не совсем, - радостно пояснил маг Тени с задорным блеском в глазах. - У него сегодня несколько иная роль. Ты увидишь.

  Что-то мне совсем не нравится, как они оба ухмыляются. Обычно после этого огребаю исключительно я.
  - Итак, - начал учитель. - То, чему я сегодня тебя научу, не является стандартным заклинанием Серых магов. Более того, не побоюсь этого слова, это мое личное изобретение. Я назвал его - "Режим Тени". Не очень оригинально, знаю, но ничего лучше придумать не сумел.
  Теперь мне стало просто страшно. Другими словами, заклинание новое и неотработанное. Сегодня подопытным был не Сор. Им был я.
  - Что ты знаешь о стрессе? - неожиданно спросил меня Таррел.
  - Эээ, - удивленный неожиданным вопросом я замешкался и стал судорожно подыскивать верные слова. - Это состояние необычайного напряжения, когда человек чем-то напуган или просто переживает.

  Скажу больше, я начинал испытывать стресс прямо сейчас.
  - Верно, но это далеко не все, - покачал головой мужчина и словно профессор занудным голосом решил прочитать мне лекцию.
- Стресс действительно возникает, когда на наш организм обрушиваются потрясения, но главное - что за ним следует. Процесс протекает в три фазы: мобилизация, противостояние и истощение. Думаю, пока все очевидно.
  Вполне. Когда дела летят к в бездну Единому, ты собираешься с силами и пытаешься выжить. Потом падаешь без сил. Велика наука.
  - Видишь ли в чем дело, - тем же тоном продолжил Таррел.
- Организм человека не менее сложная штука, чем его разум - в нем одновременно протекает множество процессов, и все для того, чтобы ты мог комфортно жить.
  Я тронут. Сейчас расплачусь.
  - Возьмем мускулы, - учитель так увлекся лекцией, что проигнорировал мой полный сарказма взгляд. - Для небольшого усилия, например, поднятия чашки, ты задействуешь лишь малую толику их силы.
Более того, если ты сейчас попробуешь поднять диван, то все равно не раскроешь их реальный потенциал. Тебя остановит усталость, боль или напряжение. Скорее всего - все вместе. Наш мозг ставит эти ограничения, чтобы ты себя не покалечил.
  Подождите-ка. Я начал понимать, к чему ведет наставник.
  - А в стрессовой ситуации, когда у тебя стоит выбор между жизнью и смертью, организм снимает эти ограничения, - предположил я.
  - Очень близко, - довольный моей понятливостью улыбнулся Таррел. - Но и такой формулировки вполне хватает - нет смысла перегружать тебя ненужной информацией. Если коротко, то ты, как маг Тени, способен обмануть свой разум. Ввести его в так называемое состояние стресса, но при этом не потерять голову, как это обычно происходит в опасной ситуации.

  - Но это же невероятно! - восхищённо выдохнул я. - Ты становишься в разы быстрее, сильнее и не чувствуешь боли. Почему все маги Тени этим не пользуются?
  - Потому что это бесполезная чушь, - рассмеялся мне в лицо учитель.
- Послушай себя! Уже вообразил, как раскидываешь налево и направо магов Света в рукопашной схватке, не так ли?
  Ну почему же сразу раскидываешь.
Мне хватит и сражения на равных.
  - Сразу выбрось это из головы, мой мальчик, - мужчина расправил халат и добродушно сверкнул глазами. - Да, на краткое время твое внимание возрастет, и чем больше силы ты вольешь в заклинание, чем лучше сам себя обманешь, тем быстрее и сильнее станет твое тело.

  Пока звучит неплохо.
  - Но! - Таррел понял палец вверх и помахал им из стороны в сторону. - Во-первых, чем сильнее ты становишься, тем выше шанс получить травму.
Как я уже говорил, организм пытается предостеречь тебя не просто так. Это защитный механизм, а не игрушка. Во-вторых, боль никуда не исчезнет, лишь уменьшится. По-твоему, люди в моменты стресса ничего не ощущают? Не глупи.
  Учитель усмехнулся.
  - Так-то "Болевой блок" - реальное заклинание, которое позволит тебе не испытывать дискомфорта от слова вообще, но для тебя оно чересчур сложное, - все тем же мерзким тоном продолжил он. - О чем это я? Ах да! В-третьих, чем больше ты находишься в состоянии "Режима", тем больше ты расходуешь внутренние ресурсы организма. А они не бесконечные, знаешь ли.
Пара минут, а потом ты упадешь без сил. По той же причине, "Режим" нельзя использовать слишком часто. Ты должен делать перерывы и восстанавливаться. Хороший сон, еда и покой, сам понимаешь.
  С каждым словом наставника, я все больше опускал плечи. Тут вообще будут хорошие новости?
  - В-четвертых, - безжалостно продолжал он.
- "Режим Тени" улучшает твои возможности, но ты никогда не выйдешь за пределы того, на что способен человек. А значит, любой захудалый мастер Света отделает тебя и не поморщится.
  - Тогда зачем вы мне все это рассказываете?! - мне надоело это выслушивать, и я возмутился.
- К чему мне учить бесполезный навык?
  - Не бывает бесполезных навыков, - отмахнулся от моих слов маг Тени. - Да, если мастеру Тени зачем-то понадобиться сражаться в рукопашной - чего, кстати, я делать крайне не рекомендую - гораздо проще и эффективнее обратиться к мастеру Света, если он рядом, и получить от него личное благословение.

  - И? - протянул я. - Вы сами все сказали. Мне точно нужна эта штука?
  Я давно осознал, куда клонит учитель, но был слишком раздосадован, чтобы просто взять и согласиться.

  - Хватит уже придуриваться, парень! - вступил в разговор Сор, увидев, что учитель начал потихоньку закипать. - Ты сам прекрасно понял, почему тебе предстоит научиться "Режиму". На Экзамене не будет мастеров Света - а значит, усиливать тебя будет некому. Если вообще кто-то станет для тебя стараться.
  - Именно, - услышав размеренный баритон аэна, Таррел взял себя в руки.
- Спасибо, Соррен.
  Тот поклонился.
  - Давай подытожим, - спокойным голосом продолжил мужчина.
- Если не пользоваться "Режимом" на полную катушку, то на пару минут ты сравняешься со средним послушником Света. А это уже немало. Да и освоить его легко - обманывать себя проще, чем других - мы этим занимаемся ежедневно. Вон я уже сколько раз обещаю себе, что выкину тебя на улицу за следующий промах - раз двадцать в день, не меньше. Но ты все еще тут, верно?
  Я хмыкнул. Это он сейчас криво намекнул, что ему на меня не наплевать?
  - Сор здесь, чтобы помочь тебе освоиться, - Учитель кивнул в сторону аэна. - Какой смысл в силе и скорости, если ты будешь врезаться в стены?
  Следующие семь дней я под руководством наставника отрабатывал "Режим Тени", а после практиковался с Сором. На третий день у меня в голове загорелась идея, которую я тут же решил проверить. Интересно, смогу ли я пробить деревянную дверь, если выложусь на максимум?
  Дверь то я пробил, но при этом умудрился сломать руку и повредить кучу связок во всем теле.
Никогда бы не подумал, что мы задействуем столько мышц при простом ударе кулаком.
  Учитель долго ругался, но я считал, что поступил верно. Мне необходимо знать свои пределы. Увидев, что я его совсем не слушаю, тот плюнул, вызвал мастера Света, который за час с небольшим поставил меня на ноги.
  Тренировки не прошли для меня даром. Теперь я мог на полминуты значительно повышать скорость своей реакции, выносливость и силу, избегая при этом серьезных травм. Мне повезло, что я изначально был крепко сложен, а жизнь на улице хоть и заставила меня изрядно поголодать, но при этом убрала даже малейшие намеки на жир и закалила дух. А ежедневные тренировки с Сором вытянули меня на уровень атлета не-мага. Из-за этого "Режим Тени" был способен дать мне гораздо больше, чем обычному худосочному магу или толстяку-торговцу. Я был готов.
  ***
  Здание, где проводился Экзамен, располагалось в Западном Квартале - месте проживания самых богатых и влиятельных людей Города.
Сегодня был один из немногих дней в году, когда тут можно было увидеть такое количество разношёрстного народа. Толпы послушников, их родителей и друзей стекались к огромной белокаменной ратуше с колоннами, что располагалась в центре площади.
  Коллегия магов.
  Я поспешил внутрь. До начала Экзамена оставалось еще полчаса, но через такую толпу я мог продираться вечно. С помощью пары ударов локтем, трех звонких оплеух и ведра отборной ругани я, наконец, ввалился в здание.
  В Коллегию пускали лишь послушников, поэтому толкучки, как на входе, не было от слова совсем, что было весьма удивительно, учитывая, что в помещении было не меньше пары сотен человек. Внутри было очень приятно - царила освежающая прохлада - маги Воздуха постарались, не иначе - а между людьми словно муравьи сновали официанты, предлагая на выбор легкое вино или чистую воду.
  В просторном зале также находилась тройка чудовищных по размеру столов, которые были буквально забиты под завязку умопомрачительно пахнущими блюдами. Около них и разместилась большая часть людей, особенно из небогатого сословия - подобная роскошь для них редкость, а остальные неспешно прогуливались по залу или сбивались в стайки, негромко обсуждая Экзамен и последние новости.

  У Таррела я был единственным учеником, поэтому и болтать мне было как-то не с кем.
Скучно. Я уже было собирался пойти свистнуть что-нибудь приличное со стола, как вдруг ко мне справа прижалось женское тело.
  - Роалд, милашка, как же я рада тут тебя видеть, - мило прощебетала Виолла и взяла меня под ручку. - Составишь мне компанию?
  Я посмотрел на ее ласковую улыбку и тяжело вдохнул. Видимо, моя скука на сегодня закончилась.
  - С удовольствием, мисс О"Рин, - наклонил я голову, как этого требовал этикет и прошептал ей на ухо: - Разве это не испортит тебе репутацию? Перспективный маг Огня из Великого Рода, да еще и наследница к тому же, ошивается в компании какого-то жалкого мага Тени?
  - Ого, сколько самомнения. Я надеюсь, ты понимаешь, что наше общение не делает нас равными, - жалостливо посмотрела на меня девушка. - То, что ты спас мне жизнь, вообще ничего не меняет. Более того, именно по этой причине я вообще тебе что-то объясняю.

  - Ты меня ранишь прямо в сердце, - я картинно схватился за грудь. - Мне казалось, что мы можем стать друзьями.
  - У наследников Рода нет друзей, - прохладно ответила мне девушка.
- У них есть подчинённые. Ты сейчас всего лишь послушник. Даже хуже - послушник и маг Тени. Ты - никто, если сказать попроще.
  Это было обидно.
  - Тогда почему ты вообще со мной разговариваешь? - хмуро поинтересовался я.
  - Обиделся? - рассмеялась девушка. - Ну и зря. Ты - особый случай. Не каждый день встретишь одного из последних представителей бывшего Великого Рода. Считай это моей маленькой прихотью. Да и с чего ты решил, что у меня нет дополнительной цели? - девушка указала пальчиком на тень позади меня.
  Я обернулся. Пара молодых и напыщенных дворян смотрели на меня словно волк на добычу. Ого, какие взгляды. Боюсь-боюсь.
  Повернувшись обратно к девушке, я выбросил их из головы. Они меня мало интересовали.
Все равно ребята не пройдут первое Испытание. Кто надевает настолько роскошные наряды на Экзамен? Плюс золотые цепи... Как они вообще ходят с таким весом на груди? Или они думают, что красивая одежда им как-то поможет на Экзамене? Вот болваны.
  - Раз уж ты меня сегодня используешь, то я хотел бы получить что-то в ответ, - начал разговор я, пока мы неспешно прогуливались по залу.
  - Сделка? Почему бы и нет, - согласилась со мной Виолла. Девушка потянула меня к столу с закусками и, изящно ухватив пальчиками зеленую виноградину, отправила ее в рот. - Что ты хочешь узнать? Тебе рассказать, как проходит Экзамен?
  Я поперхнулся только что проглоченной долькой апельсина.
Надо мной издевались. Не было ни одного послушника, который не знал бы структуру Экзамена. Тем более, в ней не было ничего сложного, да и не скрывал ее никто.
  Вначале проходил Отбор, где и отсеивалась большая часть желающих. Потом шли три Испытания - Разума, Силы и Сердца, каждое из которых обычно включало в себя от одного до трех этапов, которые менялись из года в год. Сами Испытания проводились с промежутком в два дня, за исключением первого, которое шло сразу после Отбора.
  - Нет, - улыбнулся я в ответ.
- Я узнал об этом на входе - стражник раздавал буклеты с описанием.
  - Снова сарказм, - грустно вздохнула девушка и небрежно пожала плечиками. - Тогда чего же ты от меня хочешь?
  Оглядев зал, я поразился, насколько отличались друг от друга собравшиеся вокруг меня люди. В первую очередь в глаза бросался не статус - что забавно, если честно - а разница в возрасте. Хотя, по сути, между этими понятиями не было никакого отличия. Выходцам из знатных семей, которым деньги позволяли неоднократно продлевать жизнь, было далеко за двадцать. Действительно, зачем рисковать на Экзамене, когда ты еще молод и неопытен. Гораздо логичнее отточить свои навыки за десяток-другой лет.
Торопиться им было некуда.
  Я их понимал. Когда-то я сам шел по такому пути. Или думал, что шел.
  С другой стороны были послушники из семей попроще. Им в среднем было около пятнадцати - шестнадцати. Кому-то и того меньше. Стремясь поскорее получить заветный амулет, они сотнями рвались сюда ради шанса на деньги и власть.
Именно ради подобных идиотов и был введен Отбор. Малолетние клоуны. Ни капли разума, одни чувства в голове.
  Изредка попадаюсь бородатые фигуры людей постарше. Это те, кто не прошел Экзамен в первый раз, но спустя много лет решился на вторую попытку. За их плечами был долгий опыт работы послушниками, чаще всего в армии, а также недюжинное упорство. Их следует опасаться. Кстати, а это идея.
  - Ты наследница богатого и влиятельного рода, да к тому же - невероятная красавица, - решил я начать с комплимента. - Уверен, ты знаешь многих из присутствующих. Кто из них наиболее серьезный противник?
  - Единый, какая же грубая попытка, - не повелась на мою лесть девушка.
- Сразу видно, твои дворянские годы давно в прошлом. Впрочем, - она прикусила губу и внезапно улыбнулась. - Думаю, ты заслужил несколько имен.
  Я был удивлен, но старался этого не показывать.
  - Видишь вон того парня в простом сером камзоле, - указала магесса.
Я кивнул. Рожа у молодого человека крайне напоминала кирпич. Мне оставалось ему только посочувствовать. - Не обманывайся его простецким видом - это Пайнар О"Дос, маг Земли. У нас с его родом давний конфликт... Не суть важно, - прервала себя девушка.
  Надо бы потом узнать у Учителя, о чем шла речь - прозвучало интригующе.
  - Рядом с ним стоит Роанна О"Нил, - продолжила моя спутница.
Я посмотрел на симпатичную девушку в черных штанах и синей блузке. Заметив мой взгляд, а также стоящую рядом Виоллу, она едко улыбнулась и слегка помахала нам рукой. - Она считается самой одаренной магессой Воздуха среди всех послушников. Нет никаких сомнений, что она пройдет Экзамен.
  - У тебя с ней плохие отношения? - поинтересовался я. - Она не выглядела особо дружелюбной.
  Девушка мило нахмурила брови и задумалась, словно что-то припоминая.
  - Плохие? Нет, с чего ты так решил? - в итоге рассмеялась Виолла. - Я года два назад увела у нее возлюбленного, но это только ее вина. Нужно следить за кавалерами. Не суть важно, давай вернемся к теме разговора.
  Я опустил взгляд. Ну его. Разборки между женщинами - страшная штука. Или мной опять играют, и это все ложь. Нет никакой разницы - расспрашивать дальше я не собирался.
  - Где-то тут должны находиться Сайфас и Мера, ты должен их знать, - это ученики Верховного Иерарха Артмаэля, - как ни в чем не бывало продолжила магесса. - Они оба гении, все в городе только о них и говорят.
Учитывая, что в этом году Магистр еще и Верховный Наблюдатель, а его ученики всегда проходили Экзамен с первого раза... ты меня понял. Они пройдут гарантированно. Ну и наконец, остался самый опасный кандидат в этом году.
  Я прекратил жевать несчастный апельсин и сосредоточился.
  - Это я! - томно прошептала девушка и весело смеясь упорхнула в толпу.

  Ну и дела. Единый пойми этих женщин. В пещере она была холодной и сосредоточенной, а сейчас решила пофлиртовать? Забавные развлечения у высших аристократов.

  - Внимание! Внимание! - прервал мои мысли звучный голос.
  Гомон в зале мгновенно стих. На трибуну в дальнем конце помещения медленно и вальяжно вышли три человека. Одного из них я сразу узнал.
  - Я Магистр Света Артмаэль, - представился говорящий. - Это Магистр Литий и Магистр Паула - он по очереди указал на своих коллег.
Мы здесь для того, чтобы обеспечить выполнение пары несложных правил. Правило первое - вы в любой момент можете отказаться от участия в Экзамене - просто поднимите руку и сообщите это. Вас сразу доставят к выходу и окажут помощь, если она необходима.
  Он поправил безукоризненные манжеты рукавов и продолжил:
  - Правило второе - вам запрещено нападать на других участников во время Испытаний, если в задании не указано обратное. Мы не хотим ненужных смертей, поэтому нарушителей этого правила удалят с Экзамена.
  По залу прокатился ропот. Я хмыкнул. Если бы они действительно не хотели травм, то наказание было бы гораздо серьезнее.
  - Ну и наконец, правило третье, - не обращая внимания на возбуждение толпы, продолжил Артмаэль. - Слово наблюдателей абсолютно. Это касается всего, в том числе и заданий, что вы получите на каждом этапе Испытаний. За невыполнение или попытку сжульничать вас также удалят с Экзамена.

  Высший Иерарх сделал небольшой паузу и оглядел толпу послушников, дабы удостовериться, что все всё поняли. Удовлетворившись результатом, он продолжил:
  - Отлично, теперь перейдем непосредственно к главному мероприятию - Отбору. Вы подойдете к порталам, которые скоро откроются за моей спиной. Сразу после вас перенесет на место испытания. Задание я объявлю, когда вы все окажетесь на месте. Желаю всем удачи!
  Магистр нарочито медленно спустился с помоста и скрылся в боковой двери.
Его помощники последовали за ним. В это же время начали открываться рамки порталов, и с громкими хлопками люди стали в них исчезать.
  Я прошел сквозь портал одним из последних. Артмаэль пообещал, что обо всем позаботится. Значит, беспокоиться мне не о чем. Все равно сделать я ничего не мог.
  Шагнув в портал, спустя пару неприятных мгновений я оказался в самой настоящей пустыне.
Песок, дюны, все как положено. В получасе ходьбы я приметил развалины какого-то города. Солнце нещадно слепило глаза, но вот жары не было.
  Это меня удивило.
Я думал, что нас перенесло на южный край Империи, но, похоже, я ошибся. Это что, искусственно созданная Арена? А неплохо мастера Земли расстарались. Мое уважение.
  Услышал хлопок портала сзади, я обернулся.

  Рядом со мной на песок приземлился молодой человек с красивыми чертами лица и золотыми волосами. Он поднялся на ноги, огляделся и только тогда приметил меня. Его взгляд скользнул по моему перстню.
  Ну вот, начинается. Я приготовился увидеть презрительную усмешку. Дальше он будет закатывать глаза и корчить глупые рожи. Возможно, я услышу речь о недоумке из Тени, который зачем-то полез на экзамен для реальных магов.
  На мое удивление, парень отряхнулся и протянул руку для рукопожатия.
  - Привет, - доброжелательно начал он. - Меня зовут Сайфас. Я послушник Света. Не хочешь объединиться?