Пролог
   Две фигуры в темных плащах и масках, закрывающих им верхнюю половину лица, стояли над стариком в халате из белого бархата. Когда-то подобное одеяние могло считаться престижным, но сейчас одежда выглядела еще более потрепанной, чем ее обладатель. Комната, в которой держали узника, была вполне обычной: стол, стул, кровать, ничего лишнего. Мало чем отличается от обычной таверны - даже в чем-то опрятнее. Лишь небольшие пятна крови по углам да отсутствие окон быстро ломали эту иллюзию.
   Совершенно не обращая внимания на надсмотрщиков, старик пытался порвать или хотя бы ослабить тяжелые железные цепи, которыми он был обмотан по рукам и ногам. Было очевидно, что это не первая попытка. Впрочем, как и десять лет назад, цепи не желали поддаваться. Наконец, он бросил свои бесполезные попытки и повернулся лицом к тюремщикам.
   - Что, спустя столько времени вы решили от меня избавиться? - усмехнулся он уголком разбитого рта и исподлобья уставился на похитителей. - Бездарные неучи, осознали, что вы от меня ничего не добьетесь? - он хрипло рассмеялся. Смех быстро перешел в болезненный кашель.
   Годы заточения не сломили дух этого упорного человека. В его глазах показался Свет, яркий и сверкающий, прямо как в его лучшие годы. Если бы он мог, давно бы спалил проклятых мучителей. Пепел же стоило развеять над рекой Отрой, чтобы течение разнесло их останки по всему Городу.
   Свет потух. Кровь отхлынула от лица пленника, и он снова зашелся в удушливом кашле. Он уже ничего не мог. Его лишили возможности применять свои способности уже много лет назад. У него осталась лишь ярость.
   - Не совсем, - ответил высокий мужчина. Маска скрыла его кровожадную ухмылку, - Мы решили, что держать тебя в заточении было неверной идей, поэтому тебя скоро освободят. Возрадуйся! - пафосно воскликнул он и лукаво глянул на пленника.
   Надежда в глазах старика промелькнула и тут же погасла. Он был в этой комнате слишком давно и знал, что подобное обещание звучало слишком хорошо, чтобы быть правдой. Он ожидал подвоха. Собеседник его не разочаровал.
   - С другой стороны отпустить тебя было бы слишком просто, верно, О Верховный Иерарх? Ты сразу бы отправился к своим дружкам, а у нас возникли неприятности. А они нам сейчас ой как не нужны. Видишь ли, наши планы близки к завершению, и ты сыграешь в них ведущую роль. Замечательная новость, верно? - весело сказал он.
   Старик на это мог только сплюнуть.
   - Даже если вы меня отпустите, то я не стану вам помогать! - заорал он в лицо тюремщикам. Единый вам судья. Будь у меня возможность, вы бы все давно подохли, крысы болотные!
   -Ай, как некрасиво! - возмутился его собеседник. - Нет, нужды так кричать. Я прекрасно знаю твою упертую натуру. Но я человек слова: я сказал, что отпущу тебя, а значит, это произойдет. Но как бы это сделать, чтобы ты нам не мешался? - он картинно задумался.
   Пленник не удостоил его взглядом. Ответ лежал на поверхности. Сегодня он умрет.
   - Придумал, - радостно вскрикнул человек в маске и взял эффектную паузу. - Мы будем отпускать тебя постепенно. По кусочкам.
   - Нет, - изменившись в лице, тяжело выдохнул старик, - Ты не посмеешь.
   - Ученик, будь любезен, отрежь ему правую руку, - деловито обратился высокий мужчина к стоящему рядом молодому человеку. - Только осторожнее, он не должен от этого умереть.
   Услышав приказ наставника, ученик торопливо вытащил короткую пилу из многочисленных складок своего плаща. Игнорируя проклятья и угрозы старика, он подошел к нему поближе, тихонько улыбнулся и приступил к делу. Учитель частенько поручал ему грязную работу, но он не жаловался. Он любил, когда они кричат.
  
  
   Глава 1
   Я сидел и ждал, пока трактир "Пожилой Гусь" - что за дурацкое название, - полностью опустеет. Уже сейчас тут оставалась лишь несколько пьянчуг, которых скоро выкинет на улицу грозного вида вышибала. Мне было некуда торопиться, более того, я страстно не желал начинать работать. Жаль, что у меня нет выбора. Экзамен на становление полноценным магом уже через неделю, и, если я хочу попасть на него в этом году - а я еще как хочу, - то не стоит расстраивать наставника. Тот явно высказался, что желает видеть исключительно положительный результат.
   Я поймал вопросительный взгляд местной трактирщицы и поморщился. Женщину, что так ловко заставила Учителя послать меня в эту клоаку, звали Геллой, и она руководила этим отстойником для швали Нижнего Города. Красивую женщину среднего возраста уважали, ведь данная забегаловка служила нейтральной территорией, на которой часто проходило заключение договоров разной степени законности.
   Обычно контракты выглядели примерно одинаково и коротко описывали, сколько времени одна группировка не будет резать другую. Я прожил в Городе всю свою жизнь. На моей памяти ни один договор не продержался больше пары недель.
   Я подавил тяжелый вдох. Работа есть работа. Пора приниматься за дело. Неохотно поднявшись и нацепив скучающее выражение лица, я побрел к барной стойке. Отмахнувшись от предложения ближайшего пьяницы выпить вместе со мной во славу Единого - все равно ведь за мой счет планирует, шельмец, - я начал разговор.
   - Итак, уважаемая Гелла, я примерно понял, что у вас случилось, но прежде, чем приступить к делу, я хотел бы уточнить некоторые детали, - деловито поинтересовался я. - К вам кто-то пробрался в подвал и прикончил вашу собаку, я правильно понимаю?
   - Все именно так, как вы говорите, господин маг, - закивала головой женщина. Я скривился. Гелла прекрасно знала, что я еще послушник, на это явно указывал мой перстень с печатью. Полноценные маги носили медальоны с эмблемой ордена. К чему этот фарс? Она думает, что лестью вынудит меня лучше работать? Или это скрытая издевка? Нет желания разбираться.
   - Я еще не маг, госпожа, всего лишь послушник, - буднично поправил ее я. - Но вашим делом, я займусь со всей тщательностью, могу вас в этом уверить. А теперь, будьте любезны, расскажите подробнее о том, как и когда все приключилось.
   Проклятая вежливость. Почему я должен улыбаться прислужникам отребья Города?
   - Конечно, господин послушник, - сдавленно улыбнулась она. - Но не думаю, что мой рассказ чем-то поможет. Это случилось вчера. День ничем не отличался от других - всех клиентов я давно знаю, была пара драк, но это тут в порядке вещей, ничего нового. Вечером я закрыла таверну, начала убирать посуду и уже собиралась идти спать, как вдруг услышала кошмарный визг из подвала и сразу же поспешила вниз. Там я и увидела моего Бродягу - ужасное зрелище! Кровь так и хлестала во все стороны, - причитала она. - Мой бедный пес все еще лежит там! Это жуткое место - мне страшно туда заходить.
   Что происходит? Ей что, настолько наплевать на животное, что она не решилась убрать тело и похоронить его как подобает? Да нет, она явно любила собаку, это было видно: Гелла едва сдерживала слезы. Мне стало ее жалко. Животных я и сам любил, а вот людей - не очень.
   С другой стороны, труп в подвале явно не способствует процветанию бизнеса, особенно незаконного. Ладно, посмотрим, что она на это скажет.
   - И все это время, вы не заходили в подвал? - уточнил я, ритмично пощелкивая по кружке с пивом, которую держал в руках. - Видите ли, я нахожу это несколько странным. Почему бы не убрать труп, не очистить помещение? Уже прошел целый день. Неужели никто ничего не заметил?
   Гелла посмотрела на меня как на сумасшедшего, грустно вздохнула и принялась объяснять:
   - Я, может быть, неверно выразилась? Мою собаку, приличных размеров и бойца каких мал - мой Бродяга обожал драки - зверски прикончили прямо в моей таверне. Я мигом собрала свои пожитки и переночевала у подруги. Только утром мне удалось привести себя в порядок и отправиться искать помощь.
   Пока звучит более-менее логично. Но все же, это трактир, где ошиваются представители различных городских банд. Неужто она не могла вызвать пару мордоворотов, которые бы ей все сделали. Или она не хотела, чтобы кто-то узнал об "Убийце из Подвала"?
   - "Пожилой Гусь" открылся всего пару часов назад, - продолжила она и с усердием начала натирать столешницу замызганной тряпкой. - Пока никто ничего не знает. Если слава вашего наставника не преувеличена, то все так и останется. Правда, я не до конца понимаю, почему он решил мне помочь. Я на это не рассчитывала, - призналась она.
   Если честно, то я тоже. Обычно учитель старается браться за более интересные случаи, чем убитая собака в подвале дешевой таверны. Удивительное дело, но в этот раз он решил уступить слезливым мольбам привлекательной трактирщицы, заламывающей руки на пороге нашего двухэтажного дома, и отправил меня разобраться. Более того, он решил сделать это абсолютно бесплатно! Если дело так тронуло этого умника, мог бы и лично разобраться!
   - Хорошо. Давайте вернемся к моменту, когда вы обнаружили труп Бродяги. Вы никого не видели, когда вошли в подвал? - безжалостно продолжил я задавать вопросы. - Может, вы что-то слышали - завывания, скрежет, любые другие странные звуки? Напрягите память, Гелла! Мне поможет любая подробность, даже самая незначительная.
   - Молодой господин, я была в шоке, - Гелла гневно на меня посмотрела. - Все, что я могла сделать - это закричать, взбежать по лестнице и закрыть за собой дверь. Я не собираюсь разбираться, что именно там произошло. Ради этого вас сюда и позвали. Узнайте, что за чудовище сделало это с моей бедной собакой и воздайте ему по заслугам.
   Воздайте по заслугам? Я что - герой из баллады? Она не в курсе, кем является мой учитель, и чем именно мы занимаемся? Мы не караем виновных и, походя, решаем все проблемы. Для этого в городе стража есть.
   - Понял вас, - кивнул я. - Позвольте поинтересоваться, а почему вы решили обратиться именно к моему учителю? Как вы знаете, маги Тени специализируются на поиске, а не на уничтожении. В вашем случае логичнее было вызвать стражу, ну или мага Огня или Света, если вам так необходим профессионал магической сферы.
   - Боюсь, вы не совсем понимаете мою ситуацию, господин послушник, - трактирщица поджала губы и возобновила полировку столешницы. - У моего заведения есть определенная репутация, и я не хочу, чтобы она изменилась в худшую сторону. Если здесь начнут ошиваться стражники, то ко мне возникнут вопросы. А отвечать на них я не намерена.
   Я спрятал улыбку. Если слух, что в ее таверне проживает монстр, просочиться на улицы, то вопросами дело не ограничится.
   - Что же до других магов? - фыркнула женщина и грациозно повернула голову. - Зачем мне к ним обращаться? Я уверена, что вы прекрасно справитесь с поставленной задачей, ведь Серый орден ничуть не хуже других, верно? - с издевкой спросила она.
   Ага, и любой другой орден запросил бы цену раз в пять выше. И кому какое дело, что у меня другая специализация. Маг - значит соответствуй. Похоже, у меня нет выбора. Впрочем, если дело касалось заданий наставника, когда он вообще у меня был.
   - Абсолютно верно, мы ничем не хуже других. Даже лучше! - уверенно подтвердил я этот бред. Что я еще мог сказать?
   Пока мы говорили, последние посетители уже успели покинуть зал. Мы остались наедине, ну, если не считать громилу у входа. - Что же, до полуночи всего полчаса, давайте постараемся разобраться с вашей проблемой побыстрее. Ключи от подвала, пожалуйста? - попросил я обреченно и протянул руку.
   - Я сама открою вам дверь, господин, - радостно воскликнула женщина. - И естественно сразу же закрою за вами подвал, как только вы спуститесь вниз, - тихо добавила она.
   - Это еще зачем? - изумился я и вопросительно поднял бровь. - Мне может потребоваться подняться наверх, да и что, мне там сидеть до утра?
   - Конечно, нет, - клятвенно заверили меня. - Я буду ждать вас тут и, как только вы со всем разберетесь - впущу вас обратно. Это лишь небольшая предосторожность, вдруг монстр совершенно случайно проскользнет мимо вас и нападет на меня?
   Или прикончит тебя и решит пообедать еще и мной, - мысленно закончил я за нее. Дело становилось все хуже. Похоже, добрая хозяюшка не уверена, что я справлюсь. Что это за тварь такая? Ладно, как я уже говорил, выбора у меня все равно не было.
   Мы прошли до северного угла таверны, где располагался спуск в подвал. Гелла сняла замок и с трудом открыла массивную дверь. Железная, ха?! К чему эти предосторожности, она там контрабанду хранит что ли? Хотя, я не удивлюсь, если это окажется правдой. Проклятый город.
   Я осторожно заглянул внутрь. Подвал был гораздо больше, чем я ожидал, и уж точно в разы темнее. Я взял лампу со свечой и начал осторожно спускаться вниз по деревянной лестнице. Внутри помещения стояла полная тишина. Лишь грохот моих сапог отдавался в темноте. Если внизу кто-то и был, то он меня явно услышал. Я поежился.
   Дверь за мной громко захлопнулась, а затем я услышал шорох поворачиваемого в замке ключа. Заперт наедине с монстром и трупом. Звучит обнадеживающе. Помянув недобрым словом Учителя, которому с чего-то взбрело в голову отправить меня на эту работенку, я сошел с последней ступени и огляделся.
   Подвал был заставлен деревянными бочками, большая часть которых явно содержали вино и то гадкое пиво, что я недавно пытался в себя залить. По углам виднелись мешками с различной снедью для готовки. В самой середине помещения лежало тело собаки.
   Я принюхался. В воздухе не ощущалось запаха гниения, а труп животного выглядел прилично, насколько это было вообще возможно. Похоже, холод в подвале замедлил процесс разложения. Я подошел поближе, поставил фонарь рядом с останками животного и наклонился.
   В своей жизни Бродяга был обычной дворнягой, хоть и весьма крупной, тут не поспоришь. Собака выделялась разве что большим количеством шрамов на морде и теле. Видать при жизни пес отличалось боевым нравом, знавал я пару таких: всегда готовы продать свою жизнь подороже.
   Я замешкался. Возможно, и этот умудрился укусить своего убийцу напоследок? Надо проверить. Я заглянул собаке в пасть и осмотрел клыки, в надежде найти хоть какие-то улики. Хм, ничего необычного - похоже, в этот раз Бродяга не сумел за себя постоять. Жаль, это могло бы мне сильно помочь в расследовании.
   Я еще раз оглядел животное. К сожалению, тело в нынешнем состоянии мало напоминало нормальную собаку. Жуткие раны по всему хребту и оторванная лапа указывали на жестокость нападавшего, но вот крови вокруг было до странного мало. Я зацепился на эту мысль.
   Весьма необычно. Гелла говорила, что видела чуть ли не фонтаны крови. Но как это вообще возможно в такой темени? Может у нее был фонарь?
   Возможно, женщина просто преувеличивала. Я уверен, что смерть любимого пса была уже достаточно неприятным зрелищем, да и прошел уже целый день. Не первый раз свидетель ошибся в показаниях. Мозг человека обожает дополнять реальность разными красочными фантазиями.
   Я ударился в воспоминания. Помню, год назад мы с учителем расследовали дело о смерти одного важного военачальника - он был герцогом нашей Империи. Одно из первых дел, в котором мне довелось принять участие. Я был помощником при учителе: ничего практически не умел - занимался сбором информации, опрашивал людей, обычное подай - принеси.
   Так, один из слуг заявлял всем, кто готов был его слушать, что лично видел убийцу. Опрашивать его пришлось естественно мне. Кому же еще?
   Он поведал мне жуткую историю о невероятно жестоком чудовище - мантикоре, монстре с телом льва, головой человека и хвостом скорпиона. По словам прислужника, именно оно перебило охрану и откусило герцогу голову, а потом удрало, заливаясь гулким смехом.
   Не знаю про монстра, но учитель долго смеялся, когда я чистосердечно пересказывал ему эту историю. После этого он повел меня к месту убийства. К моему удивлению, голова герцога была на месте, а мантикора была лишь рисунком на потолке. Глупый же служка, увидев мертвого господина и жуткий знак прямо над ним, в страхе убежал, а потом решил приукрасить увиденное.
   Впрочем, само расследование вышло весьма интригующим. Дело даже дошло до противостояния с Незримыми Церкви. Неприятные ребята. К счастью, тогда все закончилось более чем удачно, но это история на другой раз. Может книгу написать и назвать ее как-нибудь соответствующе? "Под знаком мантикоры". А что, звучит.
   В общем, с тех самых пор, я практически никогда не верю рассказам очевидцев на сто процентов.
   Что-то я отвлекся. Я повернул свои рассуждения обратно к телу.
   Вблизи, раны на собаке не были похожи на укус обычного хищника, больше напоминая порезы от кинжалов, жвал или чего-то подобного. Кинжалы я отмел сразу. Раны нанес не человек, а бездумный хищник.
   Тут что, завелись пауки? По размеру укуса эта тварь минимум размером с теленка. Большой паук, хе-хе. Я-то с подобными чудиками не встречался, но вроде учитель мне когда-то о них рассказывал.
   Я постарался припомнить его слова. Единый вознеси мою душу, я был уставший до невозможности и просто хотел спать. В тот день Учитель решил проверить мои физические навыки, да так, что к концу я еле держался на ногах. Что нужно сделать дальше? Правильно - прочитать лекцию о монстрах, что обитают вокруг Города. Смена физической деятельности на умственную, Единый облей ее из ведра. Если бы я знал, что сейчас это может мне пригодиться, слушал бы более внимательно.
   Я почесал затылок. Кажется, учитель называл их арахнидами - огромные пауки, живут в колониях, быстро размножаются. Предпочитают рыть туннели, но их можно встретить и в обычных пещерах. Значительно быстрее обычного человека, но не сильнее подростка. Если встретишься с таким один на один, лучше отступить. Я огляделся. Отступать мне было некуда. Я заперт в подвале. Звучит хреново!
   Что он еще говорил? Ах, да. При атаке обычно метят в горло жертве, стараются убить как можно быстрее. Или мне это только приснилось? Ничего не помню.
   Я снова посмотрел на труп собаки. Горло повреждено не было. Похоже, эту часть все же выдумал мой уставший мозг. Ладно, запомню на всякий случай. Закрывать горло всегда полезно. Простуду не подхватишь. Или грипп какой.
   Что там еще было? Слабое место арахнидов, особые свойства ...нет, этого уже вспомнить не могу. Ладно, Единый с ним, уже не мало.
   Итак, убийцу я определил. Да и что случилось более-менее ясно. Бродяге не повезло оказаться в неудачное для него время в месте, которое облюбовал себе арахнид.
   Главный вопрос, донимающий меня сейчас - куда подевалась эта тварь. Меня пробил холодный пот. Я тут расселся как идиот, да еще и ударился в воспоминания. А что, если тварь прямо сейчас сидит в углу, или еще лучше, на потолке, и предвкушает, как будет меня лопать? По моей коже пробежали мурашки, и я резво вскочил.
   Оглядевшись, я подобрал фонарь и достал из-за пояса тонкий ритуальный кинжал. Как же я жалею, что не взял с собой ничего поувесистее. И плевать, что учитель был против. Я устал уже слушать: "Кинжал тебе нужен для работы, а оружие магу только мешает - приучишься использовать сталь, и грош тебе цена, как чародею". Его бы сюда с такими рассуждениями. Хотя он бы и кулаками справился.
   Медленно и аккуратно я обследовал подвал, но не нашел никаких признаков, что здесь есть еще кто-то. Вздохнув с облегчением, я расслабился. Похоже, арахнида сейчас нет дома. Приятная новость.
   Но, тогда возникает следующий вопрос - как он сюда попал и как покинул подвал? Исследуя это место, я не смог обнаружить ничего и близко напоминающего проход. Особенно размером с огромного паука. Бред какой-то, не телепортировался же он сюда.
   Учитель всегда говорил: "Если ты не видишь решения, то это не значит, что его нет. Это значит, что ты недостаточно умен, чтобы его увидеть. А для магов Тени, мозг - это главное оружие! Используй его, придурок!"
   Верное замечание, хоть и слегка обидное. Я не способен швыряться огненными шарами, как маг Огня или исцелять да усиливать, как маг Света. Я умею думать.
   Правда сейчас я был готов променять это умение на огненный шар или хотя бы хороший тесак.
   Итак, что мы имеем? Труп собаки - убит жвалами, но крови вокруг мало. Арахниды пьют кровь? Единый его знает, этого я уже не помню. Что еще? Гелла уверяет, что услышала вопль; она была занята, когда услышала крик: пока нашла ключи, взяла фонарь, открыла тяжелую дверь - прошло немало времени. Минута минимум, а может две-три. За это время тварь прикончила Бродягу и скрылась.
   Прекрасно учитель, думать очень полезно - жаль не помогает.
   Похоже, у меня нет выбора. Придется заняться работой по профилю. Магов Тени считают слабаками, которые мало на что способны, но это не совсем так. Да, у нас нет разрушительных возможностей боевой магии, Серые маги не способны превращать города в пепел. Зато мы отлично способны находить людей и предметы, отсюда и пошло обидное прозвище - "кроты".
   Тень - это мир иллюзий и образов; любой уважающий себя послушник способен заглянуть туда и узнать, что происходило с объектом в прошлом. В определенных рамках, конечно.
   И это далеко не все. Тень способна многое дать тем, кто готов посвятить себя ее изучению. Королевские Убийцы - лучшие маги Тени, выбравшие службу короне, - выходцы из Серого ордена, но их невероятно мало. К сожалению, большинство из нас работают ищейками в страже, археологами, а некоторые, как мы с учителем, становятся частными сыщиками. И умение познавать прошлое предмета - это главное в нашей работе. Наставники учат своих подопечных этому в первую очередь.
   Я вернулся к трупу, присел на колени и положил руку на голову бедной собаки. Воззвание к Тени всегда сулило неприятностями. Сама процедура давно стала для меня обыденной, но вот процесс я не любил. Познавая прошлое вещи, ты, по сути, впитываешь связанные с ней эмоции, а в моей профессии это редко приятно. Смерть этого пса не было легкой, а значит, меня ожидают первоклассные ощущения. Я закрыл глаза, пробормотал молитву Единому и сосредоточился.
   Сначала я ничего не ощутил. Это было нормально, как-никак мне еще не дали титул полноценного мага, так что я мог долго так сидеть. Но постепенно пришла картинка, а вместе с ней и эмоции, в которые я нырнул с головой.
   Боль. Единый раздери меня на куски, как же больно! Но это совершенно иная боль, чем я ожидал. Вместо последних мучительных мгновений перед забвением, боль была тупой и тягучей. Я увидел руки Геллы, которые трепали меня по загривку, и ощутил всплеск радости. Трактирщица с жалостью смотрела на меня сверху вниз.
   - Потерпи еще немного, Бродяга, скоро твои мучения прекратятся, - услышал я ее грустный голос. - Все, о чем я прошу - сослужи мне последнюю службу.
   Гелла поднесла голову к моей морде и поцеловала в нос. Я почувствовал, что она готова разрыдаться. Я тихо лизнул ее лоб. Я готов. Собака всегда поддержит хозяина.

   - Хорошо, - женщина улыбнулась, глотая слезы. - Держи, это твое последнее угощение, - Гелла протянула мне странно пахнущий пирожок с мясом. Я не возражал.
   Бродяга заснул на коленях хозяйки.
Боль ушла. Он умер счастливым.
   Рывком я вылетел из воспоминания. Меня неслабо потряхивало. Такого я не ожидал. Собака медленно умирала и ее отравили, чтобы она не мучилась? Но зачем вызвали меня и к чему вся эта ложь? Ответ, пришел за секунду.
   Я покрыл троекратным матом прихоти Единого и рванул вверх по лестнице. За подобное богохульство Он должен был испепелить меня лично, но сейчас мне было наплевать. Я вмиг оказался у двери, ведущей наверх в таверну. Кто бы сомневался. Дверь была закрыта, а за ней не было слышно и писка.
   - Гелла, я обнаружил нечто важное, мне жизненно необходимо с вами поговорить, - крикнул я и прислушался. Тишина была мне ответом. - Гелла, за мной придут, вы не сможете скрыть правду - снова ни звука. - Единый раздери тебя женщина, открой эту поганую дверь! - ударил я по ней кулаком. Зря. Я тихо взвыл от боли и бессилия.
   Просто прекрасно, меня разыграли как мальчишку и выдали роль позднего ужина для огромного паука. Теперь все становилось на свои места. Странные укусы, малое количество крови и отсутствие сопротивления со стороны Бродяги. Животное принесли в подвал уже мертвым, а арахнид после "взятия пробы" отказался лопать мертвечину и удалился восвояси.
   Итак, из плюсов, я продвинулся в расследовании. Осталось понять, зачем все это было устроено, и что мне сейчас делать. Первое меня интересовало в гораздо меньшей степени - пусть учитель с этим разбирается, а сейчас надо решить, что мне, Единый сохрани и направь, делать.
   Я постарался оценить свои варианты. В первую очередь, есть дверь, но открыть ее изнутри я не смогу, да и сломать тоже. Я еще раз пожалел, что мой дар не способен мне помочь. Тень - единственное направление магии из шести существующих, которое не приспособлено для разрушения. И оно досталось мне.
   Хорошо, давайте поработаем мозгами. Как там говорил учитель: "Если ты не тупой, то всегда найдешь выход. А если ты тупой, то твой единственный выход - это дверь из моего дома, идиотов я не учу". И почему у меня в голове всплывают только подобные цитаты, а не верная информация об арахнидах? Подобную глубокомысленную чушь только в газетах публиковать.
   Остался еще один вопрос, на который я так и не смог найти ответ. А именно, как сюда попал арахнид?
   Есть весьма очевидный вариант: милая трактирщица сама принесла его сюда, скормила одного питомца другому, а потом вынесла первого обратно. Тупиковая ситуация. Я задумался еще раз.
   Подобный ход событий явно указывает, что женщина и есть преступник, но это известно сейчас только мне, а значит для того, кто придет расследовать мою смерть, должна быть заготовлена другая версия. Я хмыкнул про себя. С учителя станется просто забыть, что я существую и не тратить время на мои поиски.
   К чему меня привели мои умозаключения? Все просто. Из подвала должен быть еще один путь, по которому и пришла тварь, а значит, по нему могу выйти и я. Наверняка Гелла его спрятала, но зачем? Хотела, чтобы тварь схарчила меня здесь, а ей было проще замести следы? Звучит глупо, но с этим я разберусь потом. Сейчас важнее убраться отсюда. Я уверен, что тварь скоро решит проверить, насколько свежее мясо появилось в подвале на этот раз.
   Я потратил еще десять минут, разгребая завалы из различных припасов и бочонков с алкоголем, и наконец, нашел то, что искал. Передо мной предстал небольшой туннель, ведущий практически строго вниз и хорошо скрытый под двумя ящиками с зерном. Я замешкался. Лезть в логово твари неподготовленным - попахивает желанием мучительной смерти, но, если я вспомнил слова учителя верно, то тварь должна обожать рыть туннели.
   Следовательно, есть шанс пройти мимо ее логова и выйти где-то на поверхности. Думать о том, что выхода может и не быть, я не стал. Других идей у меня не было. Всяко лучше, чем оставаться здесь и дожидаться прихода монстра.
   Я взял с собой крышку одного из винных бочонков в качестве импровизированного щита, схватил зубами фонарь и начал медленно спускаться в темноту.
  
   Глава 2
   Туннель оказался гораздо глубже, чем я изначально рассчитывал. Это начинало действовать мне на нервы. Шансы, что паук окажется тут один, сокращались с каждой секундой. От одного или двух я, наверное, еще смог бы отбиться. Или убежать, чего уж тут скрывать. Но что если под землей разместился полноценный выводок? Тварей, эдак, на тридцать! Я отбросил эти мысли. Так и до паники недолго.
   Медленно продираясь сквозь узкий коридор, явно не предназначенный для человека, я добрел до первой развилки. Прямо перед моими глазами туннель расходился на два рукава, и каждый выглядел более мрачным и сырым, чем другой. Просто прекрасно, и куда мне идти дальше? Я бы кинул монетку, если бы видел в этом хоть какой-то смысл.
   Мне был нужен перерыв. Я присел на рыхлую землю, чтобы передохнуть и заодно пораскинуть мозгами. Хоть туннели внешне ничем особо не отличались, но какой-то из них должен был вывести меня из этой западни. По крайней мере, я на это надеюсь.
   А что если подойти к проблеме иначе? Кроме моего мозга и больного воображения, у меня в запасе есть еще накопленный опыт. Не Единый весть что, но моя жизнь всегда была богата на события, грех этим не воспользоваться. В памяти начали постепенно всплывать моменты моего недавнего прошлого. И Единый мне свидетель, среди них было мало приятных.
   До того, как я попал на обучение к наставнику, шесть лет мне пришлось выживать на улицах. Моя семья была практически уничтожена, но самым молодым представителям рода Верр "от широкой души" был дан шанс на спасение. Весьма небольшой шанс, чего уж тут скрывать. Для нас, нескольких молодых идиотов, выкинутых на улицы Нижнего Города без монеты в кармане, это было скорее медленной агонией перед мучительной смертью от голода.
   Если из моей семейки кто-то и уцелел, то я об этом ничего не знал. Я бросил своих дальних родственников через пару часов после смерти отца. Неудачники могли только ныть о судьбе и Едином, которые столь несправедливо бросили их на смерть. Может это и прозвучало жестоко, но тогда у меня была другая задача. Выжить. Любой ценой.
   Жизнь в Нижнем Городе способна тебе дать очень много, особенно если ты способный ученик и желаешь учиться. Мое желания было просто огромным, и росло все быстрее - на пару с моим голодом. Первым делом я переосмыслил такие понятия, как честь, верность и достоинство. Это было не очень сложно - я никогда не отличался высокой моралью, как бы не старался выбить из меня мой благородный отец. И где его благородство сейчас? Правильно, на кладбище.
   На улице от тебя требуется нечто другое, а именно умение сбиваться в стаи. Одиночки умирают, стая живет. Дикие законы, но что поделать, Нижний Город не прощает слабостей.
   Одним из ключевых умений, которое я приобрел в этой дивный период своей жизни, было чувство направления. Без него в местных трущобах ты долго не протянешь. Если не знаешь, где лучший обходной путь или как быстрее всего добраться до места встречи, то закончишь, нарвавшись на отряд стражи или на нож конкурента.
   К моему счастью, жизнь на улицах для меня прекратилась в тот день, когда меня к себе в услужение подобрал учитель. Но мои навыки то никуда не исчезли. И теперь, оказавшись под землей, Единый знает насколько далеко от нашего уютного дома, я мог лишь поблагодарить Город за науку. Мне оставалось довериться себе и совершить правильный выбор.
   Если мои старые умения меня не подводят, то левый туннель должен вести обратно в Нижний Город. Правый же был длиннее, и, следуя этим путем, я бы вышел за пределы Города. Где-то около Потерянного леса.
   Я скривился. Поганое место. Название появилось не от того, что лес сложно найти, совсем наоборот - огромный лесной массив обрамляет весь Города с юга-востока. Дело в количестве сгинувшего в нем народа. И при этом до сих пор люди исправно продолжают добывать там древесину, не обращая внимания на потери и невзгоды. Мы - глупая, но упорная нация.
   Сейчас меня заботили лишь туннели, а не мифический лес. Выбор стало гораздо проще. Если я пойду налево, скорее всего, набреду на чей-то подвал или другой выход в город. Меня примут за гнусного вора и выдадут страже. Кандалы, тюрьма, соседи, мыло.
   Плохая перспектива. Учитель меня вытащит, тут я не сомневался, - он дорожит своей репутацией, но вот Экзамен в этом году я точно пропущу. Ждать следующего шанса стать полноценным магом - еще год слушать нравоучения Учителя. Я скривился.
   С другой стороны, если же я сверну направо, то наверняка выйду к логову местных арахнидов. Они-то уж точно пожелают мной закусить. Но если мне удастся их обойти, то я смогу найти другой выход на поверхность. Наверное.
   За Городом меня уже никто не остановит, и стража не поймает - ей там делать нечего. Следуя этой логике, через пару часов я вернусь домой, а мое задание будет выполнено. Все довольны. Выбор был вполне очевиден. Любой дурак знает, что лучше один раз рискнуть, чем потом сожалеть.
   -- Вот только я-то не дурак, - решил я и уверенно зашагал в противоположный туннель. Лучше уж я буду живым вором в тюрьме, чем свободным ужином в паучьем желудке. И Единый с Экзаменом. Еще успею. За год подтяну знания, наберусь опыта, и попробую еще раз. Жизнь дороже.
   Предвкушение скорого конца немного подняло мое настроение, но, к моему удивлению, всего через сотню шагов я уперся в тупик. И к чему тогда вообще были мои муки выбора?
   Похоже, местные твари только - только начали свое осваивание города. Но почему тогда путь в подвал Геллы был уже закончен? Непонятно.
   Я неверующе уставился на конец туннеля и сплюнул с горя. Похоже, плакали мои надежды на быстрое окончание моих злоключений, а возможность выбора была лишь секундной иллюзией. Пора бы мне к этому привыкнуть.
   Я вернулся обратно к развилке. Делать нечего! Держа практически выдохшийся фонарь в одной руке, а крышку из-под бочонка - в другой, я быстро зашагал по правому туннелю. Задерживаться тут означало быть съеденным.
   После часа бесполезных блужданий в темноте, я добрел до очередной развилки. Уже пятая за сегодня. Но в этот раз оба коридора не были даже отдаленно похожи. Один был явно светлее другого. Я ухмыльнулся и рванул вперед. Похоже, я набрел на выход. Мою радость быстро прервал странный скрежет и громкое чавканье. Оп-па. Вместо окончания пути, я чуть не нашел собственный конец в логове местных тварей.
   Похоже, существа сейчас поедали какого-то другого бедолагу, поэтому на меня еще никто не обратил внимания. Но так не могло продолжаться вечно. Аккуратно, на цыпочках, пока они меня не заметили, я развернулся и крадущейся походкой отправился обратно. Еще один навык, которой я приобрел на улицах Нижнего Города - понимание, когда нужно вовремя делать ноги. Очень полезная штука, рекомендую.
   Оставив кинжалом отметку на земле, чтобы запомнить туннель, в который никогда не стоит сворачивать, я продолжил свой путь. Когда я уже начал понемногу отчаиваться, Единый проявил ко мне снисхождение. Обвитые паутиной и слизью стены прохода стали постепенно расширяться и забирать вверх. Судя по размерам туннеля и отметинам на стенах, местные арахниды использовали его чаще остальных. Я вздрогнул от этой мысли. С другой стороны, во мне теплилась надежда, что на этот раз я выбрал верное направление и я, наконец, увижу поверхность. Не думал, что буду так скучать по небу.
   Впереди замаячил свет от луны, и мне в лицо ударила волна свежего воздуха. Я усмехнулся и расправил плечи. Похоже, мне повезло найти нужный маршрут и даже не стать закуской.
   Я возликовал. Ноги сами понесли меня вперед. Забравшись по неровному склону туннеля, я вылетел наружу, словно пущенная из лука стрела. Спустя пару неприятный кувырков, мне удалось затормозить головой о непонятно откуда взявшийся валун, но я смог быстро подняться на ноги. Меня слегка пошатывало, но в целом все части тела были на месте. Решив этот немаловажный вопрос, я огляделся, чтобы понять, куда меня вынесла нелегкая на этот раз.
   Я оказался на небольшом зеленом холме, красиво обрамленным лесом с востока и юга. На севере маячили яркие огни Города. Даже в середине ночи, там все еще кипела жизнь. Если подумать, то ночью Нижний Город был гораздо более популярным местом, чем днем. Меньше стражи, да и та, вся давно сидит на пособии у местных банд - одно раздолье простому вору или убийце.
   Сейчас я вспоминал годы, проведенные среди этого сброда, без прошлой ненависти. Очередной этап моей жизни, не самый приятный, да, но в этот момент это казалось настолько мимолетным.
   Итак, давайте подведем итоги. Я жив, а это уже само по себе хорошее начало. Нашел убийцу, разобрался в ситуации. Учитель будет мной доволен. С Геллой пусть сам разбирается, я в это дело больше не полезу. Обидно, конечно, если женщина уйдет безнаказанной после всех- то проблем, что она мне принесла.
   На секунду, у меня возникло желание вернуться к трактиру, выломать с помощью парочки здоровяков парадную дверь и посмотреть на ее удивленное лицо. Мечты, мечты. У этой дамочки столько связей среди воротил подпольного бизнеса, что все чего я добьюсь - это новых проблем.
   Да и женщине удалось облапошить моего наставника. Я хмыкнул и потянулся. Одно я знал точно: Учитель такого не простит и сам полезет разбираться. Мне только лучше. Загребать жар чужими руками - одна из главных радостей этой жизни, это я еще в канавах Нижнего Города уяснил на собственной шкуре.
   Самое главное, что в эти туннели я больше не сунусь.
   С этой радостной мысль, я приготовился начать свое путешествие домой, мысленно представляя лицо Сора, нашего привратника, когда он увидит меня в нынешнем виде. Грязный, облепленный паутиной и с крышкой из-под бочонка с вином в руке. Забавное зрелище. Я рассмеялся, представив его рожу, но потом слегка скис. Наверняка получу нагоняй от старого ворчуна.
   Жаль, что моим мечтам не было суждено сбыться. С мечтами всегда так. В метре от моего лица повис искрящийся огненный шар. Я застыл на месте и стал судорожно вращать головой, пытаясь найти мага, который проделал этот трюк.
   - Роалд, послушник Ордена Тени и ученик Таррела О'Лекка? - раздался звонкий женский голос позади меня.
   Я медленно обернулся. Из леса выходил небольшой отряд, во главе которого шла молодая рыжеволосая девушка в облегающем кожаном костюме, а за ней ровно вышагивали двое сурового вида вояк. Я сглотнул. Отличная броня и оружие, физиономии заядлых убийц - полный набор душегуба. Уж я-то таких навидался. Замыкала процессию парочка братьев, судя по их одинаковой внешности - близнецы, в дополнение к легкому вооружению из пары сабель, тащившие на спине луки.
   Я еще раз оглядел подошедший ко мне отряд.
   А это еще кто такие? Что подобные ребята забыли ночью, посередине леса, да еще и за пределами Города? И, Единый награди меня глухотой, откуда они знают, как меня зовут? Можно сделать вид, что я лишь случайный исследователь подземных красот, которой оказался тут совершенно случайно, но сомневаюсь, что этот финт прокатит. Очень уж уверенно звучал голос этой девицы - это был не вопрос, а утверждение.
   - А кто спрашивает? - уточнил я. Сейчас бы желательно узнать, что происходит, потянуть время, а там видно будет.
   Девушка приблизилась ко мне практически вплотную, критически осмотрела и скорчила презрительную мину. Да, я понимаю, вид у меня неказистый, но я последнее пару часов бегал под землей. Она ожидала идеальную прическу и чистую одежду? Подобное только в книгах бывает.
   Аккуратно спрятав крышку из бочонка за спиной, я уставился на девушку и попытался еще раз:
   - Я задал вопрос. Кто меня спрашивает?
   Девушка посмотрела на меня, как на полного идиота, и тяжело вздохнула. В ее глазах появилась жалость.
   - Видать сильно ты приложился головой о камень, - участливо протянула она. - Я тебя спрашиваю, дурачек. Тебе нужно представиться? Хорошо, почему бы и нет. Я - Виолла О'Рин. - Ее голос из мягкого и учтивого превратился в ледяной, словно стужа проникла сквозь приоткрытое окно в теплый дом. - Стало легче?
   Не особо. Я аж присвистнул от удивления. Представитель одного из Десяти Великих Родов Города. Вместе с Императором Валерианам Третьим они руководили страной. Я, было, открыл рот, чтобы узнать, что такая важная шишка забыла в местной глуши, но девушка меня опередила.
   - Что я тут делаю? А мне говорили, что нынешний ученик Таррела не совсем бесполезный идиот. Обидно, - с тяжелым вдохом пробормотала Виолла и небрежным жестом поправила свои шикарные волосы.
   Тут я не выдержал. Наплевать из какого она дома, я тоже бывший благородный, знаете ли, и маг к тому же. Я не собирался и дальше терпеть подобное отношение. Я снова открыл рот, чтобы высказать все, что я о ней думаю, но девушка и в это раз оказалась быстрее. Прикрыв красивым пальчиком мои губы, она наклонилась к моему уху и нежно прошептала:
   - Не делай ситуацию еще хуже. Я прекрасно знаю кто ты, О'Верр.
   Я отшатнулся. Девушка ответила мне милой улыбочкой и величественно помахала рукой, как бы спрашивая: "Что ты там хотел сказать?".
   Я снова проклял Единого. Что-то это у меня уже начало входить в привычку. Так и на божественное наказание нарваться можно. Оно мне надо? И так дела идут хуже некуда.
   Девушка явно знала мое имя и имя учителя, а также где меня найти. Вывод был вполне очевиден.
   - Мой учитель попросил тебя помочь, - уверенно выпалил я. - Только я не понимаю, почему твоя семья согласилась. Наставник не та фигура, ради которой стоит посылать наследницу Рода.
   - Видишь, не все так плохо, - Виолла покровительственно похлопала меня по плечу. Меня передернуло. - Даже смог понять мой статус в Роду. Как тебе, кстати, это удалось? - небрежно осведомилась она.
   - Это было не особо сложно, нужно лишь знать, куда смотреть, - я пожал плечами.- Солдаты за твоей спиной носят доспехи Родовой Гвардии и увешаны дорогим оружием. С обычным выходцем из семьи, даже такие снобы, как Рин послали бы кого попроще. Более того, ты сказала, что знаешь кто я; не думаю, что у вас в семье об этом говорят всем подряд. Ну и наконец, ты носишь брошь с эмблемой Павлина - знак наследника. Только слепой бы не понял, кто перед ним. Хотя тебе бы больше подошел знак Змеи, - я не удержался от шпильки в конце.
   Она не мой клиент или друг. Я не обязан быть вежливым со всеми.
   - Замечательно, - она элегантно похлопала в ладоши. - Хоть и несколько грубо. Что же касается твоего вопроса, то да, изначально хотели отправить пару стражников, усилив его магом среднего пошиба. Но твой учитель убедил отца, что подобное задание будет для меня хорошей уроком перед Экзаменом. До него всего неделя, знаешь ли.
   Просто прелестно, я ее что, еще и на экзамене встречу? Мое поднявшееся после выхода из туннелей настроение быстро летело вниз. Подождите-ка. Встретить меня у входа или даже найти в туннелях - это как-то слабо для испытания, особенно с поддержкой гвардейцев. Я в ужасе поднял глаза на Виоллу.
   - Именно, - верно истолковала она мой взгляд. - Собирайся, мы идем обратно в туннели. Наша - выделила она это слово - задача найти и уничтожить гнездо, как там твой учитель выразился, арахнидов? Не суть важно, мне все равно, что жечь. И ты идешь с нами, это не обсуждается.
   Я бы мог многое сказать по этому поводу. Я бы даже наверно мог бы попытаться сбежать, не убила бы она меня в конце то концов. Но тут был замешан учитель, и, похоже, он хочет, чтобы я участвовал в этом безумии. Как обычно, выбора у меня нет. Я выкинул надоевшую и не особо пригодившуюся в моем походе винную крышку - зачем только с собой таскал - непонятно.
   - Я готов, - выдохнул я. - Быстрее начнем, быстрее закончим. Не мог ли бы вы одолжить мне нормальное оружие, чтобы я не был обузой?
   - Тебе хоть полный доспех и алебарду выдай, ты все равно ничем помочь не сможешь, - хмыкнула девушка. - Все что от тебя требуется - показывать куда идти. Должен же ты был хоть что-то запомнить, пока блуждал под землёй. Главное - не лезь вперед, об остальном я позабочусь.
   Я не стал возражать. Посмотрим, много ли она и ее парни навоюют в узком проходе, где двигаться можно, лишь пригнувшись. Вместо этого, я взял предложенную седым воякой с огромными усами и бородой небольшую саблю, поблагодарил воина коротким кивком и сделал несколько пробных взмахов. Красивое оружие, отличная сталь, сразу ясно - оружие в поход им подбирал последний кретин. Какой смысл в сабле под землей, да еще в узких туннелях. Тут бы пригодился топор или молот, а главное - щит побольше. А они с саблями пришли! Арахнидов на дуэль вызывать собрались что ли? Городские клоуны!
   Я тихо вздохнул. Надеюсь, девчонка хотя бы в половину настолько хороший маг, насколько она о себе думает.
   Быстро собравшись, наша небольшая группа выдвинулась обратно под землю. Гвардеец, что отдал мне саблю и вместо нее прихватил солидного размера топорик, шел первым. Дальше мы с Виоллой, остальные прикрывали тылы. Вот уж не думал, что снова придется спускаться вниз. Хорошо хоть с освещением на этот раз все было в порядке - девушка создала крошечные огненные шарики, которые красиво кружились вокруг нашей команды.
   Через несколько минут медленного продвижения по коридору, я услышал тяжкое кряхтение позади. Я ухмыльнулся. Кажется, Виолла не привыкла гнуть спину. Во всех смыслах. Ай! Девушка несколько раз пребольно врезала мне кулаком по ребрам.
   - За что? - возмутился я. - Я же не виноват, что тут так тесно, да, и вообще, я был против похода сюда.
   - Ты был обязан меня предупредить! - услышал я шипение сзади. Как бы она меня ненароком не ткнула кинжалом. - Мы должны были быстро добраться до логова монстров, я бы всех спалила и вернулась домой до рассвета.
   А сейчас она обвинит меня.
   - Во всем виноват только ты, - подтвердила мои мысли Виолла. - Если бы тебя не было, мне бы не пришлось так мучиться, - жаловалась девушка, параллельно избивая кулачком мои бока. Это было бы весьма мило, если она бы это делала вполсилы, а так -больно до жути.
   - Впрочем, чего можно ожидать от ничтожества, не способного даже сохранить свой Род, - словно одернув себя, спокойно продолжила девушка.
   Я покосился на охранника спереди. Великий Единый, почему эта благородная девица так себя ведет? У нее в семье это что - нормально? Почему она в один момент болтает со мной, словно мы знакомы пару лет, а потом превращается в чванливого аристократа?
   Второе я мог понять, это было объяснимо. Высшие Рода всегда относились к остальным, как грязи, особенно если ты являешься наследником. На равных с такой персоной мог общаться только другой представитель высшего дворянства. Ну или полноправный маг, который хорошо себя зарекомендовал. В нашем мире сила ценилась превыше всего.
   С другой стороны, почему у девушки иногда проскальзывают манеры, не соответствующие наследнику Великого Рода. Куда делось ее обучение этикету и прочее радости светской жизни? Ее обязаны были к этому готовить с детства - она же когда-то займет место главы Рода.
   Может во всем виновато мое двусмысленное положение? Я не простолюдин, а коллега маг - в прошлом из очень благородной и влиятельной семьи, поэтому она может позволить себе завести беседу. С другой стороны, у меня нет семьи и влияния за спиной, а значит вежливой и учтивой она быть не обязана. Все равно очень странно.
   Я усмехнулся про себя. Коллега - маг. Звучит и смешно, и жалко. Скорее Единый ступит на землю, чем маг Огня будет считать хоть кого-то из Серого Ордена коллегой. Нет, исключения есть, те же Королевские убийцы, например, да пара частных сыщиков, вроде учителя. Но подобные личности скорее подтверждают правило.
   Подводя итог, Виолла явно не планировала соблюдать правила вежливого общения. Я и подавно. Как и дожидаться следующего тычка.
   - Меня никто не спрашивал ни о длине маршрута, ни о его пригодности, - уверенно начал я. - Как ты верно подметила, я здесь лишь обуза и ни коим образом не собираюсь мешать миссии такого великолепного мага, как ты. С радостью готов ответить на любой вопрос миледи. Если, конечно, ей нужен совет, такого, как ты выразилась, "бесполезного идиота".
   - Сарказм? - девушки позади недовольно вдохнула. - Во-первых, сарказм - это низшая форма остроумия, запомни это, Роалд, и больше не используй, тебе не идет. Во-вторых, я не замужем, а значит обращение миледи неуместно. Мисс О' Рин вполне достаточно. В-третьих, ты получил титул "бесполезного идиота" вполне заслужено. Не имея ни оружия, ни навыков ты полез в середине ночи в логово врага. И жив ты сейчас, скорее всего, лишь потому, что пауки нашли себе пищу на сегодня, а не разбрелись по туннелям в целях охоты. Мне продолжать?
   Я насупился. Девчонка не только красива, но еще и остра на язык. Да и спорить с ней трудно. Не завидую ее будущему мужу.
   - Конечно, продолжай, люблю конструктивную критику. Кстати, к сведению, я читал Воскара Гальда и полная цитата звучит так: "Сарказм - это низшая форма остроумия, но высшая форма интеллекта", - не смог удержаться я. Виолла на это лишь хмыкнула. -Так что продолжайте, мисс О'Рин.
   - Выбирай выражения, когда разговариваешь со мной, - я почувствовал, как сзади повеяло холодком. - Ты сейчас с нами в одной лодке, а значит, заинтересован в успехе. Так же ты провел здесь больше меня, и если тебе есть, что сказать, то я готова тебя выслушать.
   - Уже не мало, - согласился я.
   - Если это снова попытка сарказма, то не стоит, - холода в голосе девушке прибавилось. - Большинство моих знакомых не стали бы с тобой даже общаться - связали бы и бросили у входа, чтобы не мешался. Благодари мою доброту, а так же то, что твой наставник несколько раз выполнял работу для моего отца, и он вообще согласился меня суда отправить.
   Я многое мог бы высказать про ее добрый нрав и милый характер, как и то, что без ее вмешательства, я был бы уже дома, весело пересказывал эту историю Сору, запивая кружечкой хорошего пива. Хотя кого я обманываю, наверняка спал бы уже. Время то давно за полночь, более того, уже скоро должно выглянуть солнце.
   Пока мы с Виоллой пререкались, наша компания добралась до моей метки. Потолок туннеля тут был значительно выше, и мы, наконец, смогли разогнуться. Перед нами лежала подземная пещера арахнидов.
   - Итак, план таков, - девушка шепотом отдавала приказы, параллельно разминая затекшую спину. - Я в центре, Орвен и Гарвин прикрывают меня справа. Джейс и Джоэл - слева. Роалд - сидишь за спиной, вперед не лезешь, мечом не машешь - заденешь кого-нибудь. Все готовы?
   Седой вояка с усами, - похоже, его звали Гарвин - надо запомнить, выглядит сурово, - кивнул в знак согласия; близнецы споро достали луки и заняли свои места. Мне план показался чересчур прямолинейным, но моего мнения тут никто не спрашивал. Я достал саблю и приготовился.
   Наша команда медленно вошла в пещеру, которая оказалась несколько светлее, чем я себе представлял. Ранние лучи восходящего солнца пробивались через дыры в верхней части потолка. Не сказать, чтобы пещера была освещена идеально, но этого вполне хватало, а значит, Виолла могла погасить свои летающие фонарики и полностью сосредоточиться на предстоящем сражении.
   Пространство вокруг нас было наполовину затянуто липкой паутиной, изредка встречались свисающие коконы с бывшими жертвами, а под ногами раздавался противный хруст. Похоже на кости, но мне мало хотелось узнавать, чьи именно. В левой части пещеры я увидел омерзительную кладку яиц, огромных, каждое размером с голову среднего человека. Не было особого смысла даже пытаться их подсчитать, и так понятно, что не меньше пятидесяти.
   Гарвин предупреждающе крикнул. О, вот и хозяева пещеры подтянулись. Членистоногие хищники медленно и величественно выползали из угла. Огромные жвала щелкали и смыкались с жутким треском; тягуче падала противная слюна белесого цвета. Тело этих тварей было угольно черным, поэтому мы и не заметили их сразу. Матовый хитин, закрывавший торс и конечности этих громоздких существ, казалось, поглощал свет.
   Пауки были несколько больше, чем я ожидал, но зато их было всего трое. Я выдохнул и успокоился. Похоже сегодня удача на моей стороне. Я уже начал было бояться, что их будет не меньше двадцати. В этом случае, мне бы пришлось забыть о всяких приличиях и броситься наружу, оставив своих новых товарищах. Неправильно, конечно, но я их знаю от силы час.
   Я отбросил эти предательские мысли. Сейчас Виолла поджарит парочку монстров за раз, а последнего добьют стражники. Мне и делать ничего не надо. Я закинул саблю обратно в ножны.
   Похоже, магесса думала так же. Прямо над ее головой начали быстро формироваться не два, а целых три огненных шара, каждый диаметром с колесо сельской телеги. То ли девушка решила покрасоваться, то ли она действительно была настолько сильна, но, похоже, она решила покончить с угрозой одним ударом.
   Три огненные кометы устремились к арахнидам, и ни одна не упустила своей цели. Глупые хищники даже подумали убраться с пути. Большая ошибка, ведь сейчас они ярко полыхали, как будто дровишек кинули в костер. Слишком просто вышло, я даже разочарован. И почему Учитель решил, что для девушки это будет походящая подготовка к Экзамену?
   - Вот так и решают проблемы настоящие маги, - победно ухмыльнулась Виолла, гордо развернувшись на носочках и задрав нос, отправилась к выходу из пещеры. Точно выпендривалась.
   Я улыбнулся девушке и даже хотел отвесить ей поклон, заслужила как-никак, но вдруг резко замер на месте. Передо мной будто появился учитель, и я вспомнил еще одну часть его лекции:
   "Арахниды отличаются от обычных пауков в первую очередь не размерами, а средствами обороны. Эти удивительные хищники покрыты толстым слоем защитного хитина, который способен отбить попадание даже меча или стрелы. Не менее занимательным фактом является то, что подобная прослойка практически не нагревается, таким образом, избавляя этих замечательных созданий от главного оружия человека против диких животных - огня"
   - Они неуязвимы к огню, - закричал я в панике и принялся доставать саблю, которую только что запихал в ножны. - Закрывайте горло, твари целятся в него в первую очередь.
   К сожалению, мое предостережение запоздало. Словно свора огромных черных собак пауки мгновенно преодолели разделяющие нас расстояние, окружили группу с трех сторон и быстро напали.
   Одному из близнецов, кажется, его звали Джоэл, не повезло больше всех. Он был воином Рода, и выучка его не подкачала. Он успел поднять лук, натянуть тетиву и даже отправить стрелу в короткий полет. Вот только хитин пауков стрелы пробить не могли, о чем бедный парень естественно и не догадывался. Второго выстрела ему сделать никто не дал. Один из пауков в длинном прыжке достал до его горла и сжал свои жуткие челюсти. Джоэл был простым воином на подхвате, а не гвардейцем. У него не было дорогущей брони, способной его спасти. Послышался жуткий хруст. Его брат отбросил бесполезный лук и с криком ненависти и отчаянья бросился на выручку.
   Глупец! Джоэл был уже мертв, а своим безумным поступком его брат оголил наш левый фланг, на котором как раз сейчас приходила в себя потрясенная своей неудачей Виолла. Этой возможностью не преминул воспользоваться второй паук, тот самый, что заходил к нам слева. Существо приготовилось и совершило чудовищный по силе прыжок, явно желая сбить девушку с ног, а дальше добить ее своими мощными жвалами.
   Какого же было удивление этой твари, когда она пролетело мимо испуганной девушки и врезалось в один из своих же комков паутины, что так обильно свисали с потолка. Тварь неудачно приземлилась, грохнулась набок и оголила брюхо, на котором уже не было никакой защиты. Я не стал упускать удачу и с яростным криком вогнал саблю прямо в живот этой твари, а потом с удовольствием провернул. Арахнид зашелся визгом, но погибать явно не собирался.
   - Огнем ему вдарь, дура! - завопил я от страха, попутно совершая еще несколько выпадов саблей.
   К счастью, девушка успела оклематься. Она собралась с духом и запустила приличного размера огненный шар прямо в брюхо твари. Пошел едкий дым, от которого у меня защипали глаза, и стало першить во рту. Хищник дернулся еще несколько раз и затих.
   Я развернулся и оглядел поле боя, в тайне надеясь, что мы еще не одни остались живы. К моему удивлению, дела у остальных шли не хуже. Отойдя от шока первой атаки, Гаррин и Орвен уверенно добивали выбравшего их жертвой арахнида. Я уверен, что он сильно жалел о выборе жертвы. В движениях охранников чувствовалась выучка и годы тренировок.
   У Джейса дела шли не так гладко. Желая отомстить за смерть брата, он совсем забыл об обороне, за что и поплатился парой укусов. Хотя по виду - ничего серьезного, его доспехи выдержали удар. Его противнику досталось гораздо сильнее. Паук лишился обеих передних лап, и подволакивал еще две. Может я и зря ругал выбор вооружения солдат - их сабли весьма успешно справлялись с защитой тварей. Скорее всего, тут не обошлось без укрепления клинков рунами.
   Пока я размышлял, оставшийся в живых паук, резко отпрыгнул от занесшего клинок Джейса и резво засеменил в угол пещеры. И откуда у него такая прыть взялась, с половиной то рабочих конечностей? Джейс отказался от преследования, вместо этого он подбежал к брату, упал на колени перед его телом и тихо завыл. Меня аж пробрало, столько боли и ненависти было в этом звуке.
   - Кажется, закончили, - за спиной раздался спокойный голос Виоллы. - Осталось только добить последнего, да сжечь кладку. Кстати, чем ты так приложил эту тварь? - ткнула она изящным пальчиком на дымящийся под нашими ногами труп.
   Я обернулся и неверующе уставился на девушку. Да у нее нервы, как канаты портового судна. Она была в шаге от смерти, рядом валяется труп ее охранника, а на ее лице ни капли эмоции. Сосредоточена и сурова. Лишь нервно сжимающийся кулачок выдавал пережившее ей потрясение.
   - "Искажение", - промямлил я, постепенно отходя от горячки боя и попутно пытаясь очистить выданную мне саблю от едкой крови арахнида. - Как понятно из названия, противник воспринимает реальность несколько иначе, чем она есть на самом деле. В данном случае, тварюга подумала, что ты стоишь несколько правее, за что и поплатилась жизнью. Мозг арахнидов более примитивен, чем наш, поэтому существо не сумело быстро распознать подмены. Обычный человек справиться за пару секунд, на мага я вообще не способен повлиять. Пока, - отдельно выделил я это слово. - Но даже так - полезная штука.
   - Не могу не согласиться, - девушка пожала плечами и неожиданно посмотрела прямо мне в глаза. - Спасибо. Я этого не забуду.
   - Не стоит, это же вы изначально пришли мне на помощь, - я покраснел от смущения и отвернулся, желая поскорее сменить тему. Не люблю благодарностей. - Что будем делать с оставшимся? И где он вообще?
   - Я его не вижу. Думаю, забился в угол и надеется выждать, - легкомысленно ответила девушка и повернулась к охранникам. - Орвен, Гарвин - найдите и прикончите тварь.
   Гвардейцы отошли от тела соратника, и, наученные горьким опытом, медленно и осторожно двинулись к углу пещеры, в котором скрылся недобиток.
   - Госпожа, тут никого нет, зато есть еще один туннель, - через пару мгновений раздался басовитый голос Орвена.
   - Единый благослови, - девушка мило нахмурила лобик и начала расхаживать по пещере, прикидывая дальнейшие шаги. - Таррел О'Лекк сообщил мне, что у арахнидов есть только один выход - тот самый у которого мы тебя поймали. Сейчас он мимо нас проскользнуть не мог, мы бы это заметили.
   Я кивнул.
   - Значит, он ушел либо вглубь, надеясь отсидеться, либо окружным путем пытается добраться до выхода, - продолжила свои размышления девушка. - В любом случае, я сейчас уничтожу кладку, а потом мы вернемся на поверхность. Дальше можно будет передать это дело страже, уж одного раненого арахнида, которому некуда бежать, они должны осилить.
   Луч солнца, пробившийся через дыры в потолке, попал мне на лицо. Но я не почувствовал его тепла, наоборот, меня пробил холодный пот.
   Наступил рассвет. Скоро трактирщица Гелла откроет свой подвал, чтобы забрать мои останки и похоронить свою собаку. Но вместо трупов ее там будет поджидать раненый, но все еще чрезвычайно опасный арахнид.
   Меня мало волновала ее здоровье, как-никак, это именно она втравила меня в эту историю. Но по ее трупу арахнид выберется в город, а виноватым в этом буду я.
   Так и вижу заголовки газет. "Арахнид бесчинствует в Городе. Всему виной безумные маги". Учитель мне точно открутит голову.
   - Есть еще один выход из туннелей. Он ведет прямо в город, я по нему прошел, - быстро пробормотал я и воткнул саблю в землю. Она бы меня только замедлила, а мне сейчас была необходима скорость. - Сожгите яйца, а я разберусь с подранком.
   Не дожидаясь реакции на свои слова, я повернулся к выходу из логова и бросился в погоню.
  
  
   Глава 3
   Я не успел. Что обидно, не успел совсем чуть-чуть: еще пара жалких минут, и я бы перехватил проклятое членистоногое прямо в подвале. Похоже, сегодня у Единого были очень важные дела, или он решил, что помогать мне - это как-то неспортивно. Одно из двух.
   Когда мне оставалось пробежать всего сотню метров, я услышал громкий и пронзительный визг, который резко оборвался на высокой ноте. Я ухмыльнулся. Похоже, Гелла обнаружила своего нового питомца. Уверен, что они оба чрезвычайно рады знакомству. Моя улыбка стала шире. Даже в такой ситуации можно найти что-то приятное.
   Может быть, я успею догнать тварь, пока она будет доедать эту предательницу? Это мысль подбодрила меня, и я ускорил темп. Пришла пора выложиться на полную. Последние метры я буквально пролетел, - и откуда взялись силы? Словно и не было сумасшедшего забега в темноте.
   Картина, представшая передо мной, когда я ворвался в подвал, была настолько сюрреалистичной, что мне дважды пришлось протереть глаза, дабы удостовериться, что у меня нет галлюцинаций. Что за бред тут происходит?
   На вершине лестницы, защищая проход в таверну, словно мать защищает малое дитя, в воинственной позе стояла Гелла. Обеим руками женщина держала огромного размера половник, которым успешно отражала атаки израненного арахнида. Бедный хищник еще после битвы в пещере лишился пары конечностей, и, все, что он мог делать сейчас - это горестно клацать жвалами в жалкой попытке достать трактирщицу. Оба противника явно не желали сдавать позиции. Время словно замерло.
   Подобный баланс не мог продолжаться вечно, и мне срочно нужно было что-то предпринять. Собравшись с духом, я рванулся к подножию лестницы. Без понятия, что я намеревался сделать, так как оружия в руках у меня не было. Свою саблю, что мне одолжил усатый Гарвин, я оставил еще в пещере.
   Видимо почуяв мое появление на поле действий, паук решился на отчаянные меры. Из последних сил оттолкнувшись от середины лестницы, он буквально взмыл в воздух и грузно плюхнулся прямо на вопящую женщину. Не дожидаясь, пока она придет в себя и спихнет его, арахнид двинулся вперед. Перешагнув через распростертое на полу тело женщины, он ввалился в таверну, вызвав новую волну криков изнутри.
   Я застонал от разочарования. Забег по туннелям меня полностью измотал. Если бы не ежедневные тренировки выносливости под чутким руководством Сора, я бы загнулся еще на середине пути. А ведь мне, похоже, еще предстояло гоняться за пауком по всему городу. Сегодня явно не мой день.
   Я глубоко вздохнул и собрался с мыслями. Сейчас не время показывать слабость. Я прикончу эту тварь, чего бы мне это ни стоило.
   Ноги сами понесли меня вверх по лестнице. Гелла все еще пыталась подняться, тем самым загораживая мне проход внутрь. Я перемахнул через нее прямо на бегу и оглядел помещение, стараясь понять, куда подевался арахнид. Это оказалось сложнее, чем я ожидал.
   Внутри таверны царил полнейший бардак. Посетители орали от ужаса и проклинали Единого, сумасшедшего вида дедок, явно заставший войны аэнов, забрался на стол и кидался стульями во всех, кто был рядом, а парочка воров под шумок срезали кошелек упавшему мордовороту. Похоже всем было весело. Если бы не мечущийся по полу арахнид, я бы подумал, что это вечер пятницы.
   Внезапно дверь в таверну распахнулась и внутрь ворвалась еле стоящая на ногах от местного пойла команда моряков. Не дожидаясь, пока новые посетители выкинут что-то опасное для него, арахнид прошмыгнул через открытую дверь и выскочил прямо на улицу.
   Прыткая тварь, даром, что трети лап у нее, считай, уже нет. Но меня ничто не могло остановить. Только не сегодня. Протолкнувшись через матерящихся матросов, я помчался за существом по попятам.
   Выбравшись на улицу, арахнид на секунду замешкался. Дверь "Пожилого Гуся" выходила на Королевскую улицу, которая славилась самым большим количеством борделей во всем Нижнем Городе. Сказать по правде - паук вряд ли выбирал, какое из множества увеселительных заведений сегодня достойно его посещения. Вероятнее всего, шумы улицы просто ошеломили его, и он судорожно пытался выбрать верное направление.
   Единый соврати меня с пути истинного, если эта тварь сейчас рванет по Королевской улице или, не дай Единый, выбежит к Восточному рынку, это вызовет невероятный по своей силе переполох. Учителю такое точно не понравится. Он у меня сноб по жизни.
   К моему счастью, из всех возможных путей для отступления, безумное членистоногое выбрало ... ближайший тупик между домами. На этом его странные решения не закончились. Набрав приличную скорость, паук со всего размаха врезалась в один из стоящих в тупике столбов, ломая себе оставшиеся конечности и громко вопя от удивления.
   Могу его понять. Я сам вылупил глаза и слегка приоткрыл рот. Что происходит? Тварь окончательно сошла с ума и решила покончить жизнь самоубийством? Да нет, у нее для этого недостаточно мозгов. Почему она себя странно ведет? Ответ пришел, откуда я его совсем не ждал.
   - Ну что, как дела, Роалд? - услышал я за спиной вкрадчивый голос. - Вижу, что у тебя все под контролем, всегда бы так. Аж глаза радуются.
   Мои плечи поникли. Кажется, я попал. И попал весьма крупно. Медленно развернувшись, я уставился на высокого мужчину, что стоял за моей спиной. Мои худшие подозрения оправдались. Этот замызганный плащ, потертый медальон с Вороном и угрюмое лицо я узнал бы где угодно. Мой рот расплылся в кривой улыбке.
   -Учитель Таррел, - протянул я, стараясь ничем не выдать свое удивление. Я преклонил голову, изображая послушного, но нерадивого ученика. - Я так рад Вас видеть! Что же заставило Вас посетить Нижний Город?
   - Ты еще спрашиваешь, болван? - разъярился он. - Тебя послали разобраться, кто убил собаку. Собаку, Роалд, Единый забери твою душу, обычную собаку! А что ты устроил? Залез в логово арахнидов, и мне пришлось практически умолять моих знакомых, влиятельных, заметь, людей, чтобы они послали тебе первоклассную команду спасения!
   Я хмыкнул. Первоклассная команда, ага, как же. Самоуверенная девчонка, да несколько вояк, похоже ни разу не бывавших за пределами города. Без меня половина из них окончила бы жизнь в желудке арахнидов.
   Убери эту глупую ухмылочку со своего лица, паскуда! - вконец разъярился учитель. - Как ты при всем при этом умудрился упустить одну тварь, да еще и позволил ей добраться до Города? Уму непостижимо! Если бы меня тут не оказалось, что ты собирался делать?! Бегать за пауком, пока не упадешь без сил?! - под конец Учитель уже практически орал во весь голос, распугивая народ, который постепенно собирался вокруг нас. Люди всего лишь хотели взглянуть на травлю невиданного монстра, но нарвались на бешеного мага. Бедолаги.
   - Но я не виноват, - начал было оправдываться я. - Меня обманула эта поганая...
   - Ты оказался настолько глуп, что позволил себя обмануть, - на корню прервал мои возражения наставник. - Сколько раз говорить тебе, бездарный ты мальчишка, используй свою голову! Полтора года обучения, а результатов почти нет!
   Таррел тяжело вздохнул, отвернулся от меня и выругался. Я посмотрел на него с удивлением. Всегда собранный, терпеливый и гордый учитель редко столь ярко выражал свои эмоции, ну, или по крайне мере, старался их тщательно скрывать. А сегодня будто разразилась буря. Праздник, наверное.
   - Хотя бы закончи, то, что начал, - выдохнул он, постепенно успокаиваясь, и небрежным жестом указал на паука, - Не дай Единый, этот монстр снова от тебя убежит.
   - У него осталось 3 ноги, куда он от меня теперь денется? - уверенно ответил я, пытаясь реабилитироваться в глазах наставника. - Уползет, разве что.
   Мы оба пристально посмотрели на огромного черного арахнида, который во время моей выволочки пытался свинтить подальше. Жаль, что бежать ему было некуда. От отчаянья он попытался взобраться по отвесной стене, но явный недостаток конечностей делал эту задачу слегка нереальной. Все что ему оставалось, это забиться под оставленную кем-то из нерадивых горожан телегу и выжидать.
   - Умничать, парень, ты научился, - наставник повернул ко мне голову. Привычная маска спокойствия уже успела вернуться на его лицо. - В таком случае оставляю его на тебя, Роалд. Не подведи меня. Жду от тебя результатов и отчета к закату. И да, - он сделал зловещую паузу и понизил голос. - Не опаздывай.
   После этих слов, Таррел поплотнее закутался в свой тяжелый плащ, лихо развернулся, собрав подолом кучу пыли, и растворился в толпе собравшихся зевак. Я бы мог предположить, что он воспользовался "Отводом глаз" - простейшее заклинание для мастера Тени, но учитель в последнее время редко пользовался магией, и уж точно не ради таких мелочей.
   Я оглядел собравшуюся толпу, через которую с командирскими затрещинами и криками пробивалась стража. Народу было явно наплевать.
   У жителей Города сейчас не так много развлечений. Последняя война с аэнами закончилась больше пятидесяти лет назад, редкие восстания быстро подавлялись, вот простой люд и заскучал по зрелищам.
   А чего бояться? Стража в Городе, хоть и продажная, но исправно выполняет свои обязанности, магов в столице, как вшей в собаке местного трактирщика, а значит - опасности нет. А вот интереса - хоть отбавляй.
   Так и вышло, что почти сотня простых горожан пришли поглазеть на "енту лохматую лохудру", как быстро окрестила ее местная бабка, что так любила попрошайничать на Восточном рынке. Женщины в летах независимо от времени и места всегда умело вешали ярлыки.
   - Ну, а что. Зачем мне помощь? Сам разберусь как-нибудь, - как можно более уверенно ответил я, обращаясь больше к самому себе, нежели к давно испарившемуся учителю.
   Я быстро достал свой кинжал и стал осторожно приближаться к медленно перебирающему конечностями арахниду. Я ожидал подвоха. Эта тварь уже несколько раз неприятно меня удивляла, а мне уже надоело повторять свои ошибки. Я был готов немедленно отскочить, если огромный паук выкинет что-то вроде последней отчаянной атаки. Но все было спокойно.
   На первый взгляд, монстр смирился со своей участью и лишь тихо поскрипывал, неспешно перебирая жвалами. Но лишь я поднял кинжал, как существо раскрыло свою треугольную пасть и громко, пронзительно завизжало. Не выдержав, я выпустил кинжал из рук, тяжело завалился набок, и изо всех сил зажал уши руками, надеясь заглушить проклятый звук.
   Паук не стал дожидаться второго шанса и рванул прямо на меня. Монстр вцепился жвалами в мою ногу и разорвал горло, с яростью вгрызаясь в плоть и выдирая куски мяса. Ну, или, по крайней мере, он так считал.
   - Занятно, - протянул я.
   Я был уверен, что паук уже ничем не сможет меня удивить, и что схватка завершится очень быстро. Что ж, в этом я не ошибся. Впрочем, наблюдая, с каким упоением арахнид грызет деревянный столб, представляя вместо него мое горло, я уже не был уверен, что в мою пользу.
   Я быстро оглянулся, чтобы проверить, не пострадал ли кто из толпы собравшихся сзади людей. К моему невероятному облегчению, на первый взгляд погибших не наблюдалось, а значит, мне не придется объясняться с учителем и выслушивать очередную нотацию о том, что я не способен защитить горожан от самого банального паука.
   Забери меня Единый, что вообще произошло? Я, конечно, проспал практически всю лекцию учителя, но всему есть предел. Сначала - огнеупорная шкура, затем - скорость и выносливость, и это при неслабом ранении, а теперь - звуковая атака? Что дальше, паук отрастит крылья, помашет мне последней лапкой и улетит восвояси?
   Я не собирался это выяснять. Пора заканчивать представление.
   Я занес кинжал прямо над головой арахнида и резко опустил, вбивая лезвие в глаз и проталкивая его в мозг. С финальным визгом тварь упала на мостовую и задергалась в предсмертных конвульсиях. Я хорошенько вытер клинок, убрал его в короткие ножны на поясе и отправился к ближайшему стражнику в черно-синей униформе. Тот прорвался сквозь толпу, и уже вовсю распихивал древком копья собравшихся людей, стараясь обеспечить порядок у места происшествия.
   - Послушник Серого Ордена Роалд, - представился я, одновременно показывая перстень с Вороном, который доказывал мою принадлежность к Ордену, - Арахнид, - я указал рукой на остатки существа, - Сжечь, пепел закопать.
   Стражник презрительно глянул на меня, ненадолго задумался и коротко кивнул. Формально, я не имел никаких прав им командовать, но значительная часть Серого Ордена так или иначе контактировала со Стражей, либо, оседая в нее в качестве ищеек, либо оказывая консультационные услуги, как, например, мы с учителем. Ссориться со мной ему было просто не с руки.
   Достав из кармана серый свисток, стражник подул в него, тем самым подзывая других стражей порядка, чтобы они могли помочь ему избавиться от тела. Дальше ему следовало поставить оцепление, утихомирить толпу, написать отчетность - обычные прелести жизни в столице просвещённого государства.
   Все это меня уже мало интересовало. Я буквально валился с ног от усталости после бессонной ночи, забегов по подземелью и полученных нервотрепок. Я быстро ответил на пару дежурных вопросов, и стражник, увидев мое состояние, смилостивился и отпустил меня, бросив напоследок, что еще со мной свяжется.
   Выбрав ближайшую приличную таверну - самой близкой из них был "Пожилой Гусь" Геллы, но я больше не планировал там появляться - я оплатил комнату на день, закрыл за собой дверь и повалился на кровать. Снились мне летающие арахниды, которые милым голоском Виоллы О'Рин отчитывали меня за неправильное использование половника. Чушь какая.
   Проспав полдня, я покинул это гостеприимное место - меня пытались обворовать всего пару раз - роскошь для Нижнего Города, и медленным шагом отправился в Западный квартал, где и располагалась усадьба Учителя.
   Примерно на середине моста через Отру, реку, что разделяла Верхний и Нижний Город, мне пришла в голову интересная мысль: "Знал ли Учитель о голосовых особенностях арахнида?"
   Хотя кого я обманываю, наверняка знал, но даже не подумал предупредить меня о возможной опасности. А я ведь мог оказаться на месте того столбика. Лежал бы сейчас на мостовой, обливаясь кровью из разорванного горла.
   Учитель не мог не знать, что я проспал его лекцию об этих тварях, но все равно промолчал. Как-то слишком для наказания за проявленную невнимательность.
   Я хмыкнул и пнул подвернувшийся камешек. Я ведь далеко не первый его ученик. Краем уха я слышал, что в прошлом он любил отправлять учеников на сумасшедшие задания и наблюдать, как они пытаются выпутаться из ситуации. Называется, естественный отбор. Похоже, сегодня я убедился в этом на собственной шкуре. Хорошо хоть, что я не полез на арахнида без подготовки, а перестраховался, заранее наложив на тварь "Искажение". Только это и спасло.
   Мимо меня с гиком пронеслись несколько верховых, наверное, несут очередные важные известия для одного из Десяти Родов. Ничего в этом мире не меняется. Император соперничает с Родами за власть над страной; Церковь Единого прославляет магов Света - избавителей мира от скверны, параллельно пытаясь задвинуть остальные Ордена на задний план; аэны в очередной раз возмущаются, что их исконные права ущемляют, а обычный люд просто пытается выжить.
   Я же продолжал думать о месте, которое сам занимал в этом мире.
   К магам Тени или "кротам", как нас называл обычный суеверный народ, всегда относились, как ко второму сорту. Даже прошедшие Экзамен не были избавлены от всеобщего пренебрежения. Да, со временем, маги Тени были способны на множество хитрых трюков, но за свою многофункциональность платили слабостью в прямых конфликтах с противником. Да и до подобных высот еще нужно было дорасти.
   В отличие от тех же Магов Огня, которые практически поголовно отправляются служить в имперскую армию или один из десяти Родов, выпускники Серого Ордена обычно уходят на службу к мелким дворянам. Там они заняты тем, что визуализируют любые фантазии, которые сидят в головах извращенных аристократов, или же просто развлекали гостей на приемах. Если коротко, то это уже не маги. Шуты, да и только.
   Некоторые выпускники отправляются в добровольное изгнание, изредка появляясь в небольших деревнях, чтобы отпугнуть волков или помочь простому люду с разбойниками. Чудаки, какой в этом вообще смысл?
   Часть прошедших экзамен Серых магов поступают в личное распоряжение Императора, где после изнурительных тренировок, становятся его личными телохранителями. Дополнительным бонусом идет устранение неугодных вассалов или врагов государства. Отсюда и название - "Королевские убийцы". Хотел бы я стать одним из них - вот где лежат сила, слава и деньги.
   Кто-то, как мой учитель, открывает собственные агентства, где за приличную плату занимается сыскным делом. Если сказать по-простому, то это работа, за которую нормальный маг никогда не примется, а стража не способна добиться серьезных результатов. Весьма прибыльное дело.
   Это, конечно, в том случае если благородного мага не потянет на благотворительность. Тогда он начинает посылать учеников разбираться с проблемами продажных трактирщиц забесплатно.
   Что же до всех остальных? К моему огромному разочарованию, большинство магов так и остаются послушниками на всю свою жизнь. На Экзамене не разбирают, каким путем магического искусства ты следуешь, поэтому ежегодно медальоны с Вороном получают очень немногие. Экзамен можно проходить каждый год, неограниченное количество раз, но люди обычно не идут на вторую попытку. Гораздо проще осесть "ищейкой" в страже, податься на раскопки руин древних цивилизаций или просто забыть про свой дар, чем подвергать себя опасности, пытаясь пройти извращенные тесты.
   Что забавно, у пяти оставшихся направлений магии таких проблем никогда не было. Справедливость и равенство во всей красе.
   Занятый подобными размышлениями я несколько раз свернул не туда и слегка заплутал. Надо ускориться, учитель просил не опаздывать. До резиденции Таррела я добежал, когда уже солнце уже село. Класс, меня ждет еще одна выволочка.
   Среднего размера двухэтажная вилла располагалась прямо на окраине Западного района города, тем самым демонстрируя, что ее хозяин имеет приличный достаток, но при этом не принадлежит к высшим слоям общества.
   - Привет, Сор, - поздоровался я с воинственного вида аэном, ожидавшим меня у входа. В руках он держал солидного размера железный молот, - Опять скучаешь? Попробуй покидать свой молоток в местных пигалиц, пернатые недоумки уже неделю трещат у моего окна и не дают спать.
   Соррен, или Сор для друзей, раньше входил в группировку радикально настроенных нелюдей, которые боролись против "захватчиков их родных земель". Так они называют жителей Города. Глупость, по моему мнению. Да, технически, все земли, на которых сейчас располагается Город, когда-то принадлежали аэнам. С этим никто не спорит. Проблема в том, что это было каких-то жалких пару тысяч лет назад. Но кого волнуют подобные мелочи?
   Из-за природного катаклизма огромное озеро, рядом с которым жила эта мирная раса, постепенно высохло и испарилось, заставив их переселиться в более влажные земли на севере. Аэны не сдались, нет, они упорный народ, и, с тех самых пор как люди основали свой Город, пытаются вернуть себе свои исконные земли.
   Последний раз это случилось где-то пятьдесят с небольшим лет назад, когда прошлый Император - Валериан Второй только занял трон. Тогда аэны решили, что новый правитель слишком слаб, и время людей прошло.
   Учитель, который застал эти нестабильные времена, изредка рассказывал, что это была кровавая бойня, а не война. Императорские войска при поддержке Церкви Единого всего за пару сражений раскатали своих противников в блин. Дальше дела пошли как обычно: резня, насилие, грабежи, поджоги. С тех пор "голубоглазые рыбы", как их прозвали жители Империи, так и не оправились.
   Далеко не все аэны настроены столь враждебно. Так, значительная часть населения Города состоит из тех представителей этого дивного народа, кто решили променять свои общины на удобную жизнь в городах людей. Благо представители этой расы мало чем отличаются от обычного человека. Чуть ниже ростом, ярко голубые глаза хорошо видят в темноте, да посильнее чутка. Ничего особенного. Они легко вписались в быт Империи.
   К сожалению для простых жителей, не все новоприбывшие смогли привыкнуть к жизни обычных граждан и забыть о своем прошлом. Некоторые организовывали группы сопротивления и терроризировали местный люд, видимо надеясь, что это заставит "человеков" покинуть город. Наивные глупцы, что с них взять.
   Как же во все это влез Сор? Я узнал это одним поздним вечером, когда после третьей кружки пива его потянуло на философию:
   "Во всем, как всегда, виноваты проклятые бабы и дешевое пойло. В те годы я был молодой и к тому же полный самоуверенности идиот, прям как ты сейчас. Однажды, меня выкинули с моей работы в кузне за, цитирую - пьянство, нахальство и чрезмерную симпатию к жене своего начальника.
   Ну, я и сказал себе: "Соррен, такова судьба, а кто ты, чтобы спорить с волей Единого. Раз уж ты не можешь больше ничего создавать своим молотом, так хоть разбивать тупые Имперские головы ты им вполне способен". Дальше, ничего нового. Пара шумных пьянок, несколько новых знакомства, и вот я обнаружил, что сегодня вместе с новыми приятелями мне предстоит обчистить склад моего бывшего нанимателя. Во имя великого будущего аэнов, конечно. Так и закрутилось".
   К сожалению для его команды, Сор оказался не только охочим до симпатичных барышень и крепкого пива, но еще донельзя мнительным парнем. Он отказывался резать людей совсем без повода, ну не бред ли? Поэтому однажды его приятели решили от него попросту избавиться и сдали его страже.
   Он мог бы еще договориться о помиловании, или хотя бы о сокращении срока заключения, выдав им те немногие сведения, что он помнил о своих бывших товарищах. Да вот в чем подвох. Дело, после которого Сора повязали было слишком крупным. Виновника поджога главного храма Единого в Городе могла ждать только веревка.
   Тогда Учитель воспользовался всеми своими связями и вытащил Соррена буквально из рук палача Незримых. С тех пор Сор служит у нас кем-то вроде охранника. На мой логичный вопрос: "Зачем подвергать себя опасности и злить Церковь ради незнакомца?", Учитель тогда ответил: "Цвет волос у него больно забавный, чтобы болтаться в петле. Запомни ученик, такие волосы - это хороший знак". Думаю, он просто издевался надо мной.
   - С Вами не заскучаешь, юноша. Мастер Вас уже заждался. Места себе не находит, - пробурчал Соррен, потряхивая своей лазурной шевелюрой, которую он по давней привычке заплетал в косы. - Вечно Вы пропадаете незнамо где, возвращаетесь под утро, а мне Вам дверь отпирать. Думаете, мне приятно просыпаться ради этого посреди ночи?
   Я пожал плечами и попытался пройти сквозь железную дверь, параллельно бросив через плечо:
   - Это называется насыщенная личная жизнь, Сор. Уж, кто-кто, а ты должен меня понимать.
   - Роалд, - Соррен быстро ухватил меня за локоть и придержал. - Задержись, чутка, есть что сказать.
   Я глянул на него с немалым удивлением и напрягся. Сор назвал меня по имени. Значит дело дрянь.
   - У Мастера клиент. Важная шишка. Не дури там. Не хочу потом тебя вылавливать из канав на окраинах Города, - тихо произнес он, вглядываясь в мое лицо своими пронзительными голубыми глазами.
   Я кивком поблагодарил за предупреждение и проскользнул мимо него вглубь здания. Кабинет мастера располагался на втором этаже, моя комната была там же. Заглянуть к учителю позже не выйдет, еще утром наставник требовал доложить ему об успехе дела с Геллой.
   - Чтож, нужно покончить с неприятным делом как можно скорее, - решил я и уверенно направился вверх по лестнице. Комната Таррела была второй слева, и я по привычке вошел внутрь без стука. Большая ошибка с моей стороны.
   Раздался глухой звук, и я вылетел из комнаты еще быстрее, чем вошел. Когда я пришел в себя, надо мной стояли два человека. И если одним из них был очевидно мой наставником, то второго мужчину я не знал. Он был немолодой, с темными с проседью волосами и небольшой бородкой, абсолютно не скрывающей кривой шрам, что протягивался от левого глаза до губы. Незнакомец был одет в разукрашенный изумрудами белый костюм, за спиной у него виднелась черная сумка, а на груди ритмично постукивал тяжелый золотой амулет.
   Увидев украшение, я поперхнулся. Кажется, я понял кто передо мной - это мог быть лишь один человек. Что, спаси мою душу Единый, у нас забыл один из шести Высших Иерархов Церкви - Магистр Света Артмаэль?
   Все, что я знал об этом человека, было лишь обрывками разговоров, да уличными слухами. Говорят, он чудовищно силен, единственный не-дворянин среди Иерархов, и что все его ученики прошли Экзамен. А, ну еще, что у него отвратительный характер, и он скор на расправу.
   - Вот и мой любимый ученик явился. Как всегда, вовремя, - радостно улыбнулся мой учитель, протянул руку, помогая мне подняться, - Ну что, теперь все в сборе, а значит - можем начинать. Давай уже, Арти, не томи - рассказывай, для чего ты решил посетить коморку старого друга. Вон, парня уже ноги не держат, настолько ему не терпится услышать твою историю.
   Арти?! - я чуть было не упал обратно. Единый раздери, он назвал одного из самых высокопоставленных и влиятельных магов Империи - Арти?
   - Его не держат ноги, потому что он не знаком с банальными правилами приличия, - презрительно выдавил из себя Иерарх, скептически меня осматривая. Покачав головой, он повернулся к моему наставнику. - Если бы он был моим учеником, Тар, нам бы уже давно несли вино, а после - смиренно ожидали дальнейшей команды. И мы бы уж точно не стали бы ждать его появления, чтобы ты мог меня выслушать.
   Тар? - я начал стучать по ушам. Судя по всему, у меня начались слуховые галлюцинации. Наверное, звуковой удар паука был сильнее, чем мне показалось пару часов назад. Что дальше же будет дальше?
   Я с нетерпением уставился на Иерарха, ожидая, что тот сейчас исполнит пару срамных баллад о "Величии Единого и Его любви к женщинам постарше", что были столь популярны в местных трактирах.
   Иерарх не обратил ни малейшего внимания на мой пронзительный взгляд. Он картинно поднял руки к потолку, топнул ногой и громко спросил, ни к кому конкретно не обращаясь:
   - Как долго мне еще ждать? Он у тебя не особо расторопный, как я погляжу. Или может просто отсталый? Я наградил его самой слабой из всех возможных версий "Удара Света", а он все еще не может нормально стоять. С каких пор ты стал набирать себе в ученики тряпок?
   Я хотел было возразить, что "Ударом Света" можно вышибать стальные двери, но решил благоразумно промолчать. Спорить с магистром себе дороже, и это я уже уяснил на личном примере. Вместо этого я быстро прошмыгнул мимо ухмыляющегося учителя и осторожно присел на стул в углу комнаты.
   - Итак, - учитель повернулся к гостю и громко хлопнул в ладоши, - Чем я могу тебе помочь?
   - Ну наконец то. Я хочу, чтобы ты нашел того, кто мне это прислал, - резко ответил Магистр.
   После этих слов он достал из своей наплечной сумки сверток, тщательно замотанный в несколько слоев ткани. Артмаэль брезгливо положил его на пол перед Учителем. По желанию мага ткань испарилась, оставив темный вытянутый предмет лежать на полу.
   Это еще что? Чем-то похоже на изогнутую черную палку, Подняв голову, я подошел поближе, чтобы получше рассмотреть и тихо присвистнул.
   На середине комнаты лежала отрезанная рука.
  
  
   Глава 4.
   Это что - рука? Единый сохрани от подобной участи. В моей голове мгновенно закрутился вихрь из сотни вопросов.
   Я мельком глянул на Иерарха. В прошлый раз за дерзость мне чуть не сломали ребра. Второй раз я мог и не пережить. Сейчас следовало промолчать, но я не мог удержаться.
   Ого, - выдавил я из себя и задумчиво почесал подбородок. - Не каждый день увидишь подобное. У Вас весьма странные почитатели, верно я говорю Магистр? Это новая мода такая - слать кумирам конечности, чтобы тебя заметили? Рабочая схема, надо бы запомнить.
   Высших Иерарх поперхнулся от моей наглости и приготовился разразиться очередной тирадой. О правильном воспитании нынешнего поколения учеников, не иначе. К моему счастью, Учитель успел вмешаться раньше.
   - Замолкни, Роалд, твой юмор сейчас совсем не к месту, - на удивление спокойно протянул он. - Ты хоть и невежда, но прав в одном - это явно нетипичная посылка.
   Да неужели? А то я сразу не понял?
   Он повернулся к Иерарху:
   - Я так понимаю, ты знаешь кому принадлежит конечность, верно, Арт?
   - Еще бы, - хмыкнул Магистр и нахмурил густые брови. - Этой рукой меня воспитывали добрые сорок лет. Я бы ее и на ощупь узнал. Она когда-то принадлежала Высшему Иераху Мартину О'Карну.
   Карн - один из десяти Великих Родов, но само имя мне ни о чем не говорило. Среди нынешних Иерархов Церки такого не значилось. Я повернулся к учителю и тихо кашлянул, надеясь, что тот даст пояснения.
   - Мартин был учителем Артмаэля, - верно истолковал мой взгляд учитель. - Он пропал около десяти лет назад, и с тех пор считался погибшим. Арт занял свое место среди Высших Иерархов сразу после его исчезновения.
   - Угу, - глубокомысленно кивнул я. Сразу понятно, кого обвинили в произошедшем. Он сидел прямо передо мной.
   - Не просто учителем, - мягко поправил моего наставника Магистр. Он закрыл глаза, словно погружаясь в воспоминания. - Мартин был мне как отец. Именно он разглядел во мне, обычном пареньке из Нижнего Города, громадный потенциал. Он выкормил и вырастил меня, а после - сделал своей правой рукой.
   Громадный потенциал? Этот мужик явно скромняга.
   - Только благодаря ему я стал тем человеком, которым являюсь сейчас, - Иерарх открыл глаза и одухотворённо продолжил. - Оттого меня особенно печалят рассказы моих завистников, считающих, что я причастен к его исчезновению. Я бы никогда не причинил ему вреда!
   Ага, - подумал я про себя. На словах мы все чище Единого, каждый первый - праведник. А стоит копнуть поглубже, так сразу такая грязь полезет - только лопатами выгребай. С другой стороны, если бы Магистр действительно был замешан, зачем он притащил эту проклятую Единым руку в нашу контору. Непонятно.
   В отличие от меня Учитель не собирался погружаться в долгие размышления. Он был человеком дела и сразу перешел к вопросам.
   - Хорошо, Арт, давай начнем сначала, - учитель подался вперед на кресле и скрестил пальцы. - Опиши, как ты обнаружил этот ... предмет. Когда это было, кто присутствовал? В данном случае особенно важны детали.
   - Хорошо, хорошо, ты прав, - нервно поджал губы Магистр и начал свой рассказ. - Это произошло сегодня днем, где-то около полудня. Я как раз возвращался в свой особняк - у меня была утренняя месса в Церкви - и как обычно зашел в свой кабинет. Хочу отметить, для посторонних туда вход закрыт. Я лично создавал защитные чары.
   - Я не хочу вас прерывать, магистр, но хотелось бы уточнить, - вклинился я в разговор. - Когда вы говорите о защите имеется ввиду не только сама дверь, но и остальные входы, верно? Я говорю об окнах, потайных проходах или о чем-то подобном.
   - Естественно, - магистр глянул на меня со смесью удивления и раздражения. Видимо, он не рассчитывал, что его прервёт какой-то послушник. - Так, о чем это я? Ах да, кабинет. Сначала я почувствовал запах. Он знаком любому из нас, даже тебе надоедливый мальчишка. Это запах смерти, - мужчина слегка топнул ногой и обвел нас взглядом.
   - Я так понимаю, рука лежала прямо посередине стола, - осведомился учитель.
   Артмаэль согласно кивнул и нахмурился. Видимо, он не понимал, как мой учитель догадался. Для меня это казалось вполне очевидным: в самом деле, где же еще? В кабинете мебели не так чтобы много. Преступник же хотел, чтобы руку заметили. Не на пол же кидать, в самом деле?
   Я хмыкнул и покосился на обрубок, который все еще лежал посередине комнаты. В каждом случае бывают свои исключения.
   -По-нят-но, - по слогам произнес учитель и скорчил недовольную мину. - Следующие три вопроса. Когда ты последний раз заходил в помещение? Не было ли на столе чего-то помимо руки, записки например? И главное, кто еще имеет доступ в твой кабинет?
   - Отвечаю по порядку, - магистр откинулся на обитом шелком кресле и почесал уродливый шрам. - Я заходил туда около восьми утра - мне было необходимо забрать пару документов перед церковной службой. Кроме руки на столе ничего не лежало. Кабинет - это мое личное пространство, к нему никто не имеет доступ. Кроме меня, естественно.
   - Занятно, - протянул учитель, и его глаза радостно вспыхнули. - Т.е. у злоумышленника было всего несколько часов, чтобы пробраться к тебе в дом, обойти часовых, взломать систему охраны, оставить обрубок и скрыться. На такое не многие способны, знаешь ли.
   - Тут я тебя поправлю, - победно усмехнулся иерарх. - Не думаю, что все было ровно так, как ты описываешь. Видишь ли, у меня есть подозреваемый.
   - Ну-ка, ну-ка, - заинтересовался учитель. - И кто же эта таинственная личность?
   - Мой лучший ученик - Сайфас, - с гордостью произнес Артмаэль.
   Я оторопело уставился на магистра.
   Он что, рад тому, что его предал собственный ученик? Я ожидал, что он будет рвать и метать. Учитывая его репутацию, я буду очень удивлен, если этот Сайфас сейчас не висит где-то в казематах, с нетерпением поджидая прихода палача.
   - И Вы, ничуть этим не огорчены? - осторожно уточнил я. - Ученики частенько предают своих учителей, но обычно это вызывает другую реакцию.
   - Это все потому, что ты еще молод и ничего не понимаешь, - отмахнулся от меня Иерарх. - Сайфас единственный, у кого могло хватить ума и таланта пройти сквозь мою защиту, как-никак, он не раз наблюдал ее в действии.
   Артмаэль сделал передышку и с насмешкой посмотрел на меня. Похоже, он намекал, что моих способностей не хватит даже на то, чтобы пробраться на периметр особняка.
   - Да и кто сказал, что мальчик меня предал? - продолжил он. - Я сам выбрал его и дал ему будущее. Многие хотят стать моими учениками, но лишь десять человек в год удостаиваются подобной чести.
   - Арт принципиально не берет себе выходцев из благородных семей, - пояснил мне учитель. - Все его ученики были лично им выбраны из мелких дворян или простых горожан.
   - Именно, - заулыбался Иерарх. - Я нахожу брильянты в грудах навоза и заставляю их сверкать. Каждый ученик благодарен мне за это. Я для них словно отец. Нет, Сайфас никогда бы не предал меня, да и у него не было подобной возможности. Он находится все время со мной. Более того, он был еще очень молод, когда Мартин пропал. Я считаю, что моего мальчика кто-то использует, играя на его благородстве и чувстве справедливости.
   - Почему же тогда ты сам его не спросишь? - логично заметил учитель. - Если он тебя так любит, то, несомненно, выложит все, что знает. Или ты боишься спугнуть реального преступника?
   В точку! - захлопал в ладоши магистр, радуясь проницательности учителя. - С Сайфасом я разберусь потом - сейчас я хочу узнать - кто это реально устроил. И заставить его заплатить, - кровожадно ухмыльнулся он, не оставляя никаких сомнений, какая судьба ждет незадачливого интригана.
   - Это твое решение, я влезать не собираюсь - пожал плечами Таррел, встал из кресла и обошел деревянный стол. - Пора бы, наконец, сделать то, ради чего ты притащил эту штуку в мой дом.
   Учитель пригладил волосы, присел на одно колено и прикоснулся к лежащей руке. Я ожидал увидеть гримасу боли на его лице, как-никак, смерть бывшего Иерарха не была приятной. На мое удивление, его лицо не изменилось ни на йоту, более того, сейчас оно выражало крайнюю степень досады и удивления.
   - Кто это сделал? - не смог сдержать свое нетерпение Иерарх. Он даже подался вперед на кресле и потешно вытянул шею. - Что ты увидел?
   - Ничего, - задумчиво протянул Учитель и повторил. - Я ничего не увидел.
   - Как это вообще возможно? - возмутился Иерарх. Он вскочил с кресла и уничижительно ткнул пальцем в наставника. - Ты что, дурить меня вздумал? Ты должен был почувствовать хоть что-то. Если ты потерял свои способности, то пусть мальчишка попробует. Хоть на что-то пригодится.
   - Без оскорблений, Арти, - поднял руку учитель в попытке вразумить разгневанного коллегу. - Я понимаю, ты расстроен, но ничего не поделать. Если я не смог ничего ощутить, то у Роалда точно ничего не выйдет. Без обид, малыш, - повернулся он ко мне.
   Артмаэль в изумлении упал обратно на кресло и обхватил голову руками. Могу его понять. Никогда не слышал о подобном.
   - Как это вообще возможно? - с недоверием в голосе спросил Иерарх. - Я знаю, что со временем память предметов стирается, но я, Единый вознеси мою душу, Магистр магии Света. Уж я-то могу определить, когда у Мартина отрезали эту гребаную руку. Это случилось не более дня назад, - мужчина вскочил и начал нервно мерять шагами комнату. - Да и я сделал все возможное, чтобы сохранить воспоминания в полной сохранности! Специально для тебя старался. С учетом того, сколько силы я вложил, проклятая рука пробудет в идеальном состоянии еще сотню лет.
   Я посмотрел на почерневшую конечность. Я бы не назвал это идеальным состоянием, он ее коптил что ли? Но, отдам магистру должное, не считая странного цвета, рука выглядела практически здоровой - ни запаха, ни разложения тканей. Идеальный материал для Серого Мага.
   С другой стороны, Иерарх был абсолютно прав. Да, со временем воспоминания пропадали, иначе в Городе совсем не было бы преступности. Ну и суды не выносили решения только на словах магов Тени, без дополнительных улик ты мог выйти чистеньким
   Но в целом, правило было всего одно. Чем сильнее эмоции, чем лучшем сохранился объект и чем могущественнее маг, тем больше можно увидеть. Сейчас все условия были соблюдены, но Учитель видит лишь пустоту. Я снова повернулся к наставнику за разъяснениями.
   - Давно такого не видел, - тот словно от досады прикусил нижнюю губу, но в его глазах виднелось восхищение. Похоже, учитель всерьез заинтересовался. - Дело вдруг стало гораздо занятнее. Если коротко, то да, такое возможно, но провернуть на практике чрезвычайно сложно. И главное, не так много людей на это способны.
   - И кто же они? - Атрмаэль подозрительно уставился на учителя. - Моя очередь угадывать. Ты входишь в их число, не так ли?
   - Ты решил записать меня в список подозреваемых? - рассмеялся наставник и покачал головой. - Глупо. Ты сам притащил мне этот обрубок. Да и ты меня знаешь, я не лезу в политику. Слишком грязно.
   Это правда. На моей памяти учитель всегда с пренебрежением относился к политическим махинациям и играм между Родами и Императором.
   Что же твоего вопроса, - продолжил учитель и на секунду задумался. - Я подозреваю, что любой из Магистров моего Ордена мог провернуть такой трюк, парочка вольных художников вроде меня, ну и среди "Королевских Убийц" точно есть подобные специалисты - их профессия обязывает уметь такое. Недаром их так называют, они же убивают королей.
   Интересная мысль, об этом я никогда не думал. А ведь вполне логично, если бы название пошло от их службы, гораздо правильнее было бы назвать их - "Императорские убийцы".
   - В общем, ты меня заинтересовал, - подытожил учитель. - Подобных мастеров, как я уже сказал, не так много, а значит и шансы найти их - приличные. Только оставь мне руку, она может мне еще пригодится. Кстати, у меня есть идея, как поступить с твоим учеником.
   - Я слушаю, - выпрямился Артмаэль. Слова учителя его задели. Видимо, Иерарх привык сам распоряжаться судьбой своих подопечных и не терпел указов. - Ты что-то придумал?
   - Именно, - Таррел расплылся в нехорошей улыбке и перевел на меня взгляд. - Через неделю состоится Экзамен, а значит, что мой болван, что твои - примут в нем непосредственное участие. Понимаешь, к чему я веду?
   Единый, разбей мне голову и вычерпай ложкой весь мозг. Экзамен и так невероятно сложен для Серых магов, а тут учитель решил взвалить мне на плечи еще и дополнительное задание. Единственное, что меня радовало - меня допустили до испытаний. Похоже, мои неудачи с делом Геллы были забыты.
   - Кажется да, - медленно кивнул Иерарх и пристально уставился на меня. - Ты думаешь, он потянет? Выглядит хлипковатым, да ума у него немного.
   - Он справится, - уверенно ответил Учитель, и у меня слегка отлегло от сердца. Хоть кто-то в меня верит. - Да и главное, чем мы рискуем? А так есть шанс хоть что-то узнать. Взбодрись, Арти! Прямо как в старые добрые времена - маг Света и маг Тени проходят Экзамен плечом к плечу - навевает воспоминания, верно? - Таррел лукаво глянул на собеседника.
   - Еще какие, - нервно хохотнул тот и потер свой шрам. - Хорошо, на этом и порешим.
   - Подождите, - влез я в беседу. - Не могли бы вы подробнее рассказать, что от меня требуется?
   - Справедливо, - отметил Таррел. - Все просто, твоя задача - стать товарищем Сайфаса на испытаниях. Выведай у него все, что можешь. Что он реально думает об Артмаэле, мог ли он проникнуть в кабинет, причастен ли к этому делу?
   - Вы издеваетесь?! - взорвался я. - С чего вообще он должен мне начать изливать свою душу? Да и даже если это случится, как его там найду? Каждый год в Экзамене принимают участие сотни послушников. И это я еще не говорю, что мне нужно будет убедить его взять меня в команду.
   - Никаких проблем, - отмахнулся от моих возражений Магистр. - В этом году я один из организаторов Экзамена, а заодно и Верховный Наблюдатель. Я все устрою - никто ничего не заметит. Главное, не проморгай свой шанс.
   - Отлично, - хлопнул в ладоши наставник. - Я берусь за твое дело. Остался последний вопрос. Его необходимо решить, пока ты здесь. Я говорю об оплате, - не кривись ты так, Арти. Ты знаешь, что бесплатно я не работаю.
   - В этот раз придется, - отрезал Высший Иерарх и поднес указательный палец к своему шраму. - Помнишь? - спросил он и, не дожидаясь ответа, продолжил. - Решишь для меня эту проблемку, и мы квиты.
   Услышав это заявление, учитель лишь хмыкнул. Согласно кивнув, он выпроводил Иерарха за дверь, а потом повернулся ко мне.
   - Я так понимаю, у тебя есть вопросы, - утвердительно отметил он. - Что же, задавай, постараюсь ответить. И да, я еще хочу услышать, чем закончилась твоя эпопея с арахнидами.
   - Что это за история со шрамом? И почему он его не уберет, он же маг Света? - выпалил я первым делом.
   - И это то, что интересует тебя в первую очередь? - рассмеялся Таррел. - Интересный выбор, малыш, интересный.
   Ненавижу, когда он зовет меня малышом. Мне 21, раздери меня Единый. Хотя на фоне учителя, я думаю, все вокруг были малолетками. Учитывая, что у него в друзьях аж Верховный Иерарх, то учителю может быть хоть двести - курс омоложения от мастера Света стоил баснословные деньги, но друзьям положены скидки.
   Возможность не только исцелять и усиливать, но и практически возвращать молодость - это то, что вознесло магов Света на самый верх социальной лестницы. Может раньше и было иначе, но сейчас между церковью Единого и Белым Орденом нет никакой разницы. Все Высшие Иерархи являются магами Света, более того, я подозреваю, что именно они сейчас держат в руках власть над Белым Орденом. Даже Незримые - официально боевые монахи и ревнители порядка, - поголовно состояли из прошедших Экзамен магов Света. И все законно.
   У каждого элемента в этом мире есть свой антипод. Огонь - Вода, Земля - Воздух, это всем известно. Противовесом Света была естественно Тень, но сейчас даже задумываться о балансе было смешно. Церковь Единого превозносила мастеров Света как избранных Единого, а те исцеляли страждущих и всячески способствовали продвижению верной религии. Маги Тени - кто это вообще? Пусть сидят тихо и занимаются поиском безделушек. Ненавижу.
   - Почему он его не свел - без понятия, - начал со второго вопроса учитель. Может оставил, как напоминание.
   - Напоминание о чем? - подтолкнул я наставника.
   - Если говорить начистоту, то тут нет какой-то невероятной тайны, - продолжил свой рассказ Учитель. - Мы вместе проходили Экзамен, думаю, до этого ты и сам догадался. На самом деле, изначально нас было четверо, но один сам сдался, а второй погиб по дороге. Бедолага сгорел как спичка прямо на моих глазах. Жаль. Многообещающий был маг.
   Я вздрогнул. Неприятно слушать про жуткие смерти на Экзамене. Мне его через неделю проходить! Я усилием воли заставил себя слушать дальше.
   - На последнем этапе финального Испытания нам нужно было преодолеть полосу препятствий за ограниченное время, - словно нехотя рассказывал учитель. Похоже, воспоминания причиняли ему боль. - Где-то в середине пути, Арт попался в ловушку, как раз и заработав этот уродливый шрам. Я перевязал его, как мог, но он был без сознания, а время уже заканчивалось. Мне пришлось его оставить.
   Я кивнул. Бросать товарищей всегда тяжело, но у учителя не было особого выбора.
   - Я вижу, ты понял, что к чему, - заметил мой кивок Таррел. - Артмаэль провалил в тот год испытание и винит в этом меня. Вот и вся история, - закончил учитель.
   Мне оставалось лишь глубокомысленно пожать плечами. Что тут скажешь. У каждого из нас есть поступки, которые хоть и были, по сути, верными, но менее стыдными они от этого не становились.
   - Еще один вопрос, Учитель, - воскликнул я. Таррел поощрительно улыбнулся. - Чем он меня так приложил, когда я вошел? Высший Иерарх сказал, что это "Удар Света", но это же невозможно, верно? Он стоял в трех метрах от меня!
   - Ааа, неизведанная сила Артмаэля, - рассмеялся учитель. - В обычном случае ты был бы, конечно, прав. Маги Света могут применять свои невероятные способности лишь при физическом контакте. В этом смысле они чем-то похожи на нас - точечное воздействие, а не массовые разрушения, как предпочитают те же "огоньки".
   Угу, я даже теперь одну такую знаю. Может до массовости ей далеко, но вот желание - "сжечь противника поскорее, думать потом" - точно присутствует.
   - С Арти все просто, - продолжил Учитель. - Он уникум. Его магия действует на расстоянии, и я не поручусь на каком именно. Может его предел три метра, а может и все тридцать.
   Я присвистнул. Мастера Белого Ордена обладают невероятными возможностями. Они способны вылечить тебя от практически любой болезни, вернуть конечности или даже обратить время вспять, снова сделав молодым. У последней штуки есть куча ограничений, подобная магия сложна в подготовке и исполнении, поэтому позволить ее себе могут немногие.
   На поле боя маг Света представляет ужасающее, но прекрасное зрелище. Проводя через себя Свет, они могут усиливать свои физические возможности до невероятных высот. Быстрые, сильные, практически неуязвимые - они словно воинство Единого обрушиваются на врага, и ничто не способно устоять перед их гневом.
   Учитывая, что выпускник Белого Ордена может наделять своим Светом любые предметы и людей, пусть и ненадолго, то становится вполне очевидно, почему без магов Света не обходится ни один военный конфликт в Империи. Они слишком хороши - лекарь, боец и поддержка в одном флаконе.
   Единственная слабость этих чудовищ - они проводят свою магию лишь тактильно, или говоря проще - через касание. Но, похоже, Артмаэля чихал на это ограничение. Я представил, как на поле боя вместо того, чтобы подходить к каждому воину по отдельности - тратя кучу важного времени, Верховный Иерарх наделял всех Светом за долю секунды. Воистину, страшное зрелище.
   - Это еще не все, - обрадовал меня учитель. - Тебе не показалось странной отговорка Арта по поводу его ученика? Он легко мог прижать его к стенке и вытрясти всю информацию, но вместо этого согласился на мой вариант. А он заметно сложнее, и шанс успеха меньше.
   - Подождите-ка, - начал я.
   - Верно, - подтвердил мою невысказанную гипотезу наставник. - У Сайфаса такой же дар. И Арт будет из кожи вон лезть, лишь бы сохранить с ним хорошие отношения.
   Просто прекрасно. Теперь план учителя казался мне еще более безумным. Зачем вообще подобному дарованию объединять со мной силы.
   - Ладно, это все дела прошлого, - прервал мои размышления Таррел и расслабленно растянулся в мягком кресле. - Теперь же, я хочу узнать о твоих невероятных приключениях с арахнидами.
   Я искоса посмотрел на него. Пришла пора раскрыть карты. Я не был уверен, насколько я прав, но попробовать определенно стояло.
   - Зачем вы меня спрашиваете, учитель? - невинно поинтересовался я. - Вы ведь все сами прекрасно знаете. Более того, вы ведь все и организовали, верно?
   - Да неужели? И с чего это ты так решил? - учитель выглядел удивленным.
   Может я ошибся? Да нет, невозможно.
   - Это дело изначально было очень странным, - начал я. - Вы ведь никогда раньше не занимались благотворительностью. А тут бесплатно вызвались решить чужую проблему, особенно такую мелкую, как смерть собаки в трактире.
   - И это твои доказательства? - разочарованно протянул учитель. - А тебе не приходило в голову, что я прекрасно знаю, кто такая Гелла? И что за услугу мне будет должна женщина, в таверне которой частенько ошиваются преступные воротилы Нижнего Города. Об этом ты не подумал, бездарь?
   - Это только начало, - уверенно продолжил я. - Дальше странности лишь продолжались. Вы всегда говорили мне, что преступником оказывается тот, кому это больше всего выгодно. Но Гелле моя смерть была ни к чему. Более того, она бы принесла ей кучу новых проблем, ведь вы бы полезли разбираться, куда я пропал. А обмануть вас сложнее, чем меня.
   - Люблю неприкрытую лесть, - рассмеялся учитель, обнажив ряд белоснежных зубов. - Но ты продолжай. Сейчас это звучит не очень убедительно - у Геллы могли быть личные мотивы. Да и более того, это пока никак не указывает на мою причастность.
   - Верно, - ответил я и ухмыльнулся. - Пока - ключевое слово. Когда я бродил по туннелям, я обнаружил лишь один выход в город - тот, по которому пришел я. Остальные были только в процессе, но этот был уже закончен. Как так?
   Я встал со стула и стал прохаживаться взад и вперед, собираясь с мыслями.
   - Дальше идет Виолла и ее отряд, - я заложил руки за спину и потянулся. Пора переходить к главным аргументам. - Я бродил по подземельям всего пару часов, а за это время, вы смогли понять, что со мной что-то не так, найти вход в подземелья и договориться с главой Рода Рин. Более того, тем еще нужно было успеть собрать отряд и добраться до меня. Интересный вопрос, а как они узнали, где меня ждать? Виолла сказала, что вы ей об этом сообщили, но откуда это знали вы?
   Если в начале моей речи губы учителя на губах учителя играла мимолетная улыбка, то теперь он ухмылялся от уха до уха. Он вопросительно глянул на меня, как бы спрашивая: "Это все или есть еще что-то?".
   - Ну и наконец, - продолжил я. - Почему последняя, выживая тварь ломанулась обратно в подвал? Откуда она знала, что там вообще есть выход наружу? Когда она пробовала на вкус Бродягу, выход в таверну был наверняка закрыт. Да и вообще, под землей была сеть разветвленных туннелей, гораздо логичнее было переждать там. Ну и вишенка на торте - вы поджидали меня прямо у входа и не дали безумному животному натворить дел.
   Я выдохнул. Учитель медленно аплодировал. Похоже, я был прав, но меня это отнюдь не радовало. Наоборот, я был в бешенстве.
   - И с чего, Единый раздери, вы решили это устроить?! - заорал я ему в лицо. - Да я там мог сто раз сдохнуть! И зачем было убивать собаку? Как Гелла вообще на все это согласилась?
   - Тише, тише, мой мальчик - успокаивающе поднял руки волшебник. Похоже, он забавлялся происходящим. - Давай разберёмся по порядку.
   - Во-первых, - начал он. - Мне пришлось приложить серьёзные усилия, чтобы тебе практически ничего не угрожало. Я скормил арахнидам одного незадачливого убийцу, чтобы твари не разбрелись по туннелям и не поймали тебя. Во-вторых, я лично залез в их крошечный мозг и запретил им тебя убивать. Мелкие раны не в счет. Дополнительно, как ты верно заметил, я наказал им бежать к Гелле, когда ваша милая компашка возьмет верх в противостоянии.
   - Мелкие раны! - захлебнулся я возмущением. - Единому расскажите эту чушь! Тварь, что выбралась из трактира, собиралась разорвать мне горло. Как Вы это объясните?
   - Случаются неполадки, - отмахнулся от меня наставник и пожал плечами. - Слишком много команд - вырыть нужный туннель, убежать к конкретному месту, не трогать тебя. Мозг бедолаг не смог вместить все. С кем не бывает? Тебе вообще повезло, что я обнаружил логово этих милых существ.
   Пока я не находил слов, учитель невозмутимо глотнул воды.
   - Что же до Геллы, - продолжил он. - Я уверен, ты знаешь, что собака уже была одной ногой в могиле. Даже целители Света не смогли ничего сделать. Гелла все не решалась прекратить его страдания, но после моих уговоров сдалась. Мы старые приятели, знаешь ли.
   В это я поверил сразу. Они два сапога пара. Двуличные сволочи - оба врали мне прямо в лицо.
   - Признаю, не все пошло по плану. Я не ожидал, что один из охранников Виоллы окажется настолько туп, что позволит себя убить. Да и Гелла не должна была входить в подвал, открывая путь арахниду на волю. Без понятия, зачем ее туда понесло.
   Может совесть взыграла, - подумалось мне. Или ей надоело ждать, и она решила похоронить труп собаки. Сейчас уже не узнаешь.
   - В общем, - хлопнул в ладоши учитель. - У тебя тоже все прошло не без огрехов, но в итоге ты во всем разобрался. Ради этого и устраивалось. У тебя через неделю Экзамен, и ты должен был мне доказать, что достоин в нем участвовать. Моя репутация на кону.
   Да пошел он со своей репутацией в бездну к Единому.
   Ты справился, а это самое главное, - подытожил Таррел. - Я тобою доволен.
   Я скривился. Мне радоваться было нечему. Теперь каждое слово, которое скажет мне учитель, следовало воспринимать с оглядкой. Обманул сейчас - обманет и потом. Ради своей и моей выгоды, конечно.
   - Не строй ты такую кислую физиономию, - рассмеялся наставник. - Радуйся - ты выжил, вынес уроки и даже заслужил награду. Кстати, о ней. Экзамен не за горами, а значит, пора пополнить твой скудный магический арсенал. Следуй за мной!
   Учитель медленно поднялся с кресла, и мы отправились в тренировочный зал на первом этаже виллы.
   Настроение постепенно возвращалось в норму. Новый трюк - это здорово! Интересно, что это будет?
   Дверь за нами захлопнулась. Единственным напоминанием о необычной встрече служила почерневшая рука, которая теперь покоилась в стеклянной витрине напротив стола.
  
   Глава 5

   Этой ночью я спал отвратительно и проснулся с первыми лучами солнца. При моем роде занятий нормальный сон - это редкость. Он позволен лишь избранным, к которым я пока не отношусь. Я-то уже давно привык. Жалко, что это произошло именно сегодня. Нынешний день был особенным. Сегодня начинался Экзамен.
   Каждому из нас на протяжении всей жизни пришлось пройти через тысячи тестов. Какие-то действительно важны, какие-то только кажутся ими, а в реальности не стоят и капли затраченных нервов и времени. Но есть те, от которых зависит твой дальнейший путь.
   Сегодняшний тест был из разряда последних. Ежегодно сотни послушников со всех уголков Империи стекались в Город в надежде получить заветный амулет с эмблемой Ордена. Подобная безделушка переводила тебя из разряда - стираю белье для учителя да выполняю каждое его слово - в полноценные маги.
   Тех, кто успешно прошел Экзамен, ждало отличное будущее. Они получали статус мастера и становились официальными членами своего Ордена, а также могли сами набирать личных рабов, ой, т.е. учеников. Дополнительным бонусом служил доступ к ресурсам и помощи остальных коллег. Но за все эти привилегии приходилось платить. Каждый мастер должен был отдавать часть своей прибыли, но, по словам учителя, - совсем немного. Я надеюсь, что хоть в этом он не соврал. Выпускник, работающий за копейки. Не такого будущего я себе желал.
   Что приятно, членство никоим образом не означало, что ты становился в чем-то зависимым. Нет, Ордена были скорее клубами по интересам, где маги обменивались знаниями или просто хорошо проводили время в компании с единомышленниками.
   Единственным исключением из этого правила служила Церковь Единого. Вот уж где была четкая структура. Как я уже упоминал раньше, сейчас между ней и Белым Орденом не было особой разницы, но официально все осталось в рамках закона. Церковь отдельно - Мастера Света отдельно.
   Конечно, в реальности все было иначе, но разве бюрократов это должно волновать? Бумаги-то в порядке. А они и довольны. Единственным, кто мог прекратить этот бардак, был Император, но Церковь и маги Света были слишком важны. Ради этого можно и отдать часть пирога, что именуется властью.
   Самым главным бонусом служило изменение отношения. Если мнением послушника можно легко пренебречь, то полноценный маг мог рассчитывать на нормальное общение даже с представителями Высших Родов.
   Естественно было множество нюансов, если ты только-только прошел Экзамен, то для любого дворянина ты не сильно выше простого пекаря, но теперь у тебя хотя была возможность это изменить. Как-никак могущество Высших Родов строилось не сколько на их богатстве, имени и длине древа, сколько на мастерах магии, которые им прислуживали. А маги народ вольный, для них всегда найдется местечко. Вот и приходилось аристократии терпеть разных выскочек.
   Особенно забавно, если маг вышел не из аристократии, а, например, в прошлом был портным, у которого оказались мощные способности. Тот же Артмаэль выбрался из самых низов, а сейчас мог соперничать влиянием с главами десяти Родов. Интересно, что аристократы думают про себя, каждый раз, когда вынуждены ему улыбаться и кланяться.
   Ладно, не время предаваться размышлениям. До Экзамена осталась пара часов. На скорую руку я сварганил себе завтрак и выбежал из дома, напоследок бросив Сору:
   - Ждите меня вечером с хорошими новостями!
   - Удачи, мой мальчик - не отвлекаясь он помахал мне в ответ. Утром к нам заскочил садовник, и Сора поставили следить, чтобы тот ничего не прибрал к рукам. Аэн подошел к делу со всей серьезностью - приоделся, взял в руки любимый молот и поигрывал им перед носом нервничающего работника.
   Я постарался сдержать улыбку. С тех пор как Учитель вытащил его из петли, Сор все его пожелания старался выполнять настолько тщательно, насколько это вообще возможно. Аэн относился к своему спасителю с невероятным почтением, а тот платил за это звонкой монетой. Для меня же Сор давно стал частью семьи. Другой у меня больше не было.
   Мои мысли перескочили на неделю назад, когда ничего не подозревающий я чуть ли не вприпрыжку несся за учителем в тренировочную комнату.

***

   - Что за новый магический трюк вы хотите мне показать, учитель? - обратился я к наставнику, пока мы оба спускались по деревянной лестнице со второго этажа на первый. - Невидимость? Создание копий самого себя? Или может превращение окружающих в послушных рабов?
   - Слишком многого хочешь, - рассмеялся Таррел, заметив мой разгоревшийся энтузиазм. - До первых двух тебе еще расти и расти, если ты вообще хоть когда-нибудь сможешь их освоить.
   Я приуныл. Разве тот факт, что я справился с арахнидами и нашел истинного преступника, не доказывает, что я готов к новым свершениям? Обычно магов Тени не отправляют на Экзамен - слишком велик шанс помереть, и уж точно не после полутора лет обучения. Я был уверен в своем таланте. А тут такой облом.
   - Последнее это совсем из разряда фантастики, - словно не замечая моего разочарования, продолжил учитель. - Мозг - это невероятно сложная структура, особенно у человека. Вспомни своих пауков - их разум примитивен донельзя, а я потратил кучу времени, пока смог вбить им в головы нужные команды. И не все они сработали, как я хотел. Ты смог убедиться в этом на собственной шкуре. Возмечтал о полном контроле толпы? - он больно щелкнул меня по носу - Для подобного подойдет хорошо подвешенный язык, а не магия.
   - Понял, - угрюмо кивнул я, приближаясь к входу в зал тренировок. - Тогда что мы сегодня будем делать?
   - Заходи, увидишь, - наставник широко распахнул передо мной дверь и легонько подтолкнул меня внутрь.
   Я зашел в просторное помещение. По залу были равномерно расставлены тренажеры, брусья, гантели и прочие приспособления для подготовки юного атлета. Это место я знал, как свои пять пальцев.
   Каждое утро Сор заставлял меня наматывать круги вокруг усадьбы, а после мы шли сюда ради силовых тренировок. Со слов аэна магическое развитие было делом важным, но и про тело забывать не стоило. Учитель его только поддерживал. Даже разрешил нанять мне учителя фехтования, с которым мы по выходным отрабатывали различные комбинации. Наставник хоть и не любил холодного оружия, предпочитая ему разум, но был вынужден уступить моему с Сором напору. Я с девяти лет упражнялся с мечом, а в свое время на улице лишь отточил эти навыки. Сейчас же, когда у меня была возможность заниматься с нормальным учителем, я не собирался ее упускать из-за прихотей Учителя.
   На мое удивление Соррен тоже был в зале. Он перекатывался с пятки на носок и задорно ухмылялся. Мне это сразу не понравилась. Я повернулся к учителю в поисках объяснения.
   - Я думал, сегодня мне предстоит изучение магического искусства, - поинтересовался я. - Что здесь делает Сор? Неужто он согласился поработать подопытным?
   Обычно я тренировался на животных, но иногда учитель приводил мне узников из ближайших тюрем. Подобное практиковалось во всей империи - заключенные это универсальные груши. Если тебя все равно ждет виселица, то почему бы не сослужить последнюю службу любимой стране и заодно оттянуть свою смерть. Если повезет, конечно.
   - Не совсем, - радостно ответил учитель. - У него сегодня другая роль.
   Что-то мне совсем не нравится, как они оба ухмыляются. Обычно после этого огребаю исключительно я.
   - Итак, - начал учитель. - То, чему я сегодня тебя научу, не является стандартным заклинанием Серых магов. Более того, не побоюсь этого слова, это мое личное изобретение. Я назвал его - "Режим Тени". Не очень оригинально, знаю, но ничего лучше я не придумал.
   Теперь мне стало просто страшно. Другими словами, заклинание неотработанное. Сегодня подопытным был не Сор. Им был я.
   - Что ты знаешь о стрессе? - неожиданно спросил меня учитель.
   Эээ, - удивленный неожиданным вопросом я замешкался и стал судорожно подыскивать верные слова. = Это состояние необычайного напряжения, когда человек чем-то напуган, или просто переживает.
   Скажу больше, я начинал испытывать стресс прямо сейчас.
   - Верно, но это далеко не все, - покачал головой учитель. - Стресс действительно возникает, когда на наш организм обрушиваются потрясения, но главное - что за ним следует. Процесс протекает в три фазы: мобилизация, противостояние и истощение. Думаю, пока все очевидно.
   Вполне. Когда дела летят к в бездну Единому, ты собираешься с силами и пытаешься выжить. Потом падаешь без сил. Велика наука.
   - Видишь ли, в чем дело - продолжил учитель. - Организм человека не менее сложная штука, чем его разум - в нем одновременно протекает множество процессов, и все для того, чтобы ты мог комфортно жить.
   Я тронут. Сейчас расплачусь.
   Возьмем мускулы, - учитель увлекся лекцией и игнорировал мой полный сарказма взгляд. - Для небольшого усилия - например, поднятия чашки, ты задействуешь лишь малую толику их силы. Более того, если ты сейчас попробуешь поднять диван, то все равно не раскроешь их реальный потенциал. Тебя остановит усталость, боль или напряжение. Скорее всего - все вместе. Наш мозг ставит эти ограничения, чтобы ты себя не покалечил.
   Подождите-ка. Я начал понимать, к чему ведет учитель.
   - А в стрессовой ситуации, когда у тебя стоит выбор между жизнью и смертью, организм снимает эти ограничения, - предположил я.
   - Очень близко, - улыбнулся учитель. - Но и такой формулировки вполне хватит - нет смысла перегружать тебя ненужной информацией. Если коротко, то ты, как маг Тени способен обмануть свой разум. Ввести его в так называемое состояния стресса, но при этом не потерять голову, как это обычно происходит в опасной ситуации.
   - Но это же невероятно! - восхищённо выдохнул я. - Ты становишься в разы быстрее, сильнее и не чувствуешь боли. Почему все маги Тени этим не пользуются?
   - Потому что это бесполезная чушь, - рассмеялся мне в лицо Учитель. - Послушай себя! Уже вообразил, как раскидываешь налево и направо магов Света в рукопашной схватке, не так ли?
   Не почему же сразу раскидываешь. Мне хватит и сражения на равных.
   - Сразу выбрось это из головы, мой мальчик - Учитель расправил свой халат и добродушно сверкнул глазами. - Да, на краткое время твое внимание возрастет, и чем больше силы ты вольешь в заклинание обмана самого себя, тем быстрее и сильнее станешь.
   Пока звучит неплохо.
   - Но! - Учитель широко развел руками. - Во-первых, чем сильнее ты становишься, тем больше шанс получить травму. Как я уже говорил, организм пытается предостеречь тебя не просто так. Это защитный механизм, а не игрушка. Во - вторых, боль никуда не исчезнет, лишь уменьшится. По-твоему, люди в моменты стресса ничего не ощущают? Не глупи.
   Учитель усмехнулся.
   Так-то "Болевой блок" - реальное заклинание, которое позволит тебе не испытывать дискомфорта от слова вообще, но для тебя оно чересчур сложное. О чем это я? Ах, да! В-третьих, чем больше ты находишься в состоянии "Режима", тем больше ты расходуешь внутренних ресурсов организма. А они не бесконечные. Пара минут, а потом ты упадешь без сил. По той же причине, "Режим" нельзя использовать слишком часто. Ты должен делать перерывы и восстанавливаться. Хороший сон, еда и покой, сам понимаешь.
   С каждым словом учителя, я все больше опускал плечи.
   В-четвертых, - безжалостно продолжал он. - "Режим Тени" улучшает твои возможности, но ты никогда не выйдешь за пределы того, на что способен человек. А значит, любой захудалый мастер Света отделает тебя и не поморщится.
   - Тогда зачем вы мне все это рассказываете?! - возмутился я. - К чему мне учить бесполезный навык?
   - Не бывает бесполезных навыков, - отмахнулся от моих слов учитель. - Да, если мастеру Тени зачем-то понадобиться сражаться в рукопашной - чего, кстати, я делать крайне не рекомендую - гораздо проще и эффективнее обратиться к мастеру Света и получить от него личное благословение.
   - И? - протянул я. Я давно осознал, куда клонит учитель, но был слишком раздосадован, чтобы просто взять и согласиться.
   - Хватит уже придуриваться, парень! - вступил в разговор Сор, увидев, что учитель начал потихоньку закипать. - Ты сам прекрасно понял, почему тебе предстоит этому научиться. На Экзамене не будет мастеров Света - а значит и усиливать тебя будет некому. Если вообще кто-то станет для тебя стараться.
   - Именно, - услышав размеренный барион аэна учитель взял себя в руки. - Спасибо, Соррен.
   Тот поклонился.
   - Если подытожить, - спокойным голосом продолжил учитель. - Если не пользоваться "Режимом" на полную катушку, то на пару минут ты сравняешься со средним послушником Света. А это уже не мало. Да и освоить его легко - обманывать себя проще, чем других - мы этим занимаемся ежедневно. Вон я уже сколько раз обещаю себе, что выкину тебя на улицу за следующий промах, но ты все еще тут, верно?
   Я хмыкнул. Это он сейчас криво намекнул, что ему на меня не наплевать?
   - Сор здесь, чтобы помочь тебе освоиться - Учитель кивнул в сторону аэна. - Какой смысл в силе и скорости, если ты будешь врезаться в двери.
   Следующие семь дней я под руководством Учителя отрабатывал "Режим Тени", а после практиковался с Сором. На третий день, я решил проверить, смогу ли я пробить деревянную дверь, если выложусь на максимум.
   Дверь то я пробил, но при этом умудрился вывихнуть руку и повредить кучу связок во всем теле. Никогда бы не подумал, что мы задействуем столько мышц при простом ударе кулаком.
   Учитель долго ругался, но я считал, что поступил верно. Я должен знать свои пределы. Увидев, что я его не слушаю, тот плюнул, вызвал мастера Света, который за час поставил меня на ноги.
   Тренировки не прошли для меня даром. Теперь я мог на полминуты значительно повышать свою скорость реакции, выносливость и силу, избегая при этом серьезных травм. Хорошо, что я изначально был крепко сложен, а жизнь на улице хоть и заставила меня изрядно поголодать, но убрала даже малейшие намеки на жир. А ежедневные тренировки с Сором после закалили меня еще больше. Из-за этого "Режим Тени" был способен дать мне гораздо больше, чем обычному худосочному магу или толстяку-торговцу.

***

   Место проведения Экзамена располагалось в Западном Квартале - месте проживания самых богатых и влиятельных людей Города. Сегодня был один из немногих дней в году, когда тут можно было увидеть такое количество разношёрстного народа. Толпы послушников, их родителей и друзей стекались к огромному белокаменному зданию с колоннами, что располагалось в центре площади.
   Коллегия магов.
   Я поспешил внутрь. До начала Экзамена оставалось еще полчаса, но через такое количество народа я мог продираться вечно. С помощью пары ударов локтем, трех звонких оплеух и отборной ругани я, наконец, ввалился в здание.
   В Коллегию пускали лишь послушников, поэтому толкучки, как на входе, не было. Это было удивительно, учитывая, что тут было не меньше пары сотен человек. Внутри было на удивление приятно - царила прохлада, не иначе маги Воздуха постарались, а между людьми сквозили официанты, предлагая на выбор легкое вино.
   В просторном зале находилась тройка огромных столов, которые были буквально забиты под завязку различными блюдами. Около них и разместилась большая часть людей, особенно из небогатого сословия, а остальные неспешно прогуливались по залу или сбивались в стайки и негромко разговаривали.
   Я у Учителя был единственным учеником, поэтому и болтать мне было особо не с кем. Скучно. Я уже было собирался пойти свистнуть что-нибудь со стола, как вдруг ко мне справа прижалось женское тело.
   - Роалд, милашка, как же я рада тут тебя видеть, - мило прощебетала Виолла и взяла меня под ручку. - Составишь мне компанию?
   Я посмотрел на ее ласковую улыбку и тяжело вдохнул. Похоже, моя скука на сегодня закончилась.
   - С удовольствием, мисс О'Рин, - наклонил я голову, как этого требовал этикет и прошептал ей на ухо: - Разве это не испортит тебе репутацию? Перспективный маг Огня из Великого Рода, да еще и наследница к тому же, ошивается в компании какого-то жалкого мага Тени?
   - Я надеюсь, ты понимаешь, наше общение не делает нас равными, - жалостливо посмотрела на меня девушка. - То, что ты спас мне жизнь ничего не меняет. Более того, именно по этой причине, я вообще тебе это объясняю.
   - Ты меня ранишь прямо в сердце, - я картинно схватился за грудь. - А я думал, мы можем стать друзьями.
   - У наследников Рода нет друзей, - холодно ответила мне девушка. - У них есть подчинённые. Ты сейчас всего лишь послушник, более того ты маг Тени. Ты - никто, если сказать просто.
   Это было обидно.
   - Тогда почему ты вообще со мной разговариваешь? - хмуро поинтересовался я.
   - Ты что - обиделся? - рассмеялась девушка. - Ты - особый случай. Не каждый день встретишь одного из последних представителей бывшего Великого Рода. Считай это моей прихотью. Да и с чего ты решил, что я это делаю только для себя? - девушка указала пальчиком позади меня.
   Я обернулся. Пара молодых и напыщенных дворян смотрели на меня волком. Ого, какие взгляды.
   Мне оставалось только пожать плечами и забыть об этом. Они меня мало интересовало. Все равно ребята не пройдут первое Испытание. Кто надевает настолько роскошные наряды на Экзамен? Это что - золотая цепь? Как они ходят с таким весом на груди? Или они думают, что красивая одежда им как-то поможет на Экзамене. Вот дурни.
   - Раз уж ты меня сегодня используешь, то я хотел бы получить что-то в ответ, - начал разговор я, пока мы неспешно прогуливались по залу.
   - А, сделка? Почему бы и нет, - согласилась со мной Виолла. Девушка потянула меня к столу с закусками и, изящно ухватив виноградину, отправила ее в рот. - Что ты хочешь узнать? Тебе рассказать, как проходит Экзамен?
   Я поперхнулся долькой апельсина. Надо мной издевались. Не было ни одного послушника, который бы не знал структуру Экзамена. Тем более, в ней не было ничего сложного, да и не скрывал ее никто.
   Вначале проходил Отбор, где и отсеивалась большая часть желающих. Потом шли три Испытания - Разума, Силы и Сердца, каждое из которых обычно включало в себя от одного до трех этапов, которые менялись из года в год. Сами Испытания проводились с промежутком в два дня, за исключением первого, которое шло сразу после Отбора.
   Нет, - улыбнулся я в ответ. - Я узнал об этом на входе - стражник раздавал буклеты с описанием.
   - Снова сарказм, - грустно вздохнула девушка и небрежно пожала плечиками. - Тогда что же ты от меня хочешь?
   Я оглядел зал, поражаясь, насколько отличались собравшиеся вокруг меня люди. В первую очередь в глаза бросался не статус - на мое удивление - а разница в возрасте. Выходцам знатных семей, которым деньги позволяли неоднократно продлевать жизнь, было далеко за двадцать. Действительно, зачем рисковать на Экзамене, когда ты молод и неопытен. Гораздо логичнее отточить свои навыки за десяток лет. Торопиться им было некуда.
   Я их понимал. Когда-то я сам шел по такому пути.
   С другой стороны, послушникам, которые пришли из семей попроще, в среднем было около пятнадцати - шестнадцати. Кому-то было и того меньше. Стремясь поскорее получить заветный амулет с эмблемой, они сотнями рвались сюда ради шанса на деньги и власть. Именно ради подобных идиотов и был введен Отбор. Малолетние клоуны - одни чувства в голове. Ни капли разума.
   Изредка попадаюсь бородатые фигуры людей постарше. Это те, кто не прошел Экзамен в первый раз, но спустя много лет решился на вторую попытку. За их плечами был долгий опыт работы послушниками в армии, а также недюжинное упорство. Их следует опасаться.
   - Ты наследница богатого и влиятельного рода, да к тому же - невероятная красавица, - решил я начать с комплимента. - Уверен, ты знаешь многих из присутствующих. Кто из них наиболее опасный противник?
   -Ахахха, грубая попытка - не повелась на мою лесть девушка. - Сразу видно, твои дворянские годы давно в прошлом. Впрочем, - она прикусила губу и внезапно улыбнулась. - Думаю, ты заслужил несколько имен.
   Я был удивлен, но старался этого не показывать.
   - Видишь вон того парня в простом сером камзоле - указала девушка. Я кивнул. Рожа у молодого человека крайне напоминала кирпич. Я даже ему посочувствовал. - Не обманывайся его простецким видом - это Пайнар О'Дос, маг Земли. Его Род давно борется с моим за власть над ... Не суть важно чем - прервала себя девушка.
   Надо бы потом узнать у Учителя, о чем шла речь - прозвучало интригующе.
   - Рядом с ним стоит Роанна О'Нил - продолжила моя спутница. Я посмотрел на симпатичную девушку в черных штанах и синей блузке. Заметив мой взгляд, а также стоящую рядом Виоллу, она едко улыбнулась и слегка помахала нам рукой. - Она считается самой одаренной магессой Воздуха среди всех послушников. Нет никаких сомнений, что она пройдет Экзамен.
   - У тебя с ней плохие отношения? - поинтересовался я. - Она не выглядела особо дружелюбной.
   Девушка мило нахмурила брови и задумалась, словно что-то припоминая.
   - Плохие? Нет, с чего ты так решил? - в итоге рассмеялась Виолла. - Я года два назад увела у нее возлюбленного, но это только ее вина. Нужно следить за кавалерами. Не суть важно, давай вернемся к теме разговора.
   Я лишь покачала головой. Разборки между девушками - страшная штука. Или мной опять играют. Нет никакой разницы - расспрашивать дальше я не собирался.
   - Где-то тут должны находиться Сайфас и Мера, ты должен их знать, - это ученики Верховного Иерарха Артмаэля, - как ни в чем не бывало продолжила девушка. - Они оба гении, все в городе только о них и говорят. Учитывая, что в этом году Магистр еще и Верховный Наблюдатель, а его ученики всегда проходили Экзамен с первого раза... ты меня понял. Продолжать мне не нужно, сам все понимаешь - они пройдут гарантировано. Ну и наконец, остался самый опасный кандидат в этом году.
   Я прекратил жевать несчастный апельсин и сосредоточился.
   -- Это я! - томно прошептала мне девушка и весело смеясь упорхнула в толпу.
   Я покачал головой. Единый пойми этих женщин. В пещере она была холодной и сосредоточенной, а сейчас решила пофлиртовать? Забавные развлечения у высших аристократов. Я покачал головой.
   - Внимание! Внимание! - прервал мои мысли звучный голос.
   Гомон в зале мгновенно стих. На трибуну в дальнем конце помещения медленно вышли три человека. Одного из них я сразу узнал.
   - Я Магистр Света Артмаэль - представился говорящий. - Это мастер Литий и мастер Паула - он по очереди указал на своих коллег. Мы здесь для того, чтобы обеспечить выполнение пары несложных правил. Правило первое - вы в любой момент можете отказаться от участия в Экзамене - просто поднимите руку и сообщите это. Вас сразу доставят к выходу и окажут помощь, если она необходима.
   Он поправил безукоризненные манжеты рукавов и продолжил:
   - Правило второе - вам запрещено нападать на других участников во время Испытаний, если в задании не указано обратное. Мы не хотим ненужных смертей, поэтому нарушителей этого правила удалят с Экзамена.
   По залу прокатился ропот. Я хмыкнул. Если бы они действительно не хотели травм, то наказание было бы гораздо серьезнее.
   Ну и наконец, правило третье, - не обращая внимания на возбуждение толпы, продолжил Артмаэль. - Слово наблюдателей - абсолютно. Это касается заданий, что вы получите на каждом этапе Испытаний. За невыполнение или попытку сжульничать вас так же удалят с Экзамена.
   Высший Иерарх сделал небольшой паузу и оглядел толпу послушников, дабы удостовериться, что все всё поняли. Удовлетворившись результатом, он продолжил:
   - Отлично, теперь перейдем непосредственно к главному мероприятию - Отбору. Вы подойдете к порталам, которые скоро откроются за моей спиной. Сразу после - вас перенесет на место испытания. Задание я объявлю, когда вы все окажетесь на месте. Желаю удачи!
   Магистр спустился с помоста и ушел. Его помощники последовали за ним. В это же время начали открываться рамки порталов и люди постепенно стали в них исчезать.
   Я прошел сквозь портал одним из последних. Артмаэль пообещал, что обо всем позаботится. Значит, и беспокоиться мне не о чем. Все равно сделать я ничего не мог.
   Шагнув в портал, я оказался в пустыне. Песок, дюны, все как положено. В получасе ходьбы я приметил развалины какого-то города. Солнце нещадно слепило глаза, но жары не было.
   Это меня удивило. Я думал, что нас перенесло на южный край Империи, но, похоже, я ошибся. Это что, искусственно созданная Арена? А неплохо мастера Земли расстарались. Мое уважение.
   Я услышал хлопок портала сзади и обернулся.
   Рядом со мной на песок приземлился молодой человек с красивыми чертами лица и золотыми волосами. Он поднялся на ноги, огляделся и только сейчас приметил меня. Его взгляд скользнул по моему перстню.
   Ну вот, начинается. Я приготовился увидеть презрительную усмешку. Дальше он будет закатывать глаза и корчить глупые рожи. Возможно, я услышу речь о недоумке из Тени, который зачем-то полез на экзамен для реальных магов.
   На мое удивление, парень отряхнулся и протянул руку для рукопожатия.
   - Привет, - доброжелательно начал он. - Меня зовут Сайфас - я послушник Света. Не хочешь объединиться?
  
  
  
   Глава 6
   Не такого начала общения я ожидал. Парень сходу сломал все мои представления о магах Света. Где агрессия, где волна презрения, где, в конце то концов, чувство вселенского превосходства и желания вытирать о других ноги. Непорядок. Позорит родной Орден, ух, позорит.
   Может, я все еще сплю у себя дома? Через пару часиков наступит рассвет, и Сор пинками отправит меня на утреннюю зарядку. Он у нас любитель соблюдать режим и основная причина, почему я все никак не могу нормально выспаться.
   Я быстро ущипнул себя, чтобы проверить на всякий случай. Ай! Больно! Значит, я все же не сплю. Или нет...
   Хм. Я задумался. Интересно, а можно ли залезать в головы спящих людей? Это же откроет невероятное количество возможностей. Я бы мог изменить чужой сон или вложить новую идею в голову совершенно ничего не подозревающего человека.
   Забавная концепция, по ней и книгу можно написать. Решено! Если не выгорит с моей магической стезей, то так и сделаю. А книгу по этой идее нужно назвать как-то повнушительнее. Например - "Начало"! Звучит, ха?
   Да нет, бред какой-то. Как это вообще связано с моей идеей. Надо еще подумать.
   Рядом раздалось настойчивое хмыканье. Я перевел взгляд на Сайфаса, который все это время стоял, вытянув руку. Мне стало стыдно.
   - Оу, извини, - я смущенно наклонил голову и пожал ему руку. - Я просто слегка опешил. Редко, когда маги Света общаются со мной как с равным, да и еще и предлагают вместе поработать. Меня зовут Роалд, кстати.
   - Без проблем, - рассмеялся тот. - Я понимаю, вашему брату сейчас нелегко. Но мой отец - простой пекарь, так что мне чужды замашки благородных магов. Два года назад я и знать не знал, что у меня есть хоть какие-то способности.
   А, вот оно что. Он уникум не только по своим талантам, но и воспитанию. Это значительно облегчало мне задачу. Если бы парень оказался чванливым уродом, я бы точно не выдержал и врезал ему по роже. А так, можно и поболтать спокойно.
   - Плюс, - продолжил он. - Я не считаю, что маги Тени бесполезны. Один мой хороший знакомый как раз из Серого ордена. Я ним не так давно познакомился, но он мне очень помог.
   Парень, ты только начал мне нравиться. Ну что ты творишь? Зачем ты сам роешь себе могилу? С другой стороны, если он так открыто заявляет об этом каждому встречному, может его действительно кто-то использует?
   ВНИМАНИЕ! ВНИМАНИЕ! - раздался голос сверху.
Он доносился словно с неба, но я слышал его отлично, будто говорящий стоял рядом со мной.
   Я его узнал - это голос Артмаэля. Видимо, сейчас объявят задание отборочного этапа. Отлично, а то я уже заждался.
   Участники Экзамена. Слушайте внимательно, так как повторять дважды я не буду. Вы находитесь на арене Отборочного этапа. Ваша задача - найти себе команду до того, как ваше количество упадет до ста пятидесяти.

   Сформировать команду очень просто. Коснитесь людей, с которыми вы хотите объединиться, и вместе произнесите фразу - "Новая команда". Максимальное количество людей в группе - четверо. Разрешено добавлять новых участников - процесс тот же, но удалять людей из команды запрещено. Выбирайте своих союзников с умом!

   В этом году Экзамен командный? Занятно. На самом деле идея не так плоха - можно комбинировать силы друг друга, а также прикрывать спины, не опасаясь предательства. По крайней мере, на первых этапах. Может потом нам прикажут приносить соратников в жертву. Думаю, Виолла решилась бы на это без проблем.
   С другой стороны, команда может протащить наверх слабого участника, который по своей сути не заслуживает звания мастера.
   Я покосился на Сайфаса. В нашей группе таким халявщиком был я.
   Ну и последнее объявление - продолжил голос Высшего Иерарха - Нападение на других участников - разрешено.

   Ого! Понятно теперь, каким образом будут уменьшать количество экзаменующих. Жестоко.
   - Твое предложение еще в силе? - поинтересовался я у стоящего рядом парня.
   - Конечно, - улыбнулся он и снова протянул мне руку.
   В этот раз я пожал ее с удовольствием, и мы оба, не сговариваясь, прокричали: "Новая команда". Перед нами вспыхнул и тут же погас язычок синего пламени. Похоже сработало.
   - Ну что, команда у нас есть. В теории, мы можем остаться тут и подождать конца Отбора. Вокруг все равно ни души, значит, никто не попытается на нас напасть, - предложил я.
   - Я не согласен, - покачал головой Сайфас. - Учитель не зря специально выделил, что в команде может быть максимум четыре человека. Я считаю - нам нужно больше участников. Как минимум - трое. Я бы поискал кого-нибудь сильного и предложил вступить к нам.
   - Звучит логично, - подумал я и кивнул. - Тогда предлагаю топать к тем развалинам - я указал на город вдалеке. - Скорее всего, большая часть народа уже там. Режут друг друга, - тихо добавил я.
   - Я думаю так же, - кивнул он. - Если честно, то я удивлен, что нас забросило так далеко. Нас будто пытались оградить от начала столкновений.
   Я хмыкнул. Уж я-то догадывался, кто за этим стоял. Артмаэль выбрал самый простой способ - перекинул нас подальше от всех, тем самым вынуждая работать вместе. Интересно, а это разбиение на команды придумано с той же целью?
   Нет, отринул я эту мысль. Это невозможно. Руку Иерарху подбросили всего неделю назад, а Экзамен подготавливается целый год. Но все равно, уж больно удачно все складывается.
   Я мельком глянул на юношу справа от меня. Сайфас без особых трудов шагал по песку, не выказывая никаких признаков усталости. Хотя он маг Света - мог подпитывать потихоньку свои жизненные силы.
   - Слушай, - начал я разговор. - Ты предложил объединиться еще до того, как объявили само задание. Плюс, ты назвал Верховного Наблюдателя Артмаэля своим учителем. Не объяснишь, что происходит?
   Эм, - замешкался парень. Мне показалось, что он слегка покраснел. - Видишь ли, мой учитель в этом году принимает непосредственное участие в создании Экзамена. И как ты верно заметил, он еще и Наблюдатель.
   Я присвистнул.
   Именно, - кивнул юноша. - Так что, когда учитель несколько раз намекнул, что в этом году ключом к победе будет командная работа, я сделал свои выводы.
   - Неплохое подспорье, - изумленно выдал я, делая вид, что эта информация нова для меня.
   - Но больше я ничего не знаю - честно, - поспешил заверить меня Сайфас. - Я против хитрых трюков на Экзамене. Как по мне, это убивает всю идею.
   А он честный малый. Или притворяется? И вся эта история про отца пекаря и добрые намерения - липа? Жаль, что я не подумал расспросить Артмаэля или Виоллу о нем поподробнее. Сейчас мне до одури не хватает информации.
   - Извини, но это бред собачий - возразил я. - Все зависит от того, кто эти трюки использует. Ты - маг Света, а значит, Экзамен для тебя будет проще пареной репы. Поэтому ты и можешь так рассуждать. Да и вообще, нечестные трюки - это основа арсенала любого уважающего себя мага. Мне так Учитель говорил.
   - Может ты и прав, - простодушно ответил юноша, перескакивая через очередной холмик. - Но я предпочитаю идти напрямик. Так заповедовал нам Единый. "Отринь сковывающие тебя узы, вознеси свой взор прямо перед собой, и откроется для тебя истинный путь" - процитировал он.
   Ах да, церковное воспитание. Куда же без него. У меня с Единым другие отношения. Я на него обычно ругался.
   Занятые разговором мы дошли до окраин разрушенного города. Из центра раздавались крики, а улицы озаряли яркие вспышки. Похоже, тут вовсю идет веселье.
   Внезапно из-за угла на нас вылетела тройка молодых парней, не старше шестнадцати лет каждый. Они на секунду опешили, но отреагировали на удивление быстро.
   - Валите городских ублюдков! - крикнул юноша, носивший перстень с эмблемой пламени и приготовился запустить в меня чем-то убойным.
   К счастью, я этого ожидал и принял меры. Огненный шар, запущенный молодым идиотом, врезался в спину его товарища. Сам виноват, что рванулся на меня врукопашную. Юнца окружал Свет, но против пламени это ему не сильно помогло. Он зашелся в диком визге и начал кататься по песку, в попытке сбить огонь. Через несколько секунд парень затих.
   Пока юный пиромант-неудачник приходил в себя от потрясения, я подбежал к нему и с размаха зарядил в челюсть. Он упал на землю без звука и больше не шевелился.
   Обожаю "Искажение". На человека - особенно если он послушник Ордена - действует всего долю секунды, но, если верно подгадать время - результат просто ошеломительный.
   Осталось разобраться с последним недотепой. Я глазами поискал последнюю фигуру. Или уже нет.
   Юноша лежал, аккуратно прислонившись к каменной стене - голова на камне, а глаза закрыты. Можно было подумать, что он устал и присел отдохнуть, но его выдавала вывернутая под странным углом рука.
   Нехило. Я даже не успел заметить, как Сайфас его вырубил. Вот что значит - гений магии Света за работой.
   Сейчас молодой человек стоял на коленях и занимался ранами своего незадачливого коллеги по Ордену. Свет стекал по рукам юноши, и жуткие ожоги раненого исчезали прямо на глазах.
   - Ну и зачем? - скептически поинтересовался я, оттаскивая его подельника к углу здания. Тяжелый, сволочь, что он там в своей деревне жрал - картоплю? - Только силы зря тратишь.
   - Без моей помощи он умрет, - не оборачиваясь, ответил мне поглощенный делом юноша. - Я ненавижу бессмысленные смерти.
   - Его точно не будет бессмысленной. Ты же в курсе, что он собирался нас убить? - поинтересовался я. - И если в ближайшее время он очнется, то воткнет тебе кинжал прямо в пузо. В качестве благодарности, не иначе.
   - Он не придет в себя через пару часов - хмыкнул тот в ответ и повернулся ко мне лицом. - Позволь задать тебе вопрос - в чем твоя итоговая цель, как мага? Зачем ты решил пойти в послушники?
   - Ради денег и власти, - брякнул я удивленный неожиданным вопросом.
   Ну, а что я еще мог сказать? Учитель подобрал меня с улицы. У меня было два варианта - остаться там или принять приглашение обеспеченного мага и переехать в его особняк. Про магию я тогда даже не думал.
   У меня не было особой цели, я просто плыл по течению. Учитель как-то спросил меня: "Не хочу ли я отомстить за семью?". Мой ответ, что тогда, что сейчас не изменился: "Нет, а зачем мне это?".
   Я никогда не ладил с моей семьей. С тех пор как отец узнал, что я маг Тени, он лишил меня титула наследника и вспоминал обо мне в лучшем случае раз в год. Мои братья и сестры были ничем не лучше. На мне было клеймо - позор семьи, маг-неудачник. Так что, когда четыре года назад мою семейку вырезал и занял их место Род Йенна, я не пролил ни слезинки. Может поэтому я и пережил ту бойню.
   - Понимаю, - кивнул Сайфас и перетащил своего раненого к остальным.
   Быстро он его подлатал.
   - Что же до меня, - подошел он и уставился на меня своими зелеными глазами. - Я мечтаю стать целителем и помогать людям, а не калечить их. Именно поэтому я принял приглашение Учителя.
   - Ого - изумился я. - Ты же местный гений, нет? Тебе пророчат путь в магистры Белого ордена, а ты от всего хочешь отказаться?
   - Не совсем, - рассмеялся тот и отряхнул свои колени от песка. - Невозможно учиться у Артмаэля и не захватить часть его амбиций. Просто я не хочу лезть во власть только ради власти.
   Идеалист значит. Покрутится лет десять в политике и изменит свое мнение. Власть развращает людей.
   - А как твои принципы вяжутся с насилием? - поинтересовался я и глянул на последнего из напавшей на нас тройки мага. - На первый взгляд ты тому парню руку сломал.
   - И ногу тоже, - пожал плечами Сайфас. - Таков мир. Было бы глупо отрицать, что нужно уметь за себя постоять. Но бессмысленное насилие - это не ко мне.
   Я мог только хмыкнуть. Добро должно быть с кулаками, значит? А мне нравится.
   - Пошли, - нам лучше не задерживаться долго на одном месте, - вместо этого сказал я. - Думаю, что молодежь полезет в самое пекло, а те, кто поумнее будут держаться подальше.
   - Разумно, - согласился Сайфас. - Пойдем по краю города?
   Я кивнул. Лучше идеи у меня все равно не было, а рваться вдвоем к центру - самоубийство.
   - Кстати, - поинтересовался я, пока мы огибали развалины. - Ты случаем не знаешь, сколько послушников участвует в этом году?
   - Точных цифр учитель мне не сообщал, - ответил юноша, перепрыгивая через очередной лежавший камень. Кажется, по замыслу создавшего эту штуку мага Земли - это должен был быть семейный стол. - Подозреваю, что около трех сотен. Может, чуть больше.
   - С такой резней их быстро станет меньше, - усмехнулся я. Еще один душераздирающий вопль пронзил тишину. - Надо найти себе команду, пока хоть кто-то еще остался.
   - Ненавижу это, - Сайфас поморщился. - Зачем учитель это придумал? Уж я-то знаю, его методы обучения жестоки, но почему другие его не остановили? Сколько бессмысленных смертей. А ведь после обучения, они могли бы принести столько пользы.
   - Ну не скажи, - не согласился я с ним. - Да, это жестоко, но Экзамен всегда был таким. Никто не заставлял нас идти сюда - это только наш выбор. Империи нужны сильные люди, как телом, так и духом.
   -Но это же не повод так бездумно вырезать молодежь! - возмущенно ввязался в спор юноша. - Послушай эти крики?! Как ты можешь спокойно это выносить?
   - Подожди, - я поднял руки. - Я же не говорю, что согласен с их методами. Да, мне это противно, но во всем этом есть рациональное зерно.
   Я на секунду прервался. Следовало выражать мои мысли аккуратно, как-никак, мне с этим парнем еще проходить Экзамен - незачем его злить.
   - В Империи рождается слишком много людей со способностями - это факт, - продолжил я. - Большая часть из них - даже после многолетнего обучения - будет способна только на дешевые трюки - людей повеселить, не более. Но если процесс становления магом сделать невероятно сложным, да к тому же очень опасным - Империя на выходе получит лучших из лучших. Остальные же посмотрят на это и трижды подумают, прежде чем выбирать стезю мага.
   Сайфас вздохнул и отвернулся. Он понимал, что я прав, но согласиться со мной не мог.
   Интересно. Постепенно, я начал понимать, что он за человек.
   - Правда жизни такова, - я продолжил, параллельно отмахиваясь от черного дыма. Надеюсь, это что-то горит, а не кто-то. - Империи нужны ремесленники, торговцы и землепашцы, а не полумаги угробившие свою жизнь в попытках развить несуществующий талант.
   - Я бы хотел это изменить, - мечтательно протянул Сайфас. - Создать систему, которая не требует жертв.
   - Ахах, а ты идеалист, - рассмеялся я. - Извини, но это невозможно. Все государства построены на жертвах. Уничтожить малое, чтобы сохранить большое, все дела. Но сейчас точно не время для подобных дискуссий.
   - Ты прав, - согласился он. - Извини.
   - Без проблем, - отмахнулся я.
   Вежливый парень. Хоть и наивный дурак. Я даже завидую ему, честно. Я бы хотел так жить. Имея идеалы и желая сделать мир лучше. Но, не сложилось. Спасибо родителям, Нижнему Городу и Учителю.
   Слева от нас раздались яростные крики, и в небо взметнулся столб пламени.
   - Кто следующий? - раздался звонкий голос. - Подходите, шавки из Рода Дос, у меня на всех хватит.
   Я лишь покачал головой. Я знал кто это. Обойти ее что ли?
   Сайфас вопросительно посмотрел на меня. Я нехотя кивнул.
   - Подойдем сзади, - прошептал я и, пригнувшись, отправился в обход. Маг Света следовал за мной по пятам.
   Мы незаметно подошли к переулку, где до этого слышались голоса, и выглянули из-за угла.
   Четверо одинаково одетых послушников по очереди обстреливали "Копьями Земли" засевшую на втором этаже разрушенного здания Виоллу. Еще двое лежали на мостовой обгорелыми трупами и легонько дымились.
   Девушка защищалась, удерживая перед собой несколько огненных шаров, таким образом блокируя ими прилетающие песчаные копья.
   Странное решение. Огонь хоть и разрушал структуру заклинаний, но с самим песком сделать ничего не мог. Он пролетал дальше, только теперь в разы горячее. Сейчас девушку от него защищал остаток стены, но мелкие частицы уже должны были до нее долетать.
   Маг Огня поджарила саму себя. Даже забавно. Она что, думала, что песок расплавиться? Ну и дура - ее огонь был недостаточно горяч.
   Виолле явно требовалась помощь, но до ее недоброжелателей было метров пятнадцать открытого пространства. Пока мы до них добежим, нас заметят и нашпигуют копьями из песка.
   Я глянул на Сайфаса. Он задумчиво кусал губы, не решаясь, как поступить. Увидев мой взгляд, он покачал головой. Я тихо выругался.
   Раздался вскрик - похоже, девушку таки умудрились достать. Если мы ничего не сделаем, то ее скоро прикончат.
   - Какой же я лицемер, - прошептал юноша и вознес молитву Единому. - Девушка в опасности, а я отсиживаюсь, как последняя крыса. Что бы на это сказала Мера?
   С этими словами он вышел из-за укрытия и прогулочным шагом отправился к послушникам.
   Я посмотрел на его удаляющуюся фигуру с изумлением. Он что - спятил? Он же только что рассказывал мне, что не справится. А сейчас ломанулся вперед. Ну что за псих!
   Сайфаса естественно заметили после первого шага. А чего он ожидал?
   - А ну стоять, - вытянул руку один из послушников, судя по всему - лидер группы. - Ты еще кто такой? Впрочем, неважно, проваливай отсюда!
   - Это же Сайфас, - выдохнул один из четверки. - Рэк - осторожнее!
   - Я понял уже, - огрызнулся тот и обратился к магу Света. - Мне наплевать, кто ты такой, остановись или подохнешь!
   Сайфас застыл на месте. В это время двое оставшихся послушников продолжали методично забрасывать Виоллу "Копьями Земли". Ее защита была на последнем издыхании. Еще минута и девушке придет конец. Без огненного заслона заклинания пробьют ее хлипкую стену в считаные мгновения.
   - Четверо на одного - это не слишком честно, - начал Сайфас. - Вы не выглядите новичками, зачем вы это устроили?
   - Ты совсем идиот, парень? - прошипел ему тот, кого назвали Рэком. - Это внутренние разборки между Родами Дос и Рин. Безродной собаке вроде тебя не понять!
   - Я не благородный, это верно - спокойно ответил ему маг Света, делая еще несколько шагов вперед. - Но я понимаю, что такое честь. Дайте хотя бы мне осмотреть ваших раненых - я лекарь и смогу им помочь. Тебе же не наплевать на своих друзей?
   Секундное сомнение отразилось в глазах Рэка. Он прикидывал варианты.
   Огненный шар Виоллы практически потух. Еще секунд десять, не больше. Я медленно потянул из ножен кинжал.
   - Мои друзья уже мертвы, - наконец ответил лидер группы. - Ты им ничем не поможешь. Их убила та сучка, что засела сверху. Ничего, она еще об этом пожалеет. Я заставлю ее глотать свои кишки. Она у меня долго будет подыхать.
   -Послушай, - начал Сайфас и сделал еще один шаг вперед. Теперь его и Рэка разделяла всего пара метров.
   Между ними начало формироваться копье из песка.
   - Еще один шаг, - пригрозил Рэк. - И ты сдохнешь! Наплевать, что ты любимый ученик Артмаэля. Он не полезет против Великого Рода.
   Я приготовился. Последний шар Виоллы потух.
   ВНИМАНИЕ! ВНИМАНИЕ! НАПОМИНАНИЕ! - громкий голос прорезал воздух.

   Я усмехнулся. А говорил, что не станет повторять дважды. Похоже, Иерарх решил нам подсобить. Или его задели слова Рэка. Не важно.
   Отборочный этап закончится, когда останется сто пятьдесят участников.
Количество на данный момент - 160!
   Воспользовавшись мгновением пока все отвлеклись на слова Наблюдателя, я выскочил из-за укрытия, прицелился и бросил кинжал. Клинок пролетел по дуге и вонзился в горло одного из магов.
   Очень вовремя. Тот как раз собирался отправить новое копье в Виоллу. А так как защиты больше не было, оно бы стало для девушки последним.
   159!

   -Убить их, - завопил Рэк.
   Больше он ничего сделать не успел. Его грудь ярко вспыхнула. Он отлетел на несколько метров и ударился головой о стену здания. "Удар Света" - не шутка. Я поморщился от неприятных воспоминаний. Только в отличие от своего учителя Сайфас не сдерживался.
   158!

   Послушник, что отправлял копья в Виоллу, увидев смерть своего напарника словно обезумел.
   - Ты заплатишь за это, тварь! - яростно проорал он и запустил в меня заготовленным копьем из песка, которое я легко избежал перекатом.
   Злость плохой помощник в бою. Мне даже не пришлось ничего делать. Спустя всего секунду он завизжал от боли, но тут же упал на землю и затих. Я могу его понять. Тяжело удержаться на ногах, когда вместо головы у тебя факел.
   157!

   Последний послушник попытался сбежать, но Сайфас перехватил его и ударом кулака отправил в полет, после которого тот не уже поднялся. Судя по его виду, у него была сломана шея. Не повезло парню.
   156!

   - Смотрите, кто пришел мне на помощь, - раздался голос сверху. - Два рыцаря спасают даму в беде. Сценка словно из дешевого романтического романа, не иначе.
   Виолла грациозно спустилась вниз, и, с презрением обходя трупы, подошла к Сайфасу.
   - Вылечишь? - спросила она, небрежно указывая на свое кровоточащее плечо.
   Похоже, ее крик был больше от удивления, так как рана была пустяковой. Но юноша не стал задавать глупых вопросов и мгновенно поднял руку. Пара секунд и рана затянулась, словно ее и не было вовсе.
   - Благодарю, - грациозно поклонилась она.
   Мне она бы никогда не поклонилась. Ах ну да, Сайфас же известный по всей Империи гений, с ним можно и вежливо общаться.
   155! 154!

   Время заканчивалось. Я вопросительно глянул на Виоллу.
   Да-да, - раздражённо кивнула она. - Я вступлю к вам в команду, ради этого вы меня и спасали, не так ли?
   Я хотел было разразиться длинной речью на тему, что нам не нужна была корыстная цель. Долг любого мужчины помочь даме в беде. А что? Я тоже иногда читаю романтические романы. Было бы забавно глянуть, что Виолла на это скажет.
   Меня прервал хриплый кашель.
   Мы обернулись к источнику звука. Ого, похоже, Рэк был еще жив.
   -Так-так, - прошипела Виолла. - Не ты ли хотел заставить меня, как ты выразился - глотать мои кишки, верно?
   Она подошла к одному из трупов и вытащила из него мой кинжал. Поигрывая лезвием, девушка летящей походкой отправилась к незадачливому главарю.
   Сайфас хотел было вмешаться, но я жестом остановил его. Это не наше дело, а его рассказы о необходимости спасения жизней было сейчас не к месту. Тот лишь устало покачал головой и отвернулся.
   153!

   - Хе-хе-хе, - хрипло смеялся Рэк. На его губах выступили кровавые пузыри. - Как глупо. Я забыл, что ученик Артмаэля, забери Единый его душу, - гений и способен управлять Светом на расстоянии.
   Бывает. Я тоже забыл. Только ему это стоило жизни.
   - Я сдаюсь, - прошептал он и поднял руку. - Я отказываюсь от участия в Экза...
   Прежде чем Рэк успел закончить предложение, Виолла вогнала кинжал прямо ему в глаз. Раздался противный хлюпающий звук, и тело бедолаги соскользнуло вниз по стене.
   - Мне не нужны живые враги, - бросила девушка трупу, повернулась к нам и кинула мне оружие. - Время на исходе, пора включать меня в команду.
   152!

   Она взяла меня и Сайфаса за руки.
   - На счет три, - приказала она. - Раз-два-три.
   - Новая команда! - хором прокричали мы.
   Я вздрогнул. Фразу произнесли четыре голоса.
   - Единый прости меня за грехи, - раздался подавленный голос Сайфаса.
   Я посмотрел на него. На его поясе висела совсем еще юная девчонка с голубыми волосами.
   151!

   - Это еще кто? - успел сказать я.
   150!
   Поздравляю прошедших Отборочный тур! Все собранные команды будут перенесены к началу первого Испытания.

   Воздух окружил нашу четверку, и я почувствовал, что меня несет куда-то на бешеной скорости. От страха я зажмурился. Когда я открыл глаза, наша компания уже была в пустой комнате, словно и не было развалин в пустыне секунду назад.
   Стены комнаты были сделаны из белого кирпича, а единственным выходом служила деревянная дверь прямо напротив меня. В помещении почти не было мебели - у одной из стен находился обитый шелком диван, напротив - деревянный стол, а в углу стояла огромная медная ваза до краев, наполненная фруктами. Простота - залог успеха. Оригинально.
   Ваза меня заинтересовала. Пока остальные приходили в себя после переноса, подошел, чтобы осмотреть ее. Зачем в нее запихали столько лимонов? Присев перед ней на корточки, я обнаружил, что по всей вазе тянется надпись - "Лимон твой друг - с ним ты никогда не попадешь в беду. Не расставайся с лимоном".
   Я хотел было возмутиться, что яблоко гораздо важнее для здоровья, да и вкуснее к тому же, но меня прервал раздавшийся голос.
   Участники! Ваши команды собраны! Первый этап Испытания Разума начинается! Вы находитесь в комнате отдыха.
Ваша задача через два часа оказаться в следующей подобной комнате. Подсказку для каждого задания вы можете найти на металлических табличках. Желаю удачи! Время пошло!
   Наша тройка перевела взгляд на неожиданного пришельца. Девушка, будто не обращая внимания на наши взгляды, бодро огляделась и начала осматривать комнату.
   -Ух ты, как это все забавно! - запищала она от восторга, с размаха плюхаясь на диван и с хрустом вгрызаясь в яблоко. - Ну что, давайте знакомиться, раз уж мы оказались в одной группе? Я Нессария, но вы можете звать меня просто Несса!
   - Когда группа сформирована, в нее можно только добавлять участников, а не удалять, - ни к кому конкретно не обращаясь вспомнил я слова Наблюдателя. - Если ее прикончить, то это будет нарушением правил?
   - Сейчас - точно будет, - с сожалением цокнула язычком Виолла. - Нападение на участников запрещено, только если в задании не указано обратного. Придется тащить это ничтожество с собой.
   - Ну вы прям звери, ребят - пробормотал маг Света и подошел к молодой девушке.
   Та, услышав нашу речь, испуганно вжалась в диван и только таращила на нас свои ярко-синие глазищи.
   Она еще и аэн что ли? Просто прекрасно.
   - Не обращай на них внимания, - мягко проговорил юноша. - Меня зовут Сайфас, а это Роалд. - Он посмотрел на девушку, сообразив, что не знает ее имени.
   - Я Виолла О'Рин - с тяжелым вздохом представилась девушка.
   - Вот и познакомились! - обрадованно произнес Сайфас. - Добро пожаловать в нашу команду, Несса.
  
  
   Глава 7
   Наша дружная компания шагала вперед по коридору. Забавно, что стены были выполнены из камня, но вот под ногами хрустела обычная земля. Я пнул лежавший посередине дороги камушек, которой с цоканьем покатился прямо передо мной.
   Несса уже успела оправиться от потрясения и радостно семенила рядом с Сайфасом, болтая с ним о всякой чепухе. Я нагнал Виоллу, которая шла во главе нашей отчаянной группы.
   - Ты не знаешь, с чем нам предстоит столкнуться на этом Испытании? - поинтересовался я и пошел рядом с девушкой, равняясь на ее темп.
   - Нет, - раздраженно ответила она и закинула назад свои рыжие волосы. - И, прежде чем ты задашь еще более глупый вопрос - я отвечу. У Рода Рин нет никакой дополнительной информации об Экзамене. В ином случае я бы ей поделилась.
   Ого, что так резко то?
   - Это все, что ты хотел узнать? - продолжила она, ускоряясь. - Или мне стоит ждать еще бесполезных вопросов?
   - Расслабься, - легонько пихнул я ее кулаком и положил руку на плечо. - Я знаю, с чего ты бесишься.
   - Не наглей, животное, - зло вывернулась девушка. - Мы не друзья, а то, что мы находимся в одной команде, не дает тебе права меня касаться.
   На это я лишь отшатнулся и покачал головой. Девушка выдохнула и успокоилась.
   - Впрочем, говори, а я послушаю, - холодно разрешила она. - Дай угадаю, мы сейчас будем говорить о Нессе, верно?
   - Не совсем, - осторожно ответил я. - Уверен, что лет восемь назад ты была такой же. Тебе удается неплохо это скрывать, но, готов поспорить, в детстве тебя гораздо меньше заботило с кем и как тебе стоит общаться. Более того, думаю, юная непоседа тебе даже нравится.
   - Может, ты в чем-то и прав, - нехотя согласилась Виолла. - Она напоминает мне мою младшую сестрёнку.
   - Ты любишь, когда все идет строго по твоему плану, - продолжил я свою мысль. - Это я еще в пещере с пауками заметил. И отклонения от него или случайные выверты судьбы ты воспринимаешь, как личное оскорбление. Я же видел твое лицо, когда мне пришлось рвануться к выходу, про который ты и не подозревала.
   - И по одной встрече ты считаешь, что сумел меня понять? - с презрением уставилась на меня девушка. - А наглости тебе не занимать. Ты ничего обо мне не знаешь. Но раз уж мы в одной команде, то знай - я не убегаю от опасности и готова идти на риски.
   - Ага, это я заметил! - мне не удалось сдержать смех, за что я получил еще один ледяной взгляд.
   А девушка точно маг Огня, а не Воды? Ей бы очень подошло.
   - Только вот выйти в одиночку против шестерых противников - это не риск, а самоубийство, - закончил я фразу.
   - Уххх, как вы всех их тогда раскидали! - влезла в разговор Несса. - Бууум, бахх, и огнем потом!
   Наверно услышала мой смех и поняла, что мы больше на нее не злимся. А у нее неплохое чутье.
   - Одного кинжалом, второго поджарили, а последнего вообще убили ударом кулака! - восторженно продолжила девушка. - Так классно!
   Сайфас поморщился. Разговоры о его успехах в убийстве людей не доставляли парню никакого удовольствия.
   - Я этого не хотел, - пробормотал юноша и с горечью посмотрел на свои руки. - Все случилось лишком быстро.
   - Прекрати, - прервала его Виолла. - Ты меня спас. Род Рин это запомнит. Что же до напавших на меня ублюдков - не стоит их жалеть. Они заслужили свою смерть.
   Юноша лишь покачал головой.
   - Кто они вообще были? - поинтересовался я у девушки. - Их лидер кричал что-то про войну Родов, но я не до конца уловил суть.
   - Это были послушники из Рода Дос, - неохотно просветила меня девушка. - Кто-то из побочной ветки, собаки безродные. Решили убить наследницу своих врагов и таким образом подняться в иерархии.
   - Идиоты, - констатировал я.
   - Почему? - удивленно протянула Несса. - Разве на Отборе не были разрешены нападения на других? Это же лучшее время, чтобы спрятать убийство.
   А девчонка не так глупа, как могло показаться на первый взгляд.
   - Ты была бы права, если бы дело касалось обычного человека, - ответил я. - Но Виолла - наследница одного из Великих Родов. До правды в итоге все равно бы докопались - через тех же Наблюдателей, например.
   - Убийство наследника начало бы войну между Великими Родами, - закончил Сайфас за меня мысль и вопросительно посмотрел на девушку. - Сейчас это никому не нужно, верно?
   Виолла лишь пожала плечами и неопределённо махнула рукой в воздухе. Похоже, она уже начала сомневаться, что это действительно была акция тщеславных юнцов, а не попытка развязать полномасштабный конфликт.
   Ах да! Она же говорила, что у Родов Рин и Дос сейчас идет борьба за нечто важное. Я вопросительно глянул на девушку.
   - Не знаю, - верно истолковала она мой взгляд. - Может да, а может и нет. Когда пройду Испытание, поговорю с отцом или лучше с дядей. Посмотрим, что они об этом думают. Да и это не твое дело.
   Когда пройду Испытание. А уверенности ей не занимать.
   - Несса, - решился я задать вопрос, который давно вертелся у меня на языке. - Как так вышло, что ты присоединилась к нам?
   - Ну, - начала девушка. - Когда я переместилась в пустыню, то нашла себе команду в два счета - паре ребят как раз не хватало мага Воды. Они и предложили проходить Экзамен вместе.
   Маг воды значит? Ну да, мог бы и раньше по перстню понять, но до этого я был слишком зол на девушку, чтобы обращать внимание на подобные мелочи.
   - Дальше все пошло наперекосяк, - грустно продолжила она. - Мы нарвались на рыжеволосую деваху, которая и спалила остальных за пару секунд.
   Я покосился на идущую рядом Виоллу. Та лишь пожала плечами и отвела взгляд. Похоже, от меня что-то скрывают.
   - Я рад, что тебе удалось выжить, - заботливо добавил Сайфас и приобнял девушку.
   Та благодарно улыбнулась и нашла в себе силы продолжить:
   - Дальше я пряталась, пока не наткнулась на вас - Девушка подняла голову и посмотрела мне в лицо. - Времени оставалось мало, и я решила, что это мой шанс пройти Отбор. Я и рванулась к Сайфасу. Вот и вся история.
   За разговором я не заметил, как коридор закончился, и мы вошли в светлое помещение. Размерами оно во много раз превышало комнату отдыха, но главным отличием была пропасть посередине, наверное, метров на тридцать. Бездну пересекали два одинаковых моста, каждый из которых был выполнен в виде украшенной резьбой арки.
   На другой стороне обрыва я приметил деревянную дверь, над которой виднелась металлическая надпись. С такого расстояния разглядеть было сложно, но я готов был поклясться, что там было написано - "Выход". Похоже, для дальнейшего пути нам нужно было как-то пересечь это препятствие. Мосты казались очевидным решением, но что-то меня в них смущало. Чересчур очевидно. И почему их тут два?
   Я подошел к раю пропасти и заглянул внутрь. Снизу была лишь темнота, удушливая, словно сон в жаркую летнюю ночь. Желание смотреть туда у меня сразу пропало.
   - Посмотрите, что я нашла! - раздался радостный голос Нессы позади меня. - Это же подсказка! О ней еще говорил Наблюдатель.
   Девушка стояла около входа, и руками указывала на металлическую табличку, прибитую прямо над входом.
   Умно. Не каждый бы ее там нашел. Хорошо, что в нашей компании оказалась юная непоседа, которая не желала просто сидеть на месте.
   Я постарался скрыть улыбку. Я что, рад, что девушка увязалась с нами? Не ожидал от себя такого.
   Удивленно покачивая головой, я подошел к обрамленной серебром надписи - вот не жалко кому-то было денег - и прочел ее вслух.
   Путник. Перед тобой лежат два моста, но лишь одна дорога выбрана Светом. Путь осилит слуга Единого. Решившись единожды - доверься.
Искупление несет Епископ. Выбор благословлен.
   - Занятно, - протянул Сайфас. - Лишь одна дорога выбрана Светом. Т.е. один из мостов - ловушка?
   - Похоже на то, - ответил я, не менее озадаченный, чем он. - Но в чем смысл? Это что, испытание на удачу? Да и к чему эта чушь про Епископа?
   - Не богохульствуй, - попросил меня маг Света. - Единый наблюдает за нами, даже в этот момент. И с Его помощью, мы преодолеем это испытание.
   Я его проигнорировал.
   - Как на счет осмотреть мосты? - выдвинул я предложение. - Может там есть какие-то подсказки?
   - Почему бы и нет, - согласились Сайфас с Несс.
   Ну а что нам еще было делать?
   Я подошел к конструкции, располагавшейся справа. На первый взгляд ничего особенного. Мост как мост - деревянный - судя по всему, сделан из дуба. Не очень широкий - всего пара метров, но, сразу видно - надежный, такой всю нашу компанию выдержит. Выглядел мост на лет двадцать, но думаю, что пара мастеров Земли возвели его несколько месяцев назад. Нам бы сейчас такую способность. Перескочили бы через пропасть безо всяких проблем.
   - На моем ничего нет, - раздался голос Сайфаса слева. - Самый обычный мост.
   Ко мне подбежала Несса. Глаза девушки горели - так она желалась высказаться. Но при этом, она сдерживалась, лишь переминалась с ноги на ногу от нетерпения.
   - Говори, - разрешил я.
   Какая же она все-таки милашка. Так бы и потрепал ее по голове. Интересно сколько ей лет? На вид не дашь больше пятнадцати, но иногда она ведет себя словно дитя малое. Хотя в душе нам всем по десять.
   - Я придумала, как нам поступить, - выпалили девушка, сияя от радости.
   - И как же?
   - Пусть кто-нибудь пойдет по мосту, но перед каждым своим шагом кидает монетки. Так мы сможем узнать, не поджидает ли впереди ловушка, - с энтузиазмом выпалила девушка. - Мне бабушка рассказывала - это был ее метод охоты на рыб.
   - Она кидала монеты, чтобы узнать, не поджидает ее впереди рыба? - не осознал я.
   Мой мозг отказывался это воспринимать. Девушка посмотрела на меня как на чокнутого. Она уже потянула свои ручки к моему лбу, чтобы проверить, не подхватил ли я горячку, но остановилась, увидев мой суровый взгляд.
   - Да нет же, глупый, - принялась объяснять она. - Бабушка кидала им хлебные крошки, а сама стоя по пояс в воде поджидала их с копьем. Как только рыба подплывала, бабуся изо всех сил лупила по ней. Теперь понятно?
   - Не особо. Ситуация все еще бредовая, - честно признал я.
   - Я же говорю - ты просто глупый. Как и все городские. - Несса мечтательно закатила глаза. - Что-то рыбки захотелось.
   - Подожди, - я зацепился за произнесенное ей слово. - Городские? Ты что, не из Империи?
   - Нет, конечно, - удивлённо посмотрела на меня девушка. - Я пришла сюда из деревни Вихта. Она далеко-далеко на севере.
   - Но как ты тогда получила перстень? - я все еще был в недоумении. - И статус послушника?
   Ахаха, - заливисто рассмеялась девушка. - Имперцы. Сколько раз воевали с моим народом, но так ничего о нас и не знаете.
   Она вздохнула.
   - Половина наших шаманов носит ваши амулеты. Получить перстень было легче легкого.
   Я начал постепенно понимать.
   - Ты хочешь сказать, что большинство ваших магов получали свое образование в Империи?
   - Именно, - посветлела девушка. - Шаманы общаются с вашим народом, набирают учеников и участвуют в войнах. На правильной стороне, конечно, - улыбнулась она, скорчила забавную рожицу и показала мне язык.
   Я тихо выругался. Первый раз в жизни я пожалел, что у наших Орденов нет строгой системы учета. Понятно почему Империя, при всей своей мощи, не могла или не желала додавить деревни аэнов. Там же сидит куча наших магов. Научили врагов своим трюкам.
   Стоп. С каких это пор я начал считать аэнов врагами? Я глянул на Нессу, которая недоумевала, чего это я притих. Передо мной всплыло лицо Сора, который сейчас наверняка гоняет бедного садовника почем зря.
   - Спасибо, что просветила, - я улыбнулся девушке в ответ. - Всегда приятно узнавать новое.
   - Без проблем, - рассмеялась та и весело упорхнула донимать остальных.
   Спустя десять минут бессмысленных обысков, мы собрались вместе.
   - Только зря время теряем, - недовольно сложила руки на груди Виолла. - Так мы ничего не добьемся.
   - И что ты предлагаешь? - поинтересовался я. - Бросить монетку?
   - Эй, это же моя идея, - возмущенно воскликнула Несса. - Зачем ты ее украл?
   - Он имеет в виду - положиться на авось и выбрать случайный мост, - пояснил Сайфас и обнял девушку со спины. Та в ответ лишь забавно зашипела и начала брыкаться.
   Я постарался скрыть смех. Быстро же они сошлись, а ведь встретились чуть больше часа назад. Хотя все время пока эта парочка шла по коридору, они о чем-то болтали. Но все равно - это было неожиданно. Заметив мой взгляд, Сайфас слегка покраснел.
   - У меня никогда не было сестры, но я всегда представлял ее именно такой, - пояснил он.
   Несс вроде бы не возражала против своего нового старшего брата. Наоборот, девица вывернулась из рук парня и вскарабкалась ему на спину. Я улыбнулся. А мы совсем недавно всерьез обсуждали, как бы половчее ее прикончить. Кому сказать - засмеют!
   - Твоя идея неплоха, - прервал я их шутливую возню. - Вот только мы не знаем, какого вида ловушка стоит на неверном мосту. Но если часть моста - иллюзия, то твоя идея сработает просто замечательно, вопросов нет.
   - Здорово, - восхищенно запищала девушка. - Я даже готова поделиться монетками.
   Несса достала из-за пояса кожаный мешочек и высыпала на ладошку горсть медных кругляшей. Я скептически смотрел на это печальное зрелище. Все монеты были мелкого достоинства - на это и ночь в трактире не купишь.
   Девушка заметила мой взгляд, отвернулась и жалобно прошептала.
   - Это все что у меня есть - простите, - ее голос совсем потух, и она аккуратно ссыпала монеты обратно.
   - Все в порядке, - немедленно вмешался Сайфас. - Роалд не имел в виду ничего дурного. Твоя идея просто замечательная, но мы лучше найдем, чем заменить твои монетки. Не переживай.
   Маг Света потрепал юную девушку по голове и показал мне кулак из-за спины. Даже Виолла смотрела на меня с неодобрением.
   Что произошло? Как я-то оказался крайним? Нашлись защитники.
   Мне оставалось только невозмутимо продолжить.
   - Как я уже сказал, твоя идея - отличная, - начал я.
   Виолла хмыкнула. Я кинул на нее полный ненависти взгляд. Неплохая, отличная - не велика разница. Особенно, когда перед тобой чуть не ли не рыдает очаровательный ребенок.
   - И мы обязательно прибегнем к ней, - продолжил я. - Но чуть после. Я считаю, что мы не до конца разобрались с надписью.
   - Ты действительно считаешь, что там есть подсказка? - с иронией поинтересовалась Виолла.
   - Без понятия, - честно ответил я. - Как по мне, там слишком много слов о воле Единого, но мало реальной информации. Но еще раз попробовать стоит.
   Мы снова подошли к металлической табличке.
   Смысла в ней особо не прибавилось.
   Я в надежде перевел взгляд на Сайфаса. Как-никак истории про церковь, епископов и Единого - это его епархия.
   - Это случаем не цитата из святых писаний? - аккуратно задал я ему вопрос.
   - Да вроде нет, - медленно ответил он. - Но не поручусь.
   - В смысле?
   - По-твоему, если я маг Света и верую в Единого, то должен знать все святые тексты и высказывания наизусть? - раздражённо буркнул он.
   Я запнулся. А он меня поймал. Я был уверен, что дела именно так и обстоят.
   - Вы оба - замолкните! - рявкнула Виолла. - Я думаю.
   Мы перевели на нее взгляд. Девушка поднесла пальцы к голове и смешно наморщила лобик.
   - Решившись единожды - доверься, - наконец высказалась она. - Это Испытание Разума, верно? Может быть логика в том, что нужно выбрать любой мост, но при этом пройти его до конца, даже если в середине на него что-то выскочит?
   - Звучит логично, - согласился я. - Сайфас, как там было в твоем изречении? Про путь напрямик или что-то такое.
   - Отринь сковывающие тебя узы, вознеси свой взор прямо перед собой, и откроется для тебя истинный путь, - процитировал тот.
   - Да-да, оно - радостно кивнул я. - Как раз подходит про слугу Единого. Дескать, иди напрямик, не мучайся с выбором, все дела.
   - Твоя интерпретация донельзя упрощена, - скривилась Виолла - Но в целом, я согласна.
   - А что тогда значит часть про Епископа и искупление? - поинтересовалась Несса.
   Мы с Виоллой переглянулись и ответили хором:
   - Без понятия.
   - Искупление подразумевает снятие греха, верно? - задумчиво протянул Сайфас. - Этим занимается Церковь. Возможно, когда говорят о Епископе, имеется в виду просто церковное лицо?
   - Ты к тому, что переходить мост надо магу Света, - я быстро смекнул к чему он. - Слишком путано, не находите? Да и откуда создателям загадки знать, что в компании вообще есть такой?
   - Второе-то как раз не сложно, - хмыкнула Виолла. - Я практически уверена, что коридор был выдан нам не случайно, а из расчета на нашу команду.
   - Ты хочешь сказать, что существует множество подобных комнат для самых разных комбинаций из команд? - засомневался я. - Не верю. Слишком много работы.
   - Мне не важно, веришь ты или нет, - холодно ответила девушка. - Твое мнение меня не интересует.
   Я поперхнулся. Вроде бы только что нормально общались. Я даже на секунду забыл, что она из высшей аристократии Империи.
   - Подобную комнату мастер Земли сделает за пару минут, - спокойно продолжила девушка. - Более того, необязательно, что условием является конкретный набор из послушников. Вполне может быть, что наличия мага Света уже достаточно.
   - Успокойтесь, - поспешил нас разнять Сайфас. - Сейчас это не так важно. Главное - у нас появилась адекватная идея. Теперь осталось решить, по какому мосту мне идти.
   Девушка с неприязнью глянула на мага Света, но тот выдержал взгляд с достоинством.
   - Я не очень поняла, - робко спросила Несса, прерывая напряженный момент. - Разве вы только что не сказали, что это неважно?
   - Наша трактовка легко может быть ошибочной, - пояснил я. - Плюс, если Виолла права и суть испытания в том, чтобы не поворачивать обратно, то должно быть что-то, что вызовет это желание. Вроде большого паука, например.
   Виолла поморщилась и зябко передернула плечами. Заметив это, Несса пробормотала - "Ой тебе холодно" начала тереть изумленной девушке руки и дышать на них горячим воздухом. При этом она бормотала что-то вроде - "Бабушка всегда учила меня держать руки и ноги в тепле. Вроде взрослая, а таких простых вещей не знает".
   - Несса, - задыхаясь от хохота и умиления, но пытаясь удержать серьезное лицо, выдал я. - Виолла - маг Огня. Она чисто теоретически не может замерзнуть.
   - Ой, - пискнула девушка и покраснела словно морковка. - Простите.
   Аристократка была в не себя от ярости и изумления, но нашла силы сдержаться.
   - Все в порядке, - ровным голом проговорила девушка. - Я понимаю, ты не из Империи, и у аэнов нет дворян, но впредь - больше так не делай.
   Несса лишь грустно опустила голову и прошептала: "Но я всего лишь, хотела помочь".
   - Не огорчайся, - пришел Сайфас ей на помощь - и почему я не удивлен. - Вернемся к нашим проблемам. У кого-нибудь есть предложения?
   - На удивление - да, - произнес я и потянул затекшую спину.
   Все обернулись ко мне.
   - Ты пойдешь по левому мосту, - уверенно выдал я.
   - И почему же? - заинтересовано спросил юноша.
   - Потому, что я правша. И как я понимаю, Виолла с Нессой - тоже.
   Девушки дружно кивнули.
   - Ну вот, - продолжил я. - Если на мост вылезет что-то страшное, то в случае, если мост будет слева от нас, шанс что мы попадем в чудовище, а не в тебя значительно возрастет.
   - А если там будет другой тип ловушки? - с подозрением поинтересовался маг.
   - Тогда тебе крышка.
   Сайфас ничего на это не ответил и горестно вздохнув, отправился к левому мосту. Виолла и Несса заняли позицию посередине, готовясь поддержать его дальнобойными атаками. Над головой девушек причудливо сплетались огненный шар и копье из воды. Как только две структуры подходили друг к другу слишком близко, то к потолку кружевами устремлялся белесый пар.
   Огонь и Вода, работающие вместе. Что за чудесное зрелище.
   Для себя я выбрал позицию прямо позади Сайфаса. Дальнобойных атак у меня не было, а мой кинжал на фоне способностей девушек смотрелся просто смешно. А так я, если что, мог прикрыть парню спину.
   - Ну, - юноша повернулся ко мне. Было заметно, что Сайфас сильно нервничает, хоть он и пытался храбриться. - Я пошел.
   - Удачи, - пожелал я ему в ответ. - Помни про надпись - иди вперед. Это задание как раз для тебя - проверка на крепость веры, все дела.
   Похоже, он меня не слышал. Его тело наливалось Светом - глаза начали сверкать ярче прежнего, мускулы наливались силой, а спина выпрямлялась. Даже его кожа стала на вид больше похожа на мрамор. Мне показалось, что он увеличился в росте и значительно прибавил в весе. Теперь он больше походил на статуи, что украшают Императорский дворец, чем на простого человека.
   На мост вступил уже не маг Света Сайфас, а чуть ли не аватар Единого. Свет струился и надежно обволакивал его мускулистое тело. Волосы красиво развевались, хотя никакого ветра в помещении не было и в помине. Я задержал дыхание. Вот это мощь! А парень хотел с ее помощью заниматься лечением людей, во дает.
   Сияющая фигура продолжала уверенно шагать по деревянному настилу моста. Под его тяжестью, дерево стонало и прогибалось, но все равно держалось крепко. Пока ничего необычного не происходило. Еще пара шагов и он будет прямо на середине. Думаю, там то все и произойдет.
   Будь я на месте монстра - если тут и вправду был такой - я бы раз сто подумал, прежде чем вылезать. Сейчас по мосту шел сам Единый, и встать на его сияющем пути означало лишь одно - смерть. Теперь я понимаю, почему Светлые маги стоят во главе иерархии. Рядом с подобным могуществом даже пламя Виоллы казалось чем-то незначительным.
   Пока я восхищался Сайфосом, мне в голову пришли слова из задания. "Искупление несет Епископ. Выбор благословлен". Бред какой-то. "Перед тобой лежат два моста, но лишь одна дорога выбрана Светом". Лишь одна дорога.
   У меня в голове словно щёлкнуло. Единый распни создателя этой проклятой загадки. Я осознал, что времени у меня нет. Пара секунд не больше. Тогда - "Режим Тени".
   Буквально выбивая землю из-под ног, я рванулся вперед. До меня не доносились ни крики девушек, ни скрип досок под моими ногами. Я не обращал внимания на воздух, что внезапно оказался гораздо более осязаемым, чем мне раньше казалось. Все мое внимание было сосредоточено на сияющей фигуре передо мной.
   Сайфас был уже на середине моста. Он сделал еще один шаг, но в этот раз его нога не нашла опоры, и юноша провалился сквозь иллюзию. Парень уже ничего не мог сделать - момент тянул его только вперед, а собственный вес лишь добавлял скорости. Все что он мог - это закричать. Протяжно и с невероятным ужасом в голосе. Может быть, он еще успел проклясть Единого, который так не вовремя его покинул. И вероятнее всего - зажмурить глаза.
   Маг Света, что еще секунду назад так гордо вышагивал по мосту, сейчас летел в бездну. Я напрягся, сделал последний рывок и в длинном прыжке ухватил его за ногу. Руку рвануло вниз с необычайной силой, а меня же потащило прямо к краю моста. Всего пара локтей отделяла меня от верной смерти, когда я успел ухватиться свободной рукой за выступ среди досок.
   Наверно для девушек сейчас открывалось незабываемое зрелище. За пару секунд ситуация изменилась до неузнаваемости. Еще мгновение назад, они думали, что сейчас на мост выберется ужасный монстр, которого сокрушит могучий маг Света. А сейчас, сияющая фигура висела над пропастью, а я едва удерживал Сайфаса, лежа на животе и изо всех сил стараясь не соскользнуть.
   Поймать и удержать вес взрослого человека на одной руке, а еще потом и вытянуть его из пропасти обратно на землю - это из разряда фантастики. Если бы кто-то мне об этом рассказал, я бы рассмеялся такому человеку в лицо. Но благодаря Режиму Тени мне это удалось.
   Вытянув Сайфаса на поверхность и отключив подпитку заклинания, я с тихим всхлипом упал рядом с шокированным парнем. Каждый кусочек моего тело, каждая мышца, кость и нерв взрывались фонтанами боли. Мне потребовалась вся моя выдержка, чтобы не заорать во весь голос. В своем рывке я выложился на максимум, и сейчас пришло время за это платить.
   К моему счастью, маг Света мгновенно пришел в себя и, увидев мое перекошенное лицо, приступил к лечению. Пожалуй, больше не буду критиковать его выбор профессии, решил для себя я, с облегчением ощущая отступающую боль.
   Спустя минуту мне удалось прийти в себя и с помощью Сайфаса доковылять до девушек, которые ожидали нас у входа на мост.
   - Что, Единый раздери, произошло?! Ты был прямо, как молния, вжжуухххх! - их голоса слились в один.
   - Оставьте его в покое, - загородил меня Сайфас, аккуратно усаживая на землю. - Я его подлечил, но Роалду сейчас нужно отдохнуть.
   - Да-да, его самочувствие очень важно, - скривилась Виолла. - Но я хочу получить объяснения! Прямо сейчас. Что произошло? Все что мы видели, это как ты шел по мосту...
   - Сияя, как звезда! - вклинилась не менее разгоряченная Несса.
   - Помолчи, девочка! - раздраженно прикрикнула на нее Виолла и продолжила. - Потом вторая половина моста испарилась - я так понимаю - это была иллюзия, и ты кубарем полетел вниз.
   - А Роалд буквально за секунду пробежал половину моста - никогда не видела, чтобы кто-то двигался так быстро - и поймал тебя за ногу! - не обратив внимания на выкрик девушки, закончила за нее Несса.
   Виолла закатила глаза, но ничего не сказала. Видимо, не хотела ссориться с Сайфасом, который смотрел на нее с неодобрением. Эх, мне бы быть гением. Тогда бы и со мной считались.
   - Мне нечего добавить, - отозвался послушник. - В одном я уверен точно - Роалд сегодня спас мне жизнь, и я этого никогда не забуду.
   Да мне уже можно начать коллекционировать своих должников. Сначала Виолла, теперь Сайфас.
   - Что же до причины моего падения, - продолжил маг Света. - То тут я знаю не больше вашего. Похоже, мы выбрали не тот мост.
   - Не в мосте дело, - прохрипел я.
   Единый, за что ты так со мной? Физически, я был полностью здоров, но я все еще ощущал остатки жуткой боли, что так ловко поймала меня в свои сети.
   - Оба моста - ловушки, - продолжил я, слегка морщась. - Готов поставить свой кинжал, что на правом мосту тебя бы ждал такой же сюрприз.
   - Но с чего ты так решил? - изумленно спросила Несс.
   - Все дело в проклятой загадке, - рассмеялся я. - Она проще, ну или сложнее - смотря как посмотреть - чем мы думали. Лишь одна дорога выбрана Светом - дорога, а не мост понимаете?
   - Это лишь твое предположение, - возмутилась Виолла. - Оно вообще ничего не значит.
   - Путь осилит слуга Единого. Решившись единожды - доверься. Искупление несет Епископ, - процитировал я. - Бред, не имеющий особого смысла, хотя мы и пытались его найти. А теперь посмотри на первые буквы каждого из этих слов.
   - По-се-ре-ди-не, - произнесла девушка и грязно выругалась.
   Ого, я и не знал, что она так умеет. Небось, от своих гвардейцев нахваталась, что ли. Отцу ее наябедничать, что ли?
   - Лишь одна дорога выбрана Светом. Посередине. Выбор благословлен, - задумчиво произнес Сайфас и рассмеялся вслед за мной. - Ну чтож, я рад, что ты сообразил в нужный момент, а не когда я уже улетел в пропасть. Кстати, как ты умудрился так быстро пробежать, да еще и потом меня вытащить?
   - Без понятия, - соврал я ему. - В отчаянной ситуации люди и не на такое способны.
   - Ага, оно и видно, - явно не поверил он мне. - Впрочем, не буду настаивать, ты мне как-никак жизнь спас.
   - Идем искать твою благословлённую тропу посередине - скомандовала Виолла, и первой отправилась искать нужное место.
   - Точно, - ответил я, вставая с земли и отряхиваясь
   - Кстати, - раздался голосок Нессы. - Если бы мы последовали моему совету с монетками, то Сайфас никуда бы не провалился. Я же говорила, а вы меня не слушали.
   - Верно, Несс, - ты умница и была абсолютно права, а мы идиоты, которые совсем об этом забыли - согласился я с девушкой, которая зарделась от похвалы. - Поэтому сейчас мы сделаем выводы, и поступим, как ты и предлагала. Только нам незачем тратить твое состояние - есть методы попроще.
   С этими слов, я наклонился и поднял горсть рыхлой земли. Держа ее в руках, я медленно - чтобы ничего не рассыпать - подошел к пропасти и остановился там, где раньше стояли девушки - ровно посередине между мостами.
   Махнув рукой, я отправил кусочки земли в воздух, и те веером разлетелись передо мной. Большая часть беззвучно улетела в бездну, но, как я предполагал, несколько осели в воздухе, словно зацепившись за что-то невидимое.
   Я ухмыльнулся и довольно расправил плечи
   - Изобретательно, - сказала подошедшая Виолла и тихо добавила. - А мне ты не хочешь рассказать, что это было? Я про твою скорость.
   - Не особо.
   - Ты же понимаешь, что я могу выбить из тебя признание прямо сейчас, - с угрозой произнесла Виолла.
   - Где твое благородство? Я тебе жизнь спас, - хмыкнул я. - Уже дважды.
   - Только это и сдерживает меня, - с улыбочкой просветила меня девушка. - Я не люблю, когда от меня что-то скрывают.
   Я разозлился.
   Хочешь знать - пожалуйста! - я зло пожал плечами. - Каждый раз, когда я полноценно использую "Режим", это приводит к боли и травмам - ты сама видела. А если я расскажу остальным подробности, вы будете ожидать, что я стану использовать его постоянно - какая разница, что это больно, если Сайфас способен поставить меня на ноги за пару минут. И не надо говорить, что для тебя это важно, я не поверю.
   - И не собиралась, - отвернулась девушка. - Меня волнует лишь получение статуса мастера.
   - А меня нет! - раздался возмущенный писк сзади.
   Я увидел Нессу, которая стояла позади нас с огромней кучей земли в руках. Правда половина уже просыпалась по дороге, но девушка не обращала на это внимания.
   - Слушай, - необычайно серьезно начала она. - Я без понятия, что за тараканы у тебя в голове, и что ты себе накрутил, но не все маги такие сволочи, как ты о них думаешь.
   Я на это лишь хмыкнул и, не скрываясь, посмотрел на Виоллу. Та холодно встретила мой взгляд.
   - Неважно, что вы друг о друге думаете, и неважно какой у вас статус! - продолжала беситься Несс. - Сейчас мы все послушники, проходящие экзамен - мы команда! Члены команды должны друг другу верить и не бросать остальных в беде!
   Девчонка была молода и несла явную чушь. Сословные различия никуда никогда не исчезают. Но ее энергичная речь заставила меня вспомнить пещеру арахнидов. Неделю назад я на полном серьезе собирался оставить Виоллу и ее охрану на съедение, чтобы у меня был шанс выжить. Даже Сайфаса я спасал, не потому что мне он понравился - хотя похоже он отличный парень, а потому что иначе я бы провалил задание учителя и заметно уменьшил бы свои шансы на прохождение дальнейших Испытаний.
   Скривившись, я с отвращением посмотрел себе под ноги. Разве я всегда был таким?
   - И это касается всех, - девушка даже не собиралась заканчивать и повернулась к Виолле.
   Та недоумевающе уставилась на подходящую к ней девчонку.
   - Мы проходим вместе Экзамен чуть больше часа, но ты уже успела меня взбесить и дважды довести до слез, - прошипела Несса. - Ты тоже часть команды, хватить корчить из себя самую умную! Займись делом.
   С этими словами девушка вложила в руки ошеломленной натиском Виоллы горсть с землей.
   Я закрыл глаза. Надеюсь, Сайфас успеет ее спасти. Сейчас будет взрыв и крики. Вместо этого, я услышал хохот.
   Я раскрыл глаза и в неверии уставился перед собой. Виолла смеялась, да так что слезы текли по ее щекам. Девушка выронила землю и схватилась за бока. Никогда ее такой не видел. Я забеспокоился - она с непривычки и помереть поможет.
   - Ох, - отсмеявшись, выдохнула девушка. - Ты действительно очень похожа на мою младшую сестру - такая же наглая.
   Да я как погляжу Несса и для Сайфаса сестра, и для Виоллы. Ненормальная выходит семейка.
   - Если позволишь говорить со мной в таком тоне еще раз - пожалеешь, - грозно продолжила девушка, но внезапно красиво улыбнулась. - Но я умею признавать свои ошибки. Возможно, я зашла чересчур далеко. Я подумаю над этим. Спасибо, малышка.
   - Мне целых четырнадцать, - возмущенно пробормотала она. - Все мои подруги из деревни выскочили замуж. Я уже взрослая. Так-то!
   - Никто и не сомневается, что ты большая девочка - добродушно произнес Сайфас, подходя к нам. Вместо земли он решил воспользоваться камнями. - Ну что - начнем? У нас в лучшем случае остался час времени.
   - Секундочку, перед этим мне бы хотелось кое-что сказать, - прервал я его и собрался с духом. - Когда я тебя вытаскивал, я воспользовался "Режимом Тени". Он повышает мои физические возможности, но взамен наносит ущерб организму. Поэтому, я не хотел бы прибегать к нему слишком часто.
   - Режим Тени - как круто! - восторженно протянула Несс. - Я бы тоже такой хотела!
   - Понял, - не обращая внимания на веселящуюся девушку, кивнул мне маг Света и дружески хлопнул меня по плечу.
   Аккуратнее, Единый тебя раздери. Ты же в руках камни держишь!
   - Отлично что с этим мы разобрались, но давайте уже наращивать темп. У нас осталось минут сорок, не больше, - нетерпеливо пробормотала Виолла, но я видел, что она довольна моей откровенностью.
   Для меня это было несколько непривычно. Я всегда полностью доверял лишь себе. Ну, может быть, еще Сору. Иногда Учителю, хоть как показал момент с пауками - далеко не лучшее мое решение. Никогда - другим магам. А сейчас я спокойно раскрыл свой козырь сразу трем возможным противникам. Посмотрим, что из этого выйдет.
   Аккуратно разбрасывая перед собой комья земли и камни, мы перебрались на другую сторону пропасти. Последний раз оглядев комнату, что чуть не стоила Сайфасу жизни, мы подошли к двери с надписью "Выход" и прошли сквозь нее в следующее помещение.
   Испытание Разума продолжалось.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Глава 8
   За дверью лежал не очередной коридор - этого я как раз мог бы и ожидать. Совсем нет. В этот раз перед нами была очередная комната. Она отличалась от предыдущей, в первую очередь размером, но в чем-то была на нее похожа.
   - Это что? Еще одна пропасть? - поинтересовалась Несса, выглядывая из-за наших спин.
   - Гораздо хуже, - грустно объявил я.
   На этот раз на месте обрыва находился глубокий водоем. Только сейчас я вообще не видел его конца. Ни двери с надписью Выход, ни вообще какой-либо земли. Только водная гладь. И на мой неопытный взгляд, вода была просто ледяной. Плыть в такой будет очень непросто. Поганый знак.
   Но это было еще не самым отвратительным. Остальные этого пока не заметили, но в воде явно кто-то плавал. И размерами эта штука была с половину моста из прошлой комнаты.
   Не сговариваясь, мы обернулись к проходу, где нас, естественно, поджидала очередная металлическая табличка. Я тяжело вздохнул, подошел к ней поближе и принялся читать.
   Путник. На этот раз перед тобой препятствие посерьезнее. Не стоит недооценивать голодного араиса. Его зовут Зубастый и мясо - его любимое блюдо. Особенно он обожает лопать твоих друзей. Если это конечно не лимон.
   Единый. Меня. Раздери.
   - Лимоны? Это что, очередная загадка? Как им еще не надоело?! - возмутился Сайфас. - Да и что такое араис?
   - Не что, а кто, - неожиданно для всех ответила Несс. - Это огромный и зубастый хищник, который проживает в северных водах. Очень опасный. Много охотников из моей деревни уходили в поход, чтобы добыть его шкуру. Никто не вернулся.
   Словно подтверждая ее слова, из воды послышала громкий всплеск. Теперь огромную тушу заметили все. Реакция была бурной - даже обычно сдержанная Виолла не скрывала эмоций.
   - Лимон твой друг - с ним ты никогда не попадешь в беду. Не расставайся с лимоном, - процитировал я.
   - Просто замечательно, - с жалостью посмотрела на меня аристократка. - От тебя и раньше было немного пользы. Теперь же ты спятил, таким образом, переводя себя из разряда "практически-бесполезные" в просто "мусор".
   - Подожди, - остановил разошедшуюся девушку Сайфас и обратился ко мне. - Ты о чем, Роалд?
   - Это надпись, которая была на вазе с фруктами в комнате отдыха, - горестно вздохнул я. - Я тогда не обратил на нее особого внимания - мои мысли занимал кое-кто другой, - я выразительно уставился на Несс.
   Сама девушка в это время подошла к водоему и развлекала себя, кидаясь камешками в огромное существо. Большая часть пролетала мимо, но несколько отскочили от чешуек на теле чудовища.
   - Это не опасно? - поинтересовался у нее маг Света. - Несс, может тебе стоит отойти и не злить эту тварь?
   - Все в порядке, - не отрываясь от своего занятия, ответила ему девушка. - У араиса очень толстая шкура, он ничего не почувствует.
   - Великолепно, - покачала головой Виолла и повернулась ко мне. - Т.е. ты хочешь сказать, что это существо не любит лимоны?
   - Я в этом практически уверен, но можно уточнить, раз среди нас оказался эксперт по этой твари, - кивнул я и подошел к развлекающейся Нессе. - Прости за глупый вопрос - но араисы случаем, не боятся лимонов?
   - Не-а, - ни капельки не удивилась моим словам девушка. - Но у них хорошо развито обоняние. - Девушка подумала. - По крайней мере, кровь воде они чувствуют отлично.
   Услышав это, я лишь передернул плечами и отправился обратно к остальным.
   - Может ты напутал, и мы просто не видим другого решения? - предположил Сайфас. - В прошлый раз, вы с Виоллой были абсолютно уверены в своей правоте.
   - Да нет. В этот раз ошибки быть не может, - отверг я его идею. - Видишь ли, я не верю в совпадения. Друг-лимон здесь и в комнате отдыха. Нас проверяли на внимательность с самой первой секунды.
   Я покачался с пятки на носок, пытаясь подыскать верный слова.
   - Да и это не так сложно сделать, - продолжил я. - Опытный мастер Тени способен провернуть подобный трюк без труда. Просто поставил условие, что аромат лимона вызывает у животного страх. Ничего сложного.
   - Тогда повтори его действия, - приказала мне Виолла. - Только на этот раз с нашими запахами, а не с проклятым лимоном.
   - Если бы я мог, мисс О'Рин, то давно бы это уже сделал, - огрызнулся я. - Но я лишь послушник, а не опытный - снова подчеркнул я это слово - мастер. Даже, если я сдам Экзамен - в чем, глядя на эту тушу, я начинаю сильно сомневаться, то мне потребуется еще пара лет, чтобы научится этому трюку.
   - Плохо, что ты такой бесполезный, - огорчилась девушка и повернулась к магу Света. - Тогда ты можешь вернуться в комнату отдыха и принести нам эти ничтожные фрукты.
   - Фрукты? - услышала ее слова Несса и радостно завопила. - Я только за! Со всеми этими погонями в пустыне и переходами через мосты, я нагуляла аппетит. Пора кушать!
   - Путь до первой комнаты занял где-то минут сорок, может чуть больше, - проигнорировав дикий выкрик девушки, продолжила свои рассуждения Виолла. - Если ты используешь свои способности, то уложишься в полчаса.
   - Во-первых, - возразил девушке Сайфас. - Я не думаю, что у нас есть эти полчаса. По моим прикидкам у нас осталось минут двадцать. Может двадцать пять, не больше.
   - И ты молчал? - возмутился я. - Мог бы и раньше сказать.
   - Во-вторых, - невозмутимо продолжил он. - Я полностью выложился на мосту. Мне нужно время, чтобы восстановиться. Я не потяну такой забег.
   Услышав эти слова, я отчаялся. Неужели это конец? Виолла лишь хмыкнула и уверенным шагом направилась к Несс.
   - Эй, - громко произнесла она. - Девица! Твой монстр - как он относится к огню?
   - Меня зовут Нессария, можно Несса, - возмутилась такому обращению девушка. - И ты об этом прекрасно знаешь!
   - Да-да, так что на счет моего вопроса?
   - Ну, араисы любят очень холодную воду, - она задумалась. - Я знаю, что несколько магов Огня, которых пригласили жители моей деревни, пытались пробить шкуру араиса своими заклинаниями, но у них ничего не вышло. Их останки мы отправили обратно в урне.
   Магесса разочаровано зашипела, но меня слова девушки навели на мысль.
   - Подожди, - воскликнул я. - Они живут в ледяной воде, а значит не любят горячую. Виолла, ты не могла бы...
   - Разогреть это озеро? - девушка закончила мою фразу и с грустью и примесью жалости уставилась на меня. - Ты же бывший благородный. Чему тебя только учили? Для того чтобы хоть немного нагреть этот водоем мне потребуется жар тысяч костров. И это бы отняло время, которого у нас нет.
   И как я должен был это знать? Не суть. Я почуял верный путь, и меня с него не могла сбить даже она.
   - Хорошо. Этот вариант отпадает, - продолжил я. - Но могла бы ты нагревать воду только вокруг нас? Вода отвратительно проводит тепло - уж это я знаю, а значит будет отпугивать хищника, стоит тому подплыть слишком близко.
   - К твоему сожалению, - девушка все еще продолжала смотреть на меня, как на полного барана. - В твоем плане множество изъянов. Первое, мы будем двигаться, а вода - нет. Поэтому мне придется нагревать воду вокруг нас постоянно. Не сильно лучше нагревания всего водоема, не находишь? Ну и вторых, я не способна проделать это на ходу. Для создания такого количества тепла мне потребуется стоять на месте. Дилемма, как видишь.
   - Я думаю, я могла бы помочь, - раздался голосок Нессы. - Хотя бы с первым.
   Мы резко перевели взгляд на девушку, которая засмущалась от нашего внимания.
   - Я умею создавать щит из воды, - нерешительно продолжила девушка. - Я могла бы сотворить сферу с воздухом, чтобы мы прошли по дну водоема. В моей деревне таким образом собирают питательные водоросли.
   - И как это поможет? - раздраженно поинтересовалась Виолла.
   - Я еще не закончила, - расхрабрилась девушка. - Я могу создать еще одну сферу, только больше. Тогда между нами и араисом будет прослойка с водой...
   - Которая будет двигаться вместе с нами, - закончил я за нее. - Несс, я говорю это сегодня уже второй раз и ничуть не жалею - ты умница!
   Девушка зарделась от похвалы, но заколебавшись на секунду, выдала:
   - Только боюсь, это будет очень сложно. И я тоже не смогу идти.
   - Без проблем, - улыбнулся Сайфас. - Я понесу тебя.
   - Похоже, тебе достался я, - не смог сдержать я ухмылку, поворачиваясь к Виолле.
   - И ты не поверишь, насколько я разочарована этим фактом - тяжко вздохнула девушка. - Ладно, у нас осталось мало времени. Все по местам. Начинаем.
   Я подавил возникший гнев. Раскомандовалась тут, план-то был мой. А доработала его Несса. Проклятая аристократка только критиковать и умеет.
   Впрочем, как бы мне не хотелось этого признавать, в одном она была права. Время поджимало.
   Спустя пару минут мы уже шли по дну, Виолла висела на моих руках, а Несс примостилась у Сайфаса на загривке. Я подозреваю, что для этого он использовал Свет. Без него с такой ношей на шее он бы долго не протянул.
   Наша команда медленно шагала посередине воздушной полусферы, вода вокруг которой чуть ли не кипела от энергии - магесса Огня явно не постеснялась. Впрочем, чувствуя, как ее вцепившаяся в меня рука постепенно оставляет на мне крупный синяк, я был уверен - это ей дается с трудом.
   Температура внутри сферы медленно повышалась. Я начал нервничать. Вода медленно передает воздуху тепло, но мы были окружены со всех сторон кипятком. Если наш путь затянется, то мы просто поджаримся. Впрочем, если в ближайшее время, мы не выберемся, то Экзамен для нас кончится из-за времени.
   Так, шаг за шагом, мы передвигались по грязному дну впадины. К моему огромному удивлению Зубастый не проявлял к нам особого интереса - аккуратно подплыл один раз, но тут же убрался. Видимо, почувствовал жар воды, которой мы себя окружили. И слава Единому.
   Страшная штука, меньше всего на свете я хотел находиться рядом с ней. Заполненная острыми зубами пасть, длинное змеиное туловище с шестью крошечными лапками по бокам - все это внушало ужас и отвращение.
   Тело чудовища было покрыто мелкими чешуйками. Прочными, словно стальной доспех, но по словам Нессы отлично отражающими тепло и холод. Хорошо, что нос и пасть этой твари оказались гораздо более чувствительными, иначе вся наша защита была бы ничем не лучше листа бумаги.
   Но больше всего меня поразили глаза - желтые, с красными прожилками. Голодные и злобные. Немигающий взгляд твари надолго отпечатался у меня в памяти. Жуткое ощущение - понимать, что от страшной смерти тебя отделяют две хрупкие девушки, каждая из которых чуть ли не обливается потом от напряжения.
   Под водой оказалось на удивление тихо. Слышался только звук наших шагов, да кряхтение девушек. Я бы мог поговорить с Сайфасом, как-никак мы были в равном положении извозчиков, да и мне нужно было узнать у него про его отношения с учителем и причастность к убийству Иерарха.
   Но я боялся. Боялся нарушить тишину. Стоит только нашим магессам на секунду отвлечься - одна маленькая ошибка, и огромное зубастое чудовище с говорящим именем обрушится на наши головы. От одной этой мысли у меня дрожали поджилки.
   К счастью, все жуткие вещи когда-нибудь заканчиваются, иногда - твоей смертью, но не в этот раз. Нам удалось пройти сквозь это озеро невредимыми и выйти на другой стороне. Путь занял каких-то минут десять, даже странно, что я не видел берега с той стороны. Помахав напоследок Зубастому, я открыл очередную деревянную дверь и прошел внутрь. Остальная команда следовала за мной по пятам.
   Испытание Разума продолжалось.
   Следующая комната была совсем камерной, особенно на фоне предыдущей. Она ничем не выделялось: уже ставшие нам родными кирпичные стены да деревянная дверь с надписью "Выход" напротив. Единственное, что отличало это помещение от остальных - это четырехметровая каменная статуя, которая стояла в другом конце комнаты. Статуя должна была изображать Единого - простая одежда, развевающиеся волосы, добрая и всепрощающая улыбка. Правда я что-то не помню, чтобы Единый носил с собой солидных размеров железную алебарду, но, наверное, это просто творческая выдумка скульптора.
   Пока я пытался себя этим успокоить, Несса не стала сдерживаться и выразилась более емко:
   - Нам крышка.
   - Подожди так думать, Несс, - поспешил успокоить ее Сайфас. - Это же статуя Единого. Она изображает всепрощение и мир. Я уверен, что нам не нужно с ним сражаться. Это противоречит самой сути.
   - А этот топор ему тогда зачем? - все тем же мрачным тоном поинтересовалась девушка.
   - Во-первых, не топор, а алебарда - поправил я ее. - А во-вторых - сейчас узнаем.
   Я повернулся к двери, через которую мы вошли, надеясь увидеть очередную табличку с указаниями. Пусть там не будет ничего про боязнь статуями лимонов. Пожалуйста!
   На стене было пусто. Странно.
   - Просто замечательно, - подытожила Виолла. - И что нам делать?
   ВНИМАНИЕ! ВНИМАНИЕ!
   Этот голос я знал. Он не предвещал ничего хорошего.
   До конца первого этапа Испытания Разума осталось десять минут!

   - Похоже, у нас нет времени на размышления - сказал я и решительно направился прямо к статуе.
   Дальше произошло именно то, чего я и ожидал. Посыпалась каменная крошка, раздался противный скрип, и проклятая каменная статуя ожила. Но вот жуткий голос, что раздался из отверстия, заменявшего статуе рот, оказался для меня неприятным сюрпризом. Эта штука и говорить умеет?
   - Путники! Пришло время проверить вашу мудрость, - скованно проговорил конструкт. - Тому, кто верно даст ответ, я не причиню вреда.
Но если твой ответ будет ошибочным - бойся!
   - Загадки? Серьезно?! - возмутился я. - К чему называть это Экзаменом на мага, если любой идиот без капли таланта способен его пройти. Догадаться до перехода через мост, притащить с собой лимон, а теперь решить загадку. Чушь какая.
   - Ну, справедливости ради, - решил поспорить со мной Сайфас. - Не-маг вряд ли пройдет Отбор. Но даже если каким-то чудом это произойдет, и он окажется достаточно умен, чтобы пройти Испытание Разума - а ведь мы еще, кстати, даже не закончили первый этап, то такой человек точно не сможет справиться с Испытанием Силы.
   - Мы тратим время, - прервала нас Виолла и подошла к статуе. - Загадывай.
   Статуя открыла свой огромный рот и с надрывом произнесла:
   Не видно ее,
И не слышно ее.
Но стоит заговорить о ней,
Как она исчезает.

   Девушка задумалась всего на пару секунд.
   - Не знаю, кто придумывал эти загадки, но боюсь у него проблемы с воображением, - надменно произнесла Виолла. - Эй, дешевый монолит, мой ответ - тишина.
   - Верно, - проскрипела статуя. - Ты можешь пройти.
   - Удачи ребята, - помахала нам ручкой девушка и гордой походкой прошла сквозь дверь. Через открытый проем я увидел знакомый нам диван и чашу с друзьями-лимонами. Похоже, это было последнее испытание. Это не могло не радовать. Времени на еще одно у нас просто не было.
   Я посмотрел на каменный конструкт, изображавший Единого. Пока девушка шла мимо, тот стоял на месте и не двигался, и с тех пор не произнес больше ни слова. Его что, каждый раз надо просить?
   - Моя очередь, - вздохнул я и подошел к статуе. - Давай свою загадку.
   Ответ не заставил себя ждать.
   Тот, кто создает его, в нем не нуждается;
Для его
покупателя он бесполезен.
Человек, что им воспользуется, не может его увидеть или почувствовать.

   Что это?
   Я задумался. Сходу в голову мне ничего не приходило. Вернувшись к входу, я обратился к остальным:
   - Что думаете?
   - Во-первых, это можно создать или использовать, - начал рассуждать Сайфас. - Значит, это что-то материальное.
   - Не обязательно, - поправил его я. - Можно заполнить пустоту, создать неловкую ситуацию. Наш язык богат на подобные конструкции. Собственно, на этом и строятся многие задачки, например та, что досталась Виолле.
   - И она решила ее всего за секунду, - восхищенно протянула Несса. - Я бы так точно не смогла.
   Мы с Сайфасом озабоченно переглянулись. Девушке предстоял еще свой собственный вопрос. Впрочем, сейчас следовало сосредоточиться на моей проблеме.
   - С другой стороны, - продолжил я свою мысль. - Я с тобой соглашусь. Создатель, покупатель, возможность воспользоваться - все указывает на предмет.
   - Точнее не сможет воспользоваться, - уточнил юноша. - Тут сказано, что он не может его ни видеть, ни чувствовать.
   - Ты не способен почувствовать или увидеть голос, - внезапно влезла девушка. - Но ты можешь его использовать, верно?
   Я изумленно посмотрел на Нессу. Забавная девчонка. Обычно ведет себя будто ей лет десять, но иногда она высказывает здравые идеи, вроде предложения с монетами или вразумления Виоллы перед мостом. Не сказал бы, что последнее сильно помогло, но все же. Попытка-то была. Уже не мало.
   - Я думал, мы определили, что это материальная вещь, - не согласился с девушкой Сайфас.
   Я постарался скрыть улыбку. Он сам это определил и теперь до конца защищает свою позицию. Для человека, что собирается посвятить жизнь лечению других людей, он любит оказываться прав и стоять на своем. Чувствуется, что его учителем был Верховный Иерарх, а не знахарь из провинции. Впрочем, умение настоять на своем - не самое бесполезное качество для врача. Некоторые пациенты такие несносные зануды, что пока на них не прикрикнешь - они ничего не сделают. А ведь это им и надо в первую очередь.
   - Хорошо, - Несс не собиралась сдаваться. - В загадке сказано, что он бесполезен для покупателя, а использующий его не увидит и не почувствует. Что если, ты просто не можешь это сделать? Не потому, что вещь слишком маленькая и незаметная...
   - А потому что у тебя нет такой возможности, - закончил я за нее.
   Девушка росла в моих глазах. Я повернулся к статуе и громко произнес:
   - Мой ответ - гроб!
   - Верно, - услышал я в ответ хриплый голос.
   Бедолага. Звучит словно Сор во время похмелья. Печально тут сидеть. Не с кем поболтать, негде развлечься. Даже выпить нельзя. Будь эта штука не огромной каменной статуей, что могла нас прикончить одним ударом алебарды, я бы ее даже пожалел.
   Потянувшись и помахав руками, я пошел к двери с надписью "Выход". Внезапно, я замер на месте, словно меня поразила молния. Медленно повернувшись к статуе, я произнес.
   - Следующая загадка.
   Что имеет шесть лиц и двадцать один глаз, но не способно видеть.
   Мое лицо озарила улыбка. Мало того, что я был прав в своем предположении, так я еще знал верный ответ. Я развернулся и направился к своей команде.
   - Почему ты не пошел дальше, как это сделала Виолла? - изумленно произнес маг Света. - Сейчас наша очередь отвечать.
   - Вспомни задание, - даже не пытаясь убрать довольную улыбку с лица, произнес я. - Не было сказано, что ты обязан пройти сразу же, как дашь ответ. Главное, это кто его даст. Поэтому ничто не мешает мне остаться тут и помочь вам.
   - Здорово! - восхищенно пискнула девушка. - Ты такой умный! Но почему Виолла так не поступила?
   Я пожал плечами.
   - Думаю, Виолла об этом даже не задумалась. Она дала верный ответ и прошла этап. К чему ей заботиться о других? Все должно быть наоборот. Она же наследница Высшего Рода.
   - Я думала, что после момента на мосте она станет хорошей, - грустно протянула девушка.
   - Лично я был уверен, что она вообще не способна смеяться, - погладил понурую девушку по голове Сайфас. - Так что ты на нее очень сильно повлияла.
   - Правда? - Несса радостно подняла голову.
   - Конечно, - кивнул ей в ответ маг. - Но она всю свою жизнь провела среди аристократов. Для нее мы - грязь под ногами, и даже мои способности этого не меняют. Я полезная грязь, лечебная грязь, хе-хе. - Улыбнулся он краем рта. - В будущем, когда мы станем полноценными магами - может быть, что-то изменится, но сейчас - точно нет.
   - Я рада, что у нас нет дворян, - прошептала потрясенная девушка. - Все общаются другом с другом на равных.
   - Дело не только в том, что она из аристократии, - решил я объяснить ситуацию. - Даже принадлежность к Высшему Роду здесь не главное. Она - наследница. Ее готовили к этому с рождения - лучшие учителя, общение только с высшим обществом, максимум презрения ко всем остальным.
   Несса на это лишь грустно покачала головой, а я задумался над своими словами. Что-то тут не складывалось. Виолла обычно вела себя надменно, но я сам вырос в Великом Роду и знаю, что это лишь цветочки. Вот мой старший брата, который и был наследником, вот он был по-настоящему надменным. Редкостная мразь. Его окружала маска непогрешимости и тотального превосходства. У Виоллы такого не было. Иногда она даже вела себя вполне адекватно. Странно все это.
   - Роалд, - прервал мои размышления Сайфас. - Я не хочу тебя прерывать, но у нас почти не осталось времени. Что с загадкой?
   Да-да, - поторопился я. - Я знаю ответ. Подойди к этой штуке и скажи игральный кубик.
   Сайфас тепло улыбнулся, пожал мне плечо и поспешил к статуе. Хороший он парень. Не задавал вопросов, не думал верный ли это ответ, а сразу доверился. Впрочем, я был уверен, что я прав.
   Шесть лет на улицах Нижнего Города. Азартные игры стали такой же частью моей жизни, как алкоголь, грязь и череда знакомых, которые умирали быстрее, чем я успевал их запомнить.
   Хрипящий голос вырвал меня из воспоминания.
   Жизнь моя идет часами,
Служа тебе - я исчезаю.

   Когда я мал - погибну быстро,
   В огромном мне побольше смысла.

   - Ого, - пробормотал я. - В стихах. Похоже, кто-то постарался.
   - Я рад, что тебе нравится, - странно на меня глянув, сказал Сайфас. - Но боюсь, у меня нет даже намека на идею. Может ты и на эту знаешь ответ?
   - К сожалению, нет, - я покачал головой. - Но это не мешает нам вместе порассуждать. Мы и на моей загадке не понимали, что делать, но это не помешало нам найти верное решение.
   Я ненавязчиво глянул на Нессу. В прошлый раз именно ее мысли привели меня ответу. Заметив мой взгляд, девушка лучезарно улыбнулась и картинно схватилась за бока.
   - Хо-хо, - мило нахмурилась она. - Похоже вам снова нужна помощь Великого Сыщика - Нессарии из Вихта. Спасти ли вас, жалкие людишки? Склонитесь перед моей мощью, и я подумаю!
   Девушка повелительно указала на нас пальчиком. Учитывая, что она была на голову ниже меня и Сайфаса - смотрелось донельзя комично.
   Стоп. Она что - изображает Виоллу? Я хмыкнул. Не очень похоже. Да и вообще, это я тут настоящий сыщик. Ну, или его помощник, не суть. Я посмотрел на Сайфаса. Тот лишь пожал плечами и опустился на одно колено.
   - Снизойди до милости, О Великая, - подыграл он. - Покажи свою мудрость ничтожным червям, что не достойны смотреть на тебя.
   Я поперхнулся. Ничтожным червям? Откуда он вообще этого набрался. Фраза прозвучала чересчур заученной. Он не придумывал на ходу. И часто он это произносит?
   Да и вообще, до конца этапа оставалось совсем чуть-чуть. Нашел время развлекаться.
   - Так и быть! - радостно воскликнула девушка, довольная устроенным представлением. Сев на холодную землю, Несса задумалась. - Это штука служит людям, но быстро исчезает. И чем она больше, тем лучше.
   - Деньги? - предложил маг Света.
   - Не думаю, - протянул я. - Для некоторых из нас деньги действительно живут часами, но нормальные люди предпочитают не тратить все сразу. Хотя идея забавная.
   В огромном мне побольше смысла.

   Это может быть все, что угодно. Почти каждая вещь становится лучше, если ее больше. Ну, кроме дырок в брюхе, конечно.
   - Виоллу бы сюда, - мечтательно протянула Несс. - Она хоть и мымра, но умная. Она бы точно смогла ее решить.
   Быстро она сдалась. А еще минуту назад она корчила из себя чуть ли не богиню мудрости. Да и вообще, как маг Огня нам бы сейчас помог?
   Стоп. Я неверующе уставился перед собой, боясь спугнуть мысль. Ну конечно!
   Я радостно обхватил не ожидавшую этого Нессу и подкинул в воздух.
   - Несс, ты гений, - радостно проорал я, пока девушка истошно визжала. - Ответ - огонь!
   - Я рад, что мы разгадали загадку, но может, ты ее отпустишь? - вмешался Сайфас.
   Он что, ревнует? Ладно, ладно.
   - Ты прав, - успокоился я, поставив девушку на землю. - Несс, иди - скажи ответ статуе.
   Девушка с негодованием уставилась на меня и грозно нахмурилась. Похоже, полет пришелся ей не по душе. Вдохнув, она кивнула и слегка покачиваясь, посеменила к выходу. Не обращая внимания на недовольного мага Света, я пошел следом. Сайфас пристроился рядом.
   ВНИМАНИЕ! ВНИМАНИЕ!

   Единый, как же не вовремя.
   До конца первого этапа Испытания Разума осталось минута! Все, кто не успеет оказаться в комнате отдыха, будут исключены из Экзамена!

   - Мой ответ: Огонь! - быстро проговорила Несса.
   - Неверно! - проскрипела статуя.
   Мое сердце словно остановило ход, а мысли бешено заметались в голове. Как!? Что значит неверно? Ответ же подходит. Я его дважды проверил.
   - Правильный ответ - костер! - невозмутимо ответил голем.
   Я проклял того идиота, который придумал эту загадку. Костер - огонь - свеча. Это все почти одно и то же. Почему не принять близкий по смыслу ответ, если он так же верен?
   - Если твой ответ будет ошибочным - бойся! - повторила свои слова статуя и занесла алебарду над опешившей девушкой.

   Лезвие со свистом летело вниз.
  
  
   Глава 9
   Я тупо смотрел на несущееся на девушку лезвие. Чтобы что-то предпринять у меня была лишь пара мгновений, но я застыл на месте. Мой мозг лихорадочно искал решение.
   "Искажение"? Нет, оно действует на мозг живого существа, а передо мной статуя. Ноль разума, лишь набор команд и условий. "Режим Тени"? Может я и успею вытолкнуть Нессу из-под удара, но тогда точно подставлюсь сам.
   Я не был готов отдать свою жизнь. Девушка мне нравилась, честно. Забавная, умная, умеет вовремя подбодрить и найти правильные слова. Славный ребенок. Но моя жизнь мне дороже.
   Прости, Несс. Я закрыл глаза, чтобы не видеть ужасного финала, но вдруг передо мной мелькнула белая тень.
   Сайфас не размышлял ни секунды. Его новой сестренке была нужна помощь, и он сделал единственное, что пришло ему в голову. Сияющая Светом фигура пронеслась мимо меня и закрыла Несс своим телом. Он проделал это в мгновение ока - даже быстрее, чем я под "Режимом Тени". Мне в голову пришли слова учителя: "Если не пользоваться "Режимом" на полную катушку, то на пару минут ты сравняешься со средним послушником Света".
   Сайфас не был средним послушником, совсем нет. Но даже он бы не успел вытащить девушку из-под смертельного удара и увернуться самому. Все что он мог - это встать между Нессой и ее смертью да скрестить над собой руки, ожидая неминуемого удара.
   Глупец - хотел крикнуть я. Четырехметровую каменную статую не остановить простому послушнику, каким бы одарённым он ни был. Алебарда пройдет и через его тело, и тело девушки. Это была бессмысленная и глупая жертва.
   Но я промолчал. В то мгновение я ему завидовал. Сайфас жил по простым правилам, и они не позволяли ему бросить своего нового друга в беде. Он был готов рискнуть жизнью. Умереть, если придется. Я так не мог. Я ощущал себя трусом и предателем. Умным и живым, но трусом. Мерзкое чувство.
   Смертельного удара так и не последовало. Алебарда замерла буквально в паре сантиметров от рук мага Света. Человек не смог бы остановить удар после замаха, но в этот раз оружие держал не человек.
   Наша тройка ошеломленно уставилась на статую, не веря в произошедшее. Почему каменный колосс остановился?!
   Тридцать секунд!
   В моей голове будто щелкнуло. Ну конечно, почему я этого не увидел раньше?! Идиот, кретин, придурок!
   Но у меня не было времени на самобичевание. Статуя сделала шаг назад и начала медленно заносить оружие для повторного удара. И я был уверен, что в этот раз он будет смертельным. Этого я допустить не мог.
   "Режим Тени"!
   Схватив в охапку недоумевающих Сайфаса и Несс, я в секунду преодолел последние несколько метров до двери, открыл ее ногой и буквально влетел в комнату отдыха. Только после этого я позволил себе расслабиться, отключить заклинание и повалиться на пол. Никогда я не чувствовал себя таким счастливым.
   - Что вы тут устроили? - надо мной раздался звонкий голос. - Могли бы и быстрее справиться.
   Я тяжело вздохнул и начал осторожно подниматься на ноги. Некоторые вещи никогда не меняются. Может оно и к лучшему.
   Пока я приходил в себя, Сайфас успел осмотреть шокированную Несс на предмет ранений и теперь повернулся ко мне, ожидая объяснений.
   - Что произошло? - возбуждённо спросил он. - Почему статуя остановила лезвие? Я был уверен, что умру.
   - Умрешь? - выразительно поинтересовалась Виолла. - Лезвие? Вы - идиоты! Не смогли даже решить пару элементарных загадок? Впрочем, чему я удивляюсь.
   Девушка закатила глаза и грациозно улеглась обратно на диван. Похоже, она вскочила с него, когда мы ввалились в помещение. В ее руках, словно из воздуха, появился лимон, но немного подумав, девушка отказалась от этой затеи и остановила свой выбор на зеленом яблоке.
   Полностью одобряю это решение. Лимон твой друг. Не ешь лимон.
   - Роалд! - прервал мои мысли голос мага. - Ты понял, что случилось?!
   - Да, - улыбнулся я. - Мы с тобой круглые идиоты, а создатель этой загадки - гений. Мразь, конечно, но гений.
   - И? - вопросительно протянул он. - Не томи, мне важно знать.
   - Вспомни, что для каждой нашей проблемы нам давали объяснение, - начал я. - А еще вспомни слова Верховного Наблюдателя: "Подсказку для каждого задания вы можете найти на металлических табличках". Но в этот раз нам ее не дали. Да в комнате вообще ничего не было. Только статуя, раздери ее Единый.
   - Подожди, - мгновенно поняла, к чему я веду, Виолла. При всех своих качествах, она была умной девушкой. - Ты хочешь сказать, что раз не было подсказки к заданию, то и самого задания тоже не было? И мы могли спокойно пройти через дверь, не обращая внимания на проклятую статую?
   - Бинго! - ухмыльнулся я. - Это была самая обычная комната. Задания не было. Мы его придумали себе сами.
   Девушка прошипела что-то неразборчивое и яростно вцепилась в яблоко.
   - Но статуя сказала, что не пропустит того, кто не ответит на загадки, - удивленно спросила Несса.
   Девушка слегка пошатывалась от пережитого потрясения. Или от того, что я ее поподкидывал, когда на радостях узнал ответ. В общем, она уже приходила в себя, а это главное.
   - Нет, - я покачал головой. - Вспомни, что именно сказала статуя: "Это Испытание на мудрость".
   - Тому, кто верно даст ответ, я не причиню вреда. Но если твой ответ будет ошибочным - бойся! - процитировал Сайфас.
   - Именно, - я не мог прекратить улыбаться. Разыграли нас красиво. - Ни слова больше. Мы сами решили, что для прохода дальше нам нужный верный ответ. Сами додумали условия задания, которого не было и в помине. И даже не попытались обойти голема и спокойно выйти через дверь.
   - У нас были причины, - не согласилась со мной Виолла. - Откуда мы могли знать, что голем не нападет?
   - Гарантий естественно не было, - согласился я. - Но на этом испытании нас проверяли на сообразительность. И, заметь, уже не в первый раз. Все факты были перед нами - отсутствие таблички с подсказкой, слова Наблюдателя и статуи.
   - Вау! - прошептала Несса. - А мы чуть не погибли.
   - Но почему гигант остановил алебарду? - озадаченно спросил юноша. - Несса же дала неверный ответ.
   - А ты верный, - пояснил я. - Ты же сам только что сказал: "Тому, кто верно даст ответ, я не причиню вреда". Голем задел бы тебя, если бы продолжил свой удар. Да, возможно, со второй попытки, он бы достал Несс, но в это время нас в комнате уже не было.
   - Нда, - ошарашенно протянул Сайфас. - Не ожидал.
   - Это было Испытание на Разум, - пожала плечами Виолла, закидывая огрызок яблока в угол комнаты. - Бывает.
   Я хмуро на нее уставился. Она ни о чем не догадывалась, а сейчас ведет себя так, словно знала все с самого начала. Вот же самомнение. Ненавижу!
   ВНИМАНИЕ! ВНИМАНИЕ!
   Что - уже? А возможность отдохнуть и перевести дух? Я начинаю потихоньку ненавидеть этот голос.
   Поздравляю участников, прошедших первый этап Испытания Разума. Теперь, когда мы удостоверились, что вы обладаете интеллектом присущим настоящему магу, пришло время настоящей проверки.

   А до этого что было? Развлечения?
   Когда вы зайдете в следующую комнату, начнется Второй этап Испытания Разума. На него у вас есть пять минут. В комнате вас будут ждать несколько противников. Каждый из них держит при себе медальон с цифрой от нуля до ста. Вас интересует цифра ноль. Когда этот медальон окажется в руках одного из членов команды, испытание будет считаться пройдённым. Удачи!

   - Пять минут, - изумилась Несса. - Это как-то мало.
   - Испытание начнется только тогда, когда мы войдем в комнату, - протянул я. - Значит, сейчас нам некуда торопиться.
   - И зачем откладывать? - не понял Сайфас. - Мы же ничего не узнаем просто сидя здесь.
   - Чушь, - уверенно произнесла Виолла. - Нам дали огромное количество информации, и только глупец ей не воспользуется.
   - Как бы мне не хотелось этого признавать, - протяжно вздохнул я. - Но я согласен с нашей аристократкой.
   Виолла бросила на меня полный ненависти взгляд. Я даже не пошевелился. Это уже какой - сотый по счету? После пятидесяти перестаешь замечать.
   - Во-первых, - начала излагать свои мысли девушка. - Нам четко дали понять, что от нас требуется. Забрать у одного из противников медальон. Не убить, а именно забрать. Это означает, что кто бы нас ни ждал за этой дверью, он, скорее всего, будет скрытным или быстрым, но не сильным.
   - Последнее не факт, но по большей части я согласен, - кивнул головой я.
   - Мне не нужно твое согласие, - холодно отрезала Виолла и продолжила. - Создатели Экзамена должны были придумать задание, которое смогла бы пройти любая из групп. Это их сильно ограничивает.
   - Подожди, - прервал девушку Сайфас. - Ты же сама недавно говорила, что нам выдали коридор именно под нас.
   - Да, - ничуть не смущаясь ответила девушка. - И до сих пор так считаю. Но сейчас нас ожидает полноценный этап. Его гораздо сложнее сделать индивидуальным, нежели создать пару мостов и пропасть.
   - Ммм, - глубокомысленно протянул Сайфас.
   - Слишком сложно, - добавила Несс.
   - Единый, с кем мне приходится иметь дело, - вздохнула изрядно раздраженная постоянными прерываниями Виолла и произнесла по слогам, словно разжёвывая малым детям. - Следующие задание должно проходиться любой группой, а значит, с огромной вероятностью нас ждут летающие противники. Уяснили?
   Девушка посмотрела на наши удивленные лица.
   - Опять непонятно? - грустно выдала она. - Мне перейти на язык жестов? Еще раз! Каждый послушник четырех основных стихий имеет возможность вести бой на расстоянии. Шанс же, что в команде окажутся четыре мага Света, очень мал. Следовательно, задание должно подразумевать решение на дистанции.
   - А почему ты ничего не сказала про магов Тени? - простодушно удивилась Несс.
   - Они вообще ни на что не влияют, - отмахнулась девушка. - Роалд это редкое исключение, которое, и я готова это признать, иногда выдает сносные мысли. Иногда.
   Ого. Это она меня сейчас похвалила что ли? День прожит не зря.
   - Угу, - кивнул я. - Вот только ты не права. Точнее, ты не все учла.
   - Поясни, - с угрозой в голосе сказала девушка.
   - Летающий враг вероятен, но гораздо проще отдать медальон какой-нибудь мелкой твари. Пока остальные будут нас отвлекать, та сидит себе тихо в уголочке и радуется.
   - И прикрыть ее невидимостью, - продолжил за меня Сайфас. - Только тогда мы обречены, нет? Если комната окажется слишком большой, мы никогда ее не найдем.
   - Невидимости как таковой не существует, - пожал я плечами. - Так что это маловероятно.
   На меня с удивлением уставились три пары глаз. Даже Виолла заинтересовалась.
   - Что вы на меня так смотрите? - спросил я. - Как, по-вашему, она должна работать?
   - Ты становишься прозрачным, нет? - настороженно протянул Сайфас.
   - Отлично, и какое это имеет отношение к мастерам Тени? - я удрученно покачал головой. - Мы оперируем с сознанием и эмоциями, а не изменяем физические параметры. Второе ближе к магам Света. Вот ты можешь сделать себя полностью прозрачным?
   - Нет, - в замешательстве ответил юноша. - Не могу.
   - Вот и я не могу. Да и вообще, если ты станешь прозрачным, то из-за того, как устроено человеческое зрение, ты просто-напросто ослепнешь. - Я остановился чтобы перевести дух и продолжил. - Какой тогда вообще смысл?
   - Н-н-но, - начала заикаться Несса. - А ступеньки через пропасть? Я же их видела. Точнее, не видела. Великие Боги, они были невидимыми, вот!
   - Прозрачное стекло, - ухмыльнулся я. - А сверху на них наложили "Отвод Глаз".
   - Стекло? - протянула все еще изумленная девушка.
   - Послушайте, - произнес я. - Когда говорят о невидимости магов Тени, подразумевается именно "Отвод Глаз". Но это уж точно не невидимость. На тебя просто меньше обращают внимание. Вы никогда не задумывались, почему мастера Серого Ордена носят темные плащи, капюшоны и прочее?
   - Кто вообще думает о магах Тени, - фыркнула Виолла.
   - Это часть их униформы? - предположила Несса.
   - Нет, конечно, - отмахнулся я. - Точнее, не совсем. Суть в том, что если бы мы могли становиться абсолютно невидимыми, то почему не ходить в ярко-малиновых чулках и розовом кафтане? Все равно тебя не заметят.
   Я снова покачал головой. Уж я бы не отказался одеться поярче.
   - С "Отводом Глаз" так не работает - чем больше ты выделяешься, тем проще тебя заметить.
   - Хорошо, - покачал головой Сайфас. - Ты меня убедил. Невидимости не существует. Я даже согласен. Это было слишком мощным навыком. Возможность проникнуть куда угодно, зарезать генерала прямо у всех на глазах и прочее. Даже маг Света не может защититься от того, чего не видит.
   На деле я несколько лукавил. Прозрачного тела не существует, точнее я о подобном никогда не слышал. Маг Тени мог сделать себя абсолютно невидимым, но сам процесс был совершенно иным. Мастер залезал в голову конкретного человека и стирал свой образ из его мыслей. Но, во-первых, это работало только на одного - больше людей вокруг, больше работы. Ну и во-вторых, это было не так-то просто даже с одним человеком. Заклинание не действовало на больших расстояниях, требовало постоянной подпитки - короче, утомительное это дело. "Отвод глаз" да серый плащ гораздо более надежный способ затеряться в толпе.
   Но все же невидимость существовала. По словам учителя, именно так "Королевские убийцы" проникали в самые защищенные дома. Но они профи, их мало.
   - Так вот, - продолжил Сайфас. - Почему тогда не сделать так же, как с мостом? Повесить "Отвод глаз" на кого-нибудь вроде паука, чтобы он аккуратно сидел в углу.
   К Единому идут пауки. Видеть их больше не желаю.
   - Я думаю примерно так же, - согласился с ним я. - Но, видишь ли, в чем дело. Я уже говорил, чем более заметна цель, тем хуже работает "Отвод". Поэтому спрятать неподвижный стеклянный мост легко, а вот бегающее по пустому потолку животное уже сложнее. Так что такая штука будет сидеть на месте и не шевелиться.
   - Не стоит забывать, что это лишь один из вариантов, - ввернула Виолла, раздраженная тем, что ее предложение даже не обсуждают. - Я все еще считаю вариант с птицей более логичным.
   - Я его и не предлагаю его отбросить, - не желая нарываться на очередной конфликт, постарался я смягчить ситуацию. - Я предлагаю для каждой из наших идей придумать способ действия, чтобы мы не тратили время зазря на Испытании.
   - Например? - заинтересовалась Несса.
   - Для птиц или других летающих тварей идеально подойдет мое "Искажение", - гордый своей задумкой, начал рассказывать я. - Ты или Волла своими способностями можете повредить медальон, да и вам попасть еще надо. А если я заставлю летающую тварь врезаться в землю, то подобрать ее будет проще простого.
   - Ты так можешь? - восхитилась Несс. - Здорово!
   - Не делает ли это Испытание слишком легким? - удивился Сайфас. - Ты же так можешь приложить любого врага. А пока он будет приходить в себя, я сто раз успею его обобрать. Думаешь, создатели этого не учли?
   - Кстати, - внезапно подпрыгнула на своем месте Несс. - Надзиратель ведь сказал, что медальоны идут от одного до ста. Там будет сотня тварей?
   - Совсем необязательно, - пояснил я девушке. - Скорее всего, для каждой группы подбирается различный набор из противников, каждому из которых присвоена своя цифра. Она, в свою очередь, обозначает тип врага - пауки там, птицы или гигантские крысы. У нас будут, допустим, номера девять, шесть и ноль. У другой группы - пять, двадцать четыре и ноль. Очень удобно. Что же до твоего вопроса, Сайфас ...
   - Магов Тени можно не учитывать, - ответила вместо меня Виолла. - Среди трехсот с небольшим человек, которые решили в этом году попробовать свои силы на Экзамене, было от силы четверо послушников из Серого Ордена. Да и я более чем уверена, что они все погибли во время Отбора.
   - Я-то здесь, - возмутился я. - И никуда не собираюсь.
   - И ты не поверишь, как меня это расстраивает, - отрезала девушка. - Сейчас ты может и пригодился, но, если Испытание Силы будет командным, а составы не изменят - ты нас всех потянешь вниз. И если из-за тебя я не пройду Экзамен - ты умрешь, смирись с этим, - ровным голосом закончила она.
   Я посмотрел в ее спокойные глаза и осознал - это не пустая угроза. Девушка реально прикончит меня, но не из-за злобы, а для восстановления своей репутации. Дескать, сама устраняет тех, кто встал на ее пути. Я поежился.
   - Не волнуйся, друг, - на мое плечо легка рука Сайфаса. - Если наша команда завалит этот Экзамен, то мы умрем вместе. Учитель Артмаэль не простит мне такого позора.
   Я хотел было возмутиться. Подобные заявления вообще ни капельки не успокаивают. Но я не произнес ни слова. Меня уже давно не называли другом. Так и не вспомню, когда это было в последний раз.
   Сентиментальным становлюсь? Да ну! Все равно приятно, Единый раздери.
   - Заканчиваем, - решила подвести итог Виолла. - Слушайте план. Летающих тварей сбивает Роалд. Всех, кто пожелает на нас напасть, отгоняет Нессария. Я воспользуюсь огнем, чтобы проверить не затаился ли кто-то на потолке под "Покровом Тени". Сайфас подбирает медальоны и прикрывает остальных. Вопросы?
   Мы покачали головой. Может она и редкостная стерва, но раздавать приказы наловчилась.
   - Вперед, - скомандовала девушка.
   Распахнув дверь, мы вошли внутрь. Открывшееся перед нами помещение чем-то напоминало тренировочный зал на вилле Учителя. Те же разбросанные вокруг страховочные матрасы, дощатый пол да спертый воздух. В середине зала стоял мужчина, державший в руках маленькую серую мышь. Кажись, она спала.
   Среднего возраста, черноволосый, поджарый и с исполосованными шрамами руками - все в нем словно кричало - душегуб с огромным стажем. Одежда была ему под стать. Легкий дублет серого цвета, черные штаны да небольшая сумка через плечо - ничего особого. Единственным украшением был позолоченный амулет с цифрой один. Мышка носила похожий амулет, только вот размер был меньше. Ну и на ее медальоне красовался жирный ноль.
   - Магистр Литий, - потрясенно выдохнул Сайфас.
   Литий? Я уже слышал это имя. Кажется, это один из трех Наблюдателей на Экзамене. Но что он тут делает?
   Мужчина не ответил, а лишь переложил спящую мышку в сумку и поднес палец к губам, как бы призывая нас не шуметь. Я остолбенел. Он что, не хочет, чтобы мы разбудили животное? К чему этот фарс? Магистр приглашающе поднял руки.
   - Ну что, детишки, не ожидали меня? - мелодично произнес он.
   Не ожидали это слабо сказано. Весь наш план сразу полетел к Единому в бездну. К счастью, с нами была Виолла. Девушка мгновенно пришла в себя и начала раздавать приказы:
   - Сайфас - в атаку. Мы с Нессой постараемся его отвлечь, а Роалд заберет сумку.
   Стратегия была идиотской - этот мужик был Магистром Света. Отнять у него сумку - да это и планом то нельзя было назвать. Одна импровизация. Но я не стал возражать. Более удачных идей у меня не было.
   Не раздумывая ни секунды, Сайфас рванулся вперед. Он наносил удар за ударом, но наполненные Светом кулаки каждый раз проносились в паре сантиметров от тела магистра. Тот не только в самый последний момент успевал уклоняться от ударов юноши, но и параллельно отпускал ехидные комментарии.
   - Совсем тебя Учитель не гоняет, а Сайфас? Не то что раньше, - посмеялся он, пропуская над головой ледяную сосульку Несс. - Со мной он был гораздо суровее - балуют тебя, парень, балуют.
   Девушки в это время тоже не теряли время даром. Виолла создала рой огненный шариков, на вроде тех, что освещали нам путь в пещере арахнидов. Они кружились вокруг Магистра, отвлекая его внимание и жаля в уязвимые места.
   Несса, боясь задеть юношу, уменьшила количество кидаемых ледышек и сосредоточила свое внимание на ногах мужчины. Ледяные поверхности и острые колья не давали Магистру сосредоточиться и отвлекали его от Сайфаса, давая тому больше возможностей для маневра.
   - Даже девушки справляются лучше тебя! - рассмеялся Наблюдатель, небрежным ударом разрушая очередную поделку Несс. - И ты называешь себя гением, достойным занять место Учителя?
   Юноша не реагировал на его слова, постепенно наращивая темп. Я забеспокоился. Сайфас недавно говорил, что полностью выложился на мосту. За прошедшее время ему удалось частично восстановиться, но долго он так не протянет. Да и времени у нас не было. Нужно было что-то предпринять. Срочно.
   Я огляделся в поисках подсказки, и мой взгляд зацепился за одинокий матрас, валяющийся на полу. Хм, а может сработать. Аккуратно обходя центр зала, где разразился настоящий бойцовский матч, я подобрался к матрасу, раскрутил и со всей силы запустил прямо в Магистра Лития.
   Ожидая, что это отвлечет Наблюдателя хотя бы на пару секунд, я бросился прямо к сумке. Если мне удастся ее сорвать, то матч закончится в нашу пользу. Но у Магистра были горы опыта за спиной, и он не позволил этому случиться. Элегантным движением мужчина уклонился от летящего в него предмета, левой рукой впечатал Сайфаса головой в стену, а правой ухватил меня за край куртки и отравил в полет.
   - Слишком медленно, мальчик. Ты же не маг Света, чтобы так бездумно бросаться вперед, - улыбнулся мужчина, попутно разрушая огненный шар Виоллы взмахом руки. - Надеюсь, ты не ушибся? - поинтересовался он у меня.
   Я покачал головой. Этот урод бросил меня прямо в пролетевший мимо него матрас, так что я не получил ни царапины. Но внутри я весь кипел. До чего унизительно. Он просто с нами играется.
   Осталось три минуты!
   - Давайте ребятки, не разочаровывайте меня, - засмеялся маг.
   Поймав сосульку Несс прямо у своего глаза, он резко развернулся и с размаха вогнал ее прямо в колено Сайфаса. Во все стороны брызнула алая кровь. Юноша зашипел от боли, но тут же выпрямил спину.
   - Ты думаешь, меня это остановит? - проорал послушник.
   Вырвав осколок из ноги, парень мгновенно залечил неглубокую рану и яростью бросился вперед.
   Я покачал головой. Сайфаса явно провоцировали. Он был самым сильным из нас, но вместо того, чтобы воспользоваться головой, парень решил положиться на грубую силу.
   - Сайфас, а ну назад! - раздался громкий крик. - Это Испытание Разума, а не Силы, имбецил!
   Я усмехнулся. Хоть Виолла не потеряла голову.
   - Несса повтори свой защитный трюк! - скомандовала девушка. - Только на этот раз на нем.
   Девушка понятливо кивнула. Вокруг мастера возникли два переливающихся водяных купола, один поверх другого. Прямо как когда мы шли под водой, и рядом с нами кружил старина Зубастный. Теперь я вспоминаю его с теплотой.
   Я глянул на творение Несс. И какой в этом смысл? Она что, планирует ударить огнем, пока он внутри? Но его так не поджарить. Это же не духовка. Вода испариться первой.
   Оказалось, что именно этого девушка и добивалась. Возникший пар на долю секунды закрыл мужчине глаза, чем не преминул воспользоваться Сайфас. Парень кинулся прямо на магистра и нанес быструю серию ударов, которая, впрочем, была легко им заблокирована. Но, Литий отвлекся. Всего на пару секунд, но мне этого было достаточно.
   Он считал, что я слабак и неспособен быстро преодолеть разделяющее нас расстояние? Я покажу, насколько это урод ошибается. "Режим Тени"!
   Держа кинжал в правой руке, я молнией рванул к магистру. Мне даже удалось ухватить его сумку, но вот сорвать ее не получилось. Тяжелый удар снова отбросил меня к стене, где я остался лежать, хватая ртом воздух и силясь подняться. Вот эта скорость реакции!
   - Хорошая попытка, ребята! - с нотками удивления в голосе воскликнул Литий. - Командная работа, есть идея, мне нравится. И больше всего меня поразил ты, малыш - он повернулся ко мне и отвесил шуточный поклон. - Не думал, что ваша братия способна так быстро двигаться. Или это ты такой шустрый?
   Я скривился от боли и вытер показавшуюся на разбитой губе кровь. Еще смеется, гадина.
   Осталась одна минута!

   - Выложитесь на полную! - прокричала Виолла, формируя над головой сверкающий шар из огня. - Это нас последний шанс. Я не для того столько работала, чтобы провалиться сейчас!
   - Все вместе! - поддержала ее Несса. - Мы - команда!
   Вокруг девушки образовывались ледяные иглы, каждая размером с ладонь. Не знал, что она так умеет. Это требует хорошего контроля над стихией, и чем больше игл, тем сложнее.
   Сайфас был слишком вымотан, чтобы что-то добавить. Именно на нем держалась наша атака и оборона, и парень уже начал выдыхаться. Но у юного мага Света был свой туз в рукаве. Его тело нестерпимо засияло, а в руках появились лезвия из чистого Света.
   Ого, это что-то новенькое! Не знал, что он так умеет.
   Впрочем, не дело мне отставать от других. Мы - команда, как сказала Несса. "Режим Тени"!
   - Последняя атака? Понимаю! - покивал Наблюдатель. - Удачи, ребятки!
   Магистр не стал дожидаться, пока мы нападем на него, и первым ринулся на нас. Перепрыгнув через пущенный Виоллой огненный шар, он принял на грудь иглы Нессы и помчался дальше, даже не почесавшись. Я бросился на него в длинном прыжке, на что магистр просто отошёл с моего пути. С разочарованным криком, я пролетел мимо.
   Клинки Света доставили мужчине чуть больше хлопот - он явно не спешил их блокировать, ограничиваясь уворотами. Через пару секунд ему это надоело и, поднырнув под размашистый удар Сайфаса, он больно врезал ему кулаком в живот, отчего бедолага сложился пополам и с хрипом упал на землю.
   Второй Этап Испытания Разума завершен.
Молодцы! Через два дня прошедшие участники должны собраться в здании Коллегии магов. Время - полдень. Дополнительная информация. Если в вашей команде меньше трех человек, то вы можете объединиться с другой такой же командой. Еще раз поздравляю всех прошедших! Жду вас на Испытании Силы.
   - Чем вы ее так накачали? - удивленно спросил я, глядя на мышку, что смирно лежала на моей руке. Невероятно, но животное все еще спало!
   - Как - как- как ты это сделал? - от удивления Сайфас потерял дар речи.
   - Ура! Мы прошли! - восторженно пропищала Несса, схватила за руки Виоллу и заскакала на месте. - Мы прошли Испытание!
   На мое удивление девушка не возражала. Похоже, она слишком вымоталась, чтобы говорить, не то что бороться с Нессой. Но в ее глазах явно читалось облечение.
   Магистр Литий поднес свою сумку к лицу и внимательно ее осмотрел. Через все дно шел глубокий порез, именно свозь который и провалилась на землю мышь. И она даже не пострадала - везучее животное.
   Я расплылся в улыбке победителя. Когда я бросился на Магистра, отвлёкшегося на общую атаку Сайфаса и девушек, я понимал, что мне не удастся сорвать сумку. Но это было и не нужно. За шесть лет, что мне довелось провести на улице, я давно уяснил, как именно стоит воровать чужие вещи. А уж врезать днище сумки - это основа основ.
   - Неплохой трюк, - восхищенно цокнул языком мужчина. - Не ожидал.
   - Будто вы не заметили, - фыркнула девушка, отцепляясь от разошедшейся Нессы. - Все это время вы с нами играли.
   - Боюсь, ваша команда еще не способна противостоять Магистру Света, Госпожа Рин, - уважительно склонил голову Литий. - Я давно занимаю место в совете Белого ордена, и без ложной скромности - я очень силен. Даже с Вашим потенциалом пройдет некоторое время, прежде чем мы сможем сразиться на равных.
   - Этот день скоро наступит, не сомневайтесь, - холодно ответила девушка.
   - Магистр Литий, - неуверенно начал Сайфас. - Простите за вопрос, но что вы тут делаете? Вы же один из Надзирателей?
   - Ахахах, - рассмеялся мужчина. - Выражайся проще, парень. Почему, благослови Единый, нас заставили сражаться с Магистром Магии - это ты хотел спросить?
   Юноша кивнул.
   - Видишь ли, мой мальчик, - начал объяснять Наблюдатель. - Мы давно не проводили командные Экзамены, и во время первого этапа начали всплывать проблемы. Так, в команде с сильными участниками остальные могли вообще ничего не делать и проходить Испытание за счет других.
   Это он обо мне, что ли?
   - В таких случаях, мы прибегаем к индивидуальному подходу, - продолжил маг. - Моей задачей было понять, как вы работаете в команде, и кто недостоин пройти дальше. Вашей же задачей было придумать способ обхитрить гораздо более сильного противника. И у вас отлично вышло.
   - Это все замечательно, - прервала речь магистра Виолла. - Но я устала. Так что, прошу меня извинить. Я желаю отправиться домой.
   Я мысленно кивнул. Нам всем следовало отдохнуть и набраться сил. Дальше будет только сложнее. Но сейчас я не собирался на этом зацикливаться. Меня охватило ликование.
   Испытание Разума, наконец, закончилось.
  
  
  
  
  
   Глава 10
   Распрощавшись с остальными у входа в Коллегию Магов, я спускался вниз по лестнице в приподнятом настроении. Да, Учитель будет недоволен, что я почти ничего не узнал о деле Иерарха, но какая разница. Первое Испытание пройдено!
   Занятый этими мыслями, я спокойно двигался к дому учителя. Пройдя через площадь, я решил свернуть к Западному рынку - самому большому скоплению чудес в Городе. И это при том, что город просто кишел магам разных сортов - переплюнуть диковинки, что можно увидеть на рынке практически невозможно.
   Погода была просто замечательной. Солнце ярко светило мне в глаза, пока я вышагивал по мощеной камнем улице, улыбаясь встречным девушкам и оглядывая ряды тучных торговцев, которые пытались всучить прохожим изысканные товары Востока. Изогнутое оружие, пряности, шелка - все по канонам.
   И это я еще не дошел до самого рынка. То, что меня окружало - лишь предбанник, открытый для всех. Но вот за белые стены, что отделяли сам рынок от остального квартала, попасть было уже сложнее. На входящих накладывали серьезные ограничения, и даже мой статус послушника не мог мне помочь - только истинные маги или состоятельные люди имели туда допуск. К счастью, Учитель имел собственность в Западном квартале, а я как его слуга - ненавижу это слово - имел возможность посетить это чудесное место. При наличии пропуска от Учителя разумеется. Все же остальные были обязаны платить за проход, и суммы были весьма значительные. В итоге получался этакий уголок для элиты.
   Обычно я посещал рынок только по приказам учителя. Это случалось, когда ему что-то было нужно, но сам он идти не желал. Но сегодня я намеревался зайти туда для собственных нужд. Только мне все равно надо заглянуть к Учителю за пропуском внутрь. 
   Я скривился. Словно ребенок, вынужденный просить у матери разрешение выйти погулять с друзьями. Ничего. Скоро это изменится.
   Проскользнув мимо ярко-пурпурных шатров, из которых явно веяло ароматами кухни северных деревень аэнов - Нессе бы понравилось, я уверенно зашагал в направлении дома. Интересно, Сор уже закончил с бедным садовником?
   Внезапно, мой взгляд зацепился за одинокую фигуру в черном плаще, которая следовала за мной по пятам уже некоторое время. За мной следят? Интересно.
   Ну что же, давайте узнаем, что за клоуну пришла в голову эта тупая идея. Я припустился по улице, мельком заметив, что мой преследователь поступил так же. Специально немного поплутав по улицам Города, я забежал в знакомый мне переулок, перемахнул через деревянный забор и затаился в углу за зданием.
   Идея была в том, что преследователь поймет, куда я делся и сам полезет следом. Тут-то я его и возьму. Услышав сдавленную мужскую ругань сверху, я улыбнулся. Недотепа повелся.
   На землю передо мной приземлилась темная фигура. Незнакомец носил капюшон, а кусок ткани закрывал его лицо, но на вид он был примерно моего возраста. Предусмотрительный парень, отдам ему должное. Редкие воры прятались за маской. Впрочем, это ему не поможет. Выскочив из-за угла, я мгновенно напал на юношу, полагаясь на элемент неожиданности. К моему удивлению, у парня оказалась отличная реакция. Он сумел не только увернуться от удара, но и больно зарядить мне в ответ по ребрам. Но и я не оплошал. Обратным движением мне удалось ухватить его за руку и врезать локтем в лицо. Удар получился слабее, чем я надеялся, да и юноше удалось вывернуться из моего захвата, но в моих руках осталась его перчатка.
   - Неплохо, - удивился я. - Кто тебя учил?
   Парень промолчал, но в его глазах я у спел заметить усмешку. И вызов.
   - Как хоче... - я запнулся. На лишенной перчатки руке я заметил хорошо знакомую мне отметину. У самого такая же. Белое пятно и характерный овал на коже безымянного пальца могли указывать только на одно. Передо мной был послушник одного из Ордена. Похоже, он решил снять перстень для маскировки, но оказался недостаточно умен, чтобы как-то скрыть отметину. - Ты что, тоже маг?
   - Он - бездарность, - прозвучал за мной глухой голос. - И его ждет наказание.
   Обернуться я не успел. Проваливаясь в темноту, я успел услышать звук тяжелой затрещины и выкрик боли. Потом перед глазами все потемнело.

***

   Очнулся я на стуле. На мне не было веревок, и даже кинжал был при себе. Оригинально. Это похищение, или я просто погулять вышел? Никакого уважения.
   Судя по антуражу, я находился в таверне, и к моему удивлению, я даже знал в какой именно. Я бывал здесь пару раз, когда был ребенком, и Великий Род Верр все еще существовал. "Золотой Осетр" всегда славился роскошным убранством своим комнат. Эта не была исключением. Шелковые ковры, резные стулья, над одном из которых я сидел, обитые войлоком мягкие кресла - все было по высшему разряду.
   Из располагавшегося слева окна до меня доносился гул улицы. Похоже, мы были на втором этаже здания. Я присвистнул. В комнате никого не было, и непонятно, что мешало мне просто выпрыгнуть в окно. Решено, так и сделаю. Поднявшись со стула, я двинулся к оконной раме, причудливо украшенной сплетенными в любовных утехах девушками. У кого-то неплохой вкус.
   Через стекло на меня упал луч солнца. От неожиданности я зажмурился. Открыв глаза, я обнаружил, что в располагавшимся напротив меня кресле теперь сидел мужчина. Он указал рукой обратно на стул, и я послушно вернулся обратно, слишком изумленный увиденным, чтобы спорить.
   Внешность мужчины сложно было назвать обыденной. Тучный настолько, что он еле уместился на просторном кресле, с огромной залысиной и модной бородкой, он чем-то напоминал борова, охоту на которых так любила моя семейка. Расшитый шелковый камзол выдавал в нем дворянина, а модные туфли и дорогие золотые кольца лишь дополняли этот образ. Лишь маленькие глазки портили впечатление. Не заплывшие жиром щели, что так часто встречались у пресыщенных радостями жизни аристократов. Нет, в них читался ум и решимость. И нечто гораздо более темное, что мне так и не удалось определить.  
   - Роалд, ученик Таррела О'Лекка, я правильно понимаю? - начал он разговор. Его голос был на удивление мягок и словно обволакивал меня со всех сторон. - Прошу прошения за моего ученика. Он нерасторопен и глуп. Его ждет наказание. Я всего-то хотел с тобой поговорить.
   - Поговорить? - переспросил я. - Для этого не нужно было преследовать меня, да и лишать сознания необязательно. Да и вообще, кто вы такой?
   - Как грубо с моей стороны, - негодующе покачал головой мужчина. - Меня зовут Реджинальд О'Савр. Я странствующий маг Тени. Оказываю услуги то тут, то там. Рад с тобой познакомиться, мой мальчик.
   - Взаимно, - кивнул я. Следовало проявить вежливость. - Что вы хотите от меня узнать?
   Мастер Тени. Это объясняло, и как меня вырубили, и почему я не смог его сразу заметить, что, с учетом его фигуры, было просто чудом. Или магией. Эта тварь специально дала мне осмотреться, и только после показала себя. Он словно желал продемонстрировать, что я полностью нахожусь в его власти. Просто поговорить он хочет. Ага, как же.
   - Какой ты вежливый, - изумился толстяк, визгливо захохотав и похлопав в ладоши. - Не то что мой оболтус.
   На это мне оставалось лишь согласно кивнуть.
   - Думаю, что ты не только вежливый, но и умный мальчик, верно? - продолжил свою речь маг, изображая доброго дедушку, что принес внучатам конфетки.
   Я напрягся. Вот оно. Ради следующей фразы и затевался этот балаган.
   - Скажи мне, - вкрадчиво начал Реджинальд. - Как так вышло, что твой учитель, очень уважаемая личность в наших кругах, начал задавать своим друзьям странные вопросы?
   Все стало на свои места. Учитель говорил, что постарается найти мага Тени, способного полностью стереть воспоминания с предмета. Но я не рассчитывал, что из-за его расспросов похитят меня.
   Я чуть не заорал в полный голос. Придурок старый! Так меня подставить. Мое внимание быстро переключилось на сидящего передо мной мага. Следовало действовать осторожно. Это мог быть убийца бывшего Высшего Иерарха. И учитывая, что он сделал со своим предыдущим пленником - лучше его не злить. Мне еще дороги мои руки.
   - Вопросы, мастер? - аккуратно осведомился я. - Боюсь, я не совсем понимаю, о чем идет речь. Я сейчас занят, знаете ли - прохожу Экзамена. Мне не известно, что за дела ведет учитель.
   - Не скромничай, - улыбка Реджинальда стала шире. - Ты присутствовал при разговоре с Артмаэлем. Я даже могу тебе напомнить, что было ровно неделю назад. Мне то всего лишь хочется знать, о чем бы беседовали, ничего больше. Расскажи мне, почему твой учитель так заинтересовался своими коллегами.
   - Теперь вспомнил, - невозмутимо ответил я. Увиливать было бесполезно. Он знал, что я был частью встречи с Артмаэлем - интересно, кстати, откуда? Ладно, сейчас это не так важно. Пришло время полуправд. - У Высшего Иерарха появился недоброжелатель, который доставил ему хлопоты. Вот он и попросил моего учителя заняться поисками этой личности. Мне неизвестно, подозревает ли мой наставник одного из магов Тени.
   - Найти недоброжелателя? - задумчиво повторил мои слова мужчина и поудобнее устроил массивный зад в кресле. - У него немало врагов, знаешь ли. Магистр Артмаэль - он вложил в это слово все возможное презрение - когда-то тоже был никем. И пока эта тварь карабкалась к вершине, он многим успел перейти дорогу. Но ничего. Скоро он упадет обратно.
   В его голосе прорезался намек на истинные эмоции. Я решил рискнуть.
   - А вы случаем, не входите в их число? Тех, кому он перешел дорогу, - невинно поинтересовался я и затаил дыхание.
   Толстяк улыбнулся. Это больше не была улыбка добренького продавца сладостей. Передо мной был оскал хищника. Впрочем, выражение тут же пропало, словно его и не было вовсе.
   - Мы давние знакомые, - спокойно произнес он. - Большего тебе знать не надо.
   Мужчина на секунду задумался, неспешно поднялся из кресла и подошел к стоящему перед окном столу. Его толстые пальцы забарабанили по поверхности.
   Похоже, маг узнал, что хотел. Или понял, что я сам практически ничего не знаю. Главное, сейчас решалась моя дальнейшая судьба. Я прикинул, что меня могло ждать.
   Из плюсов, он не отвез меня загород, где прикопать меня было бы проще простого. Видимо, маг как минимум прикидывал возможность меня отпустить. Рассчитывает на мою дальнейшую помощь? Почему бы и нет. Имеет смысл двигаться в этом направлении.
   - Если Вам больше ничего не нужно, то я хотел бы вернуться домой, - закинул я удочку. - Но я всегда буду рад снова пообщаться. - Я встал со стула и заговорщицки подмигнул толстяку. - Между нами, мне не очень нравится Иерарх - он вломил мне Светом при первой же нашей встрече.
   - А ну молчать! - внезапно прикрикнул Реджинальд и со всей силы ударил рукой по столу. - Не смей перерывать меня, когда я думаю.
   Я замер на месте, боясь пошевелиться. Что-то было не так, но мне было непонятно, что именно. Я боялся прогневить мага, поэтому лишь беспокойно озирался по комнате, скрывая свой взор от человека передо мной. Картины, кровать, дощатый пол - все что угодно, лишь бы не смотреть в глаза разбушевавшегося мага.  
   Видя мое состояние, мужчина успокоился и взял себя в руки.
   - Прости за эту вспышку ярости, дорогой друг, - подняв руки в знак перемирия, проговорил он. - Я иногда бываю несдержан. Войди в мое положение. Многие желают найти меня, но мне неприятно узнать, что к охоте присоединился мой коллега.
   Маг покачал головой, явно выражая неодобрение. Но что-то было не так. Меня грыз червячок сомнения. Я чувствовал, что упускаю нечто важное.
   - Присядь пока, - мило улыбнулся мне толстяк. - Наш разговор еще не окончен.
   С огорченным вздохом я плюхнулся обратно на стул. Дерево подо мной жалобно заскрипело и немного прогнулось. Внезапно, меня осенило.  Когда маг врезал рукой по столу, я не слышал самого удара. Я лишь подумал, что он был. Более того, стол не задрожал. Совсем!
   Это могло означать только одно. Передо мной была иллюзия, а реальный маг находился где-то неподалеку. Скорее всего этой комнате. Я постарался скрыть улыбку. Это сильно повышало мои шансы на побег. Будь он хоть магистром магии Тени, поддерживать полноценную иллюзию и полностью делать себя невидимым очень сложно. Невероятно сложно. Так, маг не стал тратить силы на обман всех моих чувств, ограничившись лишь зрением. Ну и слегка поработал над восприятием голоса, чтобы я не мог понять, откуда доносятся слова.
   Это давало мне преимущество. Если я смогу нарушить его концентрацию хотя бы на пару секунд, то смогу выскочить из окна на улицу. А там, среди людей, ему будет гораздо сложнее меня остановить.  
   Осталось только понять, где именно спрятался настоящий маг. Точно не на кровати, там его можно было бы заметить по случайному движению, но вот любой из стульев или незанятое кресло подошли бы идеально. Думай, Роалд, думай! Как бы ты поступил на его месте? Ответ пришел незамедлительно. Стоял бы в дальнем углу и аккуратно наблюдал за происходящим.
   - Итак, мальчик мой, - улыбка совсем ушла из глаз иллюзии. Теперь в них читалась явная угроза. - Я хочу знать, о чем именно шел разговор с Магистром. Так что будь умничкой. Расскажи подробно.
   Искать другое место, где спрятался маг, не было времени. Ладно, рискнем.
   - Я так не думаю, - с ленцой поднявшись со стула, я ухватил его за ножки и поднял над головой. - Мне нужно домой, меня там ждут. Пришло время вас покинуть. И если вы попытаетесь меня остановить, то я не посмотрю на ваш почтенный возраст и врежу этим стулом прямо по вашей лысой башке.
   - А ты казался таким разумным, - удрученно покачала головой иллюзия. - Видимо, новое поколение не исправить. Вы понимаете только язык силы. Последнее предупреждение, мальчик. Сядь обратно, а не то ...
   Я не стал дожидаться угрозы, активировал "Режим" и запустил украшенный резьбой стул - дорогой, наверное, даже жалко - прямо в выбранный мной угол. Судя по раздавшемуся позади мату, направление было выбрано верно. Не дожидаясь, пока маг придет в себя, я бросился прямо на иллюзию, на полной скорости пронесся сквозь нее и рыбкой выпрыгнул в окно, попутно обдавая дожем из битого стекла случайных прохожих. Мне даже удалось удачно приземлиться - на какую-то дородную женщину, что так неудачно для себя решила пройти под окном таверны. Отряхнувшись, я переступил через оглушенное тело, и со всей мочи рванул как можно дальше от этого места.
   Спустя минуту бега, я отключил "Режим" и, шипя сквозь зубы от боли, поковылял к дому учителя. Все тело жутко болело. На входе меня никто не встречал, но судя по громким воплям Сора с заднего двора, садовнику все еще приходилось несладко. Я улыбнулся. Похоже, не только мне было хреново. Хоть что-то радует. Низменное чувство - радоваться, что другим сейчас хуже, чем тебе. Но все равно приятно.
   Учителя я нашел в его кабинете. Он корпел над очередным письмом, тщательно выводя на бумаге заковыристые символы. В последнее время его часто можно было застать за этим занятием. У него что, тайный роман? Пишет любовнице поэмы? Было бы забавно.
   - Приветствую, Роалд, - не поднимая голову, наставник указал на одно из кресел, в которое я сразу же плюхнулся. - Как прошло Испытание Разума?
   - С мозгами у меня все в порядке, так что - никаких проблем.
   - Рад это слышать, - пробормотал он.
   - Учитель, вам знакомо имя Реджинальда О'Савра? - поинтересовался я.
   Это заставило Учителя оторваться от письма и поднять на меня глаза.
   - Да, это мой главный подозреваемый по делу Иерарха Артмаэля. - Он внимательно оглядел меня с головы до ног, отмечая пыль, осколки стекла и полученные при падении порезы. - Я так понимаю, он нашел тебя раньше, чем я его. Чтож, я весь внимание.
   Я пересказал ему мою встречу с магом, начиная со слежки на рынке и заканчивая своим великолепным прыжком из окна.
   - Взял себе ученика, значит, - протянул Таррел задумчиво. - Интересно.
   - Учитель, кто этот Реджинальд такой? - поинтересовался я. - Вы его знаете?
   - Хех, - ухмыльнулся учитель. - Мы с ним давние знакомые.
   Ага, я уже слышал нечто подобное. От самого Реджинальда. Судя по всему, каждый опытный мастер, так или иначе, знаком со всеми остальными. И у каждого старые счеты.
   - Когда он говорил про Верховного Иерарха, его буквально трясло от ярости, - поделился я своим наблюдением. - Он сказал, что Артмаэль еще получит по заслугам. Но откуда они вообще друг друга знают? Он предстал передо мной толстым аристократом. Я так понимаю, это такой образ?
   - То, что ты видел - лишь иллюзия, - подтвердил мои слова наставник. - В реальности это худой незаметный мужчина среднего роста и телосложения. Когда-то его называли "Крадущийся по крышам". Он был неплохим "Королевским Убийцей".
   Я присвистнул. Солидно. Очень солидно.
   - Артмаэль предложил власть, если он поможет ему добиться места в Совете, - продолжил учитель. - Реджинальд согласился. Он убирал для него одних людей, подкупал других, шантажировал третьих - полный набор, короче.
   - Подождите-ка, - прервал я наставника. - Магистр получил свое место Верховного Иерарха сразу же после исчезновения своего Учителя. Думаете, в этом ему тоже помог этот "Королевский Убийца"?
   - Очень удачно складывается, не так ли? - рассмеялся учитель. - Так вот. Как только Арти добился своего нынешнего положения в Церкви, то сразу же решил избавиться от своего старого знакомого. У него теперь была репутация, и, понимаешь ли, он не хотел сюрпризов из прошлого. Реджинальд успел вовремя это осознать и слинял из Города. Больше его никто не видел.  
   - Но почему он не убил бывшего Верховного Иерарха? Как его там звали - Мартина? - удивился я. - Оставил в качестве страховки?
   - Я уверен, что он подозревал, что Арти в какой-то момент придет за ним, - спокойно произнёс маг. - Реджинальд был обязан держать ухо востро, но даже он проглядел, когда это случилось. Убийце просто не повезло. Все, что ему оставалось, это бегство.
   - Вы ему симпатизируете? - удивился я. - Реджинальду.
   - Не особо, - наставник покачал головой. - По своей сути, они оба мрази и подонки. В большой политике все такие. Но Арти нарушил свое слово, а это очень некрасивый ход.
   - Мистер бывший "Королевский Убийца" тоже не оценил, - поддакнул я. - И теперь он снова в Городе. Но как нам его найти?
   - По ученику естественно, - позволил себе мягкую улыбку Таррел. - Думаешь, зачем он его с собой притащил? Атри - Наблюдатель на Экзамене. Он будет лично вручать медальоны. Почему бы не запихнуть к нему поближе своего человека?
   - В этом есть какая-то логика, - признал я.  - Кстати, мне удалось поладить с Сайфасом. Он сказал, что у него появился новый знакомый, который ему очень помог. И при этом, он был Магом Тени.  Думаете это Реджинальд?
   - Скорее его ученик, - покачал головой наставник. - Еще одна причина участвовать в Экзамене. Реджи бы сам не пошел на контакт - слишком рискованно.
   Реджи? Интересно. Видимо, они действительно когда-то хорошо друг друга знали.  
   - Что же. Мозаика начинает понемногу складываться, не так ли? - радостно потер руки учитель. - Найди на Экзамене этого парня. И продолжай выуживать информацию из Сайфаса, раз вы такие приятели. А и главное! Не завали следующее Испытание!
   Единый, больше работы? За что?
   - Все уяснил? - спросил учитель и дождавшись моего кивка, прикрикнул. - Так проваливай! Из-за тебя у меня появилась куча новых дел.
   Покачивая головой, я вышел из кабинета. Меня все еще мучила одна мысль. "Королевский убийца", даже бывший - это слишком круто. Его бы не смутил стул в голову. Как-то слишком легко мне дали уйти.

***

   Следующие два дня прошли без особых инцидентов. Я тренировался с Сором, отрабатывал варианты применения "Искажения" на столь участливо предоставленных Учителем заключенных, даже посетил Западный Рынок. В качестве извинения, что его действия привели к моей поимке, Учитель разрешил мне купить новенькие кастеты. Они были обработаны магией, так что с ними я мог спокойно наносить удары, не боясь повредить руку. Мелочь, а приятно.
   Кастеты вообще забавная штука, это я еще в бытность на улице уяснил. Только обращаться с ними нужно аккуратно. Если неверно нанести удар, то рассечёшь кожу, а реальной пользы - ноль. Но если приложить им в скулу - гарантировано получишь труп. Кастет - оружие нападения, а не защиты. Тут надо умеючи, но, к счастью, опыт у меня был.
   Вообще забавно, что на Экзамен можно было пронести подобное оружие. Что-то вроде меча или кувалды было запрещено, а вот все что поменьше - пожалуйста. Нет, я знал реальную причину. Обычному магу вещи типа кинжала или кастетов без надобности, но для меня - в самый раз.
   Утром перед Испытанием Силы я проснулся необычайно бодрым. Похоже, Сор меня пожалел и таки разогнал говорливых пичуг, что так часто мешали мне спать. Я бы сказал ему спасибо, но сегодня утром наш особняк пустовал. Учитель с Сорреном ушли прямо в середине ночи - по их словам лучшее время для щекотливых дел. Я не задавал вопросов. Меньше знаешь - крепче спишь. У меня и своих проблем было по горло.
   Пока я шел к зданию Коллегии Магов, я раздумывал, что мне делать с моим новым поручением. Я был уверен, что смогу найти ученика Реджинальда - если он действительно участвует в Экзамене, конечно. Он был магом Тени, а их, как верно подметила Виолла пару дней назад, было не очень много. Вопрос, что мне с ним делать дальше? Подойти и спросить: "Эй, привет. Помнишь, ты недавно бегал за мной по улицам? Я тебе еще локтем врезал. Классное было время. Кстати, ты случаем не связан с исчезновением Иерарха десять лет назад?"
   В раздумьях я поднялся по ступенькам здания и заметил у дверей нашу компашку. Сайфас и Несса о чем-то оживленно болтали, а Виолла изредка вставляла в их диалог язвительные комментарии. Я усмехнулся. Девушка немного изменилась с нашей первой встречи в пещере. Чуть-чуть, но все же. Вероятно, во всем виновато пагубное влияние Несс.
   - О, явился! - первой заметила меня аристократка. - Я думала, тебе совесть не позволит показаться нам на глаза, и ты решил не позориться на Испытании Силы.
   Мне оставалось только покачать головой. Изменилась в лучшую сторону? Беру свои слова назад. Она стала еще хуже.
   - Роалд! - радостно завопила Несса и подбежав, прыгнула мне на шею. - Наконец-то ты пришел! И не обращай внимания на эту злюку, она тоже рада тебя видеть, но никогда в этом не признается.
   Девушка слезла с меня, и не обращая внимание на остолбеневшую Виоллу, за руку потащила мою тушку внутрь здания. Сдавлено хихикающий Сайфас - презабавное, кстати, зрелище, учитывая его комплекцию - спешил за нами.
   Как оказалось, мы зашли в зал одними из последних. В этот раз еды не было, как и подносящих напитки слуг. В зале находились группки из людей, которых стало значительно меньше. Спустя пару минут, двери в помещение закрылись, и раздался знакомый мне голос Верховного Иерарха.
   ВНИМАНИЕ! ВНИМАНИЕ!
   А что, в этот раз трибуны не будет? И он даже нам не покажется? Вот лентяй.
   Поздравляю всех участников! Сегодня мы узнаем, кто из вас достаточно силен, чтобы называться магом, а кого ждет позор и забвение. Испытание Силы пройдет в виде командного соревнования. Участники четырех случайно выбранных команд будут сражаться в дуэлях один на один в формате турнирной сетки.

   Каждая победа приносит вашей команде одно очко. Победа в финале - два очка. В случае проигрыша вы выбываете из турнира. Две команды с наибольшим количеством очков проходят Испытание. Удачи!
   - Дуэли один на один, - протянул Сайфас и обернулся к нам. - Это дает нам преимущество, верно?
   Виолла вздохнула и, не скрываясь, холодно посмотрела на меня. Ее лицо словно выражало - "Я же говорила!". Похоже, она считает, что я потащу нас ко дну. Ну-ну. Это мы еще посмотрим. У меня теперь были кастеты!
   Наша команда прошла через ближайший портал - пара секунд неприятных ощущений и мы были на месте. Передо мной открылся громадный амфитеатр, специально созданный в качестве для боя магов. По бокам арены, находились защитные руны. Видимо, чтобы блокировать заклинания, не давая им калечить зрителей. Мудрое решение. На земле валялись обломки статуй и белоснежных колон, создавая надежное укрытие, если оно кому-то понадобиться.
   Интересная затея. Чуть менее честно, чем пустая арена, но, когда вообще дуэли были честными? Все только на словах. А так, мои шансы на победу лишь возрастали. Грех было жаловаться.
   Пока я оглядывался, куда нас вынесло на этот раз, остальные побрели к стоявшему чуть в отдаление магу. К моему удивлению, я узнал в нем магистра Лития. Он что, будет судить наши матчи? Было бы неплохо, он показался мне адекватным парнем. Мои размышления прервал голос сзади.
   - Эй, сестренка! Давно не виделись!
  
  
  
   Глава 11

   - Изабелла, - с прохладой в голосе произнесла Виолла. - Не знаю, о чем ты говоришь. Позволю тебе напомнить, вчера в нашем поместье проходил прием. И мы обе на нем присутствовали.
   - Ой, прекрати, - радостно воскликнула подошедшая девушка. - Это совсем не то.
   Я не смог сдержать вздох восхищения. Сестра Виоллы была жгучей красоткой. Огненно-красные волосы волной спадали по ее изящным плечам, сверкающие зеленые глаза идеально дополняли черты лица, а родинка на правой щеке лишь придавала шарма. Фигуре девушки можно было лишь позавидовать - спортивная, с величественной осанкой и длинными ногами. Мечта любого мужчины.
   Девушка грациозно подошла к Виолле и, положив ей голову на плечо, крепко обняла.
   - Ты знаешь, о чем я говорю, - прошептала Изабелла ей в ухо, отчего девушку явственно передернуло. - На арене. В бою.
   - Два года назад, - Виолла вывернулась из объятий сестры и уставилась ей прямо в глаза. - Это было два года назад. Но я уже не та девочка, что раньше, Белла. Я стала значительно сильнее.
   - Ах да, целых два года прошло, - задумчиво протянула девушка и помахала рукой в воздухе, словно пытаясь припомнить. - Тебя тогда еще сделали Наследницей, верно?
   Эээ, что? Наследников назначают при рождении, а Виолла им стала всего пару лет назад? Я перестал понимать, что происходит.
   - И ты до сих пор этим недовольна, - холодно ответила девушка. - Я уже говорила, что не стремилась к этому. Решение принял отец.
   - Я? Недовольна? - фальшиво засмеялась красотка. Только теперь в ее глазах прослеживалась зависть. - Я просто считаю, что такая слабачка недостойна занимать это место. Вот и все.
   - Эй, - вмешалась в их разговор Несса. - Виолла очень сильная. И умная. Без нее мы бы не прошли Испытание Разума.
   Грациозно обернувшись, Изабелла отвесила заговорившей девочке увесистую пощечину, от которой та отлетела на землю и неверующе уставила на обидчицу.
   - Похоже, ты плохо выдрессировала свою чернь, - не обращая внимания на Несс, аристократка обратилась к сестре. - Глава недоволен твоей командой. Только маг Света чего-то стоит, а остальные - ничтожества.
   - С отцом я разберусь сама, - в глазах Виоллы сверкнуло бешенство. - И как ты верно заметила, это моя команда. Тронешь кого-то их них еще раз - пожалеешь.
   - Ты защищаешь этих существ? - изящно подняла бровь красотка. - Не ожидала. Впрочем, ты всегда предпочитала компанию слуг реальным людям, так что мне не стоит удивляться. Не волнуйся - девушка задорно подмигнула сестре - скоро тебе предстоит ответить за свои слова. Еще увидимся. Пока-пока.
   Изабелла помахала нам ручкой и, грациозно покачивая бедрами, отправилась к своей команде. Редкостная стерва с манией величия.
Но привлекательная, прости меня Единый.
   - Несс, зачем ты влезла? - пробормотал Сайфас, поднимая девушку с земли. - Ты же знаешь, что она из Великого Рода и не станет тебя слушать.
   - Это она, - едва сдерживая слезы всхлипнула Несса. - Она убила мою команду на Отборочном этапе. А теперь она напала и на вас. Я не могла сдержаться.
   - Я не нуждалась в твоей помощи, - обратилась к девушке Виолла. Она помолчала несколько мгновений. - Но все равно спасибо.
   Не замечая наших потрясенных лиц, девушка гордо прошествовала к магистру Литию. Я покачал головой. Сначала она защищала нас от нападок сестры, а теперь поблагодарила. Чудеса, да и только.
   Последовав за нашим лидером, мы приблизились к каменному стенду, у которого столпился остальной народ. На огромном листе бумаги можно было разобрать турнирную сетку - имена, поединки, разделение. Ничего нового.
   Четыре группы, в каждую из которых попало по одному участнику из первоначальной команды.
Вполне логично. Так мы не будем сражаться с людьми из своей команды, тем самым отбирая друг у друга общие баллы. По крайней мере до полуфинала. Когда останутся всего четыре участника, можно встретить и сокомандника. Впрочем, если подобное произойдет, то у твоей команды будет уже минимум пять очков. Вполне достаточно для победы.
   Стоп. Я повнимательнее пригляделся.
   - Магистр Литий, - изрядно удивленный, я задал вопрос. - Во второй и третьей группе всего три участника. Как так?
   - Верно подмечено, молодец, - лучезарно улыбнулся мне Наблюдатель.
   Он мне чем-то нравился, даром что маг Света. Похож на Сайфаса - нет присущей магам его стихии надменности, лишь дружелюбие ко всему миру. Хотя я и не забыл, как он пару дней назад с той же улыбочкой выбивал из нас дурь голыми руками.

   - Все дело в том, что в некоторых командах по три человека, - продолжил Литий. - И, предвосхищая твой следующий вопрос, да, человек оставшийся без пары на первом этапе не получит очков. Увы.
   Меня охватила смутная тревога. Я глянул на таблицу. Угу, кто бы сомневался. В третьей группе именно у Сайфаса не было соперника. Просто прекрасно. Минус один халявный балл для нашей команды. У Виоллы в группе тоже не хватало участника, но хоть у нее соперник был. И кто же это?
   Изабелла О'Рин. Оп-па. Теперь понятно, что имела ввиду красотка, когда сказала, что сестрам скоро придется разобраться между собой. Они встречаются в первом этапе.
   Я перевел внимание на разделение других команд. В компанию с Несс затесалась Мера - кажется, это вторая ученица Артмаэля, а на первом этапе девушке предстояло сразиться с неким Крианом О'Лекк. Ого. Это же род Учителя. Забавно.
   А что там у меня? Моим соперником был Лонгрен О'Мирн - никогда о таких не слышал.
Я глянул на вторую пару и похолодел. Пайнар О'Дос. Виолла предупреждала меня о нем перед Отбором. Сильный маг Земли. А я помог вырезать его родственничков. Надеюсь, он об этом никогда не узнает.
   - Ладно, - хлопнул в ладоши Литий, привлекая тем самым всеобщее внимание. - Пора начинать! Когда я назову ваши имена, выходите на арену и ждите моего сигнала. Первый поединок: Нессария и Криан О'Лекк.
   Я сочувствующе глянул на девушку. Первым быть всегда сложно. Положив руку на плечо, я пожелал ей удачи. Несса лишь сосредоточено кивнула и бодрым шагом направилась к центру амфитеатра. Было заметно, что она сильно нервничает. Наша группа последовала на располагавшиеся вокруг арены трибуны, желая поскорее занять лучшие места.
   - Несс проиграет, - уверенно произнесла Виолла, как только мы добрались до верхних рядов. - Без шансов.
   - Как ты можешь так говорить, - возмутился Сайфас. - Матч еще даже не начался. Роалд, скажи ей!
   Я покачал головой в ответ. Как бы я не хотел верить в победу девушки, она была просто невозможно. Девушке было четырнадцать, и даже при ее таланте - я был готов это признать, ей просто не повезло с противником.
   Криан О'Лекк был широкоплечим черноволосым мужчиной сорока лет.
Я уже видел таких раньше. Они давно провалили Экзамен и работали послушниками, набираясь умений и опыта для второй попытки. У него с девушкой слишком большая разница в опыте.
   Несса не была дурочкой, хоть и часто ее изображала. Она прекрасно понимала, что победа ей не светит, но по упорно сжатым губам было понятно, что сдаваться она не собиралась.
   Впрочем, бой она начала стандартно. Как только прозвучал сигнал, Несса запустила небольших размеров ледышку в голову оппонента. Он не стал заморачиваться и просто от нее уклонился. Ожидаемо. Криан был магом Воздуха, а значит, нормальной защиты у него не было. Это не Земля, где по твоему желанию возникнет каменная стена, способная защитить тебя от чего угодно.
   А что может сделать Криан? Поток воздуха, способный остановить несущуюся на тебя с огромной скоростью ледышку, создать можно, но очень уж это муторно. И главное - не нужно. Гораздо проще отвести удар, или, как это сделал мужчина - пропустить снаряд над собой.
   А вот дальше маг Воздуха меня удивил. Вместо того, чтобы запустить чем-нибудь в ответ, мужчина размеренным шагом направился прямо к девушке, изредка уклоняясь от ее ледышек. Я начинал волноваться. Я знал, что девушка проиграет, но не так же глупо. Несса словно услышала мои мысли и ... сама направилась на встречу сопернику.
   - А в смелости тебе не откажешь, - пронесся по амфитеатру его вкрадчивый голос. Ого. Этому парню надо было стать оратором, а не магом. Продвигать идеи в массы, все дела.
   Девушка на его слова лишь хмыкнула и запустила в голову очередную ледышку. Но в этот раз, вместо того чтобы уклониться, мужчина остановил осколок в паре сантиметров у своего глаза. По зрительским местам пронесся вздох восхищения.
   Могу их понять. Это требовало не только силы, умения управлять стихией, но и неслабой выдержки. Криан был очень опасен - для послушника, конечно, и сейчас решил это продемонстрировать.
   Несса не стушевалась. Пришло время выложить ее козырь. Вокруг мужчины начала формироваться двойная водная пленка, запечатывая его внутри. Я улыбнулся. Похоже, теперь это ее коронный прием. Сначала она использовала его, чтобы пройти мимо араиса, потом против Лития, а теперь тут.
   В этот раз купол несколько отличался. Внутренний слой все так же состоял из обычной воды, а вот внешний был уже твердой ледяной коркой. Неплохо. Вода замедлит любую попытку вырваться наружу, а лед защит от пробившихся через первый слой атак. Только вот, что она планирует делать дальше?
   - А девочка-то молодец, - одобрительно пробормотала Виолла и, заметив наши удивленные взгляды, пояснила. - Наверх посмотрите, остолопы.
   Одновременно подняв глаза, мы с Сайфосом испустили полный удивления вздох. Где-то в сорока метрах - прямо над тем местом, где сейчас застрял Криан, висела огромная льдина. Размером с перекормленного быка, не иначе.
   Я невольно восхитился. Девушка специально отвлекала мужчину слабыми атаками, параллельно подготавливая свою ловушку. Все, что ей было нужно, это удержать противника в одном месте три секунды, а дальше гравитация сделала бы свое дело. Умно.
   Впрочем, Криан не собирался паниковать. Мощный поток воздуха ударил прямо в спину Несс, отбрасывая ее прямо на собственный купол. Со звенящим звуком девушка врезалась лбом в собственное творение и сползла по нему на землю. Там она и осталась лежать, не делая попыток подняться. Я поморщился. Бедная Несса. Уверен, это было очень больно.
   Как только девушка потеряла сознание, купол, что окружал мага Воздуха превратился в обычную воду, и мужчине не составило труда прорваться сквозь слой замерзшей воды и выскользнуть из ловушки прежде, чем его размазала по земле упавшая льдина.
   - Криан О'Лекк - победитель, - объявил магистр Литий и обратился к нашему углу. - Заберите девочку, она достойно сражалась.
   Спустя пару минут, очнувшаяся и полностью здоровая стараниями Сайфаса девушка едва сдерживала рыдания, положив голову на колени парня.
   - Не переживай, - поглаживая по волосам, утешил ее юноша. - Это был серьезный противник. Но следующий бой у него будет с Мерой, а она размажет его по полу, не беспокойся.
   Я неверующе посмотрел на парня. Он настолько доверяет способностям своей подружки? Даже после того, что нам сейчас показали? Мужик был профи - ни сомнений, ни колебаний, только отточенные и выверенные движения.
   - Вот и она, - улыбнулся маг Света. Словно уловив мой невысказанный вопрос, он усмехнулся. - Не веришь мне? Посмотри сам и убедись.
   Я перевел свое внимание на арену. На нее только что вышла длинноволосая красотка, уверенно жонглирующая огненными шарами. Кажется, она была из команды Изабеллы. Я присвистнул. Сестра Виоллы, что, набирала себе людей по своему образу и подобию?
   - Не она, - проследив мой взгляд пояснил Сайфас. - Другая девушка.
   Я посмотрел на соперницу длинноволосой магессы. Если бы не слова Сайфаса, я бы принял ее за парня. Спортивная фигура, короткие, едва достающие до плеч, каштановые волосы, маленькая грудь. Выбор одежды тоже был странноват. Светлый дублет без рукавов, лёгкие штаны и мягкие кожаные ботинки. Свои кулаки девушка обмотала кожаными ремнями. Одним словом, не очень похоже на классический образ девушки-мага - больше напоминает бойцов, что дрались по выходным на потеху толпе.
   Впрочем, как только Литий объявил начало матча, все стало на свои места. Девушка метнула в противницу камень, который она подобрала перед выходом на арену, и, пригнувшись, рванулась вперед.
Опешившая магесса Огня успела лишь увернуться да запустить один огненный шар, от которого девушка даже не стала уворачиваться - пущенный в панике, он пронесся мимо и разбился о поваленную статую, оставив на ней черное пятно. Больше девушка сделать ничего не успела. Оказавшись прямо у носа магессы, Мера провела серию ударов в голову, и закончила дело эффектным броском через себя. Впрочем, в этом уже не было нужды. Девушка потеряла сознание после первого удара.
   На мое удивление, Мера не сразу ушла с арены. Опустившись на одно колено, она оказала своей поверженной сопернице первую помощь, и только после этого разогнулась и направилась к своей команде. По дороге она нашла глазами Сайфаса и задорно ему помахала. Тот в ответ показал ей большой палец.
   - Эхм, - я громко прочистил горло. - Это что сейчас было?
   Девушка двигалась быстрее меня в "Режиме" на полную мощность, и уж точно быстрее Сайфаса. Будь она с нами на Испытании Разума, у нее были не самые плохие шансы вытащить Несс из-под алебарды статуи и не погибнуть самой. Подобная скорость под стать опытному мастеру Света, а не послушнице.
   - Это была Мера, - с гордостью произнес парень. - Она великолепна. Учитель говорит, что в будущем она сможет стать одним из самых могучих боевых магов. Жаль только, что все остальное у нее получается не ахти.
   Я выдохнул. Хоть что-то. Если бы она была безупречна во всем, то Экзамен терял бы всякий смысл. Слишком много гениев вокруг.
   - Верховный Иерарх, наверное, вами гордится, - бросил я. - О вашей парочке галдит весь город.
   Сайфас промолчал. Я удивленно посмотрел на парня, и увидел, что его глаза заледенели, а руки сжимали угол ограждения с такой силой, что мне показалось, будто сейчас во все стороны полетят каменные осколки.
   - Нет, - юноша выдавил из себя улыбку. - Ему всегда мало. Неважно, каких успехов мы добиваемся, этого никогда не бывает достаточно.
   Ого, а у него серьезные проблемы с учителем. Обычно я бы в это не полез. У каждого человека есть куча своих проблем и копаться в них - себе дороже. Но у меня было задание.
   - Не расскажешь? - подавив тяжелый вздох, поинтересовался я. - У меня тоже наставник не сахар. Интересно сравнить впечатления.
   - Может потом, - скривился он. - Лучше смотри на поле боя. Сейчас определится твой будущий противник, если ты победишь в своем матче, конечно.
   Я перевел взгляд на арену. Бой был уже в самом разгаре. Неизвестный мне маг Воды создал себе продолжения рук прямо из воды и сейчас всячески хлестал ими своего противника. Тот едва успевал обороняться, в самый последний момент выставляя стены из камня и земли. Вода отскакивала от поверхности лишь для того, чтобы безобидными каплями стечь вниз и вернуться к развлекающемуся магу.
   - Ты говорила, что Пайнар силен, - поинтересовался я у скучающей Виоллы. - А его сейчас размажут.
   - Не показывай, насколько ты дилетант в дуэлях, - снисходительно ответила мне девушка. - Пайнар развлекается, затягивая поединок. Вот только мне скучно! - протянула девушка и отвернулась от происходящего на арене.
   Похоже, магу Земли тоже надоело. Крак! Земля под ногами мага Воды раздалась в стороны, и бедолага с жутким криком провалился в образовавшуюся яму. Спустя секунду поверхность вернулась в изначальное состояние, а вопли прервались. Пайнар поклонился толпе и насвистывая веселую мелодию отправился к ожидавшей его команде. Я успел заметить фигуру Криана, который склонил голову в уважительном поклоне. Они что, в одной команде? Просто замечательно.
   - О, он закончил. Наконец-то. Кстати, тот парень был из команды Беллы. Забавно, - потянулась девушка и заметив мой обалдевший взгляд похлопала меня по спине. - Не волнуйся, ты до него не дойдешь.
   Я лишь покачал головой. Может действительно лучше продуть в первом раунде? Как я должен сражаться с этим монстром? Даже "Режим" не особо мне поможет. Быстрее влечу в такую же яму. А дальше - смерть.
   Я снова взглянул на турнирную таблицу. Половина боев первого раунда уже прошла. У команды Пайнара было два очка, у команды Меры - одно, а мы все еще сидели на нуле. И так как Сайфас в этом раунде не участвовал, то положение могли изменить только Виолла и я.
   В этот момент на арену вышел молодой юноша в темном костюме. Похоже, парень входил в команду Пайнара. Оп-па. А это, часом, не маг Тени? Может он и есть тот неуловимый ученик Реджинальда?
   Его противником была молодая симпатичная девушка, которая только что-то весело болтала с Мерой. Ну-ну. Посмотрим, что из этого выйдет. В глубине души, я надеялся, что она прикончит подозрительного парня, и мне не придется с ним разбираться. Пусть учитель сам ищет убийцу, в конце то концов.
   Начало боя вышло весьма стандартным. Девушка закидывала юношу комьями из песка и земли, а тот уворачивался, постепенно сокращая дистанцию. Как только между ними оказалось около десяти метров, все резко поменялось. Над головой девушки начали формироваться шесть земляных копий - видимо, ей надоело размениваться на мелочи, и она решила быстро прикончить верткого противника. Внезапно, ее глаза закатились.
   Я сразу понял, что произошло. "Искажение". Только в более сильной форме. Я на такое еще не способен. Оно меняло восприятие мира, тем самым жертва не могла понять, что происходит вокруг - т.е. становилась глухой и слепой одновременно. Оно длилось всего пару мгновений, но парню этого оказалось достаточно. В его руке оказался метательный нож, который он запустил в туловище девушки. С хлюпом врезавшееся в плоть лезвие окончательно сломило концентрацию магессы, а ее тщательно подготавливаемые каменные копья рассыпались на глазах. Сама девушка с негромким вскриком осела на землю и зажала рану руками. Похоже, у нее был болевой шок.
   Я не смог удержаться от аплодисментов. Неважно, враг он или нет, но сейчас на моих глазах послушник магии Тени одержал блистательную победу над не самым слабым магом Земли.
   - Кастин, что ты творишь?! - услышал я шепот Сайфаса справа.
   Они что, знакомы? Последние сомнения отпали. Это был тот, кто мне нужен. Я хотел было начать расспросы, но слова застряли у меня в горле. Я не мог отвести взгляд от происходящего на арене.
   Вместо того, чтобы завершить матч, маг Тени летящей походкой - он чуть ли не подпрыгивал от восторга - подошел к истекающей кровью девушке. Из-за пояса показался второй нож. Магесса побледнела - не только от потери крови - и попыталась уползти, прекрасно понимая, что ее ждет. Но Кастин не дал ей этого сделать. Он повернул девушку к себе лицом, попутно увернувшись от маленького комка из камней - последней попытке девушки защитить себя, и медленно ввел лезвие прямо в живот и провернул. Магесса буквально зашлась криком. Но это было лишь начало ее страданий.
   Следующие пару минут показались мне сущим кошмаром. Послушник делал на девушке небольшие разрезы и ломал кости в только ему известном порядке. Но первым делом, послушик вырезал магессе язык, чтобы она не могла сдаться и закончить свои мучения. Впрочем, скоро кошмар прекратился сам по себе. Сердце девушки не выдержало, и то, что от нее осталось, осело не землю бесформенной кучей костей и мяса.
   В оглушающей тишине Кастин проследовал к своей команде. Даже невозмутимый Криан выглядел пришибленным, а в глазах Пайнара читалось только отвращение. Он будто наблюдал проходящего мимо навозного жука - такое у него было лицо. Юношу подобное отношение ничуть не смущало. С радостной улыбкой он присел на одну из каменных скамей и принялся очищать свои ножи от налипшей крови.
   Я повернулся к Сайфасу. Его лицо ничего не выражало - застывшая маска, ничего другого. Но вот в глазах сверкала ярость. Разочарование. И немного вины.
   - Пожалуйста, скажи мне что это не твой новый друг? - едва справившись с голосом произнес я.
   - У Сайфи не может быть таких товарищей, - воскликнула позеленевшая Несса. - Это не человек! Он чудовище!
   В любое другое время я бы посмеялся над милой кличкой, но сейчас меня интересовал только ответ.
   - Я не знал, - прошептал глубоко подавленный Сайфас. Он с трудом отвернулся от арены и сфокусировал на мне свои зеленые глаза. - Он не был таким, когда мы встретились.
   Чушь собачья, - захотелось заорать мне. Все ты знал, он тебе отрезанную руку принес. Но я сдержался.
   - Ты его защищаешь?! - опасно прошипел я и указал на останки девушки, что сейчас убирали с поля появившиеся из портала помощники Лития. - После этого?! Ты мне сам рассказывал, как не хочешь попусту отнимать жизни, но у тебя в друзьях эта тварь. Посмотри, что он сделал!
   - Я-я-я, - не смог найти слова юноша. - Мне нечего сказать в свое оправдание. - Он поднял глаза и умоляющие посмотрел на меня. - Пойми, это было необходимо.
   - Роалд и Лонгрен О'Мирн, - услышал я голос Наблюдателя.
   Я сплюнул на землю и выругался про себя. Единый раздери, еще пара минут, и я бы додавил этого лицемера. Подумать только, я даже начал им восхищаться. Считал его чуть ли не другом. Думал, что он не способен на ту жуть, что сотворили с бывшим Иерархом. Что его наставник ошибается.
   Спускаясь по лестнице, я пытался подавить душившее меня бешенство вперемешку с разочарованием. Сейчас мне предстояла схватка, и если я хотел ее пережить, то стоило сосредоточиться. Эмоции только мешают. Я увидел своего противника - юного еще парня с красивыми кучерявыми волосами. Выглядел он бледновато. Могу его понять, самому после увиденного хреново.
   Я пригляделся. Он выглядел слишком пришибленным, даже на фоне остальных. Внезапно, я осознал. Он был из команды Меры, как и прошлая девушка. У него на глазах только что, словно рыбу, выпотрошили его товарища. Любой после такого был бы не в духе. Я сочувственно ему кивнул, и тот, секунду поколебавшись, вернул мне приветствие. Прекрасно, он еще и нормальный парень. И это при том, что он видел мой перстень и знает, что я такой же маг Тени, как тот ублюдок. Настроение совсем испортилось.
   Когда раздался сигнал к началу боя, я изменил своей привычной тактике и не стал бросаться в лоб. По крайней мере пока. На это были свои причины.
   Во-первых, расстояние было слишком велико, чтобы пытаться совершить рывок. Это только Мера может себе такое позволить. Но девушка способна принять пару воздушных кулаков в челюсть и не поморщиться, а я нет. Я бы от такого помер. Во-вторых, передо мной был маг Воздуха. Это от огненного шара просто уклониться, а с ветром что делать? Его же почти не видно. Ну и наконец, я не хотел светить "Режим" раньше времени. Попробую обойтись "Искажением".
   Как по мне, во всех предыдущих схватках участники не использовали очень важную составляющую любой битвы. Окружение. Я не собирался повторять их ошибки, и первым же делом укрылся за лежащей рядом статуей, изображающей Императора Валерина Второго времен его походов на государство аэнов.
   Как оказалось, это было мудрым решением. Место, где я только что стоял, словно взорвалось фонтаном песка и камней.
   - Выходи, маг - услышал я голос своего противника. - У меня отвратительное настроение, так что давай покончим с этим поскорее.
   Угу, как же. Судя по голосу, Лонгрен постепенно сокращал дистанцию. Он считает, что в ближнем бою у него будет преимущество? Тогда его ждет неприятный сюрприз. Выглянув из-за обломков статуи, я увидел, что маг находится всего в пяти метрах от меня. Я хмыкнул и, перепрыгнув статую, кинулся на соперника. "Искажение"!
   Примерно, с той же скоростью, с какой я рванул вперед, меня отправили обратно. Расшвыривая землю во все стороны, я врезался в статую, что недавно служила мне укрытием, и застонал от боли. Что произошло?
   - Думаешь, я не способен определить, когда кто-то влезает мне в мозг? - услышал я спокойный голос. - У тебя ничего не выйдет. Я пожалел тебя в первый раз. Второго не будет. Сдавайся.
   С тяжелым хрипом, я сумел увернуться от следующего удара, который разметал останки многострадальной статуи - никакого уважения к бывшему Императору, и спрятался за так удачно подвернувшимся камнем.
   - Снова убежал? - разочарованно протянул маг Воздуха. - Не делай ситуацию еще хуже. Последний раз говорю - сдавайся!
   Не обращая внимания на его слова, я размышлял. Похоже парень знает, как работает "Искажение" и просто специально ударил мимо. Но как он понял, с какой я стороны? Угадал?
   Я сглотнут подступившую к горлу кровь. Нет, не думаю. Если бы я принял полноценный удар в упор, парой синяков я бы не отделался. Похоже, парень не стал заморачиваться и выпустил пару воздушных кулаков по обе стороны от обманки. А меня задело одним из них. Если удар по касательной выбил из меня весь дух, то мчаться вперед было изящным видом самоубийства.
   Я ухмыльнулся. У меня появилась идея. Надев кастеты, я дождался пока маг снова ко мне подойдет и повторил свой предыдущий бросок.
   - Ты мазохист? - удивленно произнес Лонгрен. - Я же сказал, это не срабо...
   Больше он ничего произнести не успел, так как мой кулак с размаху врезался ему в живот. Хех. Из мага Воздуха выбыли весь воздух. Иронично. От силы удара парень отлетел на полметра и растянулся на земле. Все, что он успел прохрипеть прежде, чем я отправил его в нокдаун, это одно слово: "Как?".
   Поднявшись над бессознательным юношей, я медленно побрел к своей команде. Все тело болело. Я просто желал доплестись до Сайфаса, чтобы он меня подлечил. И полежать. Больше ничего не нужно.
   Я оглянулся на поверженного противника. Его ошибкой стала жадность. Он был уверен, что выиграет, поэтому, вместо того чтобы пустить воздушную волну перед собой, он использовал пару кулаков из воздуха. Поэтому, когда я применил на нем "Искажение", но при этом не изменил свое реальное место, глупец просто ударил по обе стороны от меня. Он был до самого конца уверен, что все держит под контролем и перед ним обманка, а не реальный человек. Я покачал головой. Самоуверенность до добра не доводит.
   На негнущихся ногах, я поднялся наверх к остальным. Сайфас дружески хлопнул меня по плечу, а Несса просто обняла, прошептав: "Мы за тебя так переживали. Особенно, когда он тебя отшвырнул обратно". Отстранившись, девушка смущенно улыбнулась и поскакала обратно к магу Света. Я спрятал улыбку. Было очень приятно, честное слово.
   - Неплохо, - раздался спокойный голос Виоллы. - Теперь моя очередь.
   С этими словами девушка медленно начала спускаться на арену, где ее с нехорошей улыбкой на губах поджидала сестра.
  
  
   Глава 12
   Две девушки стояли друг на против друга, ожидая сигнала к началу матча. Удивительно, насколько сестры были похожи. Одежда, волосы, фигура - все на одно лицо. Хотя Изабелла смотрелась симпатичнее что ли. Не малую роль в этом играло поведение. Пока Виолла спокойно и сосредоточено высматривала что-то вдали, ее старшая сестра задорно улыбалась и изредка помахивала зрителям. Играет на публику, не иначе. Но работает же.
   - Начали, - объявил Наблюдатель.
   Я ожидал, что девушки рванут вперед или начнут забрасывать друг дружку огненными шарами, но реальность оказалась несколько скучнее. Они ровным шагом отправились к центру арены, постепенно сокращая между собой дистанцию.
   - Что происходит? - раздался удивленный голосок Несс. - Разве Виолла не должна швыряться огнем издалека? Зачем она топает вперед?
   - Будь это два других мага - сотню раз да! - восхищенно пробормотал Сайфас. - Но чем меньше расстояние, тем проще управлять стихией.
   - Это все знают, - скривилась девушка. - Ну и что? Только психованные маги Света рвутся в рукопашную. Ну и Роалд, - добавила она поспешно.
   Меня записали в психи. Забавно. Хотя, учитывая, сколько раз за последнее время моя стратегия - кинуться вперед и навязать ближний бой, приводила к травмам, то следовало уже делать выводы. Может девушка и права. Так и помереть можно.
   - Эта парочка собирается выложиться на полную, - продолжил свои объяснения юноша. - А значит, использовать полумеры вроде дистанционных атак - это попросту тратить силы. - Юноша улыбнулся. - Нас ждет незабываемый бой!
   - В котором Виолла естественно возьмет верх, - закончил я за него.
   Перед нами разворачивался последний матч первого раунда. У команды Пайнара было три очка, у Меры и у нас по одному. Это был наш шанс вырваться вперед.
   Девушки остановились на расстоянии пяти - шести метров друг от друга. Никто не решался нанести первый удар.
   - Страшно сестренка? - разорвала образовавшуюся тишину Изабелла. - Не бойся, я не буду тебя калечить. По крайней мере - сильно, - добавила она с усмешкой.
   Виолла удивленно посмотрела на сестру.
   - Я пришла сюда не болтать, а сражаться - невозмутимо ответила она и внезапно улыбнулась. - Я тоже постараюсь тебя не задеть.
   С этими словами девушка сделала первых ход. И какое это было начало. Я осознал, насколько сильно Виолла сдерживалась до этого времени. Точнее, у нее просто не было полноценной возможности себя показать. Разве что в битве с Магистром, но там сила как таковая почти не играла роли.
   С жутким ревом пламя окружило девушку со всех сторон и, приняв облик огненной стены, размером с небольшой дом, понеслось на озадаченную происходящим Изабеллу.
   - Столько силы выкинутой в никуда, - покачала она головой. - Один талант, а умения - ноль. Разочаровываешь!
   Старшая сестра вертикально взмахнула правой рукой, рассекая волну пламени надвое. Она аккуратно прошла в образовавшийся проем, только чтобы нос к носу стукнуться с ухмыляющейся Виоллой.
   - Только сила, говоришь? - с этими словами младшая сестра подняла руку и сжала ладонь в кулак.
   Огненная стена, что уже пронеслось мимо, мгновенно поменяла свое направление и начала сжиматься вокруг Изабеллы, закутывая девушку в кокон из всепоглощающего пламени. Во все стороны летели искры, а земля буквально плавилась под ногами магов. Место, где стояла красотка заволокло черным дымом.
   - Это что, все? - изумился я. - Так просто?
   - Не думаю, - задумчиво помотал головой Сайфас. - Слишком уж быстро закончилось.
   Судя по всему, Виолла думала так же. Девушка отошла от чадящего костра из травы, палок и земли, внимательно вглядываясь в черное зарево.
   - И это ты называешь "постараюсь не задеть"? - раздался яростный голос и из остатков пламени выпрыгнула взбешенная Изабелла. Вокруг нее ослепительно сиял пламенный ореол, столь вовремя отразивший удар. На девушке не было ни ожога, лишь в ее платье появилась пара новеньких прорех. Мужская часть зрителей оценило это восхищенным ревом. - Я недооценила тебя сестренка, но теперь ты сама напросилась.
   Виолла ничего не ответила на эту явную провокацию. Вместо этого она отправила на встречу сестре огромный огненный шар, который не долетев до девушки пару метров распался на сотню огоньков поменьше. Каждый из этих жгучих подарков закружил вокруг Изабеллы, образуя сверкающий хоровод и желая найти уязвимое место в защите девушки.
   - Играться со мной вздумала?! - еще пуще разъярилась Изабелла и резко взмахнула руками.
   Окружавший фигуру девушки огненный щит разросся до размеров полноценного пламенного столба. Пару мгновений спустя он стал закручиваться по часовой стрелке, образуя вихрь, состоящий из разъярённых огненных языков. Жуткий смерч смерти, постепенно ускоряясь, направился к Виолле, намереваясь снести и поглотить девушку. В его центре можно было услышать зловещий хохот Изабеллы.
   - Ого, - присвистнул я. - Это слегка за гранью турнира для послушников, не находите?
   - После обычной перестрелки стихийными снарядами, выглядит на ином уровне, - согласился со мной Сайфас. - Вот только, что Виолла будет делать?
   Как оказалось - подключать голову. Верно рассудив, что пытаться заблокировать несущийся на нее ураган из пламени было очень глупо - и больно, девушка небрежным жестом подожгла одно из деревянных ограждений, что были раскиданы по всей арене и, прикрываясь созданным дымом, понеслась к ближайшему укрытию.
   Мудрое решение. Это не побег, а маневрирование на местности. Большая разница.
   Перемахнув через статую, девушка спряталась за обломками каменного сооружения - единственного места, которое могло хоть как-то послужить полноценной защитой от слепой ярости Изабеллы.
   - Думаешь, сможешь от меня скрыться, сестренка?! - эхом пронесся по арене кипящий яростью голос. - Не выйдет! Только не со мной!
   Поток из огня, что окружал старшую сестру начал подниматься вверх, меняя форму и преображаясь. Вскоре над девушкой появились копья из полыхающего пламени. Десять, двадцать, тридцать! Когда их количество перевалило за сотню, я бросил бесполезную попытку сосчитать их количество.
   Несса судорожно вздохнула, когда все эта армада нескончаемых потоком обрушилась на убежище Виоллы. Девушка попыталась повторить свой трюк с защитой огненными шарами, что она так успешно применила против шестерых магов из рода Дос на отборочном этапе, но в этот раз снарядов было слишком много. Нескончаемой лавиной они обрушились на каменной здание, в секунду продавив защиту девушки и развалив ее укрытие по камешкам.
   В голове не укладывается. Каждое отдельно взятое копье не было чем-то выдающимся. Огонь в первую очередь поджигал, а не ломал. У него не было веса, лишь высокая температура. Максимум на что такое копье было способно - оставить черное пятно на камне. Не более. Но в количестве, что даже вся постройка, какой бы разрушенной она до этого не была, не выдержала и развалилась - это нечто. Мощь Изабеллы поражала воображение.
   Я без понятия, как присваивают ранг магистра стихийной магии. Все, что я слышал, так это то, что сильнейшие из этой братии способны в одиночку разрушить среднего размера город. Красотке до этого было еще далеко, но с мелкой деревней она бы справилась без проблем.
   К горлу поступил комок. Со всеми рассуждениями, я совсем забыл про Виоллу. Я недолюбливал самовлюбленную и язвительную девушку, особенно за ее постоянные оскорбления в мой адрес. Но она была частью нашей команды, и я даже понемногу начал к ней привыкать. Да и благодаря стараниям Нессы, Виолла понемногу исправлялась, будто вся ее заносчивость и презрение к оркужающим были лишь скорлупой, а внутри пряталась вполне нормальная девушка. Короче, я не хотел, чтобы она погибла.
   - И это ты называешь "не буду тебя калечить"? - послышался хорошо знакомый мне голос.
   Я выдохнул. Стерва была жива.
   Виолла выбралась из-под обломков разрушенного здания. Вид у нее был просто отвратительный - в гроб краше кладут. Все тело было в грязи и царапинах, из левой ноге девушки торчал каменный осколок, заставляя ее передвигаться мелкими шажками. Но больше всего досталось правой руке. Начиная от плеча и заканчивая кистью конечность представляла собой один жуткий ожог. И это при всех возможностях девушки к управлению огнем. Не представляю, как она вообще держалась на ногах. Боль должна была быть просто чудовищной.
   Не смотря на свои раны, девушка все еще излучала уверенность, и на подходящую к ней сестру смотрела с насмешкой и легким презрением.
   - Ну что, показала, насколько ты сильнее, сестренка? - кривясь от боли произнесла Виолла и гордо подняла голову. - Вот почему ты не стала наследницей. Не потому, что ты из побочного рода, совсем нет. У тебя просто нет ни мозгов, ни терпения. Лишь море силы, да куча времени с твоего предыдущего Экзамена, чтобы научиться ее контролировать. Это делает тебя сильным магом, но не будущей главой нашей семьи. Для этого нужны другие качества.
   Зачем она ее еще больше злит? От боли поехала крыша?
   - И к чему ты мне это говоришь? - опасно протянула взбешенная девушка. - Посмотри на себя. Ты еле стоишь. Я могу закончить наш поединок в любой миг. Вместо Виоллы - уголек!
   - Тебе не нужна моя смерть, - устало улыбнулась Виолла. - Ни отец, ни дядя тебе этого не простят. Тебе нужен мой позор. Важно меня унизить.
   - Может быть, - задумчиво покачала головой из стороны в сторону старшая сестра. - А может мне наплевать на мнение наших отцов, и я прикончу тебя прямо сейчас.
   - Не важно, чего ты хочешь, - упрямо сжав губы, произнесла Виолла и подняла здоровую руку в воздух. - Важно, чего желаю я! А я не собираюсь тебе проигрывать!
   Сайфас рядом со мной затаил дыхание. Я сам не мог поверить своим глазам. Огненный смерч Изабеллы вылетел из моей памяти, словно его и не было вовсе. Все внимание было обращено на Виоллу.
   Прямо над рукой девушки разгорался пульсирующий шар из золотого пламени. Даже сидя тут, в метрах от зоны конфликта, я ощущал его пугающий жар. Сфера становилась все ярче, а ее свет заполнял пространство вокруг. Смотреть на арену становилось просто нестерпимо, но я не мог отвести взгляд. Передо мной была сама мощь Солнца. Это было завораживающее зрелище.
   К чести Изабеллы, девушка даже не дрогнула. Не попыталась убежать или как-то прикрыть себя - лишь твердо смотрела в глаза двоюродной сестры. Казалось, что этот поединок взглядов будет продолжаться вечность. Наконец, Виолла сделала шаг вперед, но ее подвело ранение. И боль. Нога подогнулась, и она рухнула на землю словно кукла и потеряла сознание.
   На секунду, мне показалось, что я забыл, как дышать. Девушка вкачала в свое заклинание слишком много сил, и теперь, когда она потеряла над ним всякий контроль, случится могло все что угодно. По золотой сфере побежали ярко-оранжевые ручейки, а сама она замерцала еще яростнее. Я успел увидеть белое лицо Лития, как вдруг по амфитеатру разнеслись спокойные слова Изабеллы.
   - Глупая девчонка. Сколько нелепой гордости. И зачем? - произнесла девушка и, бесстрашно вытянув вперед руку, коснулась сияющего шара.
   Первые несколько мгновений ничего не происходило. Но, постепенно, пылающая сфера начала уменьшаться в размерах, пока, наконец, не исчезла совсем. По залу пронесся вздох облегчения, а Наблюдатель вытер запотевшие лицо, прошептав: "Сумасшедшие детишки".
   Изабелла последний раз посмотрела на тело Виоллы у своих ног и, покачав головой, отправилась к своей команде. Забавно, что оба ее сопартийца уже успели вылететь в этом раунде, но девушку это мало смущало. Могу ее понять. С нее станется в одиночку выиграть турнир.
   Спустя пару минут, Виолла уже лежала на скамье в нашей ложе, а Сайфас крутился вокруг, накачивая ее Светом. К сожалению, дела у него шли не ахти. Девушке явно требовалось длительное лечение, иначе она могла распрощаться со своей рукой. Но у юноши не было на это времени.
   - Сайфас и Кастин, - объявил следующий матч Магистр Литий.
   Юноша неверующе посмотрел на меня.
   - На разве сейчас не должен был быть матч Изабеллы против мага Света из команды Меры? - с паникой спросил он. - Виолле нужна помощь, я не могу просто так уйти.
   - Я попросила Маллима отказаться от боя, - услышал я красивый голос и из тени выступила спортивная фигура.
   - Мера?! - удивлённо воскликнул юноша. - А ты что тут делаешь?
   - Заменяю тебя, - мило улыбнулась девушка.
   Занятно. Я бы не назвал ее красавицей, но в ней было что-то удивительно мягкое и располагающее к себе. Она словно излучала вокруг себя ауру уверенности, когда ты знаешь, что если она рядом, то все проблемы уйдут.
   - Кастин ждет тебя, - с неожиданной твердостью в голосе произнесла девушка.
   - Да. Я знаю. - понуро кивнул в ответ юноша. - Спасибо, Мер, я твой должник.
   Девушка лишь взмахнула рукой, как бы говоря: "Хватит нести чушь, выдвигайся уже" и немедленно занялась лечением Виоллы. Нет, определенно, она мне начинает нравится.
   - Спасибо, - поблагодарил я ее. - Ты не обязана была это делать.
   - Кто-то должен, - мягко поправила меня девушка. - Литий не станет вмешиваться - ему запрещено. А я не люблю бессмысленных жертв.
   Знакомые слова. Но я зацепился за нечто другое.
   - Литий? - поинтересовался я, удивленный неформальным обращением. Ни магистр, ни Наблюдатель, а по имени. - Ты его так хорошо знаешь?
   - Не то чтобы, - покачала головой девушка, не прекращая переливать целительную силу в Виоллу.
   Получалось у нее хуже, чем у Сайфаса, но ожоги девушки постепенно сходили, замещенные розовой кожей, а мелкие раны - затягивались на глазах.
   - Магистр Литий был одним из первых учеников Артмаэля, - пояснила мне девушка. - Это было очень давно, всего пару лет после получения Учителем звания мастера.
   - Ого, - изумился я. - Редко кто сразу набирает себе учеников. Если я не путаю, то ты еще должен доказать совету Ордена, что этого достоин. И в тебе есть нечто, что можно передать юным дарованиям.
   - Мой учитель - гений, - звонко рассмеялась девушка. - Это общеизвестно. Как и то, что он обожает все контролировать. Поэтому, когда в прошлом году ему предложили организовать Экзамен , он и протащил в Наблюдатели своего лучшего ученика. У Лития не было выбора. Учителю сложно отказать.
   - Занятно, - протянул я и собирался уже задать следующий вопрос, как девушка меня опередила:
   - Можешь посмотреть, как у Сая идут дела?
   - Они оба вышли на арену и о чем-то разговаривают. Шепотом. - ответила вместо меня Несса.
   В его голосе чувствовалось несвойственное ей раздражение. Вот только я не понимал, было ли оно вызвано тем, что юноша не прикончил урода на месте, или же тем, что прозвище, которое она дала магу Света, перестало быть самым милым.
   - Я знаю его всего пару дней, - решился я задать вопрос. - Но мне казалось, что Сайфас не из тех, кто будет водиться с людьми вроде Кастина.
   - Боюсь, тут я не помощник, - тяжело вздохнула девушка. - Я не могу понять, почему Сай выносит эту тварь. Однажды, я попыталась узнать, но он велел мне больше не лезть в это дело. Все что мне удалось из него вытащить, так это то, что он делает это для нашего с ним блага. Мне этого хватило. Я доверяю ему, как себе.
   - Кастин сдался, - послышался изумленный вздох Несс. - И Сайфи ни разу не дал ему по морде. Нечестно! - разочарованно протянула она и забавно надула губки.
   Мы с Мерой не смогли сдержать улыбки. Настолько потешно выглядела девушка.
   - Слушай, твой матч следующий, верно? - поинтересовался я. - С тем парнем, что по самое число навалял Несс.
   - Эй, - раздался возмущённый крик девушки. - Да я его почти сделала!
   - Он опасный соперник, - кивнула мне Мера и, переключив внимание на ногу Виоллы, продолжила. - До того, как попасть к Учителю, я уже видела таких людей.
   - Парень уже пробовал себя на Экзамене и значительно прибавил в силе с прошлой попытки, - пояснил я удивлённой Несс.
   - Да, но не только, - покачала головой магесса Света. - Сайфас не рассказывал, как мы с ним попали в обучение?
   - Он говорил, что провел у Магистра около двух лет, - постарался припомнить я. - И, вроде, что его отец был пекарем.
   - Верно, - задорно улыбнулась мне кончиками губ девушка. - Меня же учитель забрал у матери. Отец был военным, но погиб пять лет назад в Восточной Кампании. Так что, когда Магистр предложил за меня солидные деньги, мать не раздумывала. Да и я не особо сопротивлялась. Кто не захочет поучиться у Великого Артмаэля?
   Я уловил в голосе девушки грусть. Сайфас говорил, что их учитель бывает очень строг и не гнушается использовать жесткие методы обучения. Он их избивает, чтобы они лучше занимались что ли? Оригинальный метод.
   - Так вот, - продолжила девушка. - Отец, когда возвращался к нам домой, любил рассказывать мне перед сном байки из своей жизни.
   - Не уверен, что именно это стоит слушать ребенку. Особенно на ночь, - усмехнулся я.
   Девушка рассмеялась. Красивый у нее все же смех.
   - Может быть, - успокоившись согласилась со мной Мера. - Но я слишком редко его видела, так что возражать не хотелось. Да и мне нравились его истории. Что думаешь?
   Девушка внезапно подняла голову и уставилась прямо на меня. Я остолбенел. У нее была ярко-коричневая радужка с золотым отливом. Восхитительный цвет. Чуствуя, что начинаю тонуть в ее глазах, я постарался быстро придумать ответ.
   - Тебе, ... э-э-э, наверное, такое подойдет, - запинаясь проговорил я.
   Что за чушь я ляпнул. Так, соберись, Роалд. Ты же мужик. У тебя есть задание. Сосредоточься.
   - Так какое это имеет отношение к Криану? - придя в себя я задал более адекватный вопрос.
   - Сейчас объясню, - прыснула девушка, явно довольная моей реакцией.
   Я смущенно отвернулся.
   - Отец говорил, что в армии служат только полноценные мастера, - продолжила Мера. - Послушникам достаются роли помощников и обслуги. Есть лишь одно исключение. Нулевой Легион.
   Я о нем слышал. Туда отправляли сорвиголов, что желали болью и кровью выслужиться перед Императором. Обычно подобных людей в чувство приводит дисциплина - муштра там, бесконечные марш-броски, бессмысленные задания. Армия, короче. Но если этого не происходит, то тебя переправят в Нулевой Легион.
   Уж там ты то можешь во всю развернуть свой энтузиазм. Этих парней бросают в самые опасные бои. Но чем больше риск, тем больше награда. И желающих всегда хватает. Идиоты.
   - Это психи, что прыгают на чужие мечи в надежде получить дворянство? - ответил я.
   - Что-то в этом роде, - фыркнула в кулак девушка, но внезапно посерьёзнела. - Это тяжелая жизнь. И очень опасная. И Криан был ее частью. Я заметила их метку на его руке. Все как рассказывал отец - золотой бокал, напиленный кровью, а под ним кости.
   - Ты сгущаешь краски - усомнился я. - Это может быть глупая татуировка бокала с вином. Ну и останками закуски.
   - Мера и Криан О'Лекк, - объявил следующий матч Магистр.
   - Вот сейчас и узнаем, - подтрунила надо мной девушка, вставая с колен. - Виолла здорова, но ей нужно отдохнуть.
   - Подожди, - воскликнул я, вскакивая за ней. - А ты не слишком много сил потратила на лечение? Тебе же предстоит бой.
   - Ты обо мне заботишься? - рассмеялась девушка. - Как мило. Спасибо, честно. Мне приятно.
   Я стушевался, проклиная свой глупый язык.
   - Не беспокойся, - ответила мне девушка и легонько прикоснулась к моей груди. - Ему меня не одолеть.
   Я проследил, как она танцующей походкой спускается вниз. Сердце пело от счастья.
   - Что я пропустила? - раздался раздражённый голос позади меня.
   - Самую потрясающую девушку, что я когда-либо видел, - ответил я и, оставив ошеломленную моими словами Виоллу лежать на каменной скамье, отправился наблюдать за матчем. - Ты проиграла, кстати! - бросил я через плечо.
   - Знаю, - зло прошипела мне девушка. - Сайфас хотя бы победил?
   - Да, - коротко ответил я и сделал знак стоящей у ограждения Нессе, чтобы она молчала.
   Виолла взрослая девочка, и если начать ее утешать, то это выльется в очередной скандал. Ну его к Единому. Так что, я перевел свой взгляд на арену, где Мера и Криан ожидали сигнала к началу поединка.
   - Ей придется несладко, - произнес подошедший слева Сайфас и обратился к Виолле. - Рад, что ты в порядке.
   Девушка промычала что-то неразборчивое в ответ и заняла место справа от меня.
   - Мера победит, - уверенно произнес я. - Она мне так сказала.
   Виолла на эти слова лишь хмыкнула, но на удивление промолчала.
   - У нее нет выбора, - грустная улыбка тронула лицо Сайфаса. - Ученики Артмаэля всегда проходят Экзамен.
   - Ой, развели непонятно что. Слушать невозможно! - вклинялась в наш диалог вечно непоседливая Несса. - Конечно, она победит. Она лучшая, ты сам так сказал, верно Сайфи?
   Слова девушки вывели парня из равновесия, но, быстро придя в себя, юноша расхохотался.
   - Верно, - потрепал он девушку по голове. - Ты, как всегда, права. У нас неправильный настрой. Давайте лучше смотреть матч.
   - Начали, - раздался голос Лития.
   Девушка не стала зря тратить время и рванулась вперед. С каждым шагом ее фигура все больше наливалась Светом, а скорость увеличивалась. В отличии от того же Сайфаса, который наполнив себя Светом напоминал сделанную из мрамора статую Единого, девушке бы больше подошло другое определение - сияющая молния.
   Впрочем, Криан не пытался ее как-то остановить. Вместо этого, он развернулся и побежал в северную часть амфитеатра, где располагались десятки полуразрушенных колонн. Видимо, авторы Испытания хотели построить полноценный храм, но остановились на полпути. Когда девушке осталось преодолеть последние пару метров, внезапный поток воздуха подхватил мага, выдергивая прямо из-под удара, и перенес его на верхушку одной из колонн.
   - Что это было? - изумилась Несса напряженно вглядываясь в замершие на месте фигуры.
   - Криан состоял в Нулевом Легионе, - я коротко пересказал наш диалог с Мерой остальным. - Может он там научился этому хитрому трюку.
   - Нет, безмозглое ты животное, - флегматично произнесла Виолла. - Это одна из базовых вещей, которую изучает маг Воздуха. Любой идиот с около нулевыми способностями может поднять предмет и перенести его на небольшое расстояние. Тут та же система.
   Надо же. Всего пять минут назад девушка была чуть ли не при смерти, а сейчас словно ничего и не произошло. Впрочем, я не прав. Она выглядела подавленной, хоть и пыталась скрывать это от нас. Думаю, внутри у нее все кипит от разочарования. Да и рука не улучшала ситуацию - судя по тому, как аккуратно девушка ей двигает, она все еще жутко болела.
   - Интересная парочка, - продолжила Виолла со злостью в голосе. - С одной стороны, маг Воздуха, которому способностей не хватило пройти Экзамен, но зато успевший нахвататься опыта на войне. Знаний ноль, ничего сложного он сделать не сможет - лишь толчки, базовые удары, да подобный бред. С другой стороны, талантливая выскочка, способная лишь быстро бегать, да сильно бить.
   - Эй, - хором произнесли мы с Сайфасом.
   - Она совсем не такая, - возмутился юноша.
   - И выбирай выражения, - добавил я.
   Виолла лишь презрительно фыркнула и отвернулась, видимо, сочтя нас недостойными ответа.
   В это время дела на арене развивались весьма стремительно. Мера, показывая чудеса отваги и ловкости, прыгала с колонны на колонну, постепенно приближаясь к засевшему на одной из них магу. Тот не отставал и забрасывал девушку воздушными кулаками, желая сбить ее ритм и скинуть вниз. Мера смогла уклониться от трех, изящным пируэтом ускользнуть от четвертого - и это при том, что ей все еще было нужно перемещаться между столбами.
   Но так не могло продолжаться вечно. Последний воздушный удар ее задел. Легко, лишь по касательной, но и этого хватило, чтобы девушка оступилась, потеряла равновесие и с криком полетела вниз.
   Я с ужасом следил за ее полетом. Впрочем, Сайфас быстро меня успокоил:
   - На ней даже синяка не останется, не переживай.
   - И не думал, - смущенно покачал головой я и перевел разговор на интересующую меня тему. - Кстати, о чем ты говорил с Кастином? И с чего он решил сдаться?
   Лицо юноши скривилось, словно он проглотил горькую пилюлю.
   - Я сказал, что если он решит участвовать в поединке, то я не стану сдерживаться, - пробормотал он, отводя взгляд. - Это все, о чем мы говорили.
   Я сделал вид, что проглотил эту очевидную ложь - он бы хоть лицо прикрывал, когда врет. Вором парню точно не быть. Как и дипломатом. Покачав головой, я повернулся обратно к арене.
   Оправившаяся от падения Мера решила изменить свой подход. И хотя ей больше подходили ловкость и скорость, слабых магов Света не существует. С этой мыслью девушка уверенно выбивала кулаками основание колонны, на которой засел Криан.
   Я не очень понимал, чего она добивается. Ну, допустим, разрушит она этот столб, а дальше то что? Маг просто перенес себя на другой. Или она собирается раздолбать каждый? Гиблое занятие. Тут как минимум сорок колонн. Она выдохнется раньше.
   С жутким грохотом каменный монолит начал заваливать вперед, но Криана на его острие уже не было. Я начал искать, куда подевался маг, на другую колонну что ли? Но мужчина сумел меня удивить. Ветер понес его строго вниз, прямо удивленную изменившимся положением дел Меру.
   Впрочем, девушка не собиралась упускать так удачно свалившуюся с неба добычу. Ее тело начало наполняться Светом, но прежде, чем она достигла своего пика, мощнейший порыв ветра зашвырнул девушку прямо под падающий каменный столб и прижал ее, чтобы она не смогла убежать.
   - Уууу. Это, наверное, больно, даже для нее. - прокомментировала ситуацию Виолла. - Впрочем, сама виновата.
   Я поморщился. Похоже, Мера девушке совершенно не нравилась. Интересно почему? Мне она показалась потрясающей.
   Из-под колонны замерцал Свет, та буквально взорвалась изнутри, разбрасывая осколки камней по всей арене. Мера невозмутимо отряхнулась, но было видно, что удар не прошел бесследно. Сияние, окружавшее ее тело, больше не слепило глаза, а движения девушки сильно замедлись.
   - Вот и все, - безжалостно произнесла Виолла. - Теперь Криан еще немного ее измотает, а потом нанесет последний удар. Думай, что с ним делать Сайфас. Ты ведь тоже маг Света.
   Я хотел было возразить, но слова застряли у меня в горле. Сказать было нечего. Следующие несколько минут происходили ровно так, как и предсказала девушка. Маг Воздуха всячески избегал прямого столкновения, а потерявшая часть скорости Мера не могла помешать ему прыгать с колонны на колонну.
   После еще парочки прямых попаданий девушка еле двигалась. Свет вокруг нее потух. Криан же в свою очередь перестал осторожничать, спустился вниз и выдал очередную серию ударов воздуха. Мера смогла увернуться от трех, но, когда она пыталась скрыться за разрушенной колонной маг Воздуха сумел ее достать.
   - Сдавайся, - предложил Криан. - У тебя больше нет сил, а я не хочу тебя убивать.
   - Ты очень мил, - выдавила из себя девушка. - Но ты забыл одну вещь.
   - Да? Какую же?
   - Я могу передавать Свет в предметы, - усмехнулась девушка. - Ты же не думал, что я просто лежала под той колонной, верно? А ты и не заметил.
   Останки монумента, на которых сейчас стоял Криан, взорвались. Уже второй раз за сегодня, хех. Мага Воздуха отшвырнуло на землю, где он со стоном попытался подняться. Получалось у него не очень, но спустя пару мгновений он встал, и с восхищением уставился на подходящую к нему девушку.
   - Ты притворялась? - болезненно сощурившись произнес он. - Неплохо. А я думал, что достал тебя.
   - Так и есть, - просто ответила девушка. - Но у меня не было идеи получше.
   С этими словами девушка трусцой побежала к магу. Было видно, что ей сильно досталось, но это никак не отразилось на ее воле к победе. Впрочем, Криан тоже не собирался сдаваться.
   С жутким свистом на Меру набросился поток воздуха, который маг направил, стремясь остановить или хотя бы замедлить ее продвижение. И ему это удавалась! Каждый шаг давался девушке все труднее, но она неумолимо сокращала оставшиеся расстояние. Мне оставалось лишь восхищаться ее упорством.
   Вдруг, поток стих. Это произошло так быстро, что не ожидавшая этого девушка с криком завалилась вперед, чем не преминул воспользоваться Криан. Мощнейший воздушный кулак раздробил Мере предплечье, и с жутким хрустом бросил ее тело прямо перед магом.
   - Ты хорошо сражалась, - бросил он скорчившейся от боли девушке и похромал к краю арены.
   Команда Пайнара заработала четвертое очко.

   - Ахахах. Тебе повезло, Сайфас, - рассмеялась Виолла. - Я удивлена, но девочка умудрилась его достать. А так как магов Света в его команде нет, то и вылечить его некому. В следующем бою ты его прикончишь.
   Слова девушки до меня не доходили. Все что я мог, это потрясенно смотреть на распластавшееся на арене тело. Переведя взгляд на Сайфаса, я увидел, что он изо всех сил пытается сохранять спокойствие, но в его глазах читался страх.
   - В команде Меры не осталось больше участников, - слова давались мне с трудом. - У нас два очка, у Изабеллы тоже, а у команды Пайнара теперь четыре. Мера проиграла и выбывает из Испытания.
   - Ученики Артмаэля ни разу не проваливали Экзамен, - прошептал юноша. - Я не знаю, что произойдет. Такого еще не было.
   - Я рада, что вы так переживаете за участницу из другой команды, - язвительно произнесла Виолла. - Но на твоем месте Роалд, я бы думала о кое-ком другом.
   Девушка указала пальчиком на арену, откуда помощники Лития уже убрали бесчувственное тело Меры. Я повернулся к Сайфасу.
   - Займись ей, а я пойду разберусь с Пайнаром, - как можно более уверенно произнёс я.
   Маг Света странно на меня посмотрел, но не сказал ни слова. Он кивнул, хлопнул меня по плечу и поспешил к соученице, желая немедленно начать ее лечение.
   Я же уставился на выходящего на арену юношу с уродливым лицом, и внутри у меня все сжималось.
   - Роалд и Пайнар О'Дос.
  
   Глава 13
   Ступенька. Еще одна. И еще.
   Спуск вниз казался мне бесконечным, но я-то отлично знал, что это не так. На арене меня ожидал самый мощный противник, с которым мне когда-либо приходилось сталкивался в одиночку, а в голове не было ни единой мысли. И что мне делать?
   Соберись, Роалд. Ты же маг Тени. Нужно вспомнить еще одну мотивирующую цитату Учителя. Что-нибудь из разряда: "Сначала думай - потом делай". Или "Голова тебе дана не для того, чтобы в нее есть". Я усмехнулся. Ну и бред. А все от паники.
   Идей не было от слова вообще. Лишь раз за разом перед глазами возникал предсмертный хрип мага Воды, которого Пайнар заживо похоронил. Меня передернуло. Жуткая смерть.
   Я хлопнул себя мокрыми от пота ладонями по щекам. Тут всегда было так жарко? Во всем виновата битва между огненными сестрами, не иначе. Других объяснений и быть не могло. Я нервно рассмеялся. Взглянув на приближающуюся арену, я заметил мага Земли. Он ждал меня. И ухмылялся.
   Ублюдок ухмылялся. Такая улыбку можно встретить у рыбака, который достает попавшуюся на крючок рыбу. Она еще трепыхается, но он-то знает. Добыча может молиться об избавлении. Думать, что у нее еще есть шансы спастись. Но ты-то знаешь - перед тобой очередная закуска.
   Меня словно ударили по лицу. Его улыбка привела меня в чувство. Плевать насколько он силен. Умен, благороден - не важно. Я сотру это выражение с его лица. Чего бы мне это не стоило. Медленно надевая металлический кастет на правую руку, я вспоминал, что мне вообще известно о Пайнаре. Мы нужен был план. Желательно - хороший.
   К сожалению, я наблюдал лишь один его бой. Маловато информации для анализа. Но все же лучше, чем ничего. Итак, что происходило на его поединке с магом Воды? В самом начале он явно развлекался. Обычная показуха - ставил стенки из земли в самый последний момент и сам же их разрушал. Хм, на этом можно сыграть.
   Что дальше? Он видел мой бой с Лонгреном О'Мирн, а значит, знает, на что я способен. Пайнар будет ожидать от меня аккуратных действий. Пряток или чего-то подобного. Интересно. Что я могу ему противопоставить?
   Использовать "Искажение"? Не самая лучшая идея. Он о нем знает, да и я не был уверен, что заклинание вообще сработает - на вид маг Земли был крепким орешком. Следовало придумать что-то другое.
   Бинго! В моей голове сформировался план. Глупый и рискованный, но я был разочарован проигрышем Меры и слишком зол, чтобы создавать другой. Все, о чем я мог думать, это о его поганой ухмылке. Каждый проклятый Единым маг считает, что он сильнее и лучше меня, лишь потому что я ношу на пальце перстень со знаком Ворона. Не сегодня. Надоело!
   Накручивая себя подобным образом, я вышел на арену. Земля была сухой и слегка проваливалась под ногами. То тут, то там можно было заметить следы предыдущих боев. Разбитая статуя, обгоревший забор, черное пятно на траве. Любой из этих ударов был бы для меня смертельным.
   Меня стали одолевать сомнения. Может маги Тени действительно не предназначены для битв? Может нам судьбой предопределено тихо сидеть на раскопках да искать зарезавших моряков бандитов, что пропивают свою жизнь в трактирах?
   Я покачал головой, левой рукой доставая кинжал. Нет. Этому не бывать. Я покажу этим подонкам, чего на самом деле стоит маг Тени. Сегодня! Сейчас!
   - Начали! - громкий голос Наблюдателя объявил о старте поединка.
   До Пайнара сорок метров. Далековато. Но ничего. Скоро это изменится. Я перешел на легкий бег, постепенно наращивая скорость.
   Моя надежда была на то, что маг не воспользуется своими козырями сразу. После меня ему предстоял сложный бой с Виоллой, и он не хотел показывать ей слишком многого. Плюс, если я был прав, то этот парень любил играться с противниками. Вот и проверим.
   Пайнар начал действовать. Над магом сформировался земляной шип, который, со свистом рассекая воздух, помчался в мою сторону. Мне даже не нужно было уворачиваться - снаряд пролетел над моей головой. До мага оставалось тридцать метров.
   Юноша хмыкнул и на этот раз создал два копья. От первого я ушел перекатом, но второе слегка задело мою левую ногу. На землю закапала кровь. Неважно, - подумал я и, стиснув зубы, продолжил бег. Двадцать метров. Пришло время действовать.
   Я замахнулся и отправил кинжал в полет. Кидать левой рукой было не очень удобно, но сейчас сойдет. Как я ожидал, перед магом возникала стена из земли и песка, в которую кружась угодил кинжал, безуспешно отскочив и не причинив никакого вреда.
   Не имеет значения. У меня не было цели попасть в мага. Лишь отвлечь.
   "Режим Тени". Полная мощность.
   Двадцать метров. Сохраняя предыдущий темп, я бы одолел это расстояние секунд за семь. Если бы мне еще приходилось уворачиваться от снарядов Пайнара? Я был бы трупом, поэтому какая разница. Под "Режимом" мне потребовалось всего две секунды. Две! Я успел ровно к моменту, когда защищающая его стена начала осыпаться.
   Отдам магу должное. Он бы талантлив и опытен. Пайнар успел вернуть большую часть своей защиты на место. Но я голой рукой прошибал деревянную дверь. И в этот раз на мне был кастет.
   Мой кулак пробил земляной барьер и с хрустом врезался юноше в челюсть. Во все стороны брызнула кровь, а маг, теряя по дороге зубы, отлетел на добрую пару метров и с грохотом рухнул на землю. Кажется, он дышал, но вся его нижняя челюсть представляла собой жуткое месиво из костей и кожи. Впрочем, он всегда был уродом. Невелика потеря.
   Снизив влияние "Режима", я постарался оценить повреждения. Правая рука была сломана как минимум в трех местах, все остальное тело активно возмущалось пренебрежением хозяина. Если бы я отключил подпитку заклинания, то так бы тут и рухнул.
   Внезапно, на меня накатило понимание. Обычный маг Тени уделал именитого мага Земли из Великого Рода меньше, чем за минуту. Я сделал это. Стер усмешку с его лица. Вместе с зубами. С ликованием я поднял вверх здоровую руку, только сейчас осознав, что стою в полной тишине.
   - Еее, Роалд, так его! - разорвал повисшее напряжение восторженный голос Нессы.
   Послышались робкие аплодисменты. Магистр Литий одобряюще кивнул. И даже Виолла позволила себе пару редких хлопков. Похоже, дело того стоило.
   Гордо держа голову, я прошествовал к ожидавшей меня команде. На середине пути меня остановил голос Наблюдателя.
   - Начинаем полуфинал. Первый матч - Роалд и Изабелла О'Рин.
   - Отказываюсь, - даже не оборачиваясь бросил я и продолжил свой путь по лестнице вверх.
   Принимать поединок было верхом глупости. Моя рука сломана, а в рукаве больше не осталось трюков. Выйти против сестры Виоллы означало неминуемую смерть. Нет ничего постыдного в бегстве. Это лишь означает, что ты сможешь попробовать в другой день. Впрочем, надеюсь этого никогда не произойдёт. Без понятия, как вообще можно сражаться с этим монстром.
   - Хм, хорошо, - протянул Литий. - Тогда Сайфас и Криан О'Лекк.
   - Отказываюсь, - разнеся по амфитеатру звучный голос, в котором можно было с легкостью узнать мага Воздуха.
   Ого, а это уже неожиданно.
   - Быстро у нас закончился полуфинал, - хмыкнул Наблюдатель. - Хорошо, тогда начинаем финальный матч. Напоминаю, что за победу присуждается два очка. Сайфас и Изабелла О'Рин.
   Хлопнув по плечу спускавшегося мне навстречу юношу - удача ему пригодится, я, наконец, добрался до нашей лоджии. К моему удивлению и радости, кроме моей команды меня там ожидала Мера.
   - Тебя уже подлатали? - спросил я. - Твой матч закончился минуты три назад. Быстро.
   - А вот тебя еще нет, - участливо пробормотала девушка и, усадив меня на каменную скамью, начала лечение.
   Обо мне заботились. Приятно.
   - Что же до твоего вопроса, - ответила девушка и легко улыбнулась. - Когда тебя лечат трое не самых слабых мага Света, то поправиться очень легко. На удивление.
   Трое? Ах да, в ее команда был еще один. Он, как и я, отказался от поединка с Изабеллой. Умный парень, что тут скажешь.
   - Ты сделал правильный выбор, когда не стал сражаться с сестрой, - словно прочитала мои мысли Виолла. - Ты бы мгновенно умер.
   - Ну почему, - заступилась за меня Мера. Хорошая она все же девушка. От радости, я был готов пуститься в пляс. - Никто не ожидал, что Роалд завалит Пайнара, но он справился. Отличный удар, кстати, - обратилась она ко мне. - Скорость, размах, сила - ты прямо как маг Света!
   - Только вот без вашей живучести, - с болезненной гримасой пробурчал я. - Виолла права. У меня не было и шанса.
   - Один вопрос, - влезла Несса. - Почему этот гадкий любитель воздуха отказался?
   - Вполне очевидно. Где твой мозг, девочка? Кажется, я знаю причину, - три наших голоса слились в один.
   Мы посмотрели друг на друга с недоумением. Я кивнул Виолле, дескать: "Поясняй давай". Она любила умничать. Впрочем, кого я обманываю - сам такой.
   - На это есть несколько причин, - размеренно начала свои объяснения девушка. Во-первых, у команды Пайнара уже есть четыре очка. Они точно пройдут в следующий этап, а значит, им неважно, кто выиграет финал. Во-вторых, в последнем бою Криан сильно пострадал, и вылечить его некому. И последнее логично вытекает из предыдущего. У него нет возможности победить Сайфаса. Раз так - зачем пытаться?
   Несса глубокомысленно кивнула. Похоже, она пропустила большую часть объяснений мимо ушей. Увидев, что наша аристократка начинает заводиться от такого явного пренебрежения, я счел разумным вмешаться.
   - Эй, Несс, - позвал я девушку. - Что там происходит у нашего финалиста?
   - Да ничего особого, - без интереса отозвалась девушка. - Бой еще не начался.
   - Магистр Литий решил прочитать лекцию. "О важности умеренного подхода" - передразнила Наблюдателя все еще раздражённая Виолла. - Видимо, ему не понравилось, насколько сильными в этом году оказались участники Экзамена. Неудачник.
   - Кхм, - аккуратно привлек я ее внимание. - Если мне не изменяет память, именно ты совсем недавно нас всех чуть не прикончила. И мы живы только благодаря твоей сестре. Что это вообще было?
   - Не твоего ума дело, - холодно ответила мне девушка. - Это касается лишь членов моей семьи. Я не собираюсь ничего тебе рассказывать.
   - И это твое право, - дипломатично закруглился я.
   Не стоило начинать скандал из-за такого пустяка. Какая разница? Магия огня мне все равно неподвластна. Вместо этого я решил поговорить о другом.
   - Как вы думаете, кто победит? - поинтересовался я остальных.
   - Словно тут могут быть какие-то сомнения - Изабелла, - невозмутимо прозвучал голос Виоллы.
   - Сайфас, конечно! - одновременно произнесла возмущённая глупостью вопроса Несса.
   Девушки за злостью уставились друг на друга. В воздухе запахло очередной ссорой.
   Да чтож такое-то. Я пытаюсь предотвратить скандал, а им наплевать. Словно дети, ей-богу. От четырнадцатилетней девчонки я еще мог ожидать подобного, но аристократка то уже взрослая девушка! И откуда у нее эта твердолобость?
   - Это сложный вопрос, - задумчиво протянула Мера.
   Ну наконец то. Голос разума. Я с надеждой глянул на девушку, желая, чтобы она продолжила.
   - В обычных обстоятельствах я бы поставила на Изабеллу, - оправдала мои ожидания магесса. - Мы видели всего один матч, но одно очевидно - она чудовищна сильна. Я давно знаю Сая - это не его уровень. С другой стороны, - обратилась она к Виолле. - Твоя сестра выложилась в вашем поединке. Так что - без понятия.
   - Превосходная речь. Очень умно! - враждебно взглянула на девушку Виолла. - Жаль, что во время поединка с Крианом ты вела себя как бездумная обезьяна. Тебя не кормили? Или твой мозг проявляется только в компании людей значительно превосходящих тебя интеллектом? Прости, но сражаться рядом я никогда не буду. Все ясно?
   Мера аж подавилась воздухом, явно возмущенная несправедливым выпадом. Я тоже не собирался терпеть подобное отношение. Я понимаю, Виолла проиграла, нервы - все дела, но нужно уметь сдерживаться.
   - Ой, да замолчите вы! - прервала нас Несса. - Они начинают.
   Этого оказалось достаточно, чтобы полностью погасить конфликт. Может мы просто волновались за Сайфаса? Не важно. Поспешив к балкону, наша команда уставились на арену.
   Впрочем, ничего интересного пока не происходило. Оба соперника разглядывали друг друга, явно решая, каким будет первый ход оппонента.
   Без понятия почему Сайфас медлит. У магов Света не настолько большой арсенал трюков. Побежать, вдарить, ура-ура, победа. Чем-то напоминает меня. Только они выигрывают чаще.
   Похоже, юноша думал аналогичным образом. Свет заструился по его телу, и Сайфас медленно зашагал к девушке. Изабелла тоже ответила ожидаемо. Вокруг девушки появился знакомый мне по поединку с Виоллой защитный ореол, а над головой десятками закружились огненный шары.
   Маг Света остановился. Вместо продвижения вперед, он теперь сдвигался немного вбок. Видимо, решил направится к укрытиям, что были столь щедро разбросаны по арене.
   - Что он делает? - изумилась Несса. - Ему нужно нападать!
   - Опасается повтора огненного шторма из матча с Виоллой? - предположил я. - Не уверен, что он сможет пройти через подобную пелену пламени и не пострадать.
   - Но это же не повод убегать, - не сдавалась девушка.
   - Я думаю, что он решил заставить Изабеллу потратить силы, а самому уклоняться и прятаться. - вместо меня ответила Мера. - Это неплохая стратегия, правда совсем не в его духе.
   - Это бездарная стратегия, - сухо прозвучал голос Виоллы, словно она зачитывала еженедельную газету "Город Сегодня". - Сестра может вести бой подобным образом днями, если не неделями. Ничего у него не выйдет.
   Следующие пять минут протекали именно так, как предсказывали девушки. Сайфас маневрировал между огненными шарами, по большей части уклоняясь или прячась от них за преградами, и лишь изредка отбивая руками. Но и Изабелла не выказывала ни малейшего признака усталости, исправно создавая все новые и новые снаряды.
   Ску-ко-та.
   - Мера, - обратился я к девушке. - Прости за вопрос, но что с тобой теперь будет?
   -М? - удивлённо посмотрела на меня магесса. - Через пару часов я полностью восстановлюсь, но спасибо, что волнуешься за меня. Я в порядке.
   - Он спрашивает, какого это быть первой ученицей Артмаэля провалившей Экзамен. - безжалостно пояснила Виолла. - Но не способен нормально это сформулировать, так как мечтает затащить тебя в постель. Его крошечный мозг не справляется с напряжением. - закончила она, выразительно на меня посмотрев.
   Я хмыкнул. Мне не пятнадцать, это вон Несса смущенно заозиралась по сторонам. Странно кстати, чего это она. Уже вроде взрослая. Хотя кто знает культуру аэнов. Не суть важно, главное, что на меня подобное не действует.
   Интересно откуда у сноба-аристократки такие замашки? Кажется, Изабелла упоминала, что девушка в детстве предпочитала общество слуг реальным людям. А что еще обсуждать обслуге, кроме того, кто с кем спит? Звучит бредово, если честно. Виолла вообще одна большая загадка.
   - Где ваши манеры, мисс О'Рин, - спокойно парировал я. - Мы в неформальной обстановке, но принижая меня подобным образом, особенно среди простого люда, вы лишь принижаете свой Род.
   Девушка гневно сверкнула глазами, но не произнесла ни слова. Верное решение.
   - Честно говоря - не знаю, - нарушила повисшую тишину Мера. - Про мое будущие.
   - Как так?
   - Подобного еще не разу не происходило, - она грустно покачала головой, но тут же задорно улыбнулась. - Вот на мне и выясним.
   - А ты не сильно беспокоишься, - удивился я. - Сайфас был в ужасе.
   - Сай всегда чересчур заботился о других, - весело рассмеялась девушка и продолжила. - Я не могу с этим ничего поделать. Тогда зачем волноваться?
   - Ну не убьет же он тебя в конце то концов? - поддержала девушку Несса.
   Мера лишь неоднозначно пожала плечами. Ого! Что у них происходит, Единый порази меня молнией? Артмаэль действительно может прикончить талантливую ученицу по такой мелкой причине? С другой стороны, Учитель говорил, что Высший Иерарх дорожит своей репутацией.
   Я покачал головой. А я думал, что у меня учитель - деспот. А у других, оказывается, бывает гораздо хуже. Однако.
   Пока мы беседовали, Сайфас решил перейти к более активным действиям. Осознав, что приближаться опасно, а в дальнем бою он проигрывает, юноша решил воспользоваться своим окружением. Схватив одну из статуй, за которой он до этого успешно прятался, парень раскрутил ее и отправил прямо в Изабеллу.
   Неплохое решение. Каменная статуя, хоть и не очень большого размера, имела приличный вес. И у мага Огня не так чтобы много возможностей, как остановить подобный снаряд. Изабелла была чудовищно сильна и могла сжечь его на подлете, но это потребовало бы серьезных затрат энергии. Гораздо проще увернуться.
   Забавно, что при всей своей силе маги Огня самые уязвимые после мастеров Серого Ордена, конечно. Хм, возможно даже нашим ребятам проще, ибо маги Тени предпочтут замаскироваться или убежать, а что делать властелинам Огня? Заслон, вроде стены из камня или льда, им не поставить. Даже маг Воздуха может отвести от себя удар. А бедолагам из Красного Ордена оставалось только сжечь снаряд, да и все.
   Бедолагам. Я хмыкнул, вспоминая, что недавно вытворяли магессы Огня прямо на этой арене. Для них проблемы с защитой - мелкое неудобство, не более.
   Изабелла не стала бездарно тратить силы и просто отошла, позволяя статуе пролететь мимо. Это была ее первая ошибка. Каменное изображение рыбы нестерпимо засияло и взорвалось, словно недавняя колонна под Крианом. Во все стороны брызнул ливень из мелких осколков, большая часть которых безрезультатно рассыпалась по арене, но некоторые с жутким свистом прилетели прямо в девушку.
   Изабелла была опытным бойцом. Ежедневные тренировки под наблюдением лучших мастеров из Рода Рин дали свои результаты. Она успела среагировать. Ореол вокруг девушки яростно вспыхнул, сжигая большую часть фрагментов статуи и поглощая удар Света. Но удивлённая девушка замерла на месте.
   Это было ее второй ошибкой. Сайфас не собирался терять драгоценное время и отправил в магессу вторую статую, которая, кружась в воздухе, уже летела в ошеломленную девушку. Грязно выругавшись, Изабелла расплавила подлетающий к ней снаряд, вызвав очередной взрыв Света.
   Поединок изменился до неузнаваемости. Теперь магессе приходилось защищаться и убегать, в то время как Сайфас забрасывал ее десятками наполненных Светом снарядов, каждый из которых был готов взорваться тысячами осколков.
   - Что происходит? - воскликнул я с неподдельным восхищением в голосе.
   - Сай использует голову, - гордо улыбнулась Мера. - Приятная неожиданность.
   - Он закачивает Свет в камни, а потом происходит взрыв. Но он делает это мгновенно, что очень странно, - даже Виолла выглядела удивленной, а это редкость.
   - Вы не знакомы с концепцией рунной магии? - странно посмотрела на нас Мера.
   - Нееет, - протянула Несса.
   Я промолчал. У меня было общее представление, но учитель никогда на этом не зацикливался.
   - Единый прости мои грехи, - раздраженно протянула Виолла. - Естественно знакома. Это азы азов. Любой маг способен запечатывать свои заклинания в руны. Чем сложнее колдовство, тем больше шансов, что что-то пойдет не так. Взрыв, искажение, пропажа энергии - все что угодно.
   Это я и сам знал.
   - Активировать руну может только ее обладатель. - голосом учительницы продолжила девушка. - Создавать их сложно, а энергия уходит быстро. Практически бесполезная вещь. Полагаться на свои силы гораздо логичнее.
   - Но подожди, - прервал я магессу. - Эта арена ограждена воздушными рунами. А ты говоришь, что они не особо нужны.
   - А я еще я сказала, что чем проще заготовка, то тем меньше шанс неудачи, - Виолла закатила глаза. - И если ты внимательно посмотришь вниз, то сможешь заметить парочку мастеров Воздуха, которые и контролирует рунный барьер на случай неполадок. Как я и сказала - практически бесполезная вещь. Слишком много мороки.
   - Если только ты не маг Света - поправила ее Мера. - Наши руны гораздо стабильнее.
   - О да, вот только вы ничего не умеете, - Виолла сохраняла маску безразличия. - Укрепить да уплотнить. Ну хорошо, я согласна. Магистры могут чуть больше. Но у них полно других дел, кроме как создавать ненужные им руны.
   Я вспомнил слова Артмаэля о защите его кабинета. Может Виолла в чем-то и права, но Верховный Иерарх точно не пренебрегал рунной магией.
   - Вся ваша хваленая гвардия использует зачарованные нами клинки и одежду, - не сдавалась магесса. - Что ты скажешь на это?
   - Я не собираюсь спорить и что-то тебе доказывать, отребье, - равнодушно ответила Виолла. - Ты задала вопрос про рунную магию, и я благосклонно дала тебе ответ. Не вынуждай меня применить силу.
   Глаза Меры опасно вспыхнули. Гордая девушка не собиралась сносить очередное оскорбление, а миролюбивый Сайфас, который мог бы предотвратить конфликт, сейчас изо всех сил пытался прикончить сестру Виоллы. И преуспевал в этом.
   Я тяжело вздохнул, подошел сзади к Мере и, положив руки ей на плечи, аккуратно их сжал.
   - Успокойся, - уверенно произнес я. - Вы обе сейчас не в том состоянии, чтобы устраивать заварушку, да и правила это запрещают. Лучше расскажи, при чем тут Сайфас.
   Как только я коснулся девушки, она сжалась, словно я собирался ее ударить, но постепенно ее напряжение ушло, и Мера расслабилась. Благодарно кивнув, она облокотилась на край каменного балкона и продолжила:
   - Мисс О'Рин права. Чем сложнее заклинание, тем больше шансов, что что-то пойдет не так. Результат - взрыв.
   - И у Сайфи сейчас что-то идет не так? - осторожно произнесла молчавшая до этого Несса.
   Я ее понимаю. Встревать в драку двух сильных и гордых девушек - врагу не пожелаешь.
   - Нет, милашка, - совсем успокоилась Мера. - Он вообще не использует рун. Лишь накачивает камни Светом.
   - Ээээ, - не понял я. - Но ты взорвала свою колонну меньше, чем через минуту после того, как попала под нее. А Сайфас готовил свои снаряды все время с начала матча. Как он удержал нестабильный Свет без рун? И вообще, почему ты не использовала его трюк в своей битве?
   - Потому что Сай - гений, а я - нет, - словно гордая мать воскликнула девушка. - Его контроль Света совершенно на ином уровне. Именно благодаря этому он может им управлять на расстоянии - способность, которой может похвастаться лишь учитель. Ну и Сай, конечно.
   - Занятно, - протянул я. - Т.е. поединок, по сути, уже закончен.
   - Он еще даже не начался, - пробрал меня до костей ледяной голос Виоллы. - Вы рано сбрасываете мою сестру со счетов.
   Я перевел взгляд на арену. Бой опять изменился. Точнее перешёл в третью фазу. Оба противника теперь находились в юго-восточном углу арены, где практически не было укрытий. Только открытое пространство - лишь пара валунов торчали из-под засыпавшего их песка.
   Осознав, что его преимущество сошло на нет, Сайфас снова изменил тактику. Парень вообще меня сегодня поражает. Я был уверен, что он способен лишь ломиться вперед и не думать. Все, как заповедовал ему Единый.
   Сейчас же юноша передвигался по спирали, уклоняясь от огненных шаров Изабеллы и медленно, но верно сокращая дистанцию.
   - Словно араис кружит вокруг жертвы - прошептала Несса, и я был склонен с ней согласиться.
   Атаки Изабеллы становились все более изощрёнными. Над головой девушки появились огненные копья, которые ранее чуть не прикончили Виоллу. Сверкнув пламенем, они понеслись в направлении юноши, оставляя за собой след из черного дыма и едкого запаха. Сайфас шутя увернулся от большей части, а несколько походя отбил рукой, параллельно перешагивая через очередную огненную стену.
   Расстояние между ними сокращалось.
   Магесса начала выходить из себе. Могу ее понять. Есть что-то гипнотизирующее в том, как легко Сайфас справлялся с любыми ее атаками. А он все продолжал кружить. Шаг за шагом. Постепенно, но не сбивая темп. Все ближе и ближе.
   Изабелла была не из пугливых и не собиралась сдаваться. Окружавший ее защитный ореол потух, а его пламя перетекло девушке на ладони. Из ее рук сотнями вылетели огненные ленты, которые словно змеи бросились на юношу, желая заключить его в смертельные объятия. Я мог покляться, что слышал, как они шипят.
   Впрочем, новая атака не произвела на мага Света особого впечатления. В его руках показались клинки из Света, которые маг когда-то использовал в битве против Лития. С их помощью Сайфас с легкостью порубил огненные плети на мелкие части. Его движения были грациозны, словно у дикой кошки, и он ни на мгновение не изменил своему движению. Шаг за шагом. Ближе и ближе.
   - Желаешь прикончить меня ради своего учителя? - в голосе Изабеллы чувствовалась легкая паника. - Боишься, что разочаруешь его, как та девчонка?
   Слова заставили юношу замереть на месте. Именно этого и добивалась магесса, с яростным криком обрушивая на его голову огненный столб. Пламя было столь ярким, что мои глаза начинали слезиться. По всей арене стоял жуткий грохот, а земля чуть ли не тряслась от выпускаемой девушкой силы.
   - Зря, - раздался звенящий от силы голос из самого центра инферно. - Единый, прости меня. Я не собираюсь больше сдерживаться.
   Из центра пылающего зарева выступила одинокая фигура. И она сверкала. У меня перехватило дыхание. Я уже наблюдал подобное раньше - на мосту во время Испытания Разума.
   На Изабеллу шагала мраморная статуя Единого во всем Его великолепии. Свет стекал по телу юноши, изливаясь на землю и снова поднимаясь наверх. Каждый его шаг отдавался гулким звуком в воздухе, а в руках Сайфаса ровным светом полыхали два сияющих меча. Глаза юноши теперь напоминали факелы из Света, а золотые волосы на его голове мягко развевались на ветру. Даже воздух вокруг мага дрожал и искривлялся, словно боясь его силы.
   До Изабеллы оставались жалкие восемь метров.
   Дело шло к финалу. На юношу обрушились волны пламени, но словно вода попавшая на камень, они безуспешно стекали вниз. В глазах девушки до этого плясали языки пламени, но теперь там поселилось кое-что еще. Страх.
   Шесть метров.
   - Да умри же ты, наконец! - обреченно взмахнула рукой девушка, обрушивая на Сайфас очередной огненный столб.
   Сияющие клинки юноши слились в один, и небрежным движением он разрезал падающий поток из огня надвое. Страх в глазах девушки сменился ужасом.
   Четыре метра.
   И тут произошло невероятное. Следующим шагом Сайфас по пояс провалился в камень. Я на секунду задумался, но до меня быстро дошло. Девушка не просто так стояла на этом месте - позиция была подготовлена заранее. Расплавить гранитовый валун гораздо проще, чем песок, что его окружает, и сейчас юноша буквально провалился в раскаленную ванну из кипящего камня. И застрял. Даже в его наполненным Светом состоянии, быстро выбраться он не мог.
   При всем кошмаре ситуации, я не мог не заметить некую злую иронию. Я наблюдаю пик силы мага Света уже второй раз, и в обоих случаях, дела летят к Единому в бездну, потому что он не смотрит под ноги. Я понимал, что в этот раз Сайфас даже теоретически не мог заметить ловушки - вокруг него все полыхало и искрилось. Все равно забавно.
   Ужас в глазах Изабеллы сменился удовлетворением. На ее губах показалась довольная усмешка. Девушка властно подняла руку и с ее пальцев сорвался знакомый нам по битве с Виоллой золотой огонь. Сайфас успел поднять руки и закрыть ими голову. Окружающий его купол из Света протестующе засиял, но сумел заблокировать атаку. Вот только волна пламени не заканчивалась.
   Время будто замерло. Я забыл, как дышать. Было понятно, что Изабелла возьмет верх. Девушка не могла соревноваться с Сайфасом в скорости или защите, но она была магом Огня. В тупой разрушающей силе ей не было равных. Постепенно, купол Сайфаса начал странно мерцать. Потом замигал. Было понятно, что долго он не протянет.
   - Хватит, - прокатился по арене полный ярости голос.
   Перед девушкой возникла высокая фигура. Мужчина просто сжал рукой ладонь Изабеллы, таким образом туша пламя словно свечку. В поединок вмешался Магистр Литий.
   Наблюдатель за шкирку, будто побитого щенка, достал Сайфаса из ямы расплавленного гранита и бросил рядом на землю.
   - Я для чего читал вам лекцию? - ругался магистр. - Чтобы вы ее пропустили мимо ушей? - Литий повернулся к Изабелле и зло сообщил. - Поздравляю, ты победила!
   - Но я еще могу сражаться, - возмутился поднимающийся с колен Сайфас.
   Это окончательно вывело мужчину из себя.
   - Ты идиот?! - взбешенно проорал Наблюдатель. - Если бы я тебе не вытащил, то ты бы сдох. Безвозвратно! И что бы я сказал Верховному Иерарху?
   - Это против правил! - выказывая недюжинное упорство гнул свою линию юноша.
   - Да ну?! - нехорошо прищурился Магистр. - Тогда я напомню тебе. Правило третье. Слово наблюдателей - абсолютно.
   Да было такое. Артмаэль говорил это еще перед Отборочным этапом.
   - Так что проваливай, - закончил свою речь пинком Литий. - Пока я не начал снимать баллы.
   Баллы, точно.
   - Одна команда набрала пять очков, - словно прочитав мои мысли громко объявил Наблюдатель. - Еще две команды - четыре. Все три проходят дальше. Турнир окончен!
   Словно дожидаясь этих слов по амфитеатру прокатился голос Верховного Иерарха Артмаэля.
   Испытание Силы завершено. Молодцы! Через два дня прошедшие участники должны собраться в здании Коллегии магов. Время - полдень. Еще раз поздравляю всех прошедших! Жду вас на последнем Испытании.
   Я покачал головой. Уже какой раз за сегодня. Не этого я ожидал, но жаловаться смысла не было.
   Испытание Силы пройдено.