Границы реальности. Книга 2. Шаг за грань.

  

Часть первая

Глава 1.

   Город встретил радушно - распахнутыми воротами, протянутая рука стража недвусмысленно намекнула на символический презент. Город небольшой, уютный, аккуратные домики радуют глаз, возле каждого разбит садик с резной беседкой.
   Беглый осмотр бумажника, одновременно, воодушевляет и вгоняет в тоску. Шестьдесят три золотых. Вроде много, но полста - виртуальны, это неприкосновенный запас для вступления в гильдию охотников, а значит, по факту лишь чёртова дюжина. Не густо, жаль кошелёк нельзя поставить на зарядку. В любом случае собирался вступать в ряды охотников, менять риск на деньги хороший бартер. А какая альтернатива? Ездить автостопом, торгуя своим жирным телом. Ну, на счёт жирного, это так, для красного словца.
   Как гласит старая мудрая поговорка: язык до гильдии доведёт. Вот и меня заставил петлять, протащив через весь город, и готов поклясться - некоторые переулки я проходил дважды, вот так аборигены знают свою малую родину...
   В очередной раз, выматерившись в сердцах, остановил пожилого прохожего и умоляюще попросил указать, где эта треклятая гильдия охотников.
   Старик оглянулся, глубоко вздохнул и театрально закатил глаза:
   - Молодой человек, сейчас вы спускаетесь ниже на два квартала и сворачиваете налево, на следующем перекрёстке снова налево и проходите две развилки, на третьей вам вправо, там ещё два переулка и снова направо, и сразу за углом увидите дом с намалёванной свиной харей, это мясная лавка.
Заходите, покупаете себе петуха, и вот с его мозгом делайте любые гадости, на которые хватит вашей фантазии, а мою голову не троньте. Вы стоите под вывеской гильдии. - Махнув наотмашь куда-то вверх, дедушка бодро зашагал дальше, бурча под нос.
   Присмотревшись, разглядел на трёхэтажном особняке потёртую, выцветшую доску с затёртой, незамысловатой эмблемой - отрубленной головой химеры в перекрестье мечей. У автора богатая фантазия, художник от слова "худо".
   Дверь призывно распахнута, намекая на непрекращающийся поток посетителей, но вокруг ни души, внутри тоже тишина, сразу видно - у них тут своя атмосфера. В фойе скучают одинокая скамья и особа неопределённого возраста на ресепшене, тоскливо смотрящая в потолок. Блуждающий взгляд прошёлся по мне, уплыл дальше, но, спохватившись, вернулся и вцепился в мою персону. Лицо оживилось, разгладилось, нарисовалась довольная приветственная улыбка.
   - Чему могу помочь? - С надеждой спросила женщина, оказавшаяся довольно молодой, скука ей явно не к лицу. - Где-то появились демоны?
   - Да они везде, пальцем ткни, в троих попадёшь. Я решил уменьшить их популяцию. Хочу вступить в гильдию.
   - На данный момент три отряда набирают пополнение, один прямо здесь в городе, хороший отряд и смертность новичков не высокая, и опыт обучения, опять же работают слаженно. На чём вы специализируетесь? Несколько вопросов, и мы определим куда...
   - Я решил основать свой отряд. - Прервал я бесконечную тираду.
   - Ой, благородный шаг, но вы же знаете, сколько новых команд сгинуло, не успев набраться опыта? Несмотря на то, что таким даём только лёгкие заказы...
   - Я рискну. - Уверено заявил, пока меня не начали отговаривать.
   - Хорошо. Когда желаете зарегистрироваться? Я могу записать...
   - Да чего тянуть? Я тут, взнос со мной, решимость есть, не будем тянуть кота за нос.
   - А где ваш первый помощник и главный маг отряда? На улице? Пусть заходят, я не кусаюсь. - И сама усмехнулась своей шутке. - Хотя, если они симпатишные...
   - Зачем они вам? - Не понял я.
   - По правилам они должны присутствовать при регистрации. - Болтушка посмотрела на меня, будто я свалился с луны, только этим можно объяснить незнание прописных истин, что каждый ребёнок впитывает с молоком матери.
   Подстава, об этом Лагот как-то забыл уточнить. И что мне теперь делать?
   - А нельзя как-то без них. Я - такой вот самоуверенный нахал, а главное - социопат; мне не комфортно толпой, хочу бродить в одиночку. - Выпалил и задумался - не включить ли дурачка, вдруг прокатит, но поразмыслив, решил, что не стоит, скорее, пойдёт во вред.
   - А, так вам не сюда. Сейчас выходите направо, проходите два квартала, сворачиваете налево...
   - А в конце пути лавка мясника? - Перебил я тираду, видимо это национальная шутка. - А там петухов куры не клюют?
   - Ну, раз такой умный, есть другой вариант. Так же направо, но дальше до центра, там найдёшь магистратуру. В ней можно зарегистрировать любую гильдию, даже самоубийц.
   - То есть, других вариантов нет? - Я с надеждой уставился на женщину.

   Она поджала губы, скривила извиняющуюся мордашку и мотнула головой.
   Так-так-так, допустим, первого помощника найти смогу, в любой таверне за золотой выстроится очередь поставить подпись. А вот с магом конфуз вышел, чем завлечь?
   - Ладно, с помощником не вопрос. Мага мне заменяет вот это. - Я похлопал аптечку на поясе.
   - На всех хватит? Да и артефакт не вечен, а отряд останется. - Не отступает неугомонная.
   - С ними проблем не будет...
   - Будет, не будет, нужны подписи, трёх людей. Живых. - На всякий случай добавила в конце, видимо ожидая от меня любой каверзы.
   Бюрократия, даже тут отравляет существование. Вздохнул, молча кивнул и, по-английски не прощаясь, вышел.
   Ввалившись в случайную таверну, стал ломать голову, мозговой штурм из одного участника. Допустим, второго капитана найду, но всё упирается в мага.
   Чем его покупать? Деньги? Вряд-ли, да и нет у меня такой суммы, чтоб подбить на аферу. Ладно, если авантюрист, купится на приключения, но вероятность такой удачи стремится к нулю. Посулить проход к Крепости Предков? Опасно, так можно и заложником стать. Хотя... приходишь к крепости, приводишь гостей и тихо так кричишь что есть сил: "убей моих спутников". Но, всё равно рискованно.
   По факту у меня ничего нет, что можно предложить. Ничего не остаётся, надо найти хоть одного шамана, поговорить, станет понятно, чего от них ждать.
   Где искать? В гильдии магов? Не стоит, вопросов не избежать. Остаётся по тавернам. Ну, собственно я в одной из них нахожусь, отсюда и начнём. Правда, сидеть можно бесконечно, но и бегая скорее разминёмся. Можно двинуть дальше, но кто гарантирует, что в другом городе будет не то же самое.
  
   Ожидания увенчались успехом, громко хлопнула дверь, в таверне возник силуэт в облачении мага. С уверенностью хозяина жизни проплыл по залу и занял самый большой стол. Вокруг, моментально, выстроились трое с блокнотами, видимо закажет столько, что одному не справится. Выслушав, записали одновременно, дублируют друг друга, не доверяют себе что-ли, и скрылись на кухне.
   Усмехнувшись, подсел к нему, сложив руку на руку, сижу и молчу, жду реакции. Чувствую, что начинать разговор первым сейчас не стоит.
   - За просмотр денег не беру, но и сам удовольствия не получаю. - Спокойный голос мага излучал уверенность и заинтересованность. Нашёл развлечение, всё-таки без телевизора и интернета отдыхают живее, можно позавидовать.
   - Есть предложение. Немного деловое, чуток авантюрное, вам понравится. Хочу зарегистрировать отряд охотников, нужна подпись мага. Ты мне помогаешь, выступаешь как главный лекарь отряда, и больше не смею вас задерживать. Цену назовите сами, разумеется, поторгуемся...
   - Пффф. Сразу нет.
   - Вы ничем не рискуете. - С надеждой, наивно смотрю на другой край стола, осталось ресничками похлопать.
   - Вообще-то рискую. Если отряд сгинет, то все будут считать, что я полёг с вами. А если где-то всплыву, а я скрываться не собираюсь, то придётся отвечать, почему я жив, когда вас больше нет.
   - Да кто вообще вас будет искать?
   - А искать не надо, по гильдии охотников информация и так разлетится, а к магам сделают официальный запрос. Это стандартная процедура, если тело главного мага не находят, то летит весточка в наше ведомство, ведь если я всё же выжил, то могу обладать информацией о демонах, с которыми столкнулись. Никакого злого умысла, одна целесообразность. И это ещё молчу про моральную ответственность за членов отряда, за их жизнь и здоровье.
   - Отряда не будет, я один.
   - Понятно, ещё один псих, вечно появляются такие самоуверенные, думают, если знают за какой конец меча держаться, то уже истребители тварей. Тоже, поди, позарился на полную оплату? Так те хоть по трое собираются, ты решил пойти дальше. Удачи. А теперь не мешай обедать.
   - Подожди! - Я решил идти в ва-банк, рискованно, но лучше чем слоняться и искать мага вслепую, опасней засветиться перед множеством кандидатов. - Другое предложение, идём вместе, два-три заказа, оплата пополам, тебе этого до конца жизни хватит.
   - Половина от нуля, это очень мало. А для мёртвого и этого не надо.
   - Я тебя проведу в Крепость Предков. - Достаю последний козырь.
   - Пфф. Я в трёх таких был, там давно всё разворовано. - Отмахнулся маг.
   - Имею ввиду действующую, не разграбленную, не видевшую человека полторы тысячи лет.
   - А ты забавный, фантазёр. Играйся сам. - Закончил собеседник.
   - Ты же маг, видишь, что не вру. - Давлю на логику.
   - Я вижу, что ты сам веришь в свои возможности, потому лжи не чувствую. - Усмехнулся он довольный своей сообразительностью.
   - Хоть посоветуй, где найти мага, ну... не такого осторожного?
   - Гримрок - маленький провинциальный городок, здесь точно не найдёшь, двигай в столицу, там хватает дураков и прохвостов.
   - Мне надо в Гальтанию, Медэн не по пути.
   - Тогда жди две недели, - и, усмехнувшись моей недоумённой физиономии, пояснил, - как ты будешь границу с Зароном пересекать? Ты должен примкнуть к каравану, не дёшево, но надёжно, а главное безопасно. Караван ушёл три дня назад, следующий через полмесяца...
  

Интерлюдия 1.


   - Продолжай. - Спокойный, почти скучающий Рингер слушал отчёт, периодически бросая взгляд на карту, расстеленную на полшатра.
   - Армия Филлипа разбита, остатки стягиваются к Медэн. Опоздавшие подкрепления уже там. - Заглянул в бумагу высокий мужчина в годах, с длинными густыми усами, торчащими как антенны.
   - Сутки, и выдвигаемся.
   - Ваше Императорское Величество, мы с марша вступили в бой, одного дня мало, чтоб отдохнуть и подлатать амуницию.
   - Ты думаешь, я дурак, и сам этого не понимаю? - Рингер вскочил с походного трона, тыкнув пальцем в грудь усатого. - У нас не осталось времени. Я получил послание с Демонского кряжа. Началось. Мы опаздываем, ещё немного и всё это не будет иметь смысла.
   Император не сильно стукнул усача в плечо, медленно выдохнул, разжал кулаки, поправил воротник и сел назад, в кресло.
   - Продолжай. - Вновь умиротворённым голосом спросил Рингер.
   - Стоит ли говорить, но те подозрительные слухи опять всплыли.
   - Брехня, нет времени на ерунду.
   - Мне кажется на этот раз что-то дельное...
   - Ой, скольких таких счастливчиков прошли через нас... волшебный ключ... заметки предков... тайны, передающиеся из поколения в поколение... но сейчас у нас нет времени на эти сказки...
   - По имеющейся информации, им многие заинтересовались, будет обидно, если найдут раньше нас.
   - Ладно, без ущерба для основной работы. У тебя хватает шпионов в любой стране, задействуй их.
   - Мне думается, на этот раз надо все силы, пока...
   - Я всё сказал. - Прервал его Рингер. Махнул рукой. - Иди...
  

Глава 2.


   Третий день пути, скука смертная...
   Две бесконечные недели проползли как улитки по беговой дорожке. Надежда найти другого мага не оправдалась, слонялся по тавернам как чумной, если б не был трезвенником-язвенником, точно спился бы. Только тренировки по вечерам в своей комнате, подальше от чужих глаз, не дали свихнуться.
   Отдав, за право ехать в составе каравана пять золотых, и ещё один за коня, я занял своё место в серёдке. Хотел проехать на халяву, отработав право проезда в роли охранника, но отсмеявшись, караванщик ответил, что у него профессиональные воины, и в помощи дилетантов не нуждается.
   ...Длинная змея из телег и бредущих попутчиков растянулась на километр, со стороны не караван, а переселение народов. Скучная однотипная местность, полуболотистая равнина, с редкими невысокими кустиками приелись очень быстро. Трава, вперемежку со мхом, раздолье для оленей, уже рябит перед глазами.
   Лошади обречённо бредут, мерно качая головами, изредка разрывая тишину пронзительным ржанием. Люди переговариваются, или уныло катятся следом, кто-то спит прямо в сёдле, и как не падают? Чудеса.
   Пару раз в толпе промелькнул маг из таверны, неугомонный парень, снуёт повсюду, то унесётся к голове колонны, то вновь отстанет в хвост. Что он при караване я понял, ещё при разговоре с главой табора, этот магикус минус пять шаманил, водил руками, только потом перешептался с вожаком и с меня взяли плату.
  
   На очередном привале засмотрелся, как тренируется с копьём чернявый парень. Высокий, что не удивительно, тут все как на дрожжах, но комплекция при его росте... выглядит как тощая жердь, червяк в скафандре. Лицо усеяно мелким лёгким пушком, только подростковых прыщей не хватает, слегка загнутый нос и маленький рот, словно в натянутой коже прорезали небольшое отверстие. Некий шарм есть, этого не отнять, вряд ли любимец дам, но и на внимание, наверняка, не жалуется.
   Что-то смутное замельтешило на краю сознания, что-то с ним не так. Точно! По любому охотник, против людей так скачут только в китайских фильмах.
   Я лёг на бок, подставил руку под висок, и с любопытством уставился на представление. Лежу, ломаю голову, против кого так машет, не совпадает с повадками ни одного демона. Хотя, если учесть, что аборигены бьют гада толпой, то удивляться не приходится.
   - Чего уставился? - Парень прекратил тренировку и направился в мою сторону, угрожающе помахивая оружием, на лице твёрдая уверенность наказать нахала.
   - Не кипятись, просто любуюсь. - Я уселся, привалившись спиной к мешку, приняв более миротворческую позу. Охотник на расслабленный вид не купился, но копьё закинул на плечо. Я развёл руки, показывая, что без оружия. - Против кого стараешься?
   Брюнет недоверчиво окинул взглядом.
   - У нас заказ на бергеров.
   Бергеры, опасные в замкнутых пространства, значит, полезут под землю, а там вот так, кузнечиком, не попрыгаешь.
   - У кого вас? Остальных не видно. - Я демонстративно оглянулся. В караване едет охотничий отряд, я срисовал его ещё в первый день, но этот не с ними, не стали бы разделяться.
   - Мы собираемся в Заархане.
   Покрутив слово на языке вспомнил, что это столица Южного Зарона.
   Надо разговор вернуть в правильное русло.
   - А зачем ты прыгаешь как заяц в брачный период? Хочешь рассмешить его маханием палки, чтоб он сдох со смеху? Не, не. - Остановил охотника, собирающегося развернуться и уйти. Что-то я с утра не в духе. - Извини, не обижайся. Давай покажу.
   Но чернявый вместо того, чтоб подать копьё в протянутую руку, сделал шаг назад.
   - Своё оружие никому не даю. - Прищурился на меня, словно я предложил что-то неприличное.
   - Как хочешь. - Пожал я плечами. - Ты труп. Трижды. Как говорится: каждый человек сам пи... пипец своего счастья. Ты молодец, решил занять низшую ступень пищевой цепочки, и уверенно двигаешься к своей цели. Вот это сила, вот это воля. Постой, обидчивый какой, сейчас, кстати, сам виноват, жадина. Если бергер несётся на тебя, что надо сделать?
   Охотник изобразил связку движений, выглядит элегантно, эффектно...
   - И снова труп. Ты с его пути не ушёл, остановить его и всем отрядом не сумеете, значит тебя размажет. Молодец, не споришь. А что будет, если отскочишь в сторону? Правильно, пробежит мимо, а тебя смахнёт хвостом. Ну да, согласен может и увернёшься, но и сам вреда не нанесёшь. Остаётся один вариант, сдвинуться вбок, но не сильно, что сделает тварь? Правильно, мотнёт головой, пытаясь насадить на бивень, но на короткий момент замаха обнажит шею. В этот момент бей, а вот потом отскакивай, это у тебя хорошо получается, кенгуру.
   - Так никто не делает. - Заверил охотник.
   - А ты сделай, и останешься жив. Я так понял, вы наваливаетесь толпой, хоть кто-то да попадёт в уязвимое место, а кого тварь собьёт может быть поднимут маги. Да-да, утрирую, конечно у вас тактики загона на разящего, но суть... те же фаберже, только в профиль. Попробуй сделать как я сказал, ты однозначно рискуешь меньше. Кстати, этим не пробьёшь, у бергеров шея слабо защищена, но обычным копьём надо очень постараться... - Обнадёжил я охотника.
   - В отряде у меня копьё предков, это здесь тренируюсь этим. - С гордостью произнёс он.
   - Ммм, такой молодой и уже разящий, крут, крут. Только на будущее сделай для тренировки оружие, полностью повторяющее оригинал. Это длиннее, тяжелее и центр тяжести смещён, в принципе ерунда, но в бою мелочей не бывает...
   - Андрей. - Представился я.
   Парень недоверчево поглядел на протянутую руку, видно здесь так не принято.
   - Вазилеск.
   - Прикольно. Сам выбирал, или родители постарались?
   Охотник фыркнул и вернулся к тренировкам. Чувства юмора нет, что ли? Хотя да, повод обозлиться у него есть - с моей стороны весьма грубо получилось, в голове у меня это звучало безобидней.
  
   Вот мы и достигли границы. Караванщик о чём-то переговорил с местной таможней, беглый осмотр, равнодушные пустые взгляды вслед, и мы движемся дальше. Интересно, у них таможенный союз, что границу легко пересечь, или подвязки главаря нашего табора с пограничниками, может от того заоблачные цены на данный сервис.
   Как бы то не было, но я уже в Южном Зароне, а значит ещё на шаг ближе к цели. Из трёх Пустошей одна вот-вот.
   Опять потянулись бескрайние равнины, одна трава, на километры вокруг ни одного дерева, непривычный пейзаж. Монотонно и скучно, вот так двумя словами можно описать наше шествие. На протяжении нескольких дней пути мы не встретили ни одной таверны, обеды и остановки на ночь под открытым небом.
   Какая-то рутинность у моего путешествия, сплошной квест, словно в игру играю. От точки к точке, линейный сюжет, если свернуть и заняться своими делами, побочными квестами, то к возвращению домой не приближусь и на шаг. И постоянно что-то задаёт направление, даже в подземелье, когда искал главу гильдии, обвал отрезал путь назад, вздумай я повернуть, игровой приёмчик...
   Может я в виртуальной реальности?
   Да нет, пусть отдалённо, но механизм установки, забросившей меня в неведомые дали мне знаком, всё же алгоритмы для анализа я составлял. Чтоб вот так личность оцифровать да в комп запихнуть.., там явно не то.
   Уже и не говорю, про возможности машины, способной потянуть такой мирок.
   Хотя разрабатывает же соседний отдел квантовый компьютер, может оно самое? Но та установка всё равно не способна на такие подвиги.
   Ну, а если мой мир тоже виртуальный, и мы случайно нашли баг, перекидывающий байты из одной игрушки, в другую? Такое могло бы быть.
   Есть даже приверженцы такого варианта, те же фильмы "Матрица", "13 этаж", "Авалон" и прочие не сами по себе появились.
   На данной теории строится целая концепция виртуальной мультивселенной, где "миры" могут быть параллельны (создаваться в одном родительском мире), а могут быть вложенными как матрёшки, когда одна виртуальность порождает другую. Но есть одно "но", сторонники данной гипотезы могут доказать её правдивость только одним методом.
   Виртуальная мир - это программа, а значит, её кто-то обрабатывает, пусть очень мощный, пусть работающий на неведомых нам технологиях, но это всё равно компьютер. А в нашем мире много бесконечных параметров (например, число Пи), и ни один компьютер не способен обработать бесконечное число, а значит, будут округления, порождающие погрешность. А раз есть погрешность, значит, когда-нибудь мы увидим, что 2*2 равно пяти. Конечно утрирую, ответ будет 3,99998 или 4,00003...
   Поэтому ряд теоретиков фильтруют эксперименты в области физики, астрономии и прочего на предмет таких несоответствий. Пока тишина. Это не говорит, что данная теория неверна, может когда-нибудь и выявят, но на данный момент это лишь гипотеза.
  
   Очередная остановка, от границы отъехали, можно и перекусить. А то все разнервничались, распереживались... Ну, понятно, просто повод пожрать.
   Достав нехитрую снедь, привалился к мешку, и начал наслаждаться жизнью, ну или как некоторые говорят чревоугодничать. Хотя было-бы чем там угождать-то, запасы из бункера не свечу, приходится поедать сухпаёк местного производства, не то чтобы дрянь, но после качественных консервов. Ладно, грех жаловаться, третий сорт - не брак.
   - Да что ты мне говоришь, Рингер всегда тянулся к власти. - Донёсся до меня спор охраны.
   - А ты бы не тянулся, была бы возможность? - Не унимался оппонент.
   Продолжая жевать вяленое мясо, сменил позу, чтоб лучше слышать. Знание - сила, информация лишней не будет, а тут бесплатный канал новостей.
   - Идти войной на всех, точно не стал бы.
   - Ну, он сначала пытался собрать конклав миром... - Не унимался первый.
   - Ага, мирный благородный союз, но Рингер обязательно во главе.
   - Кто-то должен быть во главе, почему бы и не он, тем более, как автор идеи. - Парировал "защитник".
   Хм, интересно девки пляшут. Получается у этого императорика всегда была мания величия, тяга к лидерству и жажда власти. Интересно, ему корона не давит? Вот всегда так, одному уроду не сидится на месте, вечно ему мало, а страдают все вокруг. Вот чего ему не хватало? Денег? Так вся казна его. Власти? Так уже король. Хочется абсолютного всемогущества, чтоб и королями верховодить. Император, король над королями, это звучит гордо...
   - Да он всегда был одержим демонами, с детства пропадал на Демонском Кряже. - Охранники увлечённо продолжают спор, видно задумавшись, я что-то пропустил. - Даже отец поощрял его увлечения.
   - Вот и допоощрялся. Неугомонный ребёнок тянулся на Кряж, где демонами кишит, а потом бац, на старого короля нападает невесть откуда взявшийся выводок, и вот малец уже сам на троне. Хорошее совпадение.
   - Ой, тебе вечно заговоры чудятся. С тобой невозможно спорить. - Закончил защитник Рингера, отвернулся от собеседника и начал шевелить угли в костре.
   Тоже мне апологет, вот из таких строится пятая колонна. Наверняка примкнёт к нему, если подвернётся возможность, если не уже. Чем этот император его так зацепил, что не видит очевидного, на фанатика не похож, спорил спокойно, голос повышал, но в запале спора это простительно, не переходя на крик, вообще вёл себя адекватней оппонента. Надо быть с ним поосторожней.
  

Интерлюдия 2.


   - Юллиана, быстрей, стены города штурмуют. - Элиас потащил принцессу за собой. Девушка покорно бежала следом, как на буксире.
   - Куда... мы... бежим...? - Прозвучал голос сквозь прерывистое сопение.
   - Единственное место, где можно тебя спрятать. - Не оборачиваясь, прокричал за спину рыцарь.
   - А папа? Без него... не пойду...
   - Приведу позже. Сначала тебя.
   - ?%*"@#%^. - Сказал что-то невнятное, неизвестный голос.
   - Кажется это то, о чём говорил Андрей. - Воскликнула принцесса. Надо сказать заветные слова. - Откльучить засчиту.
   - И-и-и? - Элиас в недоумении оглянулся, внешне ничего не изменилось. Тишина. Прислушался, повертелся и принял решение. - Идём дальше.
   Осторожно обойдя диванчики, словно те могут броситься и укусить, опасливо приблизились к зелёной линии. Робкий шаг, Рубикон перейдён, но Крепость молчит, не нападает. Ещё шаг, рыцарь и принцесса застывают в страхе, два удара сердца, собрались с духом, шаг, ещё, ещё один. Уже смелее, лишь на мгновение замерев перед красной чертой, но упрекнув себя за малодушие Элиас увлекает Юлиану дальше.
   Поворот, разверзнутый проход, и зал с множеством дверей... Поднесённый к эмблеме браслет, и магическая дверь открылась сама. Бесконечное падение под истошный крик принцессы, и снова зал.
   - Жутко и страшно, - отдышалась Юлиана, - но пока всё как говорил Андрей.
   Материализовавшаяся перед ними девушка была неожиданностью для обоих, о таком таинственный соратник не предупреждал. Девушка, с приятно голубыми волосами, словно сотканная из воздуха, невесомо лёгкая, с игривой улыбкой и озорными жёлтыми бантами, сделала вопросительное лицо.
   "Какая красивая. Откуда она здесь?" - промелькнуло у кудрявого рыцаря.
   "Какая подозрительная. Не нравится она мне" - пронеслось в головке принцессы.
   - $%^&*(@#. - Видя недоумение на лице гостей, девушка поджала губы, закатила глаза - $*%&@!$^?
   Элиас и Юлиана переглянулись.
   - И это меня они искусственным интеллектом называют... - пробубнила девушка еле слышно, чтоб никто не услышал.
   - Кажется я знаю, что надо делать. Знаю, знаю! - Радостно завопила принцесса, толкнув рыцаря в плечо. -Начадь расгонсервацийу.
   Голубые хвостики приподнялись, как уши собаки, лицо озарилось искренним счастьем, сжатая в кулак рука резко пустилась локтём вниз. Странный жест и довольное лицо, будто ребёнку подарили конфетку показались Элиасу милыми, он бы и дальше любовался, если бы ревнивый тычок под дых от Юлианы, не вернул мысли в правильное русло. Но спросить, кто эта прелестница не успел, так и не разгибая руку она начала таять, а когда последний искривлённый воздух распрямился, свет в комнате сменился с приятного мягкого на агрессивно красный. Одновременно с метаморфозами освещения изменился и аудиофон, включилась громкая, давящая на нервы сирена.
  
   Император слушал очередной доклад, когда с улицы донёсся звонкий прерывистый звук с железным оттенком. Выскочив из палатки, генералы Рингера встали как вкопанные. Прямо из земли вырастают железные башни, на вершине мерцает кровавый пульсирующий свет, и этот пронзительный звук, от которого зубы ломит.
   Шесть больших вышек, на равном удалении, грани не совпали с городскими стенами, часть стены осталась внутри незамысловатой фигуры, другая же часть осталась за пределами. Когда маяки перестали тянуться к солнцу, между соседними проскочила искра, вторая, и вот протянулись нити синего вибрирующего огня.
   И лишь дворец, в который уже этим вечером должен был въехать победителем, стоял как насмешка в центре странного ансамбля.
   Генералы стоят в замешательстве, робко переглядываясь, боясь нарушить тишину, казалось дышат через раз. И лишь Рингер глубоко сопит, кулаки сжаты в бессильной ярости, а перед глазами рухнувшие планы и ощущение неизбежного поражения...
   Император всегда знал, что победа складывается из мелочей, один неверный шаг, и... нет, не сразу, но цена ошибки будет нарастать новыми проблемами, как снежный ком, и в конце концов именно это погубит всё дело, а виной малая, ничего не значащая оплошность на старте. И сейчас несостоявшийся владыка видел не ожившее наследие Предков, а свои планы, погребённые, похороненные, он опоздал, и сможет ли наверстать упущенное?
   - А я говорил, что слухи были не напрасны. - Прозвучало за спиной.
  

Глава 3.


   Дорога, дорога, ты видела много...
   - Слушай, - окрикнул я едущего рядом Вазилеска, странное непривычное имя, так и хочется исковеркать. - А почему поля пустуют? Ладно в Вендаре местность болотистая, но здесь чистая равнина.
   - Не растёт тут ничего. - Отмахнулся молодой охотник, крутя в руках копьё.
   - Может, неправильно садите? - Усмехнулся я, хотя признаю, шутка так себе, сельское хозяйство тут на уровне.
   - Ха, если садить, то конечно вырастет. - Проявил чувство юмора собеседник, но сделав серьёзное лицо продолжил. - На самом деле здесь нет плодородной почвы.
   - Трава же растёт. - Упрекнул я очевидным, достаточно окинуть взором долину.
   - Нет, не растёт, - усмехнулся охотник, - тут вообще ничего не растёт, чёрт-те что творится. Сегодня трава, вчера долина озёр, а завтра вымахает лес, вырастет гора, или наоборот земля рухнет, и пропасть бездонная. Сейчас такое редко, а раньше, тут ездить боялись, только в обход. Люди застывали как статуи или наоборот рассыпались как песок, но самое страшное когда пропадали без следа, без дыма или шума, был, и вот его нет. Оглянись, тут до сих пор ни птиц, ни животных. Не селятся.
   - Магия?
   Вазилеск задумчиво наклонил голову набок:
   - Вроде как замешана, ну, понятно же, что само так не бывает. Но маги клянутся, что проблема не в их ведомстве. Даже брались победить напасть. Несколько столетий бились, сколько их пропало и погибло, в итоге признали поражение. Таких мест много, просто это большое, поэтому в глаза бросается.
   Всё чудесатее и чудесатее. Если бы просто не всходило или росло изменённое, то можно грешить на наследие войны, химия или радиация. Но тут что-то неожиданное, действительно похоже на магию. Невидимый враг вдвойне опасней, и страх перед ним нерациональный, на подкорке, и не вытравишь.
  
   Я стою в полной темноте, на небе ни луны, ни звёзд. Холодно, будто высоко в горах в одних майке и шортах. Нащупав браслет, включил фонарь и вздрогнул. Где дорога, телеги и сотни людей вокруг? Я стою в туннеле или помещении, серые бетонные стены давят мрачностью, будто в игре "Сталкер", спустился в подземелье.
   Жутко.
   Длинный коридор из бетонного перетёк в ухоженный. На полу ламинат, стены приятных мягких тонов. Иногда попадаются пустые комнаты без окон, кругом электроника и камеры наблюдения. Я в крепости предков? Но как я сюда попал?
   Я сидел, прислонившись к колесу телеги, увидел светлячка и захотел его поймать. А Вазилеск говорил, что тут живность не водится, ничего - решил я, сейчас поймаю доказательство обратного и утру нос всезнайке. Два десятка шагов от дороги сейчас попадёшься, из этих рук ещё никто не вырывался, но тут огонёк погас, и меня окружила тьма.
   И вот я невесть где, холод пробирает до костей, бесцельно бреду пока... луч не упёрся во что-то белесое. Ноги, обнажённое туловище, поднимаю фонарь выше и вздрагиваю. Из-за неподвижных заледеневших губ вырывается облачко пара. Луч качнулся и выхватил ещё одну фигуру, я усилил фонарь до максимума, и комната озарилась ярким светом.
   Почти три десятка застывших тел, обоих полов. Может это пропавшие в этом подозрительном магическом месте? Вазилеск говорил, что некоторые исчезали бесследно.
   Несмотря на освещенность, чувство тревоги не проходит, а мгла за границей действия фонаря лишь усиливает ощущение беззащитности, словно фигуры только выжидают. Кажется, что сейчас начнут двигаться, словно куклы дёргано. Как тёмные медсёстры в фильме "Сайлент Хилл", реагируя на свет. Появившееся желание выключить фонарь подавил волевым усилием, в темноте будет хуже.
   Я сделал шаг назад. Ещё один. Ноги как ватные, не слушаются, Ещё... и поняв что спотыкнулся обо что-то мягкое, начинаю заваливаться назад. Паника захлестнула, стало трудно дышать.
   Удар головой вернул чувство реальности. Я лежу на дороге, рядом с телегой, затылок пульсирует болью. Нащупал камень, источник неприятных ощущений, со злости откинул.
   Это был сон? Приснится же такое... Я сильно помотал головой, всегда помогает от повторных кошмаров.
  
   Пять точек на горизонте разрушили доказательную базу охотника. Есть фауна, может жизнь возвращается на эти земли?.. А нет, с точностью да наоборот, смерть надвигается. Приблизившись, точки оформились в шумно хлопающих крыльями грайтеров.
   Все подтянулись, мобилизовались, ощетинились оружием, прижались к телегам, и караван распался на отдельные очаги обороны. ПВО сработало на отлично, в воздух полетели стрелы и робкие фаерболы, но что слону дробинка?
   В толпе вычленил сразу два охотничьих отряда, этих ни с кем не спутаешь. Повадки, движения, командная игра, каждый занял своё место, рассредоточившись по только им известной схеме.
   Охотник выставил копьё, посмотрел на него, расстроенно сплюнул, почти бесполезная палка, но оружие не убрал.
   - Здесь две охотничьих команды. Можно не бояться.
   - Пять. - Не сводя взгляда с авиации прокомментировал Вазилеск. Видя мой невысказанный вопрос пояснил. - Пять отрядов, и больше сотни свободных охотников, их отряды в Заархане. И чтоб ты знал, я ничего не боюсь.
   - А ты откуда знаешь?
   - Мы из одной гильдии, и едем на один заказ. - Под его взглядом мне стало стыдно за свою глупость. - Намечается крупная заварушка, давно такого не было.
   В это время "крокодилы" продолжали кружить в небе, пару раз спикировали к дороге, но поняв, что добыча не по зубам направились назад. Пташки успели отлететь метров на сто, когда одна перестала махать крыльями, и рухнула как бетонный блок, но до земли долететь не успела, её подбросило, словно упала на батут, и второй раз она спланировала как газета или пушинка, влекомая и подкидываемая ветром.
   Остальные, не стали задерживаться. Отряд не заметил потери бойца, несутся назад, словно разведчики торопятся с докладом.
   Мы не успели насладиться маленькой победой, далеко позади раздался крик и конское ржание, через поле прошла борозда, будто проволокли гигантскую соху, она пронеслась сквозь дорогу, и разрастающаяся трещина унеслась на другой край поля. На пересечённом участке началась заваруха, люди спешивались, кто-то махал руками, что-то показывая и объясняя, другие забегали, собираясь в кучи.
   - Что там случилось? - Взволнованный охотник направил скакуна в хвост колонны.
   - Не знаю. - Ответил я растерянно. - Но лезть туда не стоит, сейчас там станет тесно.
   И точно, караван сдвинулся вперёд на полкилометра, давая простор отставшим. Возня затянулась, и в путь наше паломничество отправилось не скоро.
   Дальше хвост двигался без телег и коней, одна сплошная вереница пеших. Каждая цепь крепка, на столько, насколько крепко её самое слабое звено, и без того малая скорость упала донельзя, подстраиваясь под неспешный шаг человека.
   Вазилеск привёз новости с хвоста. Магический всполох перекопал поле на глубину что дна не видно, перерезав дорогу. Хорошо что ширина раскола всего три метра, из повозки сделали мост.
   -На этом месте была какая-то особая битва? - Мелькнула у меня догадка. - Наверняка маги отличились.
   - Нет, ничего подобного, по крайней мере известного. - Разбил мою теорию брюнет. Жаль, хорошая была идея, многое объяснила бы. На магические ловушки можно списать любую дикость.
   - А никаких артефактов здесь нет? Ну, что-то необычное появляется, или наследия предков сохранились? - Озвучиваю очередную догадку.
   Взгляд, которым меня удостоили, дал понять, что на тупые вопросы ответов не будет. Тоже интересная гипотеза сорвалась.
  
   Лошадь качнуло, я начал заваливаться, вздрогнул от ощущения, что проваливаюсь в пропасть, рефлекторно упёрся в стремя, сохраняя равновесие. Кажется, заснул.
   Рядом Вазилеск о чём-то спорит с девушкой. Красавчик, уже завёл зазнобу, и отношения почти семейные, вот-вот подерутся.
   - Какая романтическая идиллия. - Я слепил мордашку сопливой дурочки во время просмотра "Сумерек".
   Парочка синхронно повернулась.
   Короткая причёска девушке шла. Она с интересам рассматривает меня, а я любуюсь шикарной густой каштановой шевелюрой. Первый раз вижу в этом обществе такую стрижку, почти мужская внешность, но лицо сохранило женственный образ. Глаза жгуче-чёрные, маленький аккуратный носик и ярко-красные алые губы, словно в помаде, но... нет, цвет естественный. Милая мордашка, на фоне боевого костюма охотника выглядит контрастно. Охотник... охотница... вроде Лагот говорил, что есть только одна команда где завелись девочки. Амазонки, ну как ещё могут себя назвать девочки? Очень творчески, богатая фантазия.
   - О, в нашем полку прибыло, зови своих или мы тебя укатаем. - Игриво тыкнул ей в лицо Вазилеск. - Андрей, ты знаешь что она утверждает? Что женщины - это венец творения, потому они идеальны.
   О, война полов, самый древний холивар, идут годы, столетия, тысячелетия, но вопрос кто в доме хозяин - до сих пор остро стоит. Дурак, забыл в чьих руках скороводка.
   - Так с чем ты споришь? Мне тоже больше нравятся девочки. - Усмехнулся я. - Хотя аргументацию я бы послушал.
   Девушка показал язык охотнику, состроила ехидную мордашку.
   - Женщина создана из ребра мужчины. То есть Бог создал мужчину, как пробный, неудачный вариант, нас же создали как конечный. А вы всего лишь промежуточная форма.
   - Вот видишь, что несёт эта... эта...
   - И что здесь можно возразить? Да, по Библейской версии мужчина - это полуфабрикат, а девочки конечный продукт. Видимо так было задумано, обрати внимание, женщина создана из ребра, единственной кости, в которой нет мозга. Не спорь с Божественным замыслом.
   Охотница оскорблённо надулась, и демонстративно отвернулась.
   - Офигеть, я её поддержал, а она обиделась. И создал Бог женщину, существо злобное, но забавное. Вот и пойми что им надо, споришь - не нравится, соглашаешься - ещё хуже. Британские учёные наконец-то выяснили, чего хочет женщина. Но.., она уже передумала. Как зовут, прелестная незнакомка?
   - Алиса. - Буркнула охотница.
   Кстати надо уточнить охотница-ли, может я зря сделал такой вывод.
   - О, имя в тему, соответствуешь. - Образ девочек-сорванцов, сформирован с детства. Виноваты и Селезнёва, и егоза, что вечно, то в зазеркалье, то в стране чудес. - Дай угадаю. Амазонка?
   - Какой проницательный мальчик. - Ввернула колкость Алиска. - Очень умный для своих... сколько тебе, десять, двенадцать лет?
   - Семь, ранее созревание, я акселерат.
   - Кто? - Недоуменно скривила мордашку охотница.
   - Акселераты - те, кому по хрен, то, что родителям по плечу.
   - Кажется, у нас гости. - Вмешался Вазилеск, указывая в небо. - Вернулись с подкреплением.
   В небе оформились десятка два точек, вернулись пташки, и это уже серьёзно, обиделись, позвали старших братьев. Наверняка отобьёмся, но без жертв не обойтись...
   И тут я застыл, мозг отказывался признавать, что моё приключение закончилось. Грайтеры, это ерунда, авиаподдержка, а вот выскочившие в холм пешеходы просто давят массой, даже посчитать невозможно. Сколько их? Две сотни, пять, тысяча? Это не пару десятков, выскакивающих из подземелья, ещё и по очереди. Ну, я не надеялся жить вечно, хоть и обидно, что приключение закончится так нелепо.
   Я поправил мечи, и обречённо потянулся за пистолетами...
   - Ну, кто хочет комиссарского тела?
  

Глава 4.


   Нет, с конём пора распрощаться. Не знаю ни одной стратегии боя с демонами на коне, кстати, как и на любом другом виде транспорта. Вот почему не посадили бойцов на мотоциклы? Ведь какая мобильность и маневренность, всадники не случайно появились. Не догадались, или тактика не оправдала надежд?
   Коня привязывать и некогда и незачем. Наверняка убежит, потому вещмешок долой, кину под ближайшую телегу, если повезёт - позже найду. Ну, всё, готов к труду и обороне, а уж потрудится, обороняя свою бренную тушку, придётся изрядно.
   Три десятка выстрелов, половина "в молоко", грайтер ушёл в крутое пике, без шанса выйти, если бы это был голливудский фильм, он бы обязательно взорвался, но жизнь куда скучнее, да и спецэффекты оставляют желать лучшего.
   А вот попытка упокоить краутера провалилась. Что-то пошло не так! Значит, не показалось, последние выстрелы в падающего демона прогремели не все. Патроны кончились? В начале боя магазины были полные. Проверка подтвердила, магазин слегка почат.
   Осечка? Несколько проверочных выстрелов в очередного гада озадачили. Какая-то ерунда, пули вылетают раз через пять-семь, осечка так не работает, если заклинило или порох отсырел и тому подобное, то вообще бы не стреляло. Не выстреливший патрон не обойти, надо разбирать пушку.
   Или оружие будущего способно на большее? Диагностика с самовосстановлением? Всякое может быть, но сути дела это не меняет: с такой частотой - низкое КПД, пистолеты становятся бесполезными.
   К моменту, когда волна накрыла, из строя выведены всего четверо, а мог втрое больше. Покривившись, убрал пистолеты, раньше они не подводили. Последствия неведомой магии бесят, мир должен быть предсказуем. Кажется, я начинаю ненавидеть всё это колдунство. Наука рулит! И надо было напасть именно в этом аномальном пятне?
   Старая добрая рукопашка, тут осечек не будет, пуля дура, штык молодец. Но лицом к лицу с этими тварями, да в таком количестве... Я бы лучше пострелял дурёхами, чем с молодцом на такую ораву.
   "С шашкой бросится на танк, атаман..." - гласит старая песенка. Моя скромная должность позволяет поступать более рассудительно.
   Что-то так домой захотелось... Как я понимаю этого толстяка с ветродуйкой на спине, такую умную мысль выдал, наверно философ по жизни.
   Эх, буду погибать молодым!
   Толпа демонов вдвойне опасна своей разнообразностью, вместе охватывают весь спектр смертоносности, ну пусть не весь, да и здесь не все виды, но нам и этого хватит.
   Одни бьют с воздуха, у других фишка скорость, третьи почти неуязвимы. Каждого в отдельности остановить можно, достаточно подстроиться под него, его манеры и привычки, знать куда ударить, но как это сделать когда отвлекают твари с другими повадками, да и количество играет не последнюю роль, если нападут с нескольких сторон, то не отпрыгнуть, не перекатиться, отработанная тактика теряет смысл.
   Разнообразие вооружения и брони у предков компенсировало это, симметричный ответ. Но и оно имеют смысл лишь при должной подготовке, достаточных навыках. Здесь я один на это способен, а как известно "один в поле не понял". Была бы нас толпа... Надо срочно себя клонировать... Но сначала выжить. Рядом должны стоять такие же умельцы, кто и спину прикроет и врага на себя оттянет, и сам не сольётся впервые секунды...
   Пожалуй, переведу-ка аптечку в автоматический режим, чувствую, что в этот раз могу не успеть тыкнуть, хотя тут скорее она не опоздает или не справится. Оторванную голову не пришьёт, да и вообще, работает не мгновенно, пока химия да наниты справятся, небольшая заминка и меня успеют на куски да в клочья.
   Не успел включить, как получил три укола. Страх перед ордой демонов начал отступать, пока не остался лёгкой дымкой на периферии сознания. Эта дурная машина мне вкатила успокоительное, не иначе. Молодец, обрести чувство душевного равновесия и умиротворения - вот чего не хватает перед боем. Конечно, мне нужна холодная голова, а то я ж в священной ярости, как натворю делов-то. Тьфу, блин, хорошо хоть не снотворное, и на том спасибо.
   Уколов было три, одним успокоили, какие ещё два? Не удивлюсь, если вдогонку адреналина и стероидов вкатила, ну а что, логично - битва же. Ну и ладно, что вместе с седативными. Энергичный меланхолик - грозен в бою.
  
   Химеру встретил, как полагается по всем канонам, но добить не успел, пришлось уворачиваться от дэстроя, его даже ранить не смог, помешал дейриз, почти перерубивший меня. Лучший способ защиты - нападение, но попробуй перейти в атаку, когда самому бы не стать обедом.
   Поднырнув под брюхо очередной химеры, вывел из строя, только вскочил, как столкнулся с зрагом. Этого мутанта после полигона первый раз встретил, редкостный мерзавец. Тело плоское, не толще десяти сантиметров, семь пар многосуставных ног. Полное отсутствие головы, наверно демократ, но куда жрёт непонятно. Туловище пробить несложно, только нет у него жизненно важных органов, даже кровью не истечёт. Можно лапы отрубить. Но пока срежешь столько, чтоб обездвижить самого нашинкуют. Когда он один - можно и потанцевать вокруг, сейчас не тот случай. Зато эта тварь весьма шустра, а острые как копья лапы, так и норовят сделать из меня канапе. Тут как раз нужна секира, опытный охотник перерубает тело с трёх ударов, профессионал с двух, а мечом и за час не настругаешь, очень вёрткая бестия.
   Отскочил в сторону, споткнулся о камень и огрызнувшись железом распластался на земле. Задействуем военную хитрость. Нет, это не отступление, это тактический манёвр, если кто спросит так и скажу. Прокатился под телегой на другую сторону. Забыв обо мне, тварь кинулась в сторону и хорошо, сделать что-либо я бессилен, может кому-то посчастливится больше.
   Повезло вынести ещё пятерых, около десятка ранил, но добить не сумел. Запыхался, лёгкие горят огнём, горло режет, словно твёрдый воздух скребёт горло острыми краями. Даже химия аптечки не справляется.
   Зато нет худа без добра, боевой азарт, адреналин бурлит, правда ощущение, что это меня не касается, словно на бой со стороны смотрю. Отдаться бы битве, чтоб кровь врага пьянила, но впасть в боевой транс не успел, не быть мне берсерком...
   Левую руку пронзило током, скосив взгляд, убедился, что не прав - электричество не при чём, плечо насквозь проткнул бивень бергера. Не успел испугаться, как был подкинут. Так вот что ощущает, прокатываясь по капоту, сбитый пешеход? Лучше бы затоптал меня, хоть мучения бы закончились.
   Я приподнял голову, всё лицо в пыли, глаза щиплет от пота и грязи. Кровь хлещет, руку только чудом не оторвало, лежит как плеть. Аптечка жалит не прекращая, дура бестолковая, в ручном режиме работает стабильней. Может отключить? Буду запускать вручную... Нет, надо провести эксперимент до конца, если выживу можно будет делать выводы.
   Бергер ускакал не останавливаясь. То есть, с гастрономической точки зрения, я его не интересую, значит, причина нападения другая. Сделаю пометку в памяти. Странные они... Но сейчас это на руку, в смысле выгодно, а не на эту изувеченную, вернись он, я даже встать не успею.
   Нога ноет, пульсирующая боль подсказывает, что ДТП не прошло бесследно. Попытка встать не увенчалась успехом, резкая боль в бедре опрокинула назад. Протащил тушку к перевёрнутой телеге. Рука не слушается, нога аналогично, на такого ползущего червяка можно билеты в цирк продавать.
   Попытался осмотреть рану на плече. Не видно, что творится в кровавом месиве, но хотя бы сквозной дыры нет, хотя это не показатель, кожа эластична, то что стянулась не говорит, что рана пустяковая. И хорошо, что бивень тонкий, да и поток крови уменьшился, надеюсь, что заслуга авто-лекаря, а не в том, что кончается.
   - Хоть бы аптечка справилась, хоть бы сумела. - Как молитву начал повторять про себя. Зная своё везение, как бы не потерять руку.
   Рядом демонов не осталось, разбежались, людей живых тоже не наблюдаю. Зато трупов не пересчитать, раненые, судя по шевелению, тоже имеются.
   Хорошо, что караван такой длинный, враг рассредоточился, соберись они в кучу, шансов бы не было вообще. Шли б сплошной фалангой, их бы остановила только равная сила, тут такой и рядом не стояло.
   Кровь остановилась, боль в ноге спадает, попробовал встать, бесполезно, тело не слушается. Привалился к телеге, всё, меня не кантовать, зря гипнокамера не способна накачать мышцы и прокачать выносливость. Устал так, что хочется упасть и сдохнуть, пусть убивают, мне уже пофиг! На полигоне часами прыгал, почему здесь не получается? Согласен, там было проще, враги дозированы, но всё равно обидно. Сколько прошло с начала боя? Час? Два? Надо было засечь на коммуникаторе, но как-то даже в голову не пришло, теперь поздно сокрушаться.
   Стало заметно пусто, слышно, что бой ещё идёт, но вокруг ни людей, ни демонов, живых и здоровых, разумеется.
   Лязг оружия, крики вдалеке, стоны где-то рядом. Ещё минута и встаю. Ещё полминуты. Пять секундочек. Пол секунды. Пора брат, пора туда, где за морем белеет гора...
   Отставить эмиграцию, здесь дел хватает.
   Справа ничего не видно, если кто и есть, то далеко, всё же колонна на километр растянулась. Ну и ладно, каждый мужчина имеет право налево. Своим воспользуюсь незамедлительно.
   Перевёрнутые повозки, туши демонов и тела людей.
   Вот молодая девушка, взгляд отстранённый, рука неестественно заломлена, бок разорван, торчит одинокое белое ребро с кроваво-розовыми разводами, на подрагивающих губах пузырится кровавая пена, но отвлекаться нельзя тут таких десятки, если не сотни, пока этих буду поднимать, орда демонов вернётся.
   - Потерпи, красавица, скоро всё закончится и тебе помогут. - На моё ободрение никакой реакции.
   Единственный шанс с ещё боеспособными дать отпор, потом можно выхаживать тех, кто доживёт до этого славного момента. Вылечить бы её да дать аптечку, но запасной с собой нет, а вещмешок искать долго, к моменту ранения уже потерял ориентировку, где его бросил.
   А вот демонов по дороге добиваю, ибо нефиг, и вообще им так больше идёт, а я эстет. Вот так и ковыляю, левый клинок на поясе, всё равно рука не слушается, на правый меч опираюсь как на костыль. В голове гул, даже аптечка не справляется. Дыхание выровнялось, но всё тело ломит, бедро болит, колено ноет.
   Недобитых тварей извожу, делю на ноль, когда таковые попадаются. В моём состоянии только с такими и бороться, а я как баран прусь на бойню, где основное месиво. Вокруг почти спокойно, кажется, что бой закончился, ужаса не повторится и можно заняться ранеными. Если там, куда сместился фронт, проиграют, то орда точно пройдётся второй раз.
   Видишь в поле суслика? А он есть... Чувствую, что безмятежность вокруг - самообман, если врага не видно, не значит, что его нет.
   Тишина иллюзорна, ничего не закончилось, как-бы не хотелось верить, что кошмар ушёл в прошлое, но разум толкает вперёд. Да и не прекращающая жалить аптечка не даёт успокоиться. Место укола, наверно, в кровавое месиво превратилось, боль, словно в рану спичкой тыкают.
  
   Краутера я услышал задолго, "танк" ещё скрывался за свалкой телег, но его топот ни с чем не спутаешь. Тварь оказалась зажата между каретами, разогнаться нет простора, а статическая тяга оставляет желать лучшего. Так ему и надо, и вообще голова не по феншую, долой её.
   Хорошо, что в караване столько охотников. Бойцов-то и без них много, одной охраны пара сотен, но нужное оружие только у этой братии. И отсутствие валяющегося, говорит, что полезные артефакты задействованы. Да и количество трупов демонской рати как бы намекает, что наследие предков всё ещё служит уничтожению тварей.
   Очередная пара мутантов и передо мной открывается полноценная осада, крепость из повозок и кружащие вокруг демоны, десятка полтора, плюс три истребителя в небе. Хорошая блокада и атакуют слаженно. Сейчас бы плазменную снайперку, а меня на пару километров подальше да повыше. Хотя-я, если пистолеты подвели, то на что вообще можно рассчитывать?
   Впервые не знаю что делать. Кидаться - бесполезно, затопчут гады, да и я уже не первой свежести, слегка помят. Ждать с моря погоды - не вариант, эта оборона не вечна, вопрос времени, когда баррикаду раскидают. Отвлечь внимание на себя, чтоб осаждённые ударили в спину? А вдруг ступят или не успеют. Как же мне не хватает компании, нет, на этот раз не нефтяной, а таких же обормотов.
   Мои терзания были нарушены самым наглым, но приятным способом: ситуация на поле боя изменилась, сжав кольцо демоны пошли на штурм. Теперь у меня есть возможность бить в спину, никто же не против? Я "за"!!!
   - Люб-о-овь повернулась ко мне задом. - Фальшиво насвистывая незатейливый мотив, я выбрал удачное место для удара. - Ну, понеслась...
   Доковыляв до барикады, кинулся в гущу...
   Ранил. Увернулся. Ранил. Убил. Увернулся.
   Неожиданный удар сзади и я впечатываюсь в телегу, спина ощутимо хрустнула. Неужели сломал? При падении чуть не свихнул шею, ещё пару таких кульбитов и даже если выживу - точно калекой останусь.
   Еле встал, вроде хребет целый, но голова не поворачивается влево, шею заклинило. А аптечка молчит. Не понял, думает, что я полностью здоров? Зашибись, то колет без остановки, то затыкается невовремя.
   Вот только химеры мне не хватало. Увернулся, даже ранить не успел. Чувствую себя... то ли оловянным солдатиком, то ли солдатом Урфин Джюса, но тело задеревенело, каждое движение отдаётся болью, про перекаты и прочие чудеса акробатики можно забыть.
   Возвращается тварь. Прыгнула неудобно, левой бы рукой достал, но она непослушная, в итоге свалился, ушибся, вред нанёс только себе. С такой стратегией скоро живого места не останется, им даже делать ничего не надо - скачи рядом, а я сам себя поубиваю.
   О, повезло, думай дура куда прыгаешь, головой в телегу впечаталась, грех было не воспользоваться. Минус фраг.
   Вот как удобно спиной повернулся дэстрой, вроде последний из этой братии. Вот и хорошо, одни из самых опасных тварей.
   Рядом телега покрылась толстым слоем льда от айсбола, чуть в меня не попал. Подарок от своих, предназначался дэстрою.
   Слишком многие мной заинтересовались, пора (отсюда) сибаса, есть такая, мелкочешуйчатая рыба, но с моей подвижностью не сбежать, тут и здоровому попотеть пришлось бы. А в моём состоянии это более опасно, чем встретиться лицом к лицу. Как говорится: "не нужно бежать от снайпера, только умрешь уставшим".
   Ушёл. Удар, мимо. Увернулся. Ранил. Ранил. Убил. Упал... Звон в ушах и тьма перед глазами.
  

Интерлюдия 3.


   - Седьмая армия разбита? - Рингер нервно ходил по шатру. - Это же самый сильный объединённый корпус на Демонском Кряже.
   Высокая фигура, таинственно скрытая капюшоном, ответила не сразу. Жёсткий, хрипловатый голос прозвучал как скрежет:
   - Мы недооценили накопленные силы.
   - Остальные? - Император резко повернулся к послу.
   - Рассеяны, начали собираться в намеченных точках. Что у вас?
   - Выбились из графика. Медэн не взять, и мы не можем двигаться, оставив осиное гнездо за спиной. - Рингер вновь зашагал взад-вперёд.
   - Что вас остановило?
   - Непредвиденное. Вендар как-то запустил наследие предков. - Извиняющимся тоном ответил император.
   Гость впервые проявил эмоции, подавшись вперёд:
   - Как? Откуда?
   - Не знаем, но есть зацепки. Роем. - Рингер вернулся на трон. И уставшим тоном, будто думая вслух - Мне всё больше кажется, что мы обсчитались. Надо было выступать вместе, ударить одновременно.
   - Мы рассматривали этот вариант, нецелесообразно. Если бы накладки, всё бы получилось. - Прощальный жест и фигура вышла на улицу, где ждала завешанная карета, без опознавательных знаков.
   Шатёр тут же наполнился людьми.
   - Что у тебя? - Указательный палец упёрся в старика.
   - Он ни в одном городе не объявлялся. Задача осложнена тем, что у нас нет его точного описания, ищем вслепую.
   - Он не мог остаться незамеченным, кто-то должен знать, как он выглядит. Найди. Мне. Его. - И зная рвение своих обормотов, уточнил. - Живым!
  

Глава 5.


   Какой приятный шум моря, звуки прибоя, накатывающая и тут же, испугавшись своей наглости, убегающая прочь вода. Прилив. Отлив. Прилив. Отлив. Спокойствие и умиротворение. Не хватает крика чаек, чтоб дорисовать композицию.
   - Эй, да очнись ты уже. - Пробивается глухой, далёкий рокот.
   Давящий звон ушел, и головная боль растворилась и упорхнула небрежным ветерком вдаль. Меня нежно качает на волнах, море убаюкивает, как мама в детстве, и нашёптывает, нашёптывает...
   - Сделай уже что-нибудь. - Приносит ветер из-за горизонта.
   Знакомый голос, откуда я его знаю?
   - Я сделал всё что мог, если он выживет, это будет чудо. Я пошёл, других раненых хватает.
   Да что это такое? Кто мешает расслабиться и погрузиться в блаженный сон? Лучше включите птиц, без них пустовато, незавершённость картины...
   - Если будешь в туннеле: держись подальше от света. - Доносится издалека.
   Какой туннель? Меня с пляжа, поганой метлой, не выгонишь. Хм, "поганая" - странное слово...
   - Да вставай уже! Ну, открой глаза.
   Тело начало трясти. Да что же это такое-то, хватит колыхать воду, раньше было лучше. Уйди, приставучий голос.
   - Ну, как он? - В небе раздался третий голос, ближе и отчётливей.
   Тоже знакомый. Что за дела? Они меня окружают! Это наглая экспансия.
   Что-то поселилось на краю сознания, пробую вытянуть эту мысль, но она раз за разом ускользает. Стал возвращаться назойливый гул. Появился неприятный осадок, лёгкое раздражение, сколько не пытаюсь поймать мысль за хвост - не даётся. Если мысль не хочет быть осмысленной, то не надо тратить на неё время. Нет-нет, верните прибой, где мои приливы и отливы? Шум не хочу, я его не заказывал.
   - Не приходит в себя. - Пророкотало недалеко в небе.
   Хватит спорить в моём море, заведите своё и делайте там что хотите.
   - Давай я попробую. - Прогремело где-то над головой. Не пойму, чего больше в голосе злорадства или нетерпения. Точно, собираются отобрать мой райский уголок...
   Голова начала тяжелеть. Эй, я так под воду уйду, с такой-то чугунякой придётся вылезать на берег. Боль начала возвращаться.
   - $#^%@#... - Я начал комментировать творимое безобразие, но договорить не успел - в череп загнали раскалённый гвоздь...
  
   Боль ушла, в голове образовалась приятная пустота, и лишь нарастающий шум не давал погрузиться в забытьё. Следом за слухом вернулись тактильные ощущения, появилось ощущение неудобства.
   В какой-то момент пришло понимание, кто я и что здесь забыл.
   Я лежу, тело... болит - не то слово. Разваливается на части - вот это то слово. Поистрепался в бою изрядно. Глаза не размыкаются, попытка разлепить закончилась взрывом сверхновой.
   Когда сознание начало собираться в мозаику вспомнилась старая шутка: "с утра я совершил открытие века. Полежав немного - открыл второе веко". Анекдот настолько древний, что, об его бороду ещё пещерные люди спотыкались, возможно, по этой же причине и динозавры вымерли...
   Темнота сменилась ярким светом, словно плёнку засветило. В белом пятне начали проступать серые контуры, обрастать плотью, пока окончательно не сформировались в Вазилеска и знакомого мага, а также Алиска, выглядывающая из-за спин.
   - Вы? Всё-таки в ад попал. - Обречённо прошептал, потратив остатки сил, и сознание вновь померкло.
  
   Караван перестал существовать. Из покинувших Вендар, трёх тысяч, в живых осталось меньше четырёх сотен, из них триста охотников, большинство ранены. Ещё сутки меня выхаживал Эддрик, маг из таверны, занимался мной персонально. Лишь на второй день я смог встать на ноги.
   Оставшись без присмотра выяснил, что аптечка пуста, дурная машина опустошила запасы за несколько часов, хотя прежняя служила дольше, и в скольких заварушках вытаскивала за волосы с того света. Получается в автоматическом режиме расход больше. Помню, колола как швейная машинка, по делу и без. С другой стороны - в критические моменты сам нажимать не успевал бы. Но и отключившийся во время боя медпак - неприятный сюрприз. Стоит ли включать в автомат - реальная дилемма, есть над чем подумать на досуге.
   Хромаю вдоль каравана, судя по ощущениям - на мне нет живого места. Плечо напоминает о себе, в ногах каждый шаг отдаётся болью. Всё тело ноет, суставы словно вывернули. Надо найти свой мешок, при таком соотношение магов и больных страдать придётся долго.
   Вокруг хаос. Лошади убиты либо разбежались, вещи раскиданы. Всюду мародёрствуют, ищут свои мешки, или запасают необходимым у тех, кому больше не понадобится. Правильно, надо набрать припасов на несколько дней пути.
   А вот и моя двухпудовая барсетка. Всё на месте, только тащить пешком. Как сказал классик: "все мы немножечко лошади". На что народный глас добавил: "а я бессмертный пони".
   Заменил пустой чудо-девайс на новый, и сразу запустил в ручном режиме. Я тыкаю в кнопку пальцем, аптечка тыкает в меня иглой, мстит, наверное. Ишь недотрога. Пока ничего не грозит - буду её пользовать так, а дальше "будем посмотреть".
   Но как помочь другим? Больных много, магов не хватает. У меня есть запас аптечек, но слишком людно, не достать, а смотреть, как страдают, зная, что помочь в моих силах - тяжёлый выбор, я на него не готов.
   Конечно, можно раскрыться, засветить арсенал, но я и так много наследил, не стоит привлекать внимание. Если ничего не придумаю - так и поступлю, лучше раскрыться, чем брать на совесть тех, кого мог спасти. Знаю, что настоящие интриганы бы до конца сохранили свой секрет, идя по трупам. Я не такой.
   Рядом копошится незнакомый охотник, перебирая снедь сломанной телеги. Проходя мимо, незаметно подкинул три автоаптечки, должен найти, и вся ответственность за редкий артефакт на нём. Найдёт - замечательно, если нет - заберу назад, и буду думать дальше.
   Через пять минут воздух огласил торжествующий крик. А парень, размахивая находкой, кинулся в сторону больных. "Редкость, редкость", а смотри ж - узнал, какое сокровище к нему привалило.
   Во-о-от, и овцы целы и волки сыты и пастуху вечная память. Кто молодец? Я молодец! Кто молодец?!? Я молодец!!!
   Только Эддрик получив ценный груз нашёл меня взглядом, несколько секунд пронзительно сверлил, и отвернувшись, засуетился над больными. Что-то заподозрил? Так ему, вроде, не показывал данный девайс. Освежил в памяти день встречи с магом в таверне. Нет, ему я аптечку не показывал, её засветил только в Гильдии Охотников, когда доказывал, что не нуждаюсь в маге. Могли ему из гильдии сдать меня? Вряд-ли, с чего такая честь. Да, и знай, он о таком артефакте раньше - вёл бы себя иначе. Неужели провёл параллель, между моим обещанием провести в Крепость, и данной находкой? Тоже ерунда, в караване немерено охотников, удивляться подаркам от Предков - как минимум глупо.
   Наверно это игра, а он как НПС знает ху из ху.
  
   Три дня стаскивали в кучу убитых, из которых два я провалялся. Зато прочувствовал героем анекдота: "против нас миллиард китайцев. Ужас, где мы их хоронить будем?" Если бы не пять магов, и за неделю бы не управились. Правда эти кудесники всё время ворчали, что "сила" сбоит, но мне их не жаль: сами виноваты, натворят делов, а у честных "меня" потом пистолеты не стреляют, пришлось вспотеть, махая железяками.
   Заодно демонов посчитали, сто двадцать семь тварей, вот что называется, у страха глаза велики, когда неслись лавиной выглядело будто не меньше полутысячи.
   Для аборигенов и это мощь, против такой оравы надо выводить армию охотников. Около четверти приговорил я, как минимум ранил, облегчив работу другим. Но и мне повезло лишь потому, что твари рассредоточились, кинься скопом... хороший получился бы некролог. Удручает. И опускает самооценку ниже плинтуса. Получается, я спасся только чудом, да и то, сколько сил потрачено, чтоб вытянуть из-за кромки.
   Если бы наша ватага не растянулась так сильно, и твари не разбежались, то никто бы не выжил, даже такая ценность как я. Хоть и шутил перед Альенорой, но всем же понятно, что центр Вселенной - я. И даже факт, что она расширяется, лишь показатель - галактики в страхе разбегаются от меня.
  
   Несколько выловленных лошадей, телег немерено - выбирай на любой вкус, уложив особо раненых, кого ни аптечка, ни маг на ноги не поставили, шествие возобновилось. Благо за жизнь можно не бояться, один из магов с аптечкой курсирует между поводами. Вазилеск, с открытым перелом ноги, разлёгся лежит бедокурит, шуткует, народ веселит. Ишь ты, как на него влияет физическое увечье. Будет скучно, сломаем ему нос или руку.
   Ломаем Вазилеска, веселим народ... Ремикс на знаменитую сатирическую песенку.
   - А ты-то как выжил? - Раздалось ехидно за спиной. - Вот точно говорят, гуано не тонет.
   Как меня выхаживали наблюдала, но видела ли как затоптали? Подойдём с другой стороны: предположим не видела, есть ли у неё моральное право поддевать меня? Если так подумать, то погибло множество народу, сколько охотников полегло, а я пусть потрёпанный, но выжил. Повод злиться есть - столько отличных воинов полегло, а я дальше копчу воздух.
   - Под телегой отсиделся. - Буркнул я в ответ.
   - Так легко признаёшься в своей трусости? Привык к унижениям? - Охотница посмотрела на меня, так что я должен был провалиться под землю от стыда.
   - Сгинь, женщина.
   - Женщина? - Возмутилась охотница. - Да ты знаешь, сколько мне лет?
   Как будто молодую девушку нельзя назвать женщиной? Тем более первая начала, сама нарвалась на грубость, пусть радуется, что чего пожёстче не завернул.
   - Отстань, старуха, я в печали. - Исправился я. Судя по змеиному шипению за спиной, теперь точно война...
  

Глава 6.


   Гильдию охотников ждёт пренеприятнейший сюрприз. С караваном шли четыреста охотников, раз в одном месте собралось столько, значит, их очень ждали. Судя по количеству одиночек, Вазилиск говорил про сотню с гаком, на финише собралась немаленькая армия, видно намечается серьёзная вечеринка.
   Теперь из четырёх сотен приедет лишь половина. Арифметика говорит, что пополнение уменьшилось вдвое. Даже если забыть, что часть ранена, и нескоро встанет в строй, то математика всё равно ошибается. Команда не равна сумме составляющих её индивидов, слаженный отряд эффективней толпы, даже более многочисленной. Сегодня многие отряды недосчитаются бойцов, без них они неполноценны, а взяв новичков, пока сработаются.., можно о них забыть.
   Караванщик скоропостижно скончался, потеряв голову, в прямом смысле слова - в пасти химеры. Видимо сильно привык к кумполу, раз от досады сердце не выдержало, и... дальше ватагой верховодит Эддрик. Хорошо паренёк поднялся, таким стремительным взлётом может похвастаться не всякий. Но радости не излучает, не проникся ещё, сколько шагов по карьерной лестнице отмахал разом.
   - Вазилеск, ты Алису давно знаешь? - Спросил я охотника, когда остались одни. А то рядом с весёлым парнем вечно крутится толпа.
   - Мы в Гильдию вместе попали. Пять лет получается. - Почесал затылок чернявый.
   Да им же чуть за двадцать. Пипец, тут раннее созревание.
   - Она всегда нарывалась, чтоб её перегнули через колено и отшлёпали по попке?
   - Не обращай внимания. У всех амазонок сдвиг на этой теме.
   - До нападения особо не доставала. - Скептически заметил я.
   - А-а-а, она тебя задирает. У нас было пари, кто больше ранит и убьёт. А потом ты выманил всех демонов на себя, и... я её обошёл на три твари. Она должна желание, а злость срывает на тебе.
   Мда. Когда спорят два охотника одинакового профессионального уровня, то линейка - последний довод.
   - И почему отсутствие первичных половых признаков так сильно влияет на логику? Вы же были в равных условиях...
   - Не обращай внимания, она просто вредничает. Поверь, она сильно переживала, когда мы нашли тебя без сознания, и сама тебя выхаживала.
   Хм, зря я тогда с ней так круто. Надо будет как-то отблагодарить.
  
   Кучевые облака, белогривые лошадки, объёмные и пушистые как вата, скачут так низко, что могут по макушке копытом садануть. Приятный тёплый ветерок освежает, солнце закидывает лучи-диверсанты в прорехи, от чего непроизвольно щурюсь. Одеть бы маску, да затемнить окуляры, но все глазеть начнут, лучше потерплю. Костюмы, сродни моему видел на охотниках много, часть наверняка современного пошива, но главное, что дизайн привычен. Зато шлемы не встречал, или в сумках, или вообще нет.
   Смена рельефа подсказала, что мучения подходят к концу. Вот уже и чащица появилась из-за холма. Как я соскучился по деревьям, казалось, эта чёртова пустошь не закончится. Но нет, бесконечна только человеческая глупость, всё остальное придёт к логическому завершению.
   На удивление опечален я один, остальные явно расстроены случившимся, но унынию не поддаются, двигаются как ни в чём не бывало, шумно переговариваются, некоторые даже шутят, вызывая бурный смех окружающих. Меня это несколько озадачило, если у них такие потери после каждого нападения демонов, то как человечество не вымерло. Или это то, о чём говорил Лагот - тварей становится больше, несмотря на все старания Гильдии. Да и спокойствие остальных удивляет, привыкли к крови и жестокости? Мне, дитю двадцать первого века это дико. Где траур? Где поминальный день без шуток и развлечений?
   Вазилеск опять препирается с Алиской, балагур как всегда весел, угрюмая охотница вечно чем-то недовольна, не понятно кто кого троллит. Милые бранятся... не буду вмешиваться. Кость у охотника уже срастается, скоро побежит зайчик по траве.
  
   Первая таверна за столько дней пути, большой постоялый двор за высоким частоколом, маленькие, как бойницы, зарешёченные окна и башенки на крыше. Пародия на крепость, но от мелких сил действительно защита.
   Аппетитные ароматы начали дразнить ещё на подходе. Свежий хлеб приятно щекочет рецепторы, а от жаренного на огне мяса голова кружится, мне здесь точно понравится. Все неприятности отошли на второй план, настроение ползёт в гору, а я, как человек настроения ползу за ним следом.
   Маг направился к трактирщику, договариваться о комфортном размещение больных. И чего он с ними носится, хочет показать заботливость, не иначе. Маги и аптечки ещё утром последних "тяжёлых" поставили на ноги, причём работали в основном вторые, колдуны-шаманы совсем расслабились, обленились. Сначала магия заменяет блага развитого мира, давая возможность ничего не делать, ни заводов, ни обучения медицине, давняя мечта человека - болтовня вместо дела. Теперь, наоборот, благодаря научному наследству даже колдовать не надо. Так что лучше и надёжней?
   Интересно на чьи плечи ляжет обеспечение раненых. Как существо коллективное, готов скинуться, из скромных запасов, в пределах разумного. Но за проезд было заплачено, и видится мне что условия "контракта" выполнены не полностью, а значит лечение должно быть заботой каравана. Хотя от каравана одно название, а из администрации - один маг, несколько воинов и пару подручных.
   Зал большой, двухэтажный, в такой вся наша толпа сможет влезть, если потесниться. Не успел я приземлиться за свободный стол, как рядом нарисовался худой как жердь парень, в строгом костюме и полотенцем на локте. Да тут, крутой ресторан, но худой официант - это весьма подозрительно, хуже только тощий повар. Правильно, он должен готовить еду, а не есть её, а потом валяться с больным животом.
   - Мяса жаренного и каравай хлеба. Какое вино можете предложить? - Делаю скромный заказ.
   - Вам отпраздновать или забыться? - Официант замер с графитом над блокнотом.
   - Чтоб пить и не пьянеть. - Озвучил свои пристрастия.
   Меня смерили подозрительным взглядом, убедившись, что не шучу и не издеваюсь, официант пожал плечами. Мало ли какие безумцы ходят по дорогам, может в психушке день открытых дверей.
  
   - Я бы тоже хотел его встретить. - Рядом приземлились Вазилеск, Алиса и ещё трое незнакомых охотников из отряда, не случилось познакомиться. - Андрей, ты слышал, в Медэн Крепость Предков проснулась. Рингер объявил охоту, кого-то усиленно ищет. Ползут слухи, что какой-то везунчик раздобыл ключ от этой Крепости.
   На моём каменном лице не отразилось никакой эмоции. Покер фейс с налётом скуки, хоть картину рисуй. И чего я в актёры не пошёл, по мне Оскар плачет. Наркоман Иванов получил Оскар за роль после второго плана.
   - Так зачем его искать, если Крепость проснулась, значит, он внутри, надо окружить, и ждать когда выйдет. - Давлю на логику, уводя размышления в другое русло.
   - Хм, точно, глупость какая-то. Может он сбежал? - Вставляет свои пять копеек один из охотников.
   - А ты бы ушёл, когда все сокровища достались тебе? - Не совсем разумно, зачем артефакты, если не можешь ими воспользоваться, да и похвастаться наверняка захочется. Сидеть, над златом чахнуть вряд-ли кто захочет.
   Но изъяна в логике никто не заметил, раздались смешки над незадачливым оратором. Парень смутился, а вот я ощутил, как над головой сгущается жоп... сгущаются тучи. Как говорят астрофизики: Вселенная находится в большой гравитационной яме. Вот так мягко и дипломатично было указано, в какой мы пежо.
   Получается, я доигрался, сильно наследил, и последствия не заставили себя ждать. Интересно, меня хотят устранить или использовать в своих силах. Скорее второе. Хорошо, что в караване столько охотников и моим оружием никого не удивить.
   - Ага, - мечтательно вклинился Вазилеск, - там, наверное, сокровищ на несколько лет, даже если прост обходить.
   С одной стороны приятно слышать, что бункер активизировался, значит, пригодился мой подарок, да и Рингеру козу подложил. С другой стороны, я надеялся, что до этого не дойдёт, как же, у Вендара ведь непобедимая армия и вековые традиции обламывать планы всем захватчикам.
   А то, что кого-то начали искать, несколько озадачило. Кроме друзей я засветился только перед Альенорой, она, конечно, та ещё язва, но такого удара в спину от неё не ожидал. Сам виноват, подсознательное желание выпендрится... а ведь вполне прогнозируемый результат. Тщеславие до добра никого не доведёт.
   - И как выглядит этот счастливчик? - Провожу разведку дальше.
   - Слухи разнятся, некоторые говорят, что у него длинные волосы, другие, что наоборот, стрижка короткая. Кто-то кричит, что волосы чёрные, иные утверждают, что шевелюра бела как снег. Но все сходятся, что он великий воин, высокий, с мышцами как столетними дубами.
   Хм. Если слухи от этой пигалицы, то меня описали бы подробней, значит Альенора не при делах.
   - Ничего не понимаю. - Голос в голове прозвучал с мультяшной интонацией знаменитого персонажа, который не выговаривал некоторые буквы и цифры.
   - Так его вообще видели? Под такой диапазон каждый второй подойдёт.
   - Кроме тебя. - Съехидничала Алиса.
   - Кроме меня. - Не стал я перечить. Впервые телосложение мне на руку, на меня подумают в последнюю очередь.
   Каштанка подозрительно смерила меня взглядом. Неужели перестарался? Что я сказал не так? Не стал огрызаться? Слишком охотно согласился?
   - Чё зубаскалишь, дылда. - Исправляю ситуацию. - Художника каждый обидеть может. О, а вот и мой заказ.
   - И что рисуешь? - Прервал мою трапезу охотник из троицы незнакомых. Не понял иронии?
   - Я авангардист. Рисую как вижу, а вижу отвратительно, такая мазня получается. - Продолжаю шутку, теперь-то юмор оценят.
   - К магу за помощью обращался? И совсем слепых лечат. - Закивали сразу двое.
   Безнадёги, то ли чувство юмора атрофировано, то ли я старею. Да не, просто юмор тонкий, не всем дано постичь его глубину. Да, буду думать именно так.
   - Тут маги бессильны, между глазами и мозгом какая-то тупая линза, всё искажает. - Закрыл я тему. -Прокладку менять надо, между кисточкой и полотном.
  
   Двух дней хватило на восстановление сил, зря не смогли обжиться лошадями, но хоть так, уже был готов двигаться дальше один, когда Эддрик предупредил, что утром выход.
   - Карлик, а куда ты вообще едешь? - И как она незаметно подобралась, ниндзя доморощенная.
   Вот хочешь сделать доброе дело, а не выходит. Хочется сделать ей какой-нибудь комплимент, подарить цветок, не зря же нарвал небольшой букетик, а она при каждой встрече хамит. Вот как отблагодарить её за заботу о моей бренной тушке?
   - Далеко, отсюда не видать. - Буду я ещё раскрывать карты, не дождётся.
   - Ну, ты-то точно далеко не увидишь.
   Я остановился, пройдя пару шагов по инерции, Алиса тоже тормознула.
   - Не надоело? - Я закипел, она меня реально бесит. - У тебя какие-то комплексы? Решила через меня саморелизоваться?
   - Я уверена в себе, я уже член отряда из золотой десятки.- Охотница явно смутилась.
   - Почаще себе это повторяй. - Я развернулся, и зашагал не оборачиваясь.
   - Я скоро стану разящей. - Донеслось обиженное в спину.
   Я проигнорировал этот крик отчаяния, неопределённо покрутил рукой через плечо, сама надумает смысл жеста, накрутит себя, может даже обидится. Нельзя лишать девочку такого удовольствия.
   Если оставить женщину одну, то в её голове появляются мысли, и что самое страшное - она их думает. Обычно, ничего хорошего от этого ждать не приходится.
   Я понимаю причину её агрессивности, она решила мне отомстить (хоть и нет причины), но не нашла ничего лучше, чем бить по самому больному, зачем напрягаться и придумывать изысканные насмешки, если повод на поверхности. А вот фиг ей, пусть напрягает мозги!
  
   Сеанс психоанализа пошёл на пользу. Следующие три дня пути шуток про мои великие габариты почти не было. Иногда выдавливала колкости, просто подчеркнуть, что на мои слова не отреагировала, но как-то не уверенно, вымученно, да и вставляла неуместно. Я лишь снисходительно улыбался, что злило охотницу ещё больше. Зато количество шуток плавно сошло на нет. Градус отношений начал подходить к отметке "нормальные", даже смог букетик подарить, чем несказанно удивил.
   Хотя, нет-нет, да снова рецидив, прощупывает на прочность.
   - Андрей, он ко мне пристаёт. - Зашла Алиска с другой стороны. - Помоги мне.
   Вот, теперь видно как крутятся шестерёнки в её головке. Зачем тыкать в очевидное, если можно подойти со стороны, вынуждает заступиться, чем продемонстрировать слабость. Я, как мужчина просто обязан защитить хрупкую девушку.
   Хрупкую, как же. Понятно, что в настоящей ситуации я бы защитил, а сейчас идти на поводу не стану.
   - В чём помогать? Думаешь один не справится? А ты я смотрю девочка с огоньком. - Восхищённо покачал я головой, и добавил уже Вазилеску. - Запомни совет мужчинам во все времена: если изнасилование неизбежно - расслабься и насилуй.
   - Все мужики козлы. - Выдала очередной перл феминистка. Видимо на что-то более умное и свежее за все века фантазии так и не хватило. А может, зачем придумывать что-то новое, если старые приёмы действуют.
   - Женщина, которая говорит, что все мужики козлы просто не там паслась. - Не люблю я эти холивары, войны полов, но эта эмансипантка сама постоянно нарывается, вон и чернявого уже достала.
   Казалось бы, уже охотница, куда уж круче, но нет, мало ей. Это же какой комплекс неполноценности должен давить, чтоб так изгаляться.
  

Интерлюдия 4.


   Простой заказ, курорт, а не поездка. Возле деревушки видели бергера, пробегал прямо по полю, средь бела дня. Это в подземельях они опасны, а на свежем воздухе и ребёнок запинает.
   В деревне встретили радужно, староста накрыл стол, прямо на улице всем поселением праздновали. За ворота провожали как героев, вот что Генриху всегда нравилось в этой работе. Риск дело благородное, опасность приятно студит кровь. Благодарность на лицах народа, щедрая оплата от Гильдии. Да и цель - не простой противник - враг всего рода человеческого.
   Маги быстро вышли на след, путь лежит в сторону леса. Это хорошо, среди деревьев эти твари ещё более беспомощны, неповоротливы, потому становятся лёгкой добычей. Как всё удачно складывается.
   Найти и расправиться с монстром не составило труда, никто даже не ранен. Как и предсказали маги - прятался в центре чащи. Увидев нас, демон разъярился и бросился в атаку, никакого инстинкта самосохранения, никакой логики, или военной хитрости. Предсказуем до скукоты.
   Поздравляя друг друга, хлопая по плечу разящего, охотники направились назад, доложить старосте, и дальше в гильдию, за наградой. Именно в этот момент пятеро магов как по команде повернулись направо и застыли.
   - Ещё один, за лесом.
   Хорошая новость, больше тварей, больше денег. А если демонов больше чем в заказе, то дополнительная премия. Воодушевлённый первой победой, отряд проскочил мелколесье и выскочил на широкое поле, убегающее далеко за горизонт.
   Увидев толпу людей, ещё один бергер рванул в сторону. Опытных охотников подобный манёвр не обманет, пробежав по дуге начал заварачивать, пока на пути не оказался боец...
   Два слабо раненых, обоих маги поставят на ноги уже к вечеру, блестящая победа, сегодня предстоит вечеринка, традиции нельзя нарушать, удачный рейд надо отпраздновать, иначе в следующий раз будут большие потери.
   - Третий, в овраге. - Подал голос главный маг. Первый помощник подал знак, и ближайший заглянул в провал.
   - Здесь нет никого. - Подал голос охотник, стоя на самом крою он видел разлом на всю длину.
   - Справа от тебя. Там что-то непонятное творится.
   - Да нет тут нико...
   Договорить он не успел, дно рухнуло словно разбился подвесной потолок, осыпавшись осколками, из пролома выскочили три бергера.
   - Группируемся, построение номер семь.
   Слишком растянулись. Будучи атакованными, строй не смог перестроиться и распался, не успев собраться. Троих, ближайших к Генриху смело сразу, остальных не успел разглядеть, пришлось отпрыгнуть от напавшей твари, прыжок, кувырок. Встать охотник не успел, удар сзади, голова дёрнулась, не оторвавшись только чудом, но тело онемело и перестало слушаться. Завалившись на бок, последнее, что успело запечатлеть гаснущее сознание - десятки различных демонов, неспешно выбирающиеся из оврага...
  

Глава 7.


   После харчевни наши ряды пополнились, история каравана озадачила других постояльцев, и все решили, что толпой безопасней. Хоть опасный участок остался за спиной, но страх порой весьма иррационален.
   Десяток груженых телег, торговец с дружиной и полсотни случайных прохожих дополнили наше печальное шествие. Разжиться конями не удалось - в округе нет деревень, так и бредём пешком. Скоро ноги сотрутся по самые уши.
   - Вы тоже шли с караваном, когда всё случилось? - Едущий на осле пожилой монах выбрал меня жертвой допроса и после кивка уточнил. - Вы видели, где похоронили павших?
   - А вам зачем? - Выдаю вместо ответа, вопросом на вопрос. Даже вспомнилась старая бородатая шутка, ходившая на факультете: еврейский SQL отвечает запросом на запрос.
   - Отпеть погибших. - Старик с удивлением указал на такую очевидную вещь. И как я сам не догадался?
   - Обратитесь к Эддрику, могилы рыли под его руководством, я большую часть времени провалялся без сознания. Да и само место нападения он лучше покажет.
   Монах замолчал, а я окинул фигуру взглядом. Чёрное одеяние и длинная седая борода создают почти сказочный ореол. Только серебряный крест поверх одежды выбивался из образа. А со спины - вылитый бэтмен.
   На моё равнодушное пожатие плечами поинтересовался:
   - Вы считаете, что они не достойны заупокойной службы? - Заглянул мне в глаза инок.
   - Я ничего не сказал, поступайте, как знаете. - Зевнуть в середине фразы было не красиво.
   - Интересная реакция. - Звонко рассмеялась фигура в чёрном одеянии.
   - У меня своё отношение к загробной жизни.
   - С удовольствием послушаю, что в нём нового.
   - Всё новое - это хорошо забытое старое. Просто не верю. - Пожалуй, стоит надавить на логику. - Разве справедливо, что за короткий отрезок жизни человек может получить нескончаемый ад? Несколько ошибок и вечные мучения.
   - А нескончаемый рай? - Парирует святой отец.
   - Разные стартовые условия. Богатые могут больше времени посвятить душе. Бедным приходится бороться за выживание. - Делаю акцент на справедливость.
   - И как? Помогает это богатым? Среди них больше праведников, монахов, святых? Наличие денег или власти не влияет на духовность. Скорее даже наоборот...
   - Знаю, знаю, легче верблюду пройти в угольное ушко. - Не культурно перебивать, но ждать пока распишет мысль, которая и так понятна, нет никакого желания. - Логика этого и не понятна.
   - А вы не ищите в этом логики. Как часто люди поступают правильно? - Пожимает плечами монах.
   - Все претензии к Богу, он же создал нас по образу и подобию. - Перевожу стрелки. Мяч на поле противника.
   - Нет, это не так. - Делает странное заявление церковнослужитель.
   - Прям в гугл загоняете. Даже я помню, что после создания мира создан человек по образу и подобию. - Комментирую несколько недоумённо.
   - "И сказал Бог: сотворим человека по образу Нашему по подобию Нашему". - Процитировал монах.
   - Я практически так и сказал. - Усмехнулся я.
   - СотворИМ. - Выделил окончание старик. - Запланировал. А создал только по образу. Подобием человек должен стать сам. Поэтому не надо валить свои проступки на замысел Божий. У человека до самой смерти время - расти и совершенствоваться.
   - Допустим. - Смещаю акцент. - Зачем Бог создал смерть, сам ограничил время на развитие?
   - Человек не создан для смерти, фактически, это наш добровольный выбор. Но хотят люди или нет, а все воскреснут, и что ждёт: ад или рай - тут каждый решает за себя.
   - То есть страх смерти побуждает верить в загробную жизнь. - Делаю вывод.
   - Вы боитесь смерти? - И чего он мне выкает, вроде в деды годится, какой культурный старик.
   - Смерти - нет. Боли предсмертной, например, мечом посекут - да, боюсь. Чувство безысходности, лёжа раненым понимать, что ничего сделать не могу - тоже напрягает. Но самой смерти не страшусь. - Выдаю, покопавшись в себе.
   - А хотели бы после смерти перед кем-то отчитываться? - Старик заинтересованно посмотрел мне в глаза. Воу, воу, не давите на меня, святой отец.
   Бррр, меня передёрнуло от этой мысли.
   - Мало кто хочет. - Отреагировал на мою реакцию монах. - Так с чего взяли, что если Бога нет, то выдумать должны именно такого? Если Бога придумали люди, то он был бы логичным, понятным, а главное удобным. Чувство страха скорее толкает придумать религию, где после смерти ни перед кем не надо оправдываться. Тем более, посмотрите на основные религии, там же критерии "отбора" очень жёсткие. Да и религия, в которой надо либо горбатиться всю жизнь, либо большой шанс получить вечные муки в довесок к вечной жизни - не тот способ избежать страха перед смертью, который хочется большинству.
   - Предположим, что Бог есть. Зачем тогда он допускает смерть? Даже праведники умирают, уж они-то заслужили поблажки. - Не унимаюсь.
   - А что в смерти страшного, если за ней следует вечная жизнь? Окружающая нас действительность - это школа, и после неё жизнь продолжается. - Заводит шарманку собеседник нравоучительным голосом, даже пальцем в небо тычет. - Нелепо выглядит ученик, который с фанатизмом цепляется за учёбу, и с паникой смотрит на будущее "после". А ведь именно там и начинается настоящая жизнь.
   - О чём с ним спорить? - догнала нас Алиска и бесцеремонно влезла в разговор. - Он же в жизни не разбирается. И говорит только дурости.
   - Вот уж профессионал в разумных аргументах, профессор кафедры "риторики". - Огрызнулся я. - Как там говорили в старину: "мальчики с Марса, девочки с Венеры". И о какой логике можно говорить, если Венера единственная планета в Солнечной системе, которая вертится против часовой стрелки.
   - Дурак! - Прилетел мне удар локтём в бок.
   - Ну и бабы пошли: в морду плюнешь, драться лезут. - Ну не бить же девочку, придётся вести словесную дуэль.
   Но Алиска тактично уклонилась от боя. Посчитала, что её стихия оружие, а не болтовня. И это близко к истине, ораторские способности оставляют желать лучшего, а вот железяками машет профессионально, этого не отнять, во время нападения успел оценить.
   Кстати, мне кажется, или у неё поменялась причёска? При таком коротком каре собирать хвостики - это что-то. Интересно, для чернявого наряжается? С ним больше времени проводит, других кандидатов нет, на счёт себя иллюзий не питаю. Хотя от любви до ненависти,... то ли один раз, то ли один шаг, но это не тот случай. И вроде я подмечал, что при нём, когда остаются вдвоём - она робеет. Да он не Вазилеск, а Медуза Горгона. Хотя не, змееголовая - девочка, тогда он Василиск, кстати, и имя подходит.
  
   До столицы осталось два дня. Был бы на коне - рванул бы дальше, теперь каравану ничего не угрожает, а меня он тормозит сильно.
   В столице неизвестно, сколько времени буду искать мага. Можно было б поехать дальше, мне до следующей Пустоши ещё целое королевство отмахать надо, но деньги в любой момент кончатся. Нужен-то один заказ. Его хватит до конца путешествия. Ну, максимум три, чтоб совсем не беспокоиться. А если с комфортом, то - пять, это предел. Стоп, а то вообще из квестов не вылезу, хватит одного. Ну, или двух...
   Очередная таверна, минус день пути. Дурманящие ароматы с кухни, громкий гул в зале под бряцанье посудой, специфическая атмосфера начинает нравиться всё больше. Плохо, что нашей толпе заходить только по очереди, всех это милое заведение разом не вместит.
   Полный зал встретил не очень дружелюбно, всем видом показывая "будешь проходить мимо - проходи". Видимо мы опоздали, потому что драка шла во всю, взлетающие для замаха стулья и лавки, разбивающиеся о чью-то голову кувшины, в общем, народ развлекается, как может. А может он, судя по - всему... в общем может. Вот это я понимаю - здоровый, активный отдых.
   Вот так взглядом, даже не вычленить, то ли два лагеря решают философский вопрос, то ли каждый сам за себя. Прямо передо мной промелькнула рука, отведённая для удара, и не успел я ужаснуться молоту, кулаком эта махина не может быть по определению, как "кувалда" унеслась навстречу чьему-то лицу. Противник даже не покачнулся, лишь глаза налились кровью, и в ответ прилетел прямой с ноги, классический мае-гири. Бугая как ветром сдуло.
   - Красава. - Прокомментировал я.
   - Ой, мальчик, иди отсюда, пришибут ведь. - Ответил каратист, и добавил в сторону. - Аккуратней, бычара, ребёнка не покалечь.
   Они заколебали уже. И ведь не шутит, видно, что волнуется, добрейшей души человек. М-да, уйти что-ли? Уже пятясь в открытую дверь, увидел очнувшегося противника, подкрадывающегося к этому милейшему дядечке. Дядя, вроде и оскорбил, но из лучших побуждений. Плюнуть и уйти? Он обо мне побеспокоился, а я позволю ударить его исподтишка? Когда я так сделаю, перестану быть собой. При любом раскладе, со спины нападать подло. Кроме тех случаев, когда бью я, мне можно.
   Нападающий обогнул меня, максимально безопасно, чтоб не зацепить, ишь какой добряшка, отобрал моральное право устроить ему пакость. Теперь ни ударить, ни подножку поставить.
   - Дяденька, не бей со спины, карму испортишь. - Вырос я на его пути. Для меня эта восточная мутотень всегда была источником шуток, сейчас как раз подходящий момент.
   Мужик тормознул и в недоумении захлопал глазами.
   - У вас глаза добрые, вы же не ударите подло? - Пояснил я свой странный поступок, и добавил, шмыгнув к двери. - Вот и хорошо, я всегда говорил, что доброта спасёт мир. Раз уж красота не справилась.
   Как вещает вселенская мудрость: твори добро, и беги, пока волной благодарности не накрыло.
   Чувствую, что сегодня я опять без горячего, сухпайки уже в печёнке сидят. Может побаловать себя консервами? Окинув взглядом полный двор, решил, что не стоит. А был бы один... Эх, кишкоблудство хуже наркомании.
   Зато есть время собраться с мыслями. И первым на повестке дня стоит вопрос с аптечкой. Примем как факт, что в автоматическом режиме расход больше. Плюс - в случае внезапной нетрудоспособности сработает сама. Минус - может подло бросить один на один с врагом, закончившись в разгар битвы. Ну, и второй вытекающий минус - так аптечек не напасёшься.
   Пока минусов больше. Есть ещё плюсы? Если сравнить бой на дороге и аналогичный в подземелье, когда спасал главу магов - во время нападения на караван тело слушалось лучше, движения мягче. Усталость? Да, в прошлый раз убил тварей больше, а устал меньше, но там не нападали таким скопом одновременно. А на дороге, думал вообще встать не смогу, но оклемался быстро. Подведя итог, можно уверенно заявить, что в автоматическом режиме драться несколько легче. Правда, постоянные уколы отвлекают, но это терпимо.
   Итого два-два. Перевешивают плюсы над минусами? Сложно сказать. Остаться в бою совсем без аптечки - тоже фатально. Наверняка, если бы лечилка не закончилась, я бы не прошёл так близко к кромке, только маги и вытащили, и то с трудом, как рассказал Вазилеск-Василиск. Ну и остаться совсем без них вообще неприятный вариант. Да и можно ли будет пополнить запас на очередном чекпойнте? А то слишком привык, что всё легко даётся. Приду в следующую Пустошь, а там действительно пусто. Или какой-нибудь автопарк, что конечно хорошо, но восстановить запас медпаков не поможет. Интересно, в машине всё ещё должны лежать огнетушитель и аптечка?
   Таскать по две штуки на поясе? Теоретически можно, вторую держать в ручном режиме, пока первая не кончится - неудобно, даже одна сковывает движения, а здесь совсем буду неповоротлив. Да и расход аптечек удвоится. А у меня осталось всего четыре, из них одна на мне.
   Второй важный вопрос - ни оружие, ни автоматическая лечилка, ни даже гипнообучение меня не спасли. А сделали это маги. Таскать с собой мага? Да нафиг я ему сдался, а чтоб нанять, нужны деньги, и как решить проблему финансов я ещё не решил. Да и второго человека придётся защищать, что сковывает в манёвре. Будь я в отряде таких же умельцев возможно и проблема реанимации так остро бы не стояла. Но не ходить же с телохранителями? Откинем даже тему денег, главное, что я чаще дерусь с демонами, чем с людьми. Вряд ли охотники захотят подработать обычными телохранителями.
   Если только собрать свою команду, теперь уже настоящую. Правда останется открытой проблема - как их дотянуть до своего уровня. Открывать монастырь Шаолинь и годами тренировать - не вариант, даже откинув организационные проблемы - не устраивает время на обучение. Тогда быстрее метнуться назад на военную базу и прогнать через гипнокамеру, там же и снарягой их обеспечить.
   Но мешает образовавшаяся за спиной "горячая точка" и пробираться через кордоны, блок-посты и марширующие армии по захваченной территории - не мой конёк. Шпионству не обучен, а хладнокровию этой братии всегда завидовал. Тем более, меня как оказалось усиленно ищут.
   Команда охотников, одного со мной уровня, рыл в пятьдесят - разнесла бы это стадо демонов на дороге. Вообще вариант с полноценной командой звучит не так глупо.
   Но мне надо не просто денег срубить, это хоть и с трудом, но реализуемо. Мне надо, сопровождение между Пустошами, ибо как показала практика - могу легко наткнуться на вот такое бандформирование, и всё, уютная жилплощадь метр-на-два обеспечена.
   Дилемма! Для сбивки сплочённого отряда есть два основных метода: воспитать "с пелёнок" и найти подходящих. В каждом варианте свои плюсы и минусы, но для меня "время" - важный ресурс, придётся идти вторым способом, хоть он, для поставленной задачи, подходит хуже.
   Если я обучу команду охотников, то им выгодней дальше охотиться без меня, чем скитаться со мной. Придётся их заинтересовать находками в Крепостях Предков. То есть надо авантюристов, но не настолько, чтоб решили меня использовать в своих целях. Есть возможность сыграть на патриотизме, дескать, твари множатся в геометрической прогрессии, надо найти больше оружия, больше секретов Предков, чтоб одолеть напасть.
   Для начала попробую заполучить Вазилеска с Алиской, эти ко мне привыкли, возможно получится приручить, а не смогу, так поищу других.
   Операцию "мышеловка для голубков" объявляю открытой!
  

Глава 8.


   Доброе утро, последний герой...
   В таверне на удивление тихо и пусто. Мебель целая, посуда на месте, бармен, с довольной улыбкой, мурлыча незатейливый мотивчик, водит пальцем по стойке, рисуя замысловатый узор. Вторая рука подпирает подбородок. Ушёл в себя, вернусь не скоро. Пришлось дважды щёлкнуть пальцами, привлекая внимание.
   Заказ долго ждать не пришлось, яичница, поджаренная с луком, была превосходной, а вот слабого вина не нашлось, пришлось пить воду. Даже на пустом месте умудряюсь выделиться, но не пить же теперь крепкие напитки.
   Зал начал заполняться посетителями, опять шум, не дают насладиться тишиной, как прорвало с моим приходом. На дурманящие ароматы с кухни потянулись. Вазилеск с Алисой бухнулись рядом, твикс, не разлей вода.
   - Ты просто его не знаешь. Ты бы видела, как он вытащил принцессу из горящего донжона, во время штурма. Сбил двоих рыцарей с коней, и успел увезти до того как замок взяли. - Отчаянно доказывал что-то чернявый.
   - А сам ты это видел? Вот, то-то же. Рудольф охотник, а не воин, бросай свои байки. - Парировала егоза.
   Интересно, это тот самый Рудольф, в честь себя назвавший команду?
   - Чего усмехаешься? - Обиделся Вазилеск, увидев мою ухмылку.
   - Рудольф мог в горящую избу войти, коня на скаку остановить... И вообще вёл себя как баба. - Я не удержался и заливисто рассмеялся.
   Охотники шутку не оценили, на мне скрестились две пары глаз. Ну да, откуда им знать крылатые выражения моего времени. Веселиться одному неинтересно и улыбка плавно стёрлась с лица. Осуждающе посмотрев на меня голубки заворковали дальше, а я засмотрелся на Алису. Охотница опять сменила имидж, две задорные косички по бокам, напомнили старый добрый образ. Пеппи длинный чувак, во всей красе, только веснушек не хватает. Да и косички при короткой стрижки получились куцыми. Зачем подстригалась, если постоянно экспериментирует с причёсками. Девочки такие девочки. Как там: у девочек нет проблем с причёсками, всегда понятно что надо делать - длинные волосы обстричь, короткие нарастить, если волосы светлые, то подкраситься в брюнетку, если тёмные - в шатенку. Да, ещё кудрявые выпрямить, а прямые завить.
   Опять треплются о всякой ерунде, мне, малознакомому с местными реалиями откровенно скучно.
   За соседним столом обсуждают слухи о таинственном счастливчике.
   - Да сказки это, - Отмахнулся толстый мужичок, - люди хотят верить в чудеса.
   - За ним охота, вряд ли там дураки и ищут фантома. - Контраргумент заставил толстяка почесать затылок.
   - Сил много, могут позволить себе любые капризы. - А пухлик упёртый, не сдаётся.
   Ничего нового или интересного тут не услышать, пойду, подышу свежим воздухом. Выбираясь из-за стола, зацепился о ножку лавки, чуть не упал, но смог удержать равновесие. Заметил за одним столом подозрительную компанию - все разговаривают, что-то обсуждают, шутят, а эти молча пьют пиво. Не понравился мне цепкий взгляд одного из них. Что-то заподозрил? Да что он может понять, если в нашей кавалькаде каждый второй охотник? Такого скопления оружия предков на душу населения нечасто встретишь, я из этой толпы вообще не должен выделяться, разве что пистолеты редкость даже для охотников, но в такой толпе и они меня не выделяют.
   - Эй, малец, сгоняй нам за пивом. - Поймал меня за руку крайний. Его окружение не заржало, как можно было ожидать, а также хватко скрестили взгляды на мне.
   Я уже привык, что меня поддевают за размеры, но чувствую, на этот раз что-то другое. Люди Рингера? Но меня никто не знает в лицо, разве что шпионы в Медэн нарисовали портрет. Или этих сам Филлип отправил Но почему не взяли меня "по тихой" в дороге, если знают как выгляжу? Я не помню, чтоб видел их раньше. Неужели ориентировки меня обогнали?
   - Чего застыл, щегол, метнись за выпивкой. - В грудь мне упёрся кулак другого хама.
   Опасные типы, знают что делают, хладнокровны, ещё мгновение назад выглядели пьяными, и вот уже лица собраны, взгляд буравит как сверло, кажется, видят насквозь. Вооружены хорошо, но оружия предков не видно, хотя это ни о чём не говорит, и охотники не всегда его с собой таскают. Да и не зачем "истребителям демонов" так себя вести. А главное не понятно, чего добиваются, явно не хмельного хотят.
   Они вооружены, у меня мечи на поясе. Оскорбляют, чтоб я вызвал на дуэль? Тогда выбор оружия будет за ними.
   Прав я или нет, но... сломаем схему. Выкидываю руку, один взмах и лицо зачинщика встречается со столом, фейсом об тейбл. Интересно хрустнул стол или нос? Вторую руку выстреливаю в горло сидящему напротив наглецу. Хам захрипел, и схватившись за кадык завалился вперёд, не убит, но из строя выведен. Осталось четверо, но сидят далеко от края, не достану. Кинутся, или нет? Выбраться им мешают свои же, пока будут барахтаться я их выключу, не дураки, понимают, сидят не рыпаются, только изучающе наблюдают, ни ненависти, ни злобы.
   Рядом нарисовались Вазилеск и Алиса, группа поддержки, встали по бокам, с твёрдой уверенностью помочь в неравном бою, лица суровы, руки рядом с оружием. Не ожидал, не думал, что значу для них что-то, или сработал механизм "наших бьют"...
   - Что случилось, дитятко? - Пихнула под бок охотница.
   - Обижают ребёнка. - Подыграл я.
   Алиса грозно насупилась, Вазилеск демонстративно потянулся за копьём. За столом никак не отреагировали, один расслабленно откинулся на спинку стула, не сводя с нас взгляда, другой, как ни в чём не бывало, отхлебнул из кружки. Постояв, и не дождавшись никаких действий мы синхронно развернулись и вышли на улицу.
   Что это было? Если приспешники Рингера, значит у них есть мой портрет, тогда взять меня - вопрос времени. Если простые авантюристы, позарившиеся на оружие, то слишком профессионально себя ведут. Да и рисковать, кидаясь на охотника среди братьев по оружию (они же не знают, что я здесь просто за компанию) - самоубийство. Или знают?
   И всё-таки приятно, когда есть кто-то готовый прикрыть спину. Мне этого не хватало во время нападения на караван. В любом случае надо держаться этой парочки, может получиться спрятаться среди охотников, если слежка не тотальная, то затеряюсь среди их братии.
  
   Мы уже приближаемся к Заархану, как говорят - одному из самых красивых городов. Два дня прошли без приключений, подозрительная компания больше не попадалась. Либо хорошо скрываются, либо отстали. Хочется верить в последнее, но законы Мерфи говорят об обратном.
   Столица уютно разместилась в излучине реки, раскинувшись на оба берега. Солнце ласкает белоснежные стены, за ними притаились красивые домики, издалека напоминающие кукольные. На дальнем берегу высится большой дворец, крыши отливают синевой, словно отражается небо.
   Крепостная стена нависает над нами, поражая размахом. Высота под тридцать метров, толщина шесть шагов. Проходя сквозь воротную арку, провёл рукой по каменным, испещрённым трещинами и выбоинами глыбами. Ощущение, что идёшь по пирамиде, словно сам воздух пропитан древностью и незыблемой мощью. Вот где Рингер обломал бы зубы.
   Десяток стражников на воротах, все собраны, сосредоточены, внимательно рассматривают въезжающих. Интересно тут всегда дисциплина, или урок с Вендаром чему-то научил?
   Каменные дома, узоры на обналичниках и дверях, милые, словно пряничные домики.
   Только суматоха портит впечатление, словно на базар попал. Толпы народа хаотично бессистемно торопятся по своим делам, редкие торговцы снуют прямо по улицам. Охраны не боятся, значит так принято.
   Как бы тут не заблудится. Пока падаю на хвост к Вазилеску. В голове начал вырисовываться план, как можно его вытащить в свою лигу, если повезёт то и Алиска подтянется. Дальше однозначно будет легче. Ещё бы мага, но с этим посложней, будем решать проблемы по мере их поступления.
   Раз собирается столько охотников, значит, ожидается крупная заварушка. Надо найти подходящую команду, идеально сразу попасть к чернявому. А дальше я знаю, чем подкупить горячего финского парня. Кстати, до сих пор не удосужился узнать из какой он команды. Это залёт с моей стороны. Словно прочитав мои мысли Вазилеск сам обратился ко мне:
   - Ты теперь куда?
   - Хороший вопрос. Вообще мне надо на границу с Гальтанией. Но деньги кончаются, хотелось бы наняться в отряд охотников на один-два заказа.
   - Никто не возьмёт новичка на короткий срок, сбиваться придётся дольше чем ты пробудешь. Тебя должны оценить, найти сильные стороны и где будешь полезнее, а после этого усиленные тренировки, отработка взаимодействия. - Обрадовал Вазилеск.
   - А те команды, которые не дождутся своих пополнений - что их ждёт: дисквалификация, или пойдут неполным составом?
   - Смотря скольких бойцов не хватает. Немаловажным будет рейтинг команды. Золотой десятке позволено немного больше, однажды нам дали заказ, когда не было почти половины отряда. И справились, без серьёзных потерь. Не случайно "щит и меч" на восьмом месте в золотой десятке.
   "Щит и меч", про такую команду слышу первый раз, Лагот не упоминал, может у него устаревшие данные, и они недавно поднялись по рейтингу? С другой стороны он и перечислил не всю десятку, видимо эти среди остальных "золотых" не сильно выделяются.
   - Странное название, если учесть, что ты разящий, а у тебя копьё. - Несколько удивился я.
   - Не обращай внимания, это старое название. А так у нас есть и копьё и секира и несколько мечей. - Пояснил чернявый.
   - И у каждого щит? - Включил я логику, название же неслучайно.
   - А вот щита нет. - Усмехнулся охотник. - В своё время выменяли у "щитоносцев" на секиру. После того как они нашли небольшой схрон с оружием, они у всех выменивали щиты. Но в десятку всё равно попасть пока не могут, видимо, лучшая защита нападение. Хм, хорошая фраза, надо запомнить.
   Вот так и рождаются афоризмы. А некоторые, как видно имеют несколько дней рождения.
   - Не моё дело, если хочешь - можешь не отвечать, но зачем тебе на границу с Гальтанией? На крестьянина ты не похож. - Поинтересовался Вазилеск-Василиск.
   - А при чём тут крестьяне? У вас по королевствам только крестьяне ездят?
   - Та-а-а-к, значит дело не в плодородных восточных землях. Теперь ещё интересней. - Вазилеск с интересом посмотрел на меня. И где тот суровый воин, готовый накостылять мне в первый день знакомства?
   - Может я в Гальтанию еду. - Кидаю логичный аргумент.
   - От Южного Зарона туда нет прямой дороги, только через Северный Зарон. Границей между Гальтанией и Южным Зароном служит непроходимое болото.
   - А Мёртвая Пустошь тоже в болоте? - Испугался я, это будет весьма неприятной новостью.
   - Нет, она северней болот, на тройной границе Южной и Северной Гальтаний с Зароном. А тебе зачем? Она не случайно "мёртвая".
   - Каждый сходит с ума по своему. Вот я ищу, где по геройски сложить голову. - Отшутился я в своей манере.
   - А если серьёзно? - Не оценил мой юмор Вазилеск.
   - Я изучаю Пустоши. - Слегка приоткрыл свой интерес.
   - Нашёл что изучать, из них почти никто не выходит живым. Лучше уж демонов изучай, может хоть какая-то польза будет. - Осуждающе покачал головой Вазилеск.
   - Одну Мёртвую Пустошь я проверил, и как видишь живой. А на счёт полезности... поверь это может очень помочь с демонами.
   - Слабо верится, что там может быть полезного? - Скептически вздохнул охотник.
   - И зря, друг мой неверующий, тебе как охотнику было бы там очень интересно. - Похлопал я по плечу Вазилеска. Чернявый никак не отреагировал на такую фамильярность, да и подкат с упоминанием "дружбы" не вызвал отрицательных эмоций. Но и на Путошь не клюнул. Ничего, я и не рассчитывал, что "купить" его будет легко.
  

Интерлюдия 5.


   Хунфрид с опаской посмотрел с частокола, хоровод вокруг деревни водят пять химер. Ещё вчера их было четверо, и пополнение не на шутку озадачило старосту.
   Мага в поселении отродясь не было, да и зачем он здесь нужен? Восточный чернозём всегда давал отличный урожай. Казалось, воткни палку - вырастут яблоки. С водой тоже проблем никогда не было - благодаря болотам на границе с Гальтанией - почва насыщена влагой. Да и дожди тут редкость. Впечатление портили только насекомые, водившиеся в больших количествах из-за близкой сырости, но к этой беде все привыкшие, да и народные методы борьбы с летающей напастью вполне себя оправдывали.
   И вот, впервые, отсутствие мага сыграло плохую шутку. Невозможность послать сообщение обрекло деревню на жизнь в осаде. Попытки отправить гонцов ни к чему не привели, уже семеро молодых смелых юношей попытали судьбу, в том числе младший сын старосты. Только предсмертные крики оповестили, что помощи можно не ждать. Эти звуки до сих пор слышатся Хунфриду, когда он закрывает глаза, и картинки, одна кровавей другой встают перед глазами.
   Уже две недели деревня в блокаде, селяне в страхе боятся выйти из домов, будто они способны спасти от демонов, если те преодолеют стену. Лесов рядом нет, поэтому и охотники, привыкшие орудовать луками отсутствуют, местные живут исключительно сельским хозяйством. Да и не помогло они в данной ситуации. Небольшая охрана, существовавшая скорее для вида, в которой по графику дежурили все зрелые мужчины, могла дать отпор разве что шайке грабителей, и только благодаря тому, что деревенский образ жизни превосходно закаляет мышцы.
   Из-за холмистого пригорка появились три точки, маленькие кляксы сформировались в ещё трёх химер, видимо высшие силы посчитали, что четырёх деревне мало. Добежав до стены, не останавливаясь, начали кружить перед стенами, а бегающие вокруг деревне подбегая к ним, включались в этот жуткий хоровод. Радиус вырос, демоны как остервеневшие носятся по кругу, разрывая когтями землю. Скорость увеличивается, почва летит из под лап, как камень из пращи.
   В это время на пригорке, со стороны откуда прибежало подкрепление, появились ещё точки. Пять минут понадобилось, чтоб понять - это не демоны, контуры сформировались в человеческие фигуры. Неужели спасение? Хотя есть несколько видов демонов, которых с далека легко принять за людей, но эти фигуры очень похожи на человеческие.
   И вправду, вскоре стало ясно, что по полю, в ровный ряд топают люди, в чёрных одеждах, и странных масках. На взгляд больше сотни. Судя по оружию - охотники - копья, мечи и секиры горели красным, синим и зелёным цветами, у каждого пятого щит. Следом двигается десяток магов, их легко определить по длинным балахонам, и капюшонам скрывающим лицо. Неужели кто-то смог добраться до города? Если бы кто-то и смог прорвать кольцо и выбраться, то - путь до города, пока Гильдия найдёт ближайшую команду, пока те доберутся... Если только заказ сделал кто-то другой, увидевший демонов до нападения на деревню. Тем более в округе, как, оказалось, есть ещё твари.
   Строй сбился плотнее, щитоносцы выдвинулись на шаг вперёд, образовав ещё одну шеренгу впереди, копья со второго ряда под небольшим углом к нему, даже Хунфрид знал, что химеры любят на жертву прыгать.
   Демоны прекратили бег по кругу, пробежав по длинной дуге выстроились в цепочку напротив, и не сбавляя скорость восемь химер синхронно кинулись на людей. Старости стало понятно, почему охотники с щитами на шаг впереди, так они не скованны в общем строю.
   После прыжка химер, когда те уже не могли изменить направление, щитоносцы сделали по несколько шагов в сторону, сбившись в кучи по трое, выставив щиты вверх в месте где должен приземлиться демон. Небольшой толчок по касательной в момент падения на "крышу" и демоны с подкорректированным направлением пролетают над головой второй шеренги, которая выметнула мечи и копья в пролетающую тушу. Каждый демон оказался пронзён минимум пятью "охотниками".
   Твари упали за спиной второго ряда, но никто даже не оглянулся, словно уверенные, что ни одна химера не встанет. Расчёт оказался верным, маги так же, не сбавляя скорости обошли туши, не подающие признаков жизни.
   Как заметил староста - одна из химер не прыгнула, а понеслась прямо на строй. Щитоносцы не стали закрываться от неё, наоборот, две тройки освободили коридор, встав по бокам, получилась воронка с расширяющимся горлышком, так чтоб демон атаковал середину. Копья второй шеренги выметнулись навстречу твари, стена щитов сомкнулась сдавив демона по бокам, зафиксировала как в тисках.
   Весь бой занял не больше десяти секунд, без единой потери со стороны людей. Хунфрид ожидал, что спасители направятся в деревню, праздновать победу, но странные охотники вышли на просёлочную дорогу, перестроились в шеренгу по трое, и практически строем промаршировали мимо частокола...
  

Глава 9.


   Здание Гильдии Охотников под стать остальным, красивое, узорное, с красочной табличкой и большим крыльцом. Только шире и выше соседей. Правильно, минимализмом страдать не стоит, надо соответствовать архитектурному ансамблю, и при этом показать, кто здесь главный.
   На площадке дворика сумели втиснуться десятки охотников, ещё больше крутятся прямо на дороге. Ощущение, что здесь протекает незапланированный митинг. Только организация массовки хромает, слишком хаотично.
   И куда власти смотрят? Стачка, "больше трёх", местные федералы, тут столько потенциальных "звёздочек" на погоны.
   Помещение кажется больше, чем с улицы, так всегда - объём снаружи и изнутри воспринимается по-разному - четвёртое измерение, пропиаренное фантастикой не причём. В холле кипит тот же хаос, что и снаружи, словно на финансовую биржу попал - все кричат, руками машут, во что-то тычут. По крайней мере, в американских фильмах её показывают именно такой. Не хватает брокеров с бейсболками и телефонов, из которых доносится "продавай всё" или "покупай акции "демон продакшенс".
   У стойки идёт оживлённый спор, старик о чём-то спорит с наседающей кучкой охотников. Подслушивать нехорошо..., а если нельзя, но очень хочется, то по-любому надо!
   - Почему мы здесь до сих пор торчим, отправляй нас в лагерь! - Наседают охотники.
   - У вас неполный комплект. - Орёт в ответ старик, видимо, из администрации местной Гильдии. Ткнул пальцем в одного из буйных охотников. - И ладно бойцы, но у тебя всего один маг.
   - Ты знаешь, что с последнего задания два мага не вернулись, ещё два ушли в другую команду. Когда я наберу новых? А там охотников армия, что нам грозит?
   - Какой отчаянный, голову включи, ты рискуешь не только собой. Если мы набираем столько команд, значит, дело непростое. Думаешь, условия случайно появились? Правила Гильдии пишутся кровью. Сколько бойцов потеряла гильдия, пока не выработала оптимальные параметры отряда.
   - У меня все маги, и бойцов нет всего десяти. - Переключил на себя внимание другой заводила, с рыжей копной на голове.
   - Да, только твой рейтинг в самом хвосте. С последнего заказа вернулась едва ли половина. Полный отряд против всего трёх дейризов. Пока не приведёшь пятьдесят человек - ко мне даже не подходи.
   - Пятьдесят охотников - не обязательное условие, для регистрации отряда достаточно тридцати бойцов, а у меня сорок. Ты не имеешь право отказывать.
   - Я имею право выкинуть тебя из Гильдии.
   Я решил вмешаться в спор, иначе он никогда не закончится, а других "администраторов на ресепшене" не наблюдаю:
   - Извините, что прерываю, в какой отряд можно вступить?
   Меня скептически осмотрели, отметили арсенал, видно, что он произвёл впечатление. Первым спохватился рыжий:
   - Я беру, теперь у меня сорок один боец.
   - Я сказал - полный комплект. Его и без тебя пристрою. - Отрезал администратор. - Пойдём за мной.
   Старик явно обрадовался возможности - покинуть общество крикунов под благовидным предлогом. Под ворчание невзятых охотников мы удалились в большой, заставленный шкафами кабинет.
  
   Администратор уселся за длинный стол, достал листок, сделал пару заметок. Заметив, что всё ещё стою - указал, куда сесть.
   - Представлюсь, я - Паэн, глава местной Гильдии охотников. Как тебя зовут?
   - Андрей.
   - Просто Андрей?
   - Кузнецов Андрей Евгеньевич, коротко - Андрей. - Какое-то дежавю. Вроде такое уже было.
   Паэн отметил что-то в листе. Анкета, наверное.
   - Спрошу прямо: откуда оружие? На богатого сыночка не похож, да и не пошёл бы такой сюда. У тебя в роду было много охотников, и всё это богатство свалилось на тебя? Или ты везучий "сукин сын"?
   - Скорее, второе. - Можно было изловчится, придумать что-то правдивое, но я решил не рисковать.
   Кстати, у него может и не быть магических способностей, или амулета, но я привык говорить правду, и даже когда что-то скрываю, то прячу ложь за истиной. Вот, например, мой отец - охотник, хобби у него такое, каждый сезон таскал домой диких тощих уток, с которых и есть-то нечего. Но дед погиб молодым, и насколько мне известно, к "благородной" забаве был прохладен. Как дела обстояли дальше вглубь веков - мне неизвестно. Я мог бы сказать, что предок был охотником, игра слов на моей стороне. Но таковой только один, будет больше вопросов, откуда у одного охотника такое богатство, и, отвечая на них - точно придётся врать.
   - И где так везёт? - С интересом уставился на меня Паэн.
   - При всём уважении, это секрет. Могу гарантировать, что всё досталось законно. И на всякий случай поясню: я издалека.
   Вот здесь я не соврал. ИИ базы позволил мне экипироваться, потому всё законно.
   И да, я издалека: даже если я попал в будущее, и на то же самое место, где исчез, то это всё равно "далеко". Измерение "время" - вплетено в структуру Вселенной, так же как и пространственные. Внешний наблюдатель может видеть всю Вселенную разом на протяжении всего её существования, от большого взрыва (раньше не увидеть - измерения были свёрнуты), до тепловой смерти, когда энтропия соберёт кровавую жатву. На двухмерной оси, где три пространственных измерения скручены в один пучок, вся Вселенная будет как на ладони. При таком взгляде, время, даже визуально не отличается от пространства. Поэтому ко времени применим термин "далеко".
   - Допустим. Пользоваться умеешь? - Продолжил допрос глава Гильдии.
   - Да, на моём счету уже не один демон. - Уклончиво ответил я.
   - А точнее? - Требовательно спросил Паэн.
   Когда я отучусь хвастаться? Язык - мой главный враг. Сказал бы просто "да".
   - Я не считал. - Я попробовал изящно извернуться.
   - Примерно! - Не унимается собеседник.
   Мда, факир был пьян и фокус не удался. Тёртый калач, правильно поставленный вопрос - половина ответа. Но самое страшное другое. Чтоб правильно задать вопрос - надо знать большую часть ответа. Случаен ли такой допрос?
   Я не помню, сколько тварей убил. Откинем тренажёр, там была симуляция, демоны не настоящие. Но в деревне несколько, а в туннеле я вообще со счёта сбился. Пусть будет пятьдесят. И не скажешь же, что большая часть пёрла на меня по одному в узком проходе, а я их отстреливал с безопасного расстояния, так что они стали лёгкой добычей. То же самое в подземелье, когда вытаскивал главу магов - буквально пара опасных моментов, в основном бил гада подавляющей огневой мощью. А там тоже не один десяток. Многих атомной винтовкой и турелью с машины - и ребёнок справится. Без описания ситуации придётся называть больше сотни. А этого никак нельзя делать.
   Выход один - совру, скажу, что десять. Если он видит неправду, то пусть гадает - я зачем-то уменьшил число, или, наоборот, накрутил счётчик, чтоб выглядеть круче.
   Есть другой вариант, сказать - "этими мечами я убил около тридцати демонов", ему не обязательно знать, сколько я перебил огнестрелами. Но есть вероятность, что заметит хитрость, да и число всё равно получается не маленькое.
   - Около десятка. - Выдал я.
   Паэн поморщился, что-то черканул на листке.
   - Есть предпочтения? - поинтересовался глава.
   - В смысле? - Не понял я.
   - В какой отряд хочешь? Где больше новичков, или опытных охотников? В первом случае легче, но опасней. Во втором загоняют на сбивке, при отработке общей тактики всё проклянёшь. И учти, я дам направление, но глава отряда может тебя не взять.
   - Что тогда делать? - Спросил я озадаченно.
   - В обычной ситуации, ты бы вернулся сюда за рекомендацией в другую команду. Но сейчас все отряды в одном месте, поэтому можно решить вопрос с комендантом лагеря по месту.
   - Хорошо, раз у меня есть право выбора... У меня друг в "Щит и меч"...
   - Эта команда укомплектована, заявок на пополнение не давала. - Прервал меня Паэн. - Они всегда сами находят кандидатов.
   К амазонкам проситься - точно не вариант. Других команд я не знаю.
   - Тогда на ваш выбор.
   Глава дописал что-то в листке и отдал его мне.
   - Хорошо. Пойдёшь к "Смельчакам". Найдёшь Вимона - это капитан отряда, отдашь ему грамоту.
   Сделал записи в большой толстый журнал и протянул мне расписаться. Лист разлинован на столбцы, и заполнен неизвестными символами. Не иероглифы, не руны - это точно буквы, только язык неизвестен. И что я должен подписать? Может тут признание во всех нераскрытых убийствах королевства.
   Надеюсь, такой подставы не будет. Я черканул автограф, на память потомкам, и уже направился к двери, когда глава словно что-то вспомнив спросил:
   - Ты дворянин?
   Странный вопрос, разве это важно? Когда я пытался основать свою команду, меня о таком не спрашивали. Подвох? Когда красовался перед Лаготом и остальными, строя из себя благородного - мне это льстило, и играло на руку. Сейчас продолжать, или эта легенда играет против меня? Что бросается в глаза - охотник-дворянин, или охотник из "народа"? Не зря же спрашивает, вдруг это сыграет свою роль?
   - Это имеет значение? Могу не отвечать? - Прощупываю почву.
   - Имеешь право. - Поморщился старик. - Скажи хотя бы, ты из Вендара?
   - Был проездом, но, как уже сказал, я из далека.
   Вроде эти слова понравились главе Гильдии. У меня всё чаще возникает ситуация, что я чего-то недопонимаю вокруг. Ещё недавно всё казалось таким простым и понятным...
   - Через две недели ты должен быть в лагере возле города Серин. Хочешь - добирайся сам, можешь со следующей группой, она выходит через два дня. Теперь имеешь право остановиться в нашей гостинице, третий дом дальше по улице, покажешь грамоту.
   Забрав свёрнутый листок, под пристальным взглядом Паэна, я покинул помещение.
   Начался новый виток моей жизни.
  

Глава 10.


   Вот и всё, я в Гильдии, правда, хотел иначе и на своих условиях, но "третий сорт - не брак". Полюбовался на рекомендацию, ничего не понятно, хоть и выглядит красиво. По краям узорная рамка, цвет градиентом переходит от светло-синего к светло-зелёному, явно печатный. Заполнен от руки аккуратным почерком.
   Сложив листок вчетверо, положил в нагрудный карман. Хорошие карманы у этой "куртки", ни замков, ни пуговиц - на мягких магнитных полосках. Удобно, и держат крепко, оторвать можно только начав с краю.
   В коридоре всё такой же хаос, на улице продолжается демонстрация, без цели и причины. Не надоедает им толпиться, если рядом гостиница? Кстати, как вообще разместить такую толпу? Гильдия конечно столичная, но вряд ли она рассчитана на такой наплыв. Вот сейчас и посмотрим, что там творится.
   Переступив порог - словно оказался в другом мире. Народу тьма. Все столы заняты, но вокруг порядок, никаких выкриков и бесцельного брожения. Я понимаю, что так и должно быть, но после того как насмотрелся на охотников в естественной среде обитания, возле их логова, ожидал здесь то же самое.
   О, Вазилеск с Алиской, сладкая парочка, сидят о чём-то спорят. Идеальная будет семья, никогда не соскучатся.
   - Против кого дружите? Или опять решаете, кто будет в доме хозяин? Дружище, без обид, всё понимаю, мужская солидарность и всё такое, но я на её стороне. Ты конечно хорош, но она милее. А красота страшная сила, особенно если в руках сковородка. - Вместо приветствия ляпнул я, бухаясь за стол. Вазилеск не обиделся, всем приятно, когда твою избранницу хвалят.
   - Алиса предложила новую стратегию против дейризов. Я утверждаю, что не поможет... - Начал объяснять чернявый.
   - Это будет прорыв в бою с этими тварями. А он не понимает, дурак. - Перебила пылкая охотница.
   Раскраснелась, глаза горят, жестикулирует, словно сурдопереводчик о ситуации на линии фронта. Симпотяшка, повезёт Вазилеску, если сможет совладать с этим вулканом. Если нет, то каждый день будет как на минном поле. А что будут вместе - даже не сомневаюсь.
   Хотя не стоит скидывать со счетов - работа опасная, и смертность зашкаливает. Может случиться как в песне: "и молодая не узнает, какой у парня был коннект".
   - Вот смотри, у дейризов хвост - слабое место, если отрубить он стаёт беспомощным. - Продолжила охотница, и после моего кивка продолжила. - Надо чтоб сразу несколько охотников прыгнули на хвост, они его прижму к земле, и демон не сможет двигаться.
   Я несколько секунд смотрел на Алиску, не шутит ли. Нет, сама серьёзность. Сколько раз говорил себе, что хватит её подкалывать, но как удержаться?
   - Вот Вазилеск, о чём я и говорил, рядом всегда должна быть женщина, чтоб послушать и сделать наоборот. - И пока охотница не обиделась, пояснил. - Ты, абсолютна права на счёт хвоста, это самое слабое место, и без него дейриз становится неопасным. Но удержать его так не получится, у этой твари сил немеряно, смахнёт и пятерых. Тем более, близко к основанию находиться нельзя, у демона подвижный корпус, нашинкует любого, даже сзади на расстоянии метра. И второе "но", условно хорошее, если охотники будут в жёстких доспехах, чтоб крепкие и тяжёлые - то может получиться. Только я ни разу не видел охотников в доспехах. А главное, Алиса, если хочешь, то покажу, как можно убить его по-другому, в одиночку.
   На меня уставились с подозрением две пары глаз. Не верят в принципе, или то что можно убивать демонов в одиночку? Видели же меня на дороге, я конечно не смог проявить всего своего таланта, слишком много врагов разом, да и тело уже начало сбоить, но можно было хоть какие-то выводы сделать. Помню, когда с Рудольфом спаринговал, охотники даже по бою с человеком что-то смогли разглядеть.
   - Остальной отряд можно использовать как загонщиков. - Пояснил, понимая, что без отряда современный охотник себя не мыслит, и что в команде каждый может быть "разящим, для них совсем дико.
   Что же такое случилось в той страшной войне, что, враг не разбит, а люди разучились с ним воевать? Не могли же все солдаты погибнуть разом, и ни один обученный в гипнокамере не смог передать опыт. Почему на базах не обучились новые пополнения? И как человечество не уничтожено за полторы тысячи лет, если оно заново учится бить демонов. А враг силён, ещё как силён, кодла с дороги, напади на отряд простых солдат, разнесла бы его не заметив. Каравану повезло, если можно так выразиться, что в нём было столько охотников.
   - И ты можешь научить? - После минутного раздумья осторожно спросил Вазилеск. - Откуда тебе знать, если ты в гильдию только вступил?
   Ожидает подвоха, готов "сдать назад", чтоб не стать посмешищем, верящим в сказки, если намекну, что шуткую. Его понять можно, как воевали предки никто не ведает. Знают, что врага можно одолеть, вот и оружие полезное осталось, а как это делалось - тайна великая. Со слов Лагота "технику Предков" собирают по крупицам.
   Надо забрать у Филлипа второго, или у Рингера, если сможет захватить город, подвал под замком, и устраивать там кинотеатр для охотников. А из видео по защите бункера сделать обучающее пособие. Ещё лучше, на военной базе открыть учебный центр, но одно плохо - пока язык выучат, пока с компьютером разберутся - придётся быть рядом.
   - Могу. - С полной серьёзностью заявил я. - А откуда пока не скажу. Могут у меня быть свои секретики?
   - А каким оружием? - Уточнил охотник. Правильно, у него копьё, ему не всякая тактика подвластна.
   - Любым. Хорошо подходят парные клинки, а ещё лучше меч и щит. Но и с копьём есть варианты.
   - А когда покажешь? - Алиска тоже загорелась желанием посмотреть.
   - Хоть сегодня вечером. - Заверил я.
   - Не, вечером мы идём на бал. - Фыркнула охотница.
   - Значит, так сильно хотите научиться, что променяли тренировку на танцульки. - Резюмировал я.
   - Это королевский бал, в честь дня рождения принца. Ну и заодно нас почествовать, как ни как мы собираемся спасти их земли от демонов. Когда ты ещё сможешь побывать на таком приёме во дворце? - Тыкнула мне в лицо пальцем Алиска.
   - Один раз был, не понравилось. - Отмёл намёки на мою социальную отсталость.
   - Ну, пойдём с нами, - резко поменяла тон Алиса, заговорив почти плаксивым, упрашивающим, - чем больше народу, тем веселее.
   - Больше народу - меньше кислороду, как говорили в древности. - Но поддавшись молящему взору Алисы добавил. - Хорошо-хорошо, сходим, попляшем.
   Алиса посмотрела на Вазилеска с видом "знай наших". Они что спорили, смогут ли меня уговорить? Нет, вряд-ли, они не знали, что я приду, мог ведь и в другой таверне поселиться. Просто егоза продемонстрировала возможности женских чар. Вот причина нетипичного поведения. Но признаю - женское очарование, все эти штучки и приёмчики, действуют. Мне подыграть не жалко, а ей приятно... Девочки такие девочки.
  
   Пока голубки заворковали о чём-то своём, я продолжил прерванную мысль.
   Вообще, в целом идея об учении охотников на военной базе - не плоха. Дать охотникам доступ к "Пустоши" на берегу Берды, сконектить их с ИИ. Не думаю, что тот будет против, всё же главный враг - демоны, что за люди стоят за ними - не известно. Поэтому, по умолчанию, ИИ должен воспринимать любых людей как возможных солдат - ополчение и пополнение. Вряд-ли ИскИн делит людей на "свои" и "тупые одичавшие туземцы, которых подпускать нельзя, пока снова не выйдут в космос".
   Но сколько потребуется времени, чтоб это реализовать? А у меня ещё три "Пустоши" впереди, и если я правильно понимаю, то там и находятся пресловутые "командный центр", "научный центр" и "форпост". А на одной из них может быть машина времени, ну или пространственный коридор, чтоб меня назад. Или хотя бы информация, где такое чудо можно найти.
   С одной стороны, а надо ли так рваться домой? Что меня там ждёт? Работа программистом в какой-нибудь шараге, постоянные дедлайны, идиот-начальник и тупые заказчики. А здесь вон какой экшен, не соскучишься. И компьютеры здесь интересней.
   Но с другой стороны, что-то толкает вперёд, присутствует ощущение нереальности вокруг. Не в том смысле, что нахожусь в виртуальной машине, нет, я словно наблюдатель, а вокруг, как муравьи, копошатся люди, что-то происходит, жизнь кипит... Но меня это не касается, у меня словно своя миссия. Ощущение чего-то важного впереди не даёт расслабиться и повернуть назад. Как будто машина времени тонет, и если я опоздаю, то потеряю её навсегда.
   И я не могу сказать прямо - хочу ли я возвращаться домой? А главное, сделаю ли я это, когда выпадет случай? Но найти "машину" надо, и пусть не воспользуюсь ей, мне нужна возможность совершить такой шаг. Всё-таки странное существо человек - гипотетическая возможность чем-то обладать кажется неимоверным благом, даже если ей никогда не воспользуешься.
   Ладно, сейчас заглядывать далеко в будущее бесполезно, но если будет возможность, если отправлюсь домой, то надо будет дать доступ к клондайкам предков. Конечно, есть вероятность что этим плохо распорядятся, но тут ничего не поделаешь, рискнуть всё равно надо. Может быть получится из ИИ сделать, настроить так, чтоб выдавал артефакты дозированно и по делу. Зато здесь останется полноценная обученная армия.
  
   Внимание привлекла компания охотников за одним из столов. Один посетовал, что сегодня нет музыкантов, второй поддержал, третий заявил, что неужели охотники сами себя не развеселят. Четвёртый указал на пятого, заявив, что тот умеет играть и петь.
   Обвинённый в наличие музыкального таланта - начал оправдываться, уверяя, что хорошо умеет только бить в бубен. Хоть это и звучит музыкально, но выглядит не так красиво. А с голосом ещё хуже, хор голодных кошек покажется верхом оперного таланта, по сравнению с ним.
   Но другие столы подключились, и дружно решили - что остальные охотники в зале от музыки ещё дальше. Медведь пошёл лютый, уши оттоптал всем поголовно.
   Кто-то попробовал развить тему, что у хорошего охотника слуха в принципе нет, это профессиональная болезнь. "Самый музыкальный" начал закатывать рукава, и разразился проклятием в адрес умника.
   - Значит я плохой охотник, раз меня уговаривают сыграть? - "Музыкант" раскраснелся, глаза горят яростью и жаждой мести.
   Умник сконфузился, явно не это имел в виду, извинился и под весёлый смех соратников выпил кружку пива, заказал добавки себе и оскорблённому. Конфликт исчерпан, пожар эмоций погашен, не успев разгореться.
   - Всё-таки, есть дисциплина у охотников, даже межкомандная. - Подумал я про себя. Мне понравилось, как достойно инцидент разрешился.
   Пока я предавался раздумьям один из полупьяных охотников достал инструмент, что-то среднее между гитарой и лютней и вручил "самому искусному исполнителю". На середину зала выставили стул, музыкант повертел в руках, словно видит в первый раз, в последний раз предупредил зал:
   - Я его держал в руках только два раза в жизни, причём второй - во время драки. И кто сказал, что это не ударный инструмент? - Грубо хохотнул музыкант. Зал оценил шутку взрывным хохотом.
   Я тоже одобрительно выкрикнул, не потому что смешно, а токмо поддержки ради, интересно, чем закончится это шоу.
   -Ну, видит Бог - вы сами напросились. - Последний раз предупредил "музыкант".
   И запел! И заиграл!
   Если это можно так назвать. Глядя на его сосредоточенное лицо я поверил, что старается из всех сил, ответственно подходит к возложенной общественностью задаче. Но этих самых сил оказалось не ахти, голос, грубый гроулинг, таким петь только тяжёлый металл.
   Игра тоже оказалась под стать - бряканье одной рукой, и случайные "аккорды" второй сразу показали, охотник не врал про музыкальный опыт. Звукового рисунка не наблюдается, зато поймал какой-то ритм, что хоть немного выровняло какофонию.
   Когда терзание струн и наших нервов закончилось, охотник встал, демонстративно раскланялся.
   - Продолжать? Я знаю ещё три песни или побережёте свои ухи? - спросил довольный охотник, видимо понравилось нас мучить. Однозначно в душе палач и садист.
   В зале одновременно грянуло: нет. И последовал одинокий выкрик:
   - А ну налейте менестрелю, а то сыграет и споёт.
   Под дружный хохот, где неудавшийся музыкант смеялся громче остальных, ему поднесли большой кувшин пива. Поставив ногу на стул, охотник начал уничтожать содержимое за один присест, под дружное "пей до дна, пей до дна".
   Сопровождаемый приятельскими хлопками по плечу охотник вернулся на своё место, где его ждала очередная порция выпивки от благодарных (или не очень) слушателей.
   Приятная, почти семейная атмосфера. Эти люди, ходящие на краю бездны, каждый день рискующие жизнью, умеют хорошо отдыхать и наслаждались компанией товарищей. Даже не ожидал увидеть такое братство. Я остался доволен.
  

Интерлюдия 6.


   - Поймали ещё одного агента Рингера. - Продолжил доклад советник короля. - Как я говорил, они, словно страх потеряли, работают практически в открытую. Тот, кого ищут, настолько важен, что рискуют рассекретиться.
   - Смогли узнать кого и зачем? - Король, толстый как большая, важна жаба, с надеждой взглянул на докладчика.
   - У всех шпионов капсулы с ядом. - Виновато опустив взгляд, ответил советник.
   - Так и скажи: нашли ещё тёплое тельце, теперь можем над ним поизмываться, использовать как мишень для лучников, или просто похоронить. Поймали они агента... Если палач не смог никого допросить, то никого вы не поймали. - Разочаровано махнул рукой король.
   - По разрозненным слухам Рингер ищет ни то охотника, ни то удачливого авантюриста. Возможно это связано с последними событиями в Вендаре.
   Марк постучал пальцами по подлокотнику трона, пальцы замерли в воздухе, и вновь начали отбивать какой-то ритм. Советник хорошо знал повадки сюзерена, и не отвлекал короля от раздумий.
   - А ты что думаешь? - Прервал тишину Марк, прозванный в народе "Хитрым", конечно, в лицо никто не рисковал так назвать.
   - Моё мнение связанно со следующей частью доклада. Информация из Гильдии охотников. По словам одного из охотников - его команда прибыла по заказу, в деревню, которую одолевали грайтеры. А оказалось, что поселение уже в безопасности. Сначала охотники решили, что не туда попали, или что это какая-то ошибка, но у многих на шее висели ожерелья из зубов и клыков. На вопросы как такое возможно, староста только разводил руками и говорил, что смогли отбиться сами.
   - И как деревенские могли убить демонов сами? Серпами посекли? И зачем делать заказ, если в состоянии одолеть тварей? - Ехидно спросил король.
   - Вот и охотники спросили так же. Староста признался, что помогла неизвестная команда охотников. - Пояснил советник.
   - "Чёрный отряд"? - Марк снова отстучал на подлокотнике пальцами.
   - Охотники подумали так же, но дети проговорились, что это был небольшой отряд вендарских дворян. - Увидев выражения лица сюзерена, советник поспешно добавил. - Да-да, я тоже сначала подумал, что ерунда. Но если учесть, что в Медэне проснулась Крепость Предков, и она защищает именно столицу, то всё встаёт на свои места.
   - По твоему лицу вижу, что есть "но". - Король выжидательно посмотрел на советника.
   - Я в смятении. С одной стороны - ответ на поверхности, Филлип смог овладеть какими-то секретами древности. Но с другой стороны Рингер наверняка знает про эту информацию от охотников, его разведке завидую даже я. - Советник скромно потупил глаза, пару секунд позы "сама невинность", продолжил. - А значит, он либо так глупо просчитался, либо... он знает что-то, чего не знаем мы.
   - Если бы это были охотники, то гильдия бы точно знала о них. - Возразил Марк.
   - Не обязательно. Что гильдия знает о "чёрном отряде"? Кстати, по последним донесениям зафиксировано минимум три их команды действующих одновременно в разных странах. Отряд не один, как мы считали раньше.
   - Подозрительно, столько отличных охотников, которые не берут деньги в гильдии. Появляются из неоткуда, сами находят демонов, убивают, и вновь исчезают. Чем они живут, и ради чего рискуют жизнью. Ладно, на одну команду дурачков набралось, но три - это эпидемия дебилизма... - Монарх отбарабанил по подлокотнику, пальцы вновь замерли. - А может, эти вендарские дворяне - члены "чёрного отряда", но в "штатском"?
   - Мало информации для выводов. Кстати, гильдия "ночников" Вендара ищет какого-то ученика мага, уничтожившего их квартал в Прайсвуде, объявили награду за его голову.
   - Ученик, в одиночку?
   - Можно было бы подумать, что полноценный магистр, но слишком маленького роста, наверняка подросток. Лица не видели под капюшоном.
   - Бандиты кого-то ищут, охотники не отстают, и Рингер туда же. И всё одновременно... На политической арене появились новые игроки. - Произнёс Марк и пальцы вновь отбили дробь на подлокотнике.
  

Глава 11.


   Во дворец пропустили без заминок, даже оружие не забрали, а я ещё думал брать-не брать. Угадал. Алиса не шутила - король, хитрюга, лишил объединить два мероприятия - день рождения сына и чествование охотников. Причём последних здесь не много, как рассказали по дороге - большая часть уже в лагере для сборов, куда и мы выдвинемся послезавтра. Да и сам юбилей, двадцать годков стукнуло дитятке, был неделю назад, но под разными предлогами бал отложен на более поздний срок, когда охотников в городе почти не осталось.
   Дворцовый ансамбль под стать городу, претендует на звание "самый красивый в мире". На улице фонтаны, скульптуры, разбиты парки. Перед входом крыльцо с большими медными химерами, мирно лежащими словно котята. Странный выбор, но что-то в этом есть. Колонны в греческом стиле поддерживают крышу над крыльцом, которая словно сплетена из деревянных балок тёмно-красного цвета. Все окна горят жёлтым светом, атмосфера праздника разлилась в воздухе как аромат духов.
   Прямо от дверей по коридору вьётся светло-зелёный, словно трава ковёр, большинство праздно шатающихся дворян ходят вдоль него, видимо это указатель на зал проведения торжества. Картинами, доспехами и прочими золотыми канделябрами меня не удивить, в этом отличий от Медэна мало. Только тут более гармонично распределено. В Вендарском дворце ощущение, что где нашли свободное место, туда и воткнули, а здесь приложили фантазию, чувство прекрасного и прочую фен-шуйную ерунду.
   Алиска марширует с довольным видом, смакуя каждый момент, Вазилеск наоборот, равнодушен, словно уставший от светской жизни. Может он дворянин, которому надоело прожигать жизнь? Потому и подался в охотники - щекотать нервы, адреналиновый маньяк. Надо будет разузнать подробней.
   В большом зале полно народу. У одной из стен оркестр в полсотни "голов" старательно развлекают публику, пронизывая воздух какофонией звуков. Не-не, не придираюсь, просто не привык к такой музыке. Музыкальный рисунок необычен, словно волны резко накатывает и медленно оттягивается назад. В центре пары вытанцовывают стандартные средневековые акробатические этюды. Под такую музыку "рывками" танец получается соответствующим.
  
   - О, вон наши. - Махнула в угол егоза и упорхнула в указанном направлении, только короткие косички мелькнули перед глазами.
   - Кто последний, тот дурак. - Бросил мне охотник, ринувшись следом.
   И это меня стебут, что маленький как ребёнок. Ну-ну. Бежать как дебил через зал с гостями, уж какой я анархист, но это даже для меня слишком. С другой стороны, это великовозрастное дитя почему-то посчитал, что это уместно. Ладно, от меня не убудет. Кинувшись следом начал лавировать между гостями настигая шутника. Догнать и перегнать, пятилетка за три года. Подрезав Вазилеска, удержался от желания поставить подножку, пошёл в отрыв. Но чернявый не собирается отдавать победу даром, сзади загромыхали шаги, и шумное сопение указало, что сдаваться охотник не собирается, и дураком быть не желает.
   Как маленькое, но очень громкое стадо мы достигли ореола обитания согильдийцев. Теперь понятно, почему король не хотел устраивать торжество, когда город был полон охотников - большого наплыва ненормальных замок может не выдержать. Несмотря на озорное, почти детское поведение прогуливающиеся дворяне во время забега не смотрели на нас враждебно или надменно. Неужели это нормальное поведение для местных, или охотникам скидка? Я даже поймал несколько женских заинтересованных взглядов. Хотя, они скорее всего относились к чернявому, но мне приятней думать что это я привлёк внимание.
   В углу, вдоль стола с разной аппетитной снедью разместилось под сотню охотников, среди которых семь девушек, украшают сборище уничтожителей нечисти. Если бы не костюмы военного образца, то решил бы, что охотники поднаторели ходить не только на демонов, но и за юбками, и уже кого-то подцепили в зале. Но не случайно Алиса сразу впорхнула в женский конклав, и те начали дружно шушукаться.
   Глядя на этих милых особ не верится, что они способны заниматься столь опасным и тяжёлым делом. Ростом все с меня, но девичьего очарования от этого не теряют. Три из них очень даже..., в моём вкусе. Только одна здоровая, мужеподобная, как накачанный бодибилдер, БТР, а не баба. Но, видно и ей ничего девичьего не чуждо. Костюм подобран грамотно, подчёркивает талию, проклёвывающуюся из под мышц, и вторичные гендерные признаки.
   - Всем привет. - Сходу начал Вазилеск. И отступив на шаг в сторону, чтоб сконцентрировать внимание на мне, добавил. - Знакомьтесь.
   Все с интересом уставились на меня. Девочки оценивающе пробежали сверху вниз, одна кокетливо покрутила пальцем локон волоса. Парни, конечно, сконцентрировали внимание на оружие. Ну, правильно, первые сорок лет - самые трудные годы в жизни мальчика, меняются только игрушки, вот этим колюще-режущее подавай.
   - Андрей. - Тыкнул в меня пальцем чернявый. Провёл пальцем по толпе вокруг, хотел начать перечислять, но поняв всю тщетность бытия, просто махнул рукой на свору охотников. - Свои. Андрей - это свои. Свои - это Андрей.
   Со всех сторон начали представляться, я честно попытался запомнить, но после первого десятка человек признал наивность данной идеи. Оно и не удивительно, память на имена и фамилии меня всегда подводила. Даже в институте группу запомнил только на второй год обучения.
   Когда словесный поток перестал литься, я оглядел толпу, провёл рукой по охотникам, задерживая на каждом, словно проговаривая имена про себя.
   - А теперь перемешайтесь. - Попросил я в шутку публику.
   Секундная заминка, и смех раздался как гром, даже уши заложило. Попытка их помассировать вызвала новую волну хохота. Что удивительно, просьбу выполнили и все изменили своё положение в пространстве. Чем дали мне право вполне официально всех "забыть".
   Я повторно провёл рукой по охотникам, на этот раз с растерянным выражением лица и обреченно махнул рукой:
   - Свои так свои.
   Вновь гогот оповестил всех стоящих поблизости, что чувство юмора охотникам не чуждо.
   Даже получил несколько одобрительных хлопков по плечам. Конечно, грань между братским и покровительственным смыслами жеста тонка, но я не стал акцентировать на этом внимание, вряд-ли кто-то хотел меня оскорбить.
  
   За час охотники успели обсудить последние новости, перемыть кости неизвестным мне личностям, прийти к согласию по одним вопросам, почти подраться, но тут же шумно помириться по другим темам. Что удивительно толпа не распадается на группы по интересам, как это обычно бывает в больших компаниях. Разве что девчонки стоят обособленно на периферии, отдельной стайкой, но от коллектива не отрываются.
   От ближайшей группы дворян откололся один индивид, и направился в нашу сторону, я не сразу узнал главу местной гильдии "уничтожителей демонской популяции". Первый раз вижу парадно-выходной костюм охотника, и все отличительные особенности военного образца соблюдены, и при этом не выделяет из разношёрстной толпы местной элиты. Отдаёт какой-то бутафорией, красивой, необычной, но к бою не приспособленному. Только рюшечек, бахромы и прочих атрибутов последнего писка моды не хватает.
   Старик по отечески нежно нас оглядел, словно вернувшийся с работы отец любуется на играющих в песочнице детей. Взял со стола чистый бокал, плеснул из кувшина вина, коих на столе стояло немерено, и поднял, намереваясь сказать тост. Все повторили за главой, даже возникла небольшая давка, всё-таки обеспечить сотню рыл (и восемь милых мордашек) главным ингредиентом весёлого настроения было не просто. Хорошо, что я заранее, поняв, что местное вино довольно крепкое - нашёл графин с соком, на который больше никто не зарился.
   Но вот организованность и дисциплина взяли своё, и все подняли бокалы в ответ.
   - "Кстати, порядка у охотников больше чем в войсках", - пришла мне в голову мысль. Хотя, местных вояк я видел постольку-поскольку, но сложилось именно такое впечатление.
   Всё это время старик стоял, держа бокал поднятым. И это только кажется легко, те кто занимаются спортом хорошо знают, что простоять с поднятыми руками несколько минут - вызывает уважение. Тем более в его возрасте, да с полным бокалом. Охотники жест оценили и прониклись, кивнули уважительно.
   - Охотники всегда умели красиво жить и достойно умирать. Сегодня я смотрю на новое поколение и радость наполняет моё сердце. Всё лучшее, что было у нас - мы передали вам, вы это достойно приняли, сумели сохранить и приумножить. Вы сделаете то, что не успели мы - очистите нашу землю от демонской скверны. Выпьем за гордость человеческой расы, за "соль земли". За охотников!
   После продолжительного одобрительного рёва, охотники опустошили поднятые бокалы, и, понимая, что "ещё не вечер" повторно наполнили. Глава гильдии вновь поднял бокал, призывая к тишине.
   - Враг опасен. Он не берёт в плен, не проявляет милосердия, не щадит ни детей, ни женщин. Многие храбрые охотники сложили головы в этой неравной битве. Но их смерть не напрасна, их опыт пополнил копилку знаний и приблизил час окончательной победы. Ни что не забыто, никто не забыт, мы помним каждого члена Гильдии. Героям слава! Выпьем за павших.
   На этот раз никаких выкриков и шума, все молча подняли бокалы над головой, салютуя товарищам, которым не повезло, и так же безмолвно выпили содержимое. Старик осмотрел нас печальным взглядом.
   - Красивые слова о скорой победе это хорошо, прилагается немало усилий, чтоб приблизить её. Но все мы знаем, что эту войну мы проигрываем. Демонов становится только больше, наши потери растут. Говорю это не для того что бы внушить страх или обречённость, а понимания - насколько важна наша миссия. Если кто-то боится, пусть лучше заранее уйдёт на покой, чем подставит всех, дрогнув во время боя. Такое напутствие я давал всем, кто уже собрался в лагере. И то что никто не ушёл вселяет надежду. - Глава гильдии оглядел зал, продолжающееся торжество, пляски и веселящихся людей. - Я знаю, что вы на них смотрите с призрением. Танцуют, наслаждаются праздником, хотя многие знают проблему с демонами. Но решение её скинуто на нас, их это будто не касается. Пир при чуме. Столько отличных воинов занимается грызнёй между королевствами и дворцовыми интригами. Глядя на это безрассудство могут опускаться руки, но помните, мы защищаем не только их.
   Никогда не оценивал дворян под таким углом. Понятно, что платя большие деньги охотникам, они имеют право рассчитывать на безопасность. Но если угроза действительно реальная, а впервые я о ней услышал от мага, Лагота, то несколько неожиданно. Режим страуса: "мы деньги даём, остальное нас не волнует, выполняйте свою работу" - до добра не доведёт. Если гильдия не справится, то не выжить никому. Неужели не включается самый примитивный инстинкт - самосохранения.
   Я новым взглядом окинул зал. В памяти всплыла музыка "бал сатаны" из фильма "Мастер и Маргарита".
  
   - Опять мой друг сгущает тучи? - К нам подошёл высокий, но весьма грузный мужчина, с обрюзгшим лицом. Лишь золотая цацка на голове, да гвардейцы за спиной выдают его высокий титул.- Я его очень уважаю, и даже люблю как брата, но он любит преувеличивать. Мои советники уверяют, что гильдия ошибается в пессимистических прогнозах.
   Филлип, помнится на балу всего с двумя гвардейцами ходил. У этого взвод. Интересно больше боится местных, увешанных оружием, или что Рингер подошлёт убийцу?
   - Конечно, твоим советникам лучше знать, чем нам на передовой. - Ехидно подметил глава гильдии.
   Вспомнился момент, видел по телевизору, толи новости, толи документальная программа. Табачной компании предъявили, что их продукт даже опаснее других аналогов. Директор заявил, дескать "наши учёные доказали, что товар безопасен". На что получил ответ: нисколько не сомневаемся, что это "ваши" учёные, но независимая экспертиза даёт иное заключение.
   - А почему нет? Взгляд со стороны всегда полезен. Обрати внимания, я даже не говорю, про личный интерес гильдии в этом вопросе. - Продолжил король.
   Даже не удосужился представиться. Покопался в памяти. Нет, вроде нигде не попадалось имя местного короля.
   - Если он объективен и профессионален. А про гильдию мы уже не раз спорили. - Паэн ответил резко, почти выкрикнул в лицо королю, видно, что тема наболела. Но держится несколько скованно. Страха нет, скорее смущение, что эта сцена разыгралась при посторонних.
   Вазилеск поморщился, Алиса состряпала недовольную гримасу, да и остальные охотники, судя по лицам, воспринимают проблему как "личное". Король окинул взглядом братию, и в ход пошли "слоны", решил задавить авторитетом:
   -Я не уничижаю ваш подвиг. Ваша работа важна и опасна. - Сначала государь решил нас задобрить. - Речь только о масштабах бедствия. Как правильно сказано - вы на передовой, и не видите картину в целом. А вот мои советники беспристрастно оценили ситуацию, и вынесли вердикт.
   Странный король. Вступает в спор с практически обычным народом. Это не роняет его достоинство? Да и вообще, выходить на словесную дуэль одному против нескольких оппонентов абсолютно не умно. Неужели на столько верит в свои ораторские возможности? Или для него это единственный вариант развлечься?
   - А насколько можно доверять выводам ваших людей. Какую цену придётся заплатить, если они ошиблись? - Кинул контраргумент один из охотников, длинный и тощий как палка.
   Вокруг него часто крутились остальная братия, видимо местный душа компании. А в спор влез, чтоб поддержать свой статус заводилы.
   - Это дворяне с безупречной родословной. В их роду были даже генералы. - С укоризной посмотрел король, подчёркивая тупость вопроса.
   Действительно, это же местная элита, среди сотен их предков даже попадались люди с IQ выше двадцати. Некоторых из них даже запомнили потомки.
   Мне есть, что сказать по этому поводу, но, во-первых высовываться и привлекать лишнее внимание не буду, а во-вторых, часть аргументов король просто не поймёт, потому что другой формы правления не знает. Второе я только предполагаю, но вроде вокруг одни королевства. Даже "тощий" не стал спорить, хотя видно, что не согласен.
  

Глава 12.


   Жирный боров, поставив Гильдию "на место", надменно удалился, напоследок одарив благосклонной улыбкой, дескать, вы детишки балуйтесь, пока мы оплачиваем ваши шалости.
   - А охотники могут не пойти на это задание? пусть сам справляется с этой ситуацией. Проблем же нет, просто "охотники зажрались", вот и покажет, как надо действовать. - Обратился я к Паэну.
   - Эх, сынок, если бы всё было так просто. Мы обязаны выполнять заказ, который взяли. Собственно и брать мы их обязаны. У Гильдии весьма шаткое положение, полностью зависящее от милости королей. Большие платы за демонов - единственная причина, почему люди рискуют жизнью на этом поприще. Отдельные индивиды, мстящие за семьи, не в счёт, их единицы. - Вздохнул старик. - Это и было грамотным противовесом, когда создавались первые отряды охотников. Гильдия без королей никто, народы без охотников никак, равновесие, все друг в друге нуждаются.
   - Так равновесие нарушено. - Заметил я.
   - Нет. Мы всё так же получаем деньги, и от нас ждут выполнения задач. Марк просто щёлкнул нас по носу. Он грамотный политик, и знает, как пройти по грани, а здесь и граница дозволенного далеко. Пока он платит, мы не имеем право быть отказаться от заявки, даже если он будет нас оскорблять.
   - Значит, нет равновесия! Если он имеет возможность унизить нас, а мы не можем ничего сделать в ответ, то силы не равны. - Возмутился я. Меня этот жирный боров разозлил, а ещё оказывается и сила на его стороне. - Другие короли понимают важность нашей миссии, и наверняка не станут рисковать своими землями и людьми ради этого грубияна.
   - Неизвестно как они себя поведут, Гильдия на это не пойдёт, и дело не в деньгах, только мы стоим между людьми и демонами. Это будет наш срыв общей договорённости. Марк свою часть сделки выполняет, деньги платит. А оскорбил... это просто слова. Тебе никто не мешает спорить с ним, и даже грубить. Правда это будет оскорбление королевского достоинства, и он вызовет тебя на дуэль, и выставит замену. За сюзерена выйдет много хороших бойцов.
   Марк, вот как зовут эту жабу. Надо запомнить. А предложение заманчивое, пусть выставляет замену, авось справлюсь. Только что мне это даст?
   - А если победить в дуэле, то что будет?
   - Каждый останется при своём, ты оскорбил короля и остался жив, он свою честь сохранил, вызвав на дуэль. Будешь грубить дальше - он снова тебя вызовет, и снова выставит замену. До него не добраться, пока есть хоть один дворянин. - Подытожил Паэн.
   Печально. С другой стороны, даже если бы один бой что-то решал - не стоит в это ввязываться. Хоть, я считаю, что равновесие нарушено личными привилегиями королей... У меня не стоит задача навести социальную справедливость в регионе. В революционерах никогда не числился, хотя побухтеть на кухне, ругая власть, могу, в этом я дока.
   Каждый народ имеет ту власть, которая имеет его. И если народ сам себя защитить не хочет, то пусть получает за свою трусость и слабость. Сколько, некогда великих государств ушли с мировой арены, потому что люди вовремя не взбрыкнулись, и не остановили вакханалию.
   А тут охотники сами боятся проверить на прочность свои позиции. Я уверен, что устрой Гильдия забастовку, другие правители стёрли бы Марка с лица земли. Перегибать палку нельзя, и наглеть не стоит, но одна подобная акция точно сработает.
   А какая у них альтернатива? На ходу создавать свои гильдии, самим обучать бойцов. В принципе могут и этим путём пойти, по деньгам ничего не потеряют, а людей не жалко. Но почему ещё так не сделали? Долго обучаться, а с таким врагом можно и вовсе не успеть? Можно было бы закинуть в гильдию "своих", пусть пока опыта набираются, а потом собрать ветеранов в кучу, надавать им молодняка, и карманные охотники готовы. Кстати, может потому Марк и наглеет...
   Может Гильдия и разумно поступает. Я охотником всю жизнь работать не собираюсь, пусть сами разбираются.
  
   Нашего с Паэном разговора остальные не слышали, о том что Марк охотников оскорбил толи не поняли, толи проигнорировали, но согильдийцы продолжают веселиться. "Длинный" апологет, душа компании, снова травит шуточки, даже Вазилеск, вечный балагур отошёл на вторые роли. Вино льётся рекой, я попиваю сок, в отличие от остальных, у меня не выходит расслабиться, остался осадок от встречи с самодовольным королём.
   - Чего заснул? - Алиса толкнула меня плечом. - С тебя Анна глаз не сводит, не теряй момента. На моей памяти это впервые.
   Озорница стрельнула глазками в нужную сторону, указав на упомянутую охотницу и упорхнула.
   Странно, ничего не замечал, хотя мужчины и намёки плохо понимают, и осторожные взгляды не видят. Наверняка, пару раз боковым зрением отметила меня, и уже всё, глаз не сводит. Ох, девочки, такие девочки. Но за это вас и любим.
   Выждав немного, чтоб мой подход не был связан с Алиской, я пошёл на штурм крепости. Ну как "на штурм", так, разведка боем. Привычные "подкатные" шуточки, типа "вашей тёще не нужен зять?" здесь наверняка неизвестны, но мне самому они кажутся примитивными, потому использовать не стану. Но, и просто подходить: "девушка, здравствуйте, давайте познакомимся, я Андрей, мимо пробегал, вижу, вы скучаете, давайте познакомимся" не стоит. Надо найти что-то посередине. Задачка...
  
   Проложив маршрут мимо стола, дополнил свой бокал соком, захватил второй с вином, направился к девушке.
   Высокая, с меня ростом, может на пару сантиметров ниже. Хорошо, что не выше, а то совсем самооценку и ЧСВ опустится ниже плинтуса. Это, как для мужчины, который зарабатывает меньше жены - такой удар по самолюбию, причина развития комплексов и психических расстройств.
   Светлые, почти русые волосы. Стрижка до плеч. Я люблю длинные волосы, чтоб коса до "вторых девяносто", кстати, ниже уже не красиво, но у "Амазонок" у всех короткие срижки. Видимо в бою волосы всё таки мешают, раз охотницы идут на этот шаг. Помнится, кто-то говорил, что у воинов, в древности, коса - была признаком профессионализма, то бишь на столько хороший боец, что даже длинные волосы не помеха. Но признаю, что короткая стрижка всё же практичней.
   Лицо милое, правильные симметричные очертания, почти кукольное, только без глянцевого блеска, как это бывает на плакатах и в журналах. Натуральная красота, без косметики, по крайней мере, явной, а то знаем мы девочек, у них столько хитростей, как нарисовать на своём челе лицо другой девушки. Голубые выразительные глаза.
   Её бы переодеть из этого костюма "а-ля сталкер" в платье, и я бы влюбился. Хотя, признаю, этот костюм военного образца хорошо подогнан, подчёркивает фигуру. Я даже начал мысленно скидывать одежду, но успел остановить ход мысли. Бррр, слишком давно я тут бегаю без "женского внимания", опять понесло. Всё-таки, главная эрогенная зона у мужчины - это мозг. Наверно поэтому мне всегда нравились девушки в длинных юбках ниже колен. Фантазия дорисует всё что надо. А юбки а-ля пояс, из под которых трусы торчат - не оставляют места полёту мысли, и потому не интересны. С трудом переселил себя, и "одел девушку назад".
   На этом поток мыслей прервался, я приблизился к объекту внимания.
   - Пока шёл сюда, целую речь подготовил, но увидел тебя вблизи, и всё из головы вылетело. Как такая очаровательная девушка пошла в охотницы? Вам вот, балы покорять, а вы жизнью рискуете.
   Почти нейтральное приветствие, плюс лёгкий намёк на комплимент, сейчас от неё зависит как себя повести. Если Алиска не пошутила и всё правильно поняла, то мне подадут знак благосклонности. Иначе, мягко или не очень отошьют, но я смогу ретироваться, не став посмешищем.
   Девушка мило поджала губки захлопала ресницами. Это что было? Иди от сюда дурачок, или "ой, вы мне тоже нравитесь". И после этого девочки - мастера намёков. Хотя может это я плохо понимаю язык жестов, тогда получается послание "ой, вы мне тоже нравитесь, но ты дурачок всё равно ничего не поймёшь". Вот и догадайся какие шестерёнки крутятся у неё в голове. На конкурсе женской логики победил генератор случайных чисел.
   Клин клином вышибают.
   - Да, согласен, жарко и душно, не хотите вина? - Я протянул бокал охотнице.
   Девушка взяла бокал, сделала маленький, еле заметный глоток, видимо, чтоб не обидеть. Теперь надо выведать её имя. Наверняка она тоже представлялась, но разумеется я не запомнил. Это жену можно годами звать зайкой, она и не поймёт, что ты имя забыл. А с малознакомым человеком общие обращения получаются либо слишком грубо, либо слишком фамильярно.
   - Как уже сдал меня с потрохами Вазилеск - меня зовут Андрей. - Представился я, поправив несуществующий галстук, и щёлкнув каблуками.
   Охотница посмотрела мне в глаза и улыбнулась. Без издёвки, но всё равно, захотела бы продолжить знакомство хотя бы представилась. Намёк понял, ёжик - птица гордая, отлетаю.
   - Ну, вот и поговорили. Желаю приятно провести вечер. - Попрощался и повернул на сто восемьдесят градусов. Надеюсь она не немая, тогда я явно намёк понял неверно.
   - Анна. - Донеслось мне в спину.
   Хм, не немая. И зачем представилась? Только, чтобы не было грубо, дескать я имя назвал, а она отмолчалась. Или очередной намёк, что я рано сдался, и крепость надо штурмовать дальше.
   Британские учёные наконец-то выяснили, чего хочет женщина. Но она уже передумала.
  
   Я, почти униженный и оскорблённый, переместился к злачным местам, то бишь к столу. Вазилеск что-то выплясывает с Алиской, остальные охотники заняты кто чем, некоторые танцуют, отдельные индивиды даже с дворянками, другие кучкуются возле стола, обсуждают какие-то охотничьи новости, людей, события. Попробовал послушать, но понял, что не понимаю и половину.
   - Спасибо за танец. - Задорно поблагодарил Алису чернявый.
   - Какой танец, я просто пыталась тебя обойти. - И оба заржали, дети малые. Но смотреть приятно. Отсмеявшись охотница сделала серьёзное лицо и ткнула пальцем в грудь Вазилеска. - Мне понравилось, как ты танцуешь.
   - Да, я вообще-то плохо танцую... - Засмущался чернявый.
   На комплимент нарывается, цену набивает. Двигается он не плохо, охотничья гибкость и пластичность дают о себе знать. Правда как не старается, получается боевой танец с копьём.
   - Зато смешно. - Заявила Алиска и расхохоталась. Вазилеск, секунды две решал обидеться или нет, и присоединился к спутнице.
  
   Следующий день прошёл в пред дорожной суматохе. Все готовились к выезду, бегали по магазинам и рынкам, коих в городе оказалось много, закупались в дорогу всякой мелочёвкой. У меня одежда, и прочая мелочёвка есть, только набрал еды про запас да прикупил коня. Какой он по счёту на моей памяти? Почему-то у меня лошади долго не держатся. Хочу мотоцикл!
   Пару раз пересекался с Анной, она благосклонно улыбалась и убегала с охотницами дальше. После второй встречи Алиска посмотрела на меня типичным женским "какие вы мужики дебилы", мотнула головой, махнула рукой и удалилась вслед за девчонками.
   Про моё предложение показать тактику против дейризов Вазилеск с егозой, толи забыли, толи не смогли выделить время. Так что вечером потренировался один, в комнате подальше от посторонних глаз.
   Телевизора нет, книг не понимаю. Делать нечего, так что спать лёг пораньше. Завтра выдвигаемся в лагерь охотников, а это неделя пути. Как меня это заколебало, сколько здесь нахожусь - постоянно куда-то еду. И это не на поезде, где завалился на верхнюю полку, и спи хоть всю дорогу. То пешком, то на лошади... У меня уже ноги, и то место где они теряют своё гордое имя стёрлись по самые уши. Если это игра - то это тупой квест.
   Ладно, хватит себя жалеть. Баиньки...
   ... А перед глазами лицо Анны, озорные глаза, где на дне таится скрытая печаль, стрижка а-ля "Клеопатра", губки мило поджаты и скромный румянец на щеках. Не хватало только влюбиться...
  

Интерлюдия 7.


   - Ваше Императорское Величество, вот содержание допроса.
   Рингер взял протянутую скипу листов, и углубился в чтение.
   Когда проснулась Крепость Предков, город, не попавший в периметр магической ограды, был взят быстро. Частично разрушенная стена помогла снизить потери императорской армии при штурме.
   Среди захваченных жителей был найден лакей из дворца, практически случайно оказавшийся за оградой проснувшейся Крепости Предков. Решение посетить невесту во время штурма оказалось для обоих роковым.
   Парня не пришлось даже пытать, чему Рингер был рад. Император не любил жёстких методов, считая главной личной победой - всеми правдами и неправдами переманить врага на свою сторону. О лояльности лакея речи не идёт, но наличие невесты в руках палача быстро развязало ему язык.
   Как назло, пальтарские шпионы во дворце оказались за Стеной Крепости, и ничего передать не могли. Те агенты, что были разбросаны по столице, нужной императору информацией не обладали. Поэтому пойманный юноша оказался подарком Небес. Перед глазами первая достоверная информация из проклятого дворца.
   - Подробности. - Рингер ткнул пальцем в нужное место донесения.
   - Я знал, что вы обратите внимание. - Не глядя в указанное место ответил советник. - Предпоследний листок в ваших руках. Там же портрет. Нам повезло, что у парня хорошая память на лица.
   Император вытащил нужную страницу и пробежал глазами.
   - Этому можно верить, допрос вёлся в присутствии мага, ложь исключена. - Поторопился добавить советник, видя недоверие императора.
   - Первые донесения говорили иначе. - Возразил правитель.
   - То были общие сведения о ситуации во дворце, никто не акцентировался на малозначимом юнце. Было сказано, что отличный боец, с дорогим оружием, выводы о физических данных мы сделали сами, как оказалось ложные. Только с одеждой промах, у нас было её детальное описание, но ориентировка устарела. Со слов лакея - из дворца он выезжал в другой. Куда направился не знает.
   Советник дождался когда император отложил портрет, продолжил:
   - Кстати, сложился второй пазл. Кого охотники ищут как "вендарских дворян" мы поняли давно, но теперь ясно какого "ученика мага" ищут "ночники".
   - Информация от раскинутой сети шпионов! - Потребовал Рингер.
   - До данного момента искали вслепую, но чтоб время не терять отмечали подозрительных персонажей в тавернах, на городских воротах, в общественных местах. Некоторых провоцировали, чтоб посмотреть реакцию. Прошерстили многих охотников. Сами понимаете, информации немерено, почти вся - пустышка. Но теперь сводки можно сравнить с новыми данными. Успели обработать примерно четверть. Четыре совпадения.
   - Подробности! - Рингер отложил бумаги, и приготовился слушать.
   - Одного откинули, он бы не успел добраться до Сардиноса. Двое в одном направлении - в Южном Зароне и Гальтании. Четвёртый на севере, в Бирании. Если предположить, что засекли кого надо, и он уже среди проверенных, то по времени, наш скорее всего Заронский, но учитывать придётся троих.
   - Начинай перехват во всех направлениях. Никого не откидывай, ищите четверых. Мы не имеем права на ошибку. Ориентировку рассылай как можно скорее. Если среди оставшихся донесений будут ещё совпадения - сразу высылай людей. - Рингер взял листы назад, снова посмотрел на портрет, словно что-то вспоминая. И громко крикнул. - Вызовите Фалько, срочно!
   В зал вошёл высокий как скала воин, облачённый в чёрный, словно ночь доспех. Шлем на согнутой в локте руке. Молодое, но повидавшее много боев лицо со шрамами, тяжёлый взгляд, в глубине которого горит неуёмная тяга к жизни и фанатичная преданность своему делу. Любимчик императора, самый молодой офицер, заслуживший первую награду в четырнадцать лет, когда с отрядом городской стражи отбил полноценный штурм. Тогда же получивший свой первый шрам.
   Рингер протянул листок:
   - Узнаёшь? О нём ты рассказывал?
   Фалько внимательно изучил рисунок, дважды перечитал донесение, снова оценил портрет.
   - Лицо на полном скаку я запомнил плохо. Одежда другая, но габариты подходят. Надо увидеть вблизи.
   - Ступай с Савелием, он введёт в курс дела. Отправляешься на поиски. Твоя цель тот что в Зароне. Если это он - не вздумай мстить, он нам нужен живой и здоровый. Если не он - направляйся дальше, в Гальтанию. Перед отправлением зайдёшь ко мне, дам последние вводные. Иди готовься.
   - Получается на Йоркском поле он был уже с вендарцами. Но как мои агенты в Коросе его пропустили? Я же всё знал про свиту Юлианы и её офицеров. Не мог же он быть обычным солдатом. Да и одежда на нём была не военная. - Рингер вновь всмотрелся в портрет. - Кто ты такой?
  

Глава 13.


   Утро красит нежным светом... тех, кто с вечера не пил.
   Подъём в пять утра, выезд в шесть. Я-то спать рано лёг, а многие решили последний день погулять, да так что меня дважды будили, а в итоге пришёл сам Паэн и пинками разогнал всех отсыпаться.
   Как итог - половина охотников еле стоит на ногах, лица хмурые, выражают вселенскую печаль. Даже амазонки потрёпаны, видимо хотели перепить мужиков. Ну-ну. Хорошо выглядят только три охотницы, здоровая баба-бтр, Анна и ещё какая-то девчушка, которой даже на балу не было, видимо позже подъехала. Со здоровенной воительницей всё понятно, эта и впрямь может кого угодно перепить. Новенькая скорее всего пропустила веселье. А вот как Анна умудряется так хорошо выглядеть? Даже с раннего утра умудряется быть привлекательной. Неужели не пила, или единственный индивид за всю историю человечества знающий свою меру, и строго её соблюдающий?
   - Доброе утро! - поприветствовала новенькая всех сразу, доброжелательно помахав рукой.
   - Утро добрым не бывает! - Огрызнулся кто-то из толпы.
   - Бывает! - Поправил Вазилеск. - Если начинается часов в двенадцать.
   Вымученные улыбки были ему ответом. Но и это наивысшая похвала от умирающих охотников.
   - Ну что братцы-кролики, вперёд на подвиги? -Рявкнул кто-то бодрым голосом.
   Наверняка такой же трезвенник-язвенник как я, потому не удержался подначить соратников.
  
   Городские ворота ещё закрыты, но один из охотников переговорил со стражей, практически сразу нас выпустили, а створки захлопнулись, как только последний сошёл на пыльную дорогу.
   - Можно упасть и сдохнуть? - Послышался голос из толпы.
   - Сначала убей хоть одного демона, потом, так и быть, сама прибью тебя чтоб не мучился. - ответила амазонка.
   - Фу, как грубо, а приласкать? - Не унимается шутник.
   - Сейчас дубинкой приласкаю... Ещё долго ни к кому ластиться не будешь.
   - Ещё женщина называется. Нежнее надо быть, нежнее. Где твой инстинкт приголубить и накормить?
   - Сейчас я не женщина, а охотник! - Рявкнула амазонка.
   - Ну не зна-а-а-а-ю. - Протянул парень, судя по голосу даже страдать перестал. - Так-то меня охотники не привлекают, а тут даже пощупать хочется, за особо выдающиеся части тела.
   - Протянешь руки, сломаю. И скажу, что так и было. - отрезала охотница.
   Видимо не первый раз амозонки натыкаются на повышенный интерес к своим персонам, что не удивительно. С нами всего двенадцать охотниц, а уже есть из чего выбрать - и крупные, как медведи, и хрупкие, что не поймёшь, как только воюют. И шатенки и брюнетки, всех мастей, даже рыжих парочка. А на конях как грациозно смотрятся. Даже я засматриваюсь на девчонок, а с Анны вообще глаз не отвести.
   Помнится, у нас в школе, уроки труда были раздельные, мальчики в слесарных мастерских колотили табуретки и вырезали указки, девочки у себя - то шили, то стряпали. И судя, по "общему" для всех представительниц прекрасной половины - ещё на женских трудах их учили вилять вторыми девяносто. А в этом мире, видимо, посещали курсы грациозной езды - все как по шаблону: спинки ровные, головы подняты, словно перед скачками красуются. Интересно на долго их хватит так ехать?
   Полторы сотни охотников, это конечно не караван до столицы, но метров на двести растянулись. Не одной полноценной команды, все едут к своим в лагерь. Ожидалось, что встретятся в столице, но что-то случилось, и выезд основных сил перенесли на более ранний срок. Даже мы можем приехать уже к шапочному разбору.
  
   На привале пообедали, особо отличившиеся на ночной пьянке - уснули без еды, посчитав, что погрызть в сухомятку могут и по дороге, а чтоб спать на ходу - навык нужен.
   Длинный охотник, Вальдинг, тот что единственный рискнул перечить королю, Вазилеск и ещё толпа охотников обсуждают жирного борова, с золотой цацкой на голове. Как оказалось, не меня одного зацепили слова королька, и разговор плавно перетёк на тему несправедливого отношения к доблестным борцам с демонами.
   - А если мы не будем браться за заказы этого напущенного индюка? - Возмутился один из охотников. Наверное тоже новичок.
   - У Гильдии обязательства перед королевствами, у тебя перед Гильдией. Не нравятся порядки - тебя сюда насильно никто не тащил, да и сейчас не держат. У нас есть определённая доля свободы, но всё равно жёсткие иерархия и дисциплина. Если никто не будет брать заказы, то гильдия сама назначит крайнего. Отказ равносилен вылету. - Подытожил сторожила, охотник не то чтобы в годах, но на фоне нас, юнцов бросается в глаза. - Когда добровольцев нет - их назначают.
   О таких подробностях Лагот как-то умолчал. Когда он рассказывал, у меня сложилось впечатление о полной анархии. Я ещё хотел сымитировать деятельность полноценной команды в одиночку. А помнится и Паэн вскользь упомянул, что Гильдия помнит всех охотников, значит фиксация чёткая, вплоть до рядовых вояк.
   - А если искусственно создать такой прецедент, раскидать охотников по другим заявкам? - Не унимается молодой.
   - Я не знаю всей "кухни", но вряд ли такое прокатит.
   В общем понятно, несмотря на заслуги, положение Гильдии весьма шатко. И единственное что может показать их реальный статус - это мелкий бунт охотников. Тогда всё вскроется, и либо короли по-иному взглянут на охотников, или достанут из рукава козыри, и окажется, что Гильдия никому и не нужна. Но Гильдия охотников не решается на такой эксперимент, видимо боятся остаться не у дел. А по мне так лучше уйти с гордо поднятой головой, чем вот так, жить без права голоса. Гильдия может и возразить, и статистику демонского наплыва предоставить... но если она сама боится отстаивать свои права, то ноги об неё вытрут все кому не лень.
   Вазилеск решил, что негоже мне отмалчиваться.
   - Андрей, ты говорил, что издалека. А у вас дворяне воюют с демонами, или тоже отсиживаются за спинами охотников.
   Все взгляды скрестились на мне. И что мне отвечать? Что у нас нет демонов. Будет подозрительно, по крайней мере я не слышал, чтоб где-то этой напасти не было. Можно перевести разговор в область политики, что тоже опасно, но хоть спишется на удалённость.
   - У меня на родине нет дворян. - И в ответ на недоумённые взгляды, расписал подробней. - Раньше были короли и прочая свита. Потом... в общем много чего произошло. Теперь наш "король", называем его по-другому, избирается из народа. Любой может стать, даже крестьянин, но на определённый срок. Если понравится, как он правил, то его изберут снова, если нет, то выберут другого. А вместо дворян олигархи, у кого денег много, тот и крутится вокруг "трона".
   - И я мог бы стать королём? - Поинтересовался один из охотников.
   - Теоретически да. А на практике тебе надо пробиться среди других претендентов, а там такие хищники. Надо чтоб тебя выбрал народ, а для этого он должен тебя знать. Ты сможешь рассказать о себе всему королевству, да ещё доказать, что ты самый лучший? Без больших денег и связей это сделать сложно. - Разбил я мечты молодого охотника.
   - Тогда к власти будут приходить только богатые, или те, кто с ними дружит. - Влезла баба-БТР.
   - Так и получается. Изредка проскакивают обычные люди, но это скорее исключение.
   - Тогда получается, короли и дворяне у власти лучше. - Отметил Вазилеск.
   - Может быть. - Неопределённо согласился я. - А можешь сформулировать чем лучше?
   - Ну смотри. - Начал размышлять чернявый. - Король правит всю жизнь, и страну оставляет детям, поэтому он заинтересован чтоб страна процветала, поэтому заботится о народе. Дворяне воспитывают своих детей, передавая нужные для правления навыки. Это надёжная система.
   - В идеале. - Согласился я. - А на практике так ли оно? Кто такой король? - это один из дворян. Если сегодня династия прервётся, ты никогда не сядешь на трон, там окажется кто-то из "высших кругов". Власть правителя зависит от его приближённых. Если он обидит тебя, то ты утрёшься, потому что ничего сделать не сможешь. Если он обидит кого-то из дворян, то это грозит ядом в вине, или бунтом, если недовольных дворян будет много. У нас во времена королей было не редкостью, когда короля убивали за его политику, потому что делал не то что хотели дворяне. А значит его задача ублажить не народ, а своё приближение. А у них свои интересы: власть, деньги и личные хотелки. Мы для них пустое место, способ осуществления своих желаний. Спица в колесе, не больше. И то что эти люди воспитывают детей и передают им власть - делает систему ещё страшнее. Они же никогда не были внизу, не знают, как это жить обычному крестьянину или горожанину. А от их решений зависит жизнь простого народа.
   Вазилеск задумался, остальные так же переваривают мои слова.
   - Ну и ещё один момент, как идеальность разбивается о суровую реальность. - Продолжил я. - Предположим власть имущие, нормальные люди. К слову сказать, у вас законы более адекватные, направленные для народа, поэтому эффект от хищных устремлений меньше. Так вот, передают ли дворяне детям полезные знания и навыки? Назовите, например, выдающихся генералов.
   - Роберт Третий... Гуго Завоеватель... Годфрид Залесский... Альбин Славный. - Посыпалось с разных сторон.
   - Хорошо. - Остановил я поток имён. - Назовите их детей.
   Недоумённые переглядывания. Видно, что роются в памяти.
   - Вот чем прославились их дети? Это вы называли имена, не я, специально отобранные для плохого примера. У меня на Родине есть поговорка: "история не знает детей великих людей". Можно много обсуждать, почему так получается, но факт. Редко, когда дети подхватывают знамя из рук родителя. Поэтому нет никакой передачи знаний и опыта, в глобальном смысле. Единственное что - богатые могут обеспечить своим детям хорошее образование, место при дворе и так далее. Но это не вопрос личных качеств.
   - Значит народное избранничество лучше? - Решил не оставаться в стороне Вальдинг.
   - Весьма неуверен. Не важно где алчные, готовые идти по чужим спинам, родились, они всё равно оказываются наверху пирамиды. Они могут грызться между собой, но хорошо понимают, что их положение зависит от того, кто правит. Поэтому порядочного заклюют сообща, и снова передерутся друг с другом. Кто-то из них и вылезет в "короли". Один не глупый человек, будучи просвещённым, хорошим политиком, стал противником народного избранничества, и сказал "я за монархию, тогда есть небольшая вероятность, что у власти окажется честный, благородный человек".
   - И какая тогда форма правления лучше? - Спросил озадаченный охотник.
   - Не знаю. Обе имеют плюсы перед друг другом, и, аналогично минусы. Для каждой из них надо вводить противовесы, механизмы, которые бы сдерживали неверные устремления правителя и элиты. Но проблема в том, что ввести их должны те, против кого они будут работать. Но, предположим, к власти пришёл достойный человек, понимающий нужность подобных реформ, он их реализовал. Только исполнение будет всё равно прямо или косвенно зависеть от власти. Можно ввести какие-то ограничения, но либо они так же не будут работать, либо сведут на нет все плюсы. Для монархии, например, можно было бы ввести конституционный строй, который ограничивает права короля. Но это палка о двух концах, там много нюансов, короче не рыба не мясо. Для народного избранника можно было бы ввести голосование после каждого срока правления, и если плохо справлялся со своей работой, то наказание, вплоть до смерти. Но и здесь много способов обойти этот закон... Пока не придумаем такой механизм, на действие которого власть не может повлиять в принципе - идеальной формы правления не будет. Любая из них может стать идеальной, если грамотно наладить противовесы.
   Ну вот, загрузил ребят. Зато увёл разговор из опасного русла. Правда создал другое... Главное, чтоб не начали рыть, а где такие земли, что там вот так вот люди живут. Если что, сошлюсь на магию, я действительно не знаю, где мой дом относительно этих мест. Даже если это Земля в будущем, я не знаю, даже на каком материке нахожусь. На меня смотрят с интересом, но не косятся подозрительно, уже хорошо. Да и привал удачно закончился, тема свернулась, и все нехотя полезли на коней.
  
   Вокруг простираются ухоженные поля, убегающие вдаль к горизонту. Лишь вдалеке, можно разглядеть горы и леса. Несколько раз попадались интересные рощицы. Прямо среди поля, круг диаметром метров пятьдесят-сто состоящий из высоких деревьев. Среди бескрайнего золотого моря эти зелёные оазисы выглядят как чудо. Почему не вырубили? Вряд ли культовое значение, скорее практическое применение, может грибы собирают, может во время посадки, уборки урожая прячутся в тени. А возможно ради эстетического наслаждения.
   Уже поздно вечером выехали на незасеянный участок, с причудливо извивающимся ручьём. Судя по оживлённости, это излюбленное место стоянки. На обочине стоит десяток телег, в стороне пасётся немалый табун коней, а пространство освещает дюжина костров.
   На милю вокруг ни деревца, неужели дрова с собой возят, или опять магия? Если бы дрова брали в тех рощицах - вырубили бы давно, вариант отпадает.
   Реальность оказалась куда прозаичней - на краю зоны отдыха стоит телега, и предприимчивый делец торгует поленьями. Народ, таки, всегда найдёт чем поторговать, лишь бы не работать.
   Охотники скинулись на топливо, я тоже внёс лепту, хорошо, что после покупки коня осталась мелочь. Так что уже через полчаса все грелись у костров, кошеварили или разогревали сухпайки. Я тоже погрыз вяленное мясо и лёпешки. Начинаю привыкать к походной кухне.
   - Мой руки перед едой. - Схлопотал подзатыльник от Алиски Вазилеск. - Опять будешь с животом мучиться.
   Чернявый пробубнил с уже набитым ртом что-то нечленораздельное. Медленно, демонстративно прожевал. И дал подзатыльник соседнему охотнику:
   - Ты что не слышал? Мой! Руки! Перед! И зад!
   Сосед не остался в долгу, и влепил Вазилеску громкий щелбан. Началась шуточная потасовка.
   Я отвернулся, изучая окрестности.
   По соседству расположились важные особы, разбит большой шатёр, и два поменьше, возле каждого по костру. Пожилая женщина с молодым юношей, скорее всего сыном, общаются почтительно, с небольшой долей фамильярности. Охрана хорошо вооружена, да и у парня меч как у меня, правда клинок один, что выдаёт "сильного мира сего".
   От моего внимательного изучения солдаты начали нервничать, и недобро коситься на меня, пришлось отвернуться. С глаз долой, из сердца вон. Тем более я обнаружил более прекрасный пейзаж - Анна, на фоне костра общается с подругами.
   Я проанализировал своё состояние. Диагноз неутешительный. Судя по симптомам, я влюбился. Смотрю на неё, и всё радует глаз, даже как волосы заправляет за ухо. Девичий стан, подчёркнутый светом костра, вокруг силуэта ореол светится по контуру. Ангел. Может, гормоны бунтуют? Я понимаю, что любовь - лишь химический процесс, но тут прямо вулкан. Да и дело не в долгом отсутствии женской ласки, тогда бы каждая вторая виделась потенциальной "жертвой". Здесь явно другое. Какой сложный человеческий организм. Судя по ощущению эйфории - эндорфины бьют фонтаном.
   Всё, спать-спать. Хватит себя мучить...
  

Глава 14.


   Ай-ай, ногу отлежал. Спал в неудобной позе и вот результат. Понял, только когда, соскочив не удержался - шагнул на левую ногу и она как ватная подломилась. Сижу, держусь за ушибленную коленку.
   - Эй, охотник... - Поднимаю голову, передо мной вчерашний юнец-дворянин. Убедившись, что привлёк внимание, парень уверенно продолжил. - Я знаю, что такое оружие вам необходимо, но у тебя всё равно два одинаковых меча. Продай мне один. Даю две тысячи золотых. Ты на эти деньги сможешь щит купить, а я двуручник, но меч Предков только один. А будет два одинаковых. Продай, а-а-а. Зачем тебе два?..
   Дворянчик продолжал что-то щебетать, уверяя, что ему меч нужней. Понятно, что не логично, для него это просто игрушка - а для охотника необходимость. Но я его уже не слушал - меня, как молния, поразила мысль: я дебил! Зачем я вообще связался с охотниками, зарабатывая деньги? Можно было вытащить из бункера пару побрякушек, да продать их. Деньгами был бы обеспечен до конца жизни. Вот, нет во мне торгашеской жилки, такая примитивная мысль даже в голову не пришла.
   - Я тоже использую оба меча, и как понимаешь, против демонов нужны оба такие. - Оборвал я монолог, получилось несколько грубо, потому сгладил впечатление. - Извини, мне без них никак.
   Парень прищурился, не прощаясь развернулся и надменно удалился. Надеюсь не решится нападать, когда вокруг столько охотников. А я позавтракал и собрался в дорогу с пониманием - на сколько я не готов к самостоятельной жизни. Вот наверняка любому бы в голову пришла мысль вытащить - и продать. Тем более во дворце, с помощью Юлианы и Валькелина, я мог даже не опасаться за честность сделки.
   Главное, теперь сама необходимость тащиться с охотниками на это мутное дело под вопросом. Может бросить всё, и двинуть дальше по своим делам? С другой стороны - сейчас-то я почти без денег. В бункер не вернуться, надо всё равно идти на следующую пустошь, авось там будет чем поживиться. Опять же, причина, по которой я положил глаз на Вазилеска с Алиской, а именно - вероятность нарваться на большую стаю мутантов в одиночку - никуда не делась. Мне нужна команда. Их ещё необходимо обучить, ибо их тактика меня совсем не устраивает. В принципе, пока двигаюсь в нужном направлении, пресловутая Пустошь будет где-то недалеко от лагеря охотников. Возможно в самоволку сбегаю, если будет возможность. В крайнем случае, распрощаюсь с командой, и дальше двину один.
   Одно плохо - неизвестно, есть ли вообще база в этой Пустоши, это ведь только моя гипотеза. Припрусь, а там трясина с болотными газами, вот и весь секрет гибельности.
   Накручивать себя не будем. Будем посмотреть!
  
   Три дня пролетели незаметно. На привалах обычный трёп, обед/ужин и сон. Суровые будни скрашивали только Вазилеск и Вальдинг, в борьбе за звание альфа-самца и на полставки главного трассовика-затейника, шутившие над любой ерундой, но чаще друг над другом.
   Я до того привык ехать в седле, что уже чувствую лёгкость. Хотя, судя по ощущениям на очередном отдыхе, мне отнюдь не кажется. Я даже попрыгал. Словно воздух сгустился, и тело приземляется на долю секунды позже. Практически незаметно, но ощущается. Может я похудел? Нет, я однозначно похудел, такому фитнесу на свежем воздухе любой позавидует, но дело не в моём весе. Ускорение свободного падения на любые диеты плюёт с высокой башни. Единственное что реально может замедлить скорость падения - это если воздух стал плотнее. Ну или, совсем фантастический вариант...
   - А-а, тоже заметил. - Отвлёк от размышлений Вазилеск. - То ли ещё будет. Ты здесь первый раз, наслаждайся.
   - И что это? - Немного успокоился я. Значит не кажется, с ума не схожу, и Земля не начала терять массу, с соответствующим уменьшением гравитации.
   - Сюрприз будет. Тебе понравится. Все в первый раз в восторге. Хотя к этому привыкнуть невозможно. Зрелище!!! - На лице чернявого отразилось предвкушение.
   - Заинтриговал. Рассказывай - Потребовал я.
   - Терпи, завтра к обеду увидишь. - Заверил молодой охотник.
  
   Гад. Никогда с таким нетерпением не ждал завтрашнего дня. А время - наглая субстанция, чем больше про неё помнишь, тем медленнее ползёт, позирует, показывая себя во всей красе. Время - оно моё. Измерение - оно моё. Везде средний род, почему ведёт себя как девочка???
   Чем дальше едем, тем заметнее. Сгущённый воздух пришлось откинуть, ибо эффект действует только при падении вниз, да и сам прыжок стал заметно выше. Никакого трения от воздуха, нет сопротивления при езде, ходьбе и любых движениях. Ночь провёл как на перине. Наверное, так себя чувствуют космонавты на луне.
   А вот и оно.
   Выехав из леса перед нами раскрылась степь. В стороне от дороги в воздухе парят глыбы камня. Тысячетонные монолиты одинаковой формы плетут узор, плывя высоко над поверхностью. Двигаясь по хаотичной траектории они кружатся в завораживающем танце, иногда сталкиваются, с громким треском карябают друг друга и вновь разлетаются, не прекращая удивительный хоровод. А иногда пролетают сквозь друг друга, словно фантомы, или голограмма.
   - Красиво? - Алиска пихнула меня в бок. - Удивительные вещи творит магия.
   - Это не магия. - Отреагировал охотник в балахоне. Здесь магия вообще не действует. - Ещё вчера, с трудом, но разжигал костёр, а сегодня лист от земли не оторвать.
   - Значит это не подвластная вам магия. - Заупрямилась охотница. Фыркнула, и ускакала к подружкам.
   Я вопросительно посмотрел на мага.
   - Не бывает "не подвластной" магии. Здесь её просто нет. - Пояснил охотник.
   Дорога проходит в стороне, и это хорошо. Не хотелось бы ехать мимо валунов, которые на голову упадут, или сам к ним вознесёшься.
   - Не страшно тут ехать? - Махнул я в сторону аномалии. - Может стоило дорогу проложить в стороне?
   - Можно и в стороне, но здесь безопасно. Видишь. - Маг показал куда смотреть. - Вокруг валунов пояс из маленьких камней. А вон на земле выложен круг из и щебёнки. Если приглядеться, то увидишь, что часть камней, ближе к центру уже не лежит на земле, а висит в воздухе. Опасное место огорожено. Главное не заходи туда. Зато здесь никогда не бывает демонов, не любят почему-то эти места.
   - Хочешь фокус? - Не дожидаясь ответа Вазилеск, спрыгнул с коня, плавно приземлившись на землю. На столько медленно, что видно не вооружённым взглядом.
   Откуда рядом с нашей массивной планетой такие гравитационные выверты? И ещё будут говорить, что не магия. С научной точки зрения я это объяснить не могу. Нет, ну можно придумать какие-нибудь анти-гравитационные платформы или что-то подобное, но у них всё равно реактивный принцип работы, так сказать, по третьему закону Ньютона. Здесь что-то иное.
   Гравитация рождается "продавливанием" в "ткани" Вселенной. Любой, даже незначительный объект, имеющий массу, искажает пространство и время. Чем больше образуется "ямка" тем более массивный объект может в неё скатится. Когда мы падаем на Землю - мы летим на дно воронки рождаемой планетой. Развить первую космическую скорость - значит достигнуть значения, достаточно чтоб вырваться из гравитационной ямы. Вот и получается, с точки зрения физики, чтоб камни не падали - они должны "лежать" на ровной поверхности ткани Вселенной. Или двигаться с большой скоростью. А эти не столько летают, сколько парят, будто у них нет массы. В принципе, любой падающий объект находится в состоянии невесомости. Но они же не падают! Значит есть некая сила, борющая гравитацию.
   Если бы гравитация отсутствовала только над полем, можно было бы подумать, что под землёй какая-то установка. Хотя ума не приложу, как она может действовать. Реактивным принципом тут и не пахнет. А вот на пресловутую магию всё списать можно. Есть что-то, что вытягивает ото всюду колдовскую "манны", за счёт неё и работает. Наверно.
   Вазилеск поднял с дороги камень, замахнулся и бросил в сторону летающих глыб. Ну что же, даже с учётом пониженной гравитации чернявый явно сдал норматив ГТО по бросанию гранаты. Камень пролетев сотню метров, попал в зону невесомости, и не сбавляя скорости понёсся дальше. Следом за ним появились ещё три клона, устремившись вдогонку. И точно такая же вереница камней, появившись впереди по курсу и понеслась навстречу, вместо столкновения они пролетели друг сквозь друга, даже не поменяв ни скорость не направление. Брошенный охотником камень с близнецами затерялся среди махин, а встречные клоны просто исчезли.
   Всё чудесатее и чудесатее. Вот поэтому мне магия не нравится. Какая-то она... не рациональная.
   - Интересно было б в такой аномалии с демонами побороться. Тут любой приём даётся легче. - Встрял один из охотников. Сделав сальто через голову, он приземлился на ноги, в подтверждение своих слов.
   - Здесь и демоны будут проворней. - Возразил другой.
   - Демоны не любят подобные места. - Повторил маг.
   - По дороге к столице Южного Зарона мы проходили через другую магическую зону. Так там демонов всем хватило. - Не остался я в стороне.
   - Там другое пятно. Есть места где тварям словно мёдом намазано, а бывают такие - что ничем не заманишь. - Резюмировал маг.
   - Не пробовали изучить? Может в этом кроется секрет по борьбе с демонами? - Поинтересовался я.
   - Изучали вдоль и поперёк. Как видишь, пользы не принесло. - Вздохнул охотник в балахоне. - Единственное, что замечено - демоны обожают места где магия, соответственно избегают где её нет.
  
   К вечеру следующего дня гравитация вернулась в норму. Мышцы, разленившись от меньших нагрузок заныли. Спасло то, что тяжесть нарастала постепенно. Хорошее настроение у всех испарились одновременно с ощущением воздушной лёгкости.
   За неширокой лесной полосой, началось ещё одно чудное поле. Земля, блестит на солнце, как металлическая, ни куста, ни травинки. Дорога будто из навечно замерших брызг и волн, покрыта острыми шипами и плавными кольцами.
   А впереди, прямо по курсу, словно дожидаясь нас сидит пять химер и три краутера с наездниками дэстроерами.
   - Ты же говорил: демоны не любят это место. - Кинул я магу.
   - А это уже другое. Здесь и магия даётся легче. - Вздохнул охотник в балахоне, зажигая в руке яркий сгусток огня...
  

Интерлюдия 8.


   Ночную тишину разорвал пронзительный звон колокола. Заспанные горожане, выскакивают на улицу, где царят хаос и суматоха.
   - Хватайте любое оружие и на северную стену. - Доносится из толпы.
   Сообщение будоражит. Не сказать, что люди в городе изнежены, но даже маломальские меч или лук можно найти далеко не в каждом доме, а что-то серьёзней - достояние единиц. Давно такого не было, чтоб приходилось браться за оружие, кому-то кроме профессиональных солдат.
   Вооружившись кто чем смог, народ бежит в указанном направлении.
   На удивление у южных ворот порядок, сразу видно, что офицеры опытные, смогли наладить дисциплину, несмотря на большое ополчение, не знавшее военной муштры.
   Здесь же открылась причина ночной побудки, и повод действительно серьёзный. Приближающаяся лавина демонов весьма красноречиво показывала, что уснуть сегодня никому не удастся. Буквально вчера четыре команды охотников ушло выслеживать обнаруженную стайку химер, а сегодня всем ясно, что из рейда никто не вернётся. Тварей оказалось на порядок больше...
   - Ну и чем нам поможет толпа слабо вооружённых штатских? - Спорят два солдата, подтаскивая снаряды к баллисте.
   - Так у них есть хоть какой-то шанс. - Не соглашается второй. - Если мы не выстоим, а к этому всё идёт, то их ничто не спасёт. Продадут жизнь подороже, да и большим числом...
   - ...Будут мешаться под ногами. - Закончил за него сослуживец.
   - Ха. Ты думаешь будут сложные тактические манёвры?
   Прогремевший рог со стены возвестил о том, что твари пошли на приступ...
  
   За два дня пути, не встретив людей, разведывательный корпус достиг третьего города. Пять вымерших деревень и два города подтвердили донесение о небывалом ранее нашествие демонов. Ни живых, ни тел, лишь следы борьбы и уже успевшая засохнуть кровь.
   Двенадцать без вести пропавших охотничьих команд так же подтверждают размах бедствия.
   И вот удача, если можно так сказать. Найденный в лесу, рядом с городом, выживший в оборванной одежде и с диким взглядом, заикаясь поведал про полчища тварей, захлестнувших город. Сам спасся чудом: не успел к закрытию ворот и остался ночевать неподалёку, на деляне, где коротают время запозднившиеся путники. Так слепая случайность пролила свет на размах трагедии.
   Около тысячи демонов, за цифры, правда, выживший не ручается, ибо посчитать такую массу было невозможно, напав с северных ворот, лавиной пронеслись по городу, и свернув на восток ушли в сторону города за холмами.
   Командир отряда серьёзно задумался. В Южном Зароне видели около четырёхсот тварей, так туда собрали почти всех охотников. Если данные верны, то здесь проблема ещё глобальней. Медлить нельзя, надо срочно донести королю. Но если выжившему с перепугу показалось, а на деле их намного меньше, то вызванный переполох может стоить ему звания. Дилемма.
   "В случае ошибки пострадаю только я..." - Решил командир.
   - Вы, трое. Срочно в столицу. Мы идём на восток, по их следу...
  

Глава 15.


   Краутеры сидят расслаблено, четыре химеры спокойно, словно дрессированные собаки, поглядывают исподлобья, пятая увлечена булавой на собственном хвосте.
   Только дэстрои, держат в руках мечи, показывая, что мирно не разойтись. Ну, это и так понятно, у охотников кредо: хороший демон - мёртвый демон. И как общество истинных натуралистов и эстетов, Гильдия помогает демонам хорошеть. Часто бывает наоборот, кунг-фу тварей оказывается сильнее, и это тоже не добавляет к ним любви.
   Спокойная, почти миролюбивая атмосфера, набатом бьёт в голову, крича о ловушке. Я даже оглянулся, пытаясь найти признаки западни.
   Пока охотники второпях спешивались, из наших рядов вылетело три фаербола и пара айсболов, которые, впрочем, вреда мутантам не нанесли - стекли по магическому щиту, выставленному одним из дэстроев. Химеры проигнорировали потуги наших магов, левая даже зевнула, продемонстрировав длинные клыки, бирюзовый язык и бездонную глотку.
   На полигоне я отрабатывал ситуации, когда в присутствии дэстроев демоны работали слаженно. Но и там мутанты бросаются сразу, только увидев человека. Пусть работают в команде, в арсенале "авиация" и магические артиллерия и щиты, даже чувствуется подобие тактики, но всё равно звериная почти неконтролируемая ярость при виде хомо сапиенсов.
   В левом углу ринга - одиннадцать сильных и весьма подозрительных демонов. В правом углу - полторы сотни охотников, по численности три полноценные команды, но несработанные, а значит просто толпа. Полезного оружия на всех - две секиры и шесть мечей, два из которых у меня. Остальной арсенал - обычный, для групп поддержки разящего.
   Сто метров, отделяющие непримиримых врагов, создают иллюзию дистанции, но твари способны преодолеть расстояние за считанные секунды. Охотники, не теряя времени собрались в подобие команд, учитывая отсутствие сбивки реального отряда, скорость и слаженность впечатляет.
   Охотники начали расходиться веером, для обхвата. Правильно, кучковаться с таким противником гибельно, нужен простор для маневра. Алиска рядом с боевыми подругами, осколок отряда, но всё же эффективней. Вазилеск держится поближе к подружке, оба этим довольны. В обычном бою разошлись бы по своим командам, а тут могут прикрыть друг друга. Ну и мне остаётся только держатся поблизости. И парочка "твикс" и Анна рядом.
   Мы преодолели половину пути, демоны смирно нас поджидают, напряжение растёт, поэтому вылетевшие с пролеска грайтеры, хоть и захлопнули ловушку, но были как бальзам на душу. Я чего уже не передумал..., старый враг привычен, а если он меняет повадки - его не предугадать. А это и сковывает, и удручает.
   Химеры сорвались, как с цепи, огромными прыжками сокращают дистанцию. Десяток грайтеров пикирует с неба, авиация эффектно отвлекает от пехоты. Только дэстроеры на краутерах движутся в нашу сторону лёгкой рысцой. Странная, стратегия, но может сработать. Химеры с грайтерами, тринадцать тварей затянут нас в общую свалку, а мутанты-гуманоиды вклинятся в слабое место. Вариантов, как ударить в спину много, на любой вкус.
   Рисунок предстоящего боя позволяет использовать дистанционные бонусы. Втыкаю мечи в землю, входят легко как в масло, и выхватываю пистолеты. Химеры ближе, но окорочка в небе - более лёгкая мишень. Пальцы привычно лежаться на курки, оба дула устремляются на ближайшую тварь.
   Выстрел.
   Гул оглушает, продолжая звенеть в ушах. Правая рука онемела, словно арматурой ударил по бетонной стене. В глазах расплывается, как в тумане смотрю на раскуроченный пистолет, дуло ромашкой, корпус деформирован. Инстинктивно откинул оба пистолета. На правой руке кровь, кожа между большим и указательным пальцами лопнула до мяса. Голова гудит, в ушах бухает, звуки вокруг приглушённые, с железным оттенком, словно из бочки.
   Кто-то налетел со спины, сильный толчок опрокинул меня на землю, но нет худа без добра - в голове прояснилось. Так, обижаться на судьбу и предавшее оружие будем опосля. Бью кулаком по поясу, запуская аптечку. По идее надо запустить в авто-режиме, но так одной хватает на бой, не больше, а у меня осталось всего три, включая одетую. Придётся поберечь, конечно, мёртвому, они будут не нужны, но и остаться без них никак нельзя.
   Вскакиваю, хватаю клинки, и оглядываю текущую диспозицию. Опять вокруг твари, а я с мечами, дежавю какое-то.
   - Дежавю - это сбой матрицы. - Вспомнились слова из популярного фильма.
   Химеры скачут без остановки, поэтому поразить их непросто. Их вообще сложно убить, а у нас ещё не хватка нужного оружия. Сверху штурмовики, не дают собраться в кулак. Знали демоны что ли, что у нас мало артефактов предков?
   А Дэстроеры даже не стали врубаться в сечу, с расстояния обкидывают фаерболами и айсболами. Несколько "ответок" от наших магов не причинили им вреда, магический щит не оставляет шанса "вынести" демонов дистанционно. Но скорее всего эти робкие попытки - только пощупать оборону. Помнится, маги у охотников - это не артиллерия, а хилеры.
   Включаем логику. Устранить ударную силу тварей, пока их прикрывают Дэстроеры вряд ли получится, раньше поляжем, и отнюдь не отдохнуть. Опять же, судя по повадкам именно они заводилы и лидеры этого банд-формирования. Значит и начинать надо с них.
   Но легко сказать - их трое, один держит щит, он не в счёт, но остаются двое на краутерах против меня одного, бедного и почти беззащитного. Вообще не подарочек судьбы. Сволочи, художника каждый обидеть может.
   Чем же я так не угодил Вселенной, что она пытается меня стереть, целенаправленно и планомерно. Может у пространство-временного континуума есть иммунная система, устраняющая нелегалов...
   Кидаться на эту троицу - самоубийство, но другого варианта не вижу, даже сбежать вряд ли получилось бы. Вариант не ахти, но другие ещё хуже.
   По тренировкам и бою в пещере выходит, что щит останавливает только магию и быстролетящие пули, в тоже время пропуская удар копьём вместе с самим охотником.
   Увернувшись от фаербола правого мутанта, пропустил мимо бивень краутера рубанул его по лапе. Обычно эту тварь приходится ловить на полном скаку, а тут стоит, позирует, скотина. Не убил, но из строя вывел. Туша начала заваливаться, пришлось отскочить, тем более окружение не дремлет. Над головой просвистел, большой как рельса меч. Ага, рядом с товарищами огнём не покидаешься. Неожиданный, но приятный бонус - от физической угрозы увернуться легче.
   Щитоносец спрыгнул с раненого скакуна и передо мной выросла гора в костяных доспехах. Но видимо магический барьер рухнул, а новый поставить никто не удосужился, так как в тварей прилетело десяток фаерболов, что отвлекло от меня, и итогом стало уменьшение демонской популяции. Мама не учила, что к людям спиной поворачиваться нельзя? Мы злы и коварны, только дай шанс и ищи голову в чистом поле. Ну, в данном случае, всего лишь "непроектное" технологическое отверстие в области шеи, но проза жизни не должна сбивать с поэтического лада. Вовремя охотники отвлекли внимание, так легко дэстроя убивал впервые.
   Магический барьер снова поднят другим дэстроером, два фаербола стекли на землю, щитоносец, как водится - не боец, а значит я один на один с последним мутантом. А это уже привычная стихия. Начинаю отработанный танец и боковым зрением замечаю, что грайтеры и химеры разворачиваются в нашу сторону. То ли их телепатически вызвала эта двоица, то ли понимают, что командный штаб надо спасать в первую очередь, как говорили в старину - войско без генерала гибнет. Значит счёт пошёл на секунды, надо поделить на нуль хоть одного дэстроера, пока не подоспело подкрепление.
   Жизнь в очередной раз доказала - победа складывается из мелочей. Мутанту достаточно было протянуть время, но, как говорится "безумству храбрых - венки со скидкой", демон направил краутера на меня. Я не успел проявить себя во всей красе - получив несколько фаерболов краутер споткнулся, а я легко вырубил свалившегося на полном скаку наездника. Жаль, не успел упокоить пытающегося встать скакуна - пришлось уворачиваться от настигшей подмоги. Хорошо, что она поредела. Осталось две химеры и шесть грайтеров...
   Пришлось постараться, чтоб не оказаться растерзанным. Зато пока они увлечённо подрабатывали моими личными фитнес-тренерами, их количество убивалось. В строю осталась одна химера и четыре воздушных истребителя - охотники понимают, что в спину бить легче, и времени даром не теряют. Надеюсь фаерболов стало мало, потому что маги усиленно вытаскивают раненных...
   Одного лётчика приземлил я, неосторожность наказуема, ещё одного настигла месть от разъярённых охотников, а вот и последняя химера полегла. Двое в небе на фоне предыдущего месива смотрятся не серьёзно. Только про щитоносца я зря забыл, поняв, что барьер не спасёт отца демонской демократии дэстроер спрыгнул с краутера, отправив последнего на охотников, а сам пошёл на меня, размахивая гигантским мечом. Дурак, всадник сильнее пешего, охотников отвлёк, но это ненадолго, даже два бройлера в небе не спасут ездового бегемота. Значит не надеется остаться в живых, только выигрывает время, чтоб устранить меня. Интересно, увидел во мне особую опасность или я просто ближе всех?
   Рельса просвистела над головой, кувырок вперёд, левую руку обожгло айсболом, но нажимать на аптечку некогда, рывок в сторону, в место где я только что был врезается костяной меч, а в голову демона прилетает фаербол, спасибо неведомому магу. Несколько охотников заходят на дэстроера, оглядываюсь, точно, в небе только один грайтер, остальные демоны повержены. Правда охотников на ногах не больше трёх десятков. Вот и проверим эффективность магов...
   Одновременно кидаемся на демона. Он против меня реально что-то имеет, на остальных бойцов внимания не обращает, пылающие ненавистью глаза нацелены на меня. Обиделся за товарищей? Будь проще, и люди на тебе оттянутся. Пришлось попрыгать, пока братья по гильдии придали ему горизонтальное положение, трое сумели подрезать колени, ещё двое закололи упавшего в шею. Вот, так ему больше идёт, по фен-шую.
  
   - ... и пусть земля им будет пухом. - Закончил молитву охотник.
   Шестьдесят восемь охотников, тяжело ранены, но хилеры уверяют, что их жизням ничто не угрожает, максимум через неделю будут боеспособны. То что они дышат вообще заслуга только нашего мед.корпуса.
   Три десятка похоронили в лесу, среди них пять амазонок, включая "бабу-бтр". Всё-таки война - не женское дело. Не сказать, что среди них особо большая смертность, но в глаза пропорция бросается, как вечный укор мужчинам, что не смогли уберечь.
   Из полутора сотен охотников абсолютно здоровых только пара магов, и то скорее чудом.
   Я ожидал больших потерь, на конец боя меньше трети были на ногах, признаю, включение магов в отряд в роли лекарей себя оправдывает.
   Алиса и Анна среди "тяжёлых". Вазилеск, как и я отделался контузией. Мне даже не пришлось обращаться за помощью, аптечка своё дело знает.
   Подобрал свои пистолеты. Один ремонту не подлежит, но закинул в мешок, мало ли на что сгодится, выкинуть никогда не поздно. Второй абсолютно цел. Проверил магазин, патроны и дуло. Выстрелить, чтоб уверится в работоспособности? Повертев в руках, понял, что боюсь пробовать. С первым ещё легко отделался, мог и руку потерять. При чём, причина взрыва не понятна. А была бы винтовка? Плечо бы в клочья. Вот и доверяй потом хайтеку. Хорошо мечи безотказны.
  

Глава 16.


   Все лошади живы, даже не разбежались, что приятно удивило. Привык, что после каждой заварушки - меняю лошадь, но это приятное разнообразие. Тягловая сила в наличии, но тяжело раненые на роль всадников не годятся.
   В половине дня пути, в стороне от дороги приютилась большая, по современным меркам, деревушка, претендующая на звание ПГТ. Комиссия из пятёрки условно здоровых охотников сумела не только раздобыть несколько телег, но и взять самих сельчан извозчиками. Вопрос цены при мне не обсуждали, деньги на местное такси тоже никто не собирал, остаётся только гадать какими материальными благами подкреплён энтузиазм крестьян. А может я слишком долго жил в меркантильное время, и зря наговариваю на местных жителей, вполне может быть, что помощь от чистого сердца.
   Медленной поступью коней, под скрип телег процессия двинула дальше. Не сказать, что все удручены или подавлены, на удивление все спокойны, словно не хоронили боевых товарищей, но переговариваются тихо, словно будто разбудить раненых друзей.
   Вазилеск что-то обсуждают с Айззом, магом, поведавшем про магические и анти-магические зоны. Оглянувшись чернявый увидел меня, и замахал приглашающе руками.
   - Молодец, хорошо сработал! - первым заговорил маг.
   - Пфф. - Фыркнул я в ответ. Дело не в ложной скромности, просто акценты неправильно расставлены. - Командная работа. Если бы вы не отвлекли этих громил, мы бы сейчас не разговаривали. Первого я со спины убил, второго твои коллеги опрокинули, я уже лежачего тыкнул. Действительно моя заслуга - два грайтера и раненный краутер.
   - Если бы ты не отвлёк внимание на себя, остальные ничего не смогли бы сделать. - Вставил свои пять копеек Вазилеск.
   - Поэтому я и сказал про командную игру. Общая победа - заслуга каждого участника. Я, как дурачок, кинулся на эту троицу, а вы меня грамотно прикрыли. - И добавил специально чернявому, махнув на фигуру в балахоне. - Стоит похвалить магов, от них весьма вовремя приходила поддержка. Успевали следить за ситуацией на поле боя, и раненных вытягивали, и боевую помощь оказывали. Вот кто виновники сегодняшней победы.
   И я не слукавил. Охотники быстро сориентировались, и добили отвлёкшегося врага. Маги весьма вовремя оказывали поддержку, и что интересно - одновременно, значит не только видели мои похождения, но и понимали, когда и что надо сделать, а синхронность показывает, что это не случайность и не заслуга одного гения.
  
   Три дня проползли как улитки по беговой дорожке. У предков была хорошая одежда, но к верховой езде и она не очень пригодна. Ноги, и место где они теряют своё гордое имя стёр по самые уши. К вечеру должен показаться город, последний крупный населённый пункт на нашем пути, дальше только поля и деревни, до самых болота и Гиблой Пустоши.
   Из тяжёлобольных не все полноценно восстановились, но большинство уже сами бегают, и даже проходят курс восстановительных тренировок с оружием. Анна стала ещё печальней, лицо помрачнело, стало твёрже, постарело лет на десять. Такое часто видно на тех, кого жизнь помотала, на вполне молодом лице маска отражающая перенесённые тяготы. Она и раньше не была душой компании, и даже робкую улыбку запечатлеть - подобно чуду, но сейчас полностью замкнулась. Если Алиска "страдает", чтоб Вазилеск и дальше над ней хлопотал как наседка, то поведение этой особы мне не понятно. Хороший повод подкатить... ну, пусть будет просто "подкатить".
   - Чего Аннушка не весела, чего головушку повесила? - Перефразировал я детскую классику, Конька-Горбунка.
   Вымученная улыбка и неопределённое пожатие плечами было мне ответом. Отсутствие результата тоже результат, я и не надеялся, что всё будет легко. Главное не ослаблять натиск, и защита рухнет. Душенька, я тебя либо добьюсь, либо добью. Шучу конечно, но видеть Анну в таком состояние невозможно.
   - Рассказывай. - Потребовал я.
   Голос уверенный, будто знаю, что она должна сказать, хотя сам ни сном не духом.
   - Что рассказывать? - Увильнула охотница. - Всё хорошо, мы живы, едем дальше. Погода только не нравится, я дождь люблю.
   Ага, знаем мы эти розовые сопли, люблю дождь в нём можно спрятать слёзы, люблю бетон в нём можно спрятать труп...
   Ну нет, со мной такие приёмы не проходят, у меня гигантский опыт споров на форумах, меня с темы разговора не увести.
   - Это поэтому ты расклеилась? Не рассказывай сказки, что-то тебя выбило из колеи. Засада? Не первая, и уж точно не последняя. Погибшие охотники? Насмотрелась уже, должна была привыкнуть...
   - Грета, Бэтти и Клара погибли. - После небольшого раздумья пояснила она.
   Грета, это бтр-баба, Клара - новенькая, прогулявшая бал. Ну а Бэтти ничем особым не запомнилась.
   - Мне их тоже жаль. И это не единственные погибшие. Кроме них похоронили ещё две амазонки. Однако ты выделила эту троицу. Они были твоими подругами?
   - Они спасли мне жизнь.
   - И это нормально. Взаимовыручка и самопожертвование - залог успеха охотников. Отряды, в которых каждый сам за себя, и никто не рискнёт ради другого - вымирают первыми. - Конечно я имел ввиду военный опыт, но пример удачный. - Отдать свою жизнь, чтоб спасти товарища, тем более нескольких, оправданно.
   - Это если один погиб за троих. А если они за меня - это тоже оправдано? - Анна повернула голову и посмотрела мне в глаза. Взгляд серьёзный, лицо напряжено. Действительно ждёт ответа, неужели вопрос не риторический?
   - Как ни странно - да. Во время боя нет времени анализировать, пока будешь думать и самого убьют, и помочь не сможешь. Лучше иногда гибнуть вот так, чем всем отрядом, потому что много размышлений как целесообразней поступить. Теперь от тебя зависит как распорядишься своей жизнью. Будет ли их жертва напрасной? С таким настроем ты поляжешь в следующем бою, и значит они пострадали зря.
   Анна обдумала мои слова, помолчала немного и всё-таки спросила:
   - И что ты предлагаешь?
   - А вот знаешь..., ничего не предлагаю, решать только тебе. Есть много вариантов, включая нестандартные. Они ведь не просто умерли, они так и не стали матерями. Ты можешь не только уничтожать демонов, но и наоборот, уйти из охотников, выйти замуж, нарожать много детей, за себя и за них. Или можешь выйти замуж за какого-нибудь принца, или хотя бы барона, помочь наладить жизнь в его домене. А через это счастье людям и увеличение популяции. Вариаций уйма, думай. И это, не зацикливайся. Они сделали правильно. И ты бы на их месте поступила так же.
   - Но они были охотницами... Уйти из охотниц - предать их идеал?
   - А это было их идеалом? Что, красивые молодые девушки идут в охотники, потому что нравится убивать? Скорее нужда или месть толкнули на такой шаг. Ты можешь остаться в гильдии и стать героем, спасти тысячи людей. А можешь погибнуть в следующей битве. Скорее всего, сама никого не спасёшь, эстафету "жизни" не передашь. Путь охотника более прямой, результат перед глазами, но он рискованней.
   Она задумалась, дилемма не из простых. Для меня тоже не всё очевидно. Если уйдёт из охотников - вряд ли мы когда-нибудь увидимся. Если останется - может погибнуть. Рассчитывать, что я смогу её спасти в критический момент, как показала практика - слишком самонадеянно. В последнем бою я не смог её защитить, выжила чудом и стараниями магов.
   Анна прекратила размышлять о бренности бытия, лицо прояснилось, снова помолодело лет на пять.
   - Спасибо. - Чмокнула меня в щёчку, и не спеша удалилась.
   - Ну, вот и поговорили. - Выдохнул я, любуясь силуэтом со спины.
   Ну что, будем считать, что я на один шаг ближе к взятию Форта Нокса.
  
   Въезжаем в непримечательный городок, словно раздутая, ожиревшая деревня, без крепостных ворот или частокола, с деревянными двухэтажными домами. Пейзаж будто скопирован из ковбойских вестернов, не хватает только легкоузнаваемых створок дверей бара.
   Половина домов не жилые, а судя по дизайну и зарешочатым окнам - складские помещения. Я ожидал увидеть муниципальный район или промышленный центр, а это скорее перевалочная база.
   Здесь мы и распрощались с извозчиками - даже самые тяжёлые больные поправились достаточно, чтоб ехать верхом самостоятельно. В таверну, не вошла и половина, большинству придётся спать где попало. Ужинать пришлось по очереди, всех разом обеденный зал не вместил. Местные выпивохи, декламирующие последние новости успели "продать" сплетни по несколько раз. В принципе, ничего нового или особо интересного я не узнал, разве что слухи, про какое-то шевеление демонов на севере и западе несколько насторожили.
   В условно чистых номерах разместили ещё недавно умирающих соратников и остальные комнаты разыграли по жребию. Правда амазонкам единогласно уступили вне конкурса, за что были одарены воздушными поцелуями и мило хлопающими глазками. Знают на чём сыграть, чертовки.
   Если фортуна повернулась к тебе задом - не теряйся. Часть проигравших жеребьёвку были не сильно расстроены и умудрились "напроситься" к местным одиноким хозяйкам. Видимо спрос на мужчин в данном регионе превышает предложение. И как они их вычислили в чужом городе? То ли опыт, то ли чуйка. А неудачники и скромняги, вроде меня разместились на сеновале при трактире.
   Вечер не поздний, обстановка располагает, разложившись на скамейке провёл ревизию пистолетов. Хоть в армии и не служил, но на военной кафедре пистолет Макарова и автомат Калашникова "листал" на отлично, во временные нормативы всегда укладывался. В сравнение с привычным оружием, у местных продуктов военной промышленности разборных деталей не так много, по крайней мере невооружённым взглядом и по неопытности.
   Начал с целого экземпляра. До чего смог добраться - ситуацию не прояснило. Ни повреждений, ни трещин или деформаций. Выглядит как новый. Может там вопрос "допусков", где-то сточился миллиметр, и вот итог. А может он и не повреждён вовсе. Просто тенденция не здоровая - сначала оба работали замечательно, во время нападения на караван сбоили и стреляли через раз, а теперь один вообще взорвался. Связанны эти явления между собой, или случайность?
   Раскуроченный пистолет, поддаваться не хотел, но упорство сворачивает горы, в итоге смог разобрать и его. Понять, что стало причиной теперь сложно, да и я не специалист, но вроде взрыв, судя по деформации, шёл от бойка, взорвался патрон. Ревизия обоймы ситуацию не прояснила, обычные пули, ничем не выделяются. Сравнение с запасными магазинами ничем не помогло.
   Решение провести эксперимент вызревало долго. Но чем я рискую? Если взорвётся второй пистолет, хоть буду знать, что нельзя на него рассчитывать. Опасно, таскать с собой, а в критический момент потерять и оружие, и руку. А если всё пройдёт нормально - грех не пользоваться таким бонусом.
   Техника безопасности пишется кровью. Верёвки, чтоб привязать к курку не нашёл, в таверну просить не пошёл - там и без меня хлопот хватает. Не страшно, разум когда-нибудь победит! Длинной тонкой палкой нажать на курок сложнее, эффект рычага действует по-разному, в зависимости от того, на длинном или коротком конце ты находишься, но нет ничего невозможного. Зафиксировал пистолет между балками конюшни, направив ствол под углом вверх.
   Грянул выстрел. Не сильно громкий, эти пистолеты вообще мало шумные, а эффекта эха на улице нет. Ещё пару попыток. Работает. Осмелился нажать курок пальцем, даже зажмурился в ожидании самого страшного. Нервно выдохнул, когда слуха коснулся хлопок выстрела, а рука слегка дёрнулась от слабой отдачи. Отлично, пользоваться пистолетом можно. Остаётся только гадать, что за неисправность поразила первый ствол, и надеяться, что это не эпидемия, и второй будет служить исправно.
   Спать не хочется, самое время провести небольшую ревизию. Порылся в настройках чудо-браслета, прослезился от умиления. Как в моё время фонарик пихали в любой девайс, так и здесь столько бесполезных опций, что просто перебирать устанешь. Кое какие штучки, впрочем, могут пригодится.
   Всё, спать. Утро вечера веселее.
  

Интерлюдия 9.


   - Что слышно? - Усталым голосом интересуется король Вендара.
   - Ничего! Ни с кем не можем связаться, мало опыта. Ладно я перевёлся на второй курс, а эти двое только сдали вступительные экзамены, - извиняясь, оправдывается молодой маг. Его терзает не трепет перед королём, не страх за жизнь. Обида! Обида, что не может помочь сюзерену, хотя искренне старается и прилагает все мыслимые и немыслимые усилия. - Магию дальней связи изучают на четвёртом году обучения. Я и теорию знаю только из-за природного любопытства, ну и личного знакомства с библиотекарем.
   Гильдия Магов, когда проснулась Крепость Предков осталась за периметром. И хотя по негласному договору войны не затрагивают этот межкоролевский орден, можно только предположить, как сложилась судьба столичного университета. От вероломного Рингера можно ожидать чего угодно.
   Проблема не только в том, что маги остались во власти пальтарцев, а в том, что сильных магов нет внутри периметра Крепости. Держать магов в дворце, когда их логово здесь же в столице считалось глупой затеей, приходят, проверяют защиту и всё. Приходится рассчитывать на трёх недоучек, случайно оказавшимися в пределах древней защиты.
   Связь с внешним миром, вот что жизненно необходимо. Королевство в руках хищного императора, а Филлип со свитой отсиживается в защищённом замке. Дозорные видели, как большая часть армии снялась, и ушла в неизвестном направлении, оставив два полка для продолжения осады. Остаётся гадать, каким непотребствам подвергнут его народ.
   Обида гложет короля, вгрызаясь как жук-короед в плоть дерева. Какой позор! Сотни лет Вендар славился своей непобедимостью, и, хотя в захватнических войнах почти не участвовал, но на своей территории ему не было равных. В историю Филлип войдёт, не как успешный промышленник, хотя вендарские товары пользуется спросом. И не как экономист, хотя его торговцы известны и в дальних королевствах. Даже не как грамотный политик и дипломат, несмотря на создание крепких связей с ближайшими королевстами, за счёт грубой лести, подкупа и династических браков. А как первый король Вендара, не сумевший остановить вторжение.
   - Ваше Величество! - Второй советник подошёл и низко поклонился. - Войска Пальтара закончили насыпать вал, и принялись за второй, шире диаметром.
   - Такая тактика используется, когда осаждается город в незахваченном королевстве, и есть риск удара со стороны, для снятия блокады или прорыва. - Вмешался главнокомандующий армии. Вот это ирония - главнокомандующий есть, а армии нет.
   Рингер - император, ему трон не нужен, посадит лояльного дворянина, половина династий имеет право претендовать на "почётное место". И королевство вольётся в новую империю. Сдайся Филлип, и присягни в верности - этой марионеткой мог бы стать он, но конечно король так никогда не поступит. Тем более после поражения. Сделай он это до вторжения - это был бы самостоятельный волевой поступок, теперь же...
   Единственная возможность сохранить остатки чести - это умереть.
   - Некому нападать. Наших войск не осталось, если где и соберутся выжившие, то их мало. Альянс сколотить не успели, пока спорили и перетягивали одеяло на себя - стало поздно. - Отстранено ответил Филлип-2. Мыслями он был далеко, и отчёты слушал в пол уха.
   Но и уйти из жизни так просто король не может, самоубийство - удел трусов и слабаков. Кинуться с гвардейцами на осаждающих? Уже лучше, но во-первых, придётся как-то отключать магическую стену Крепости, а во-вторых, все понимают, что это завуалированное самоубийство, только ещё и верных людей за собой прихвачу. Как древние языческие короли, умирая требовали похоронить с ним лошадей, жён, слуг и даже верных полководцев. Нет, такое кровавое жертвоприношение не стоит его чести, тем более попрана она по заслугам. Не коварной магией, не Божьими чудесами... нет, его захватили честно, разбив армию в открытом бою. Король не смог сделать то, что до него делали веками. Он не достоин. Можно сослаться на народ, недостаточно активно ведший партизанскую войну. На малоподготовленных солдат, генералов, не достигших вершин военного дела. Но прямо или косвенно во всём этом виноват Филлип.
   Послал бы Бог возможность героически погибнуть в бою...
   - Ваше Высочество, по поводу перспектив, есть средний вариант: договориться с Рингером, чтоб Юлиана вышла замуж за нового короля. Она останется в живых, и ваш род продолжит править Вендаром. - Несколько смущаясь заговорил третий советник. Ближайшее окружение знало характер короля, упоминание об одной только возможности присягнуть императору оскорбит Филлипа. - Ему нет надобности пресекать ваш род - ведь номинально он останется у власти, поводов для бунтов и недовольства нет. И крестьяне, и дворяне примут такой факт. Тогда и вам достаточно уйти в монастырь...
   - Меня спасать не надо, не нуждаюсь. - Резко одёрнул король. - А на счёт дочери... где гарантия, что он сдержит слово, и не убьёт её?
   - Но и сидеть так бесконечно мы не сможем. Рингер посадит своего человека и перенесёт столицу в другой город. А мы... а мы просто сидим в уютной, весьма экзотической тюрьме. Новый король даже оставит нам почётный караул, чтоб мы не прервали своё заключение.
   - Пока время есть. Надо посмотреть, от кого огораживается Рингер. Может проблема решится сама собой, или появится более насущная.
  
   - Чем ты расстроена дочь? - Филлип иногда вот так "играет" с Юлианой, переходя на официальный тон.
   - Не могу найти общий язык с Голосом Крепости. - С той же интонаций проговорила принцесса.
   - Не удивила, маги уже сколько столетий пытаются. - В нотках короля проскочила мягкость, первый не выдержал установленного официоза.
   Юлиана поняла, что смогла заинтересовать отца, иначе он продолжил бы держать маску отчуждённости. Почувствовал, что не с проста принцесса озадачилась проблемой.
   - Крепость меня понимает. Выполняет мои указания, рисует магические картины с видом Медэна и окрестностей, может даже отвечать жестами, кивает, руками показывает. Но упорно говорит на языке предков. Как можно понимать язык, но не уметь говорить на нём? - Выпалила Юлиана на одном дыхании.
   - Вы говорили Андрей и Крепость общались на одном языке? - Уточнил Филлип.
   - Да, они о чём-то разговаривали. Кстати, когда мы увидели его первый раз, он говорил на незнакомом языке, Лагот даже выдал амулет-переводчик.
   - Язык при первой встрече, тот, на которым общался с Крепостью?
   - Не знаю, в лесу он сказал только несколько фраз, я их даже не запомнила. Но Лаготу Андрей сказал, что с Крепостью говорил на родном языке.
   - Надо было сразу поверить ... А мне рассказ показался слишком невероятным... - пробубнил Филлип, когда дочка упорхнула вниз, в Крепость.
   Король медленной походкой прошёлся по тронному залу и выглянул в окно. Вдалеке ненавистные захватчики возводят второй вал, по всем правилам осадной фортификации, с палисадом, рвом, кольями и прочей атрибутикой.
   - Кого же вы боитесь? - Спросил он вполголоса ни к кому не обращаясь. Последнее время король часто разговаривал сам с собой.
  

Глава 17.


   Скоро покинем последний очаг цивилизации и углубимся на территорию распаханных полей и ухоженных садов. Предстоит завтрак, быстрая пробежка по магазинам и "пора-а-а в путь дорогу...", через два дня будем в лагере. А там ещё немного и чек-пойнт...
   Позавтракать решил как белый человек, за столом, в таверне. Зал забит до отказа, если это виртуальная реальность, то у автора плохая фантазия - текстуры и сценарий от харчевни к харчевне примитивно скопированы, рандомно воткнутые нюансы ситуацию не спасают. Сесть за стол мне точно не судьба, попрактикуюсь в стоянии перед барной стойкой. Если тут и были стулья, то их уже растащили по залу.
   Яичница с луком и салом - идеальное начало дня. Научное название блюда - "холестериновая смерть", не хватает только майонеза. А иногда так хочется отравиться, чем-то вредным. Сало не только поджаренное, нарезанные ломти солёного в прикуску - дополняют картину.
   Сало - интересный продукт. Диетологи каждую пищевую молекулу взвешивают, изучают вдоль и поперёк, оценивают энергетическую ёмкость... А тут сплошной концентрированный жир. Свиная липосакция. Звучит противно, но вкусно-о-о. Как говорил старлей с военной кафедры: "сало - сила, спорт - могила". А сам при этом был (или и сейчас где-то есть) худющий, как скелет, словно его жена совсем не кормит. Хотя, помня её комплекцию... она его объедала. Точно, пазл сошёлся. Мужик только на сале и держался, настоящий военный, боевая воля к жизни. То-то, на всех пьянках - все пьют, он закусывает.
   Вкусно, но мало. Ладно, чувство сытости всегда запаздывает минут на пятнадцать-двадцать, потерплю. Пока догонюсь холодным кисло-сладким морсом. Потягивая из большой железной кружки приятное варево, оглядел зал. Вон Вазилеск с Алиской. Они вообще когда-нибудь расстаются? И во сколько они встали, чтоб успеть занять стол? Поди и не ложились, молодость-молодость... На фоне их чувствую себя стариком. Даже не заметили, что я вошёл, увлечено спорят, наверно, кто в семье будет главным.
   Анна... Анютка, сидит печальная, опять глаза готовы наполниться слезами. Надо постоянно быть рядом, отвлекать эту меланхоличку от депрессивных мыслей. Куда она так внимательно смотрит? Проводим прямую по её взгляду и видим местного мужичка с кувшином вина. А рядом маленькая девочка дёргает его за рукав.
   - Папа, хватит пить эту гадость, пойдём домой... - Плача молит кроха.
   Мужик губит не только себя, но и обрекает всю семью. Сердце сжало тисками. Представляю, как для дочери страшно видеть таким отца.
   - Ик... иди домой, я догоню. - Местный, делает три глубоких глотка и вытирает рот рукавом, противно улыбаясь пьяной улыбкой.
   А день так хорошо начинался... Ну что же, придётся восстанавливать вселенскую справедливость, Анне настроение, себе чувство морального удовлетворения.
   Встав за спиной, я опустил руку на плечо родителя. Девочка вздрогнула, и посмотрела на меня с мольбой и испугом, не зная, чего ожидать от чужого человека. Мужик повернулся, глаза пьяно блуждают, но с усилием сфокусировались на мне, лицо исказилось гримасой непонимания и смутной тревоги. Хоть я и не богатырь на фоне местных, но в костюме, должен производить впечатление.
   - Не пей. Козлёночком сделаю! - Перефразировал я детскую сказку, медленно, выделяя каждое слово, чтоб смысл услышанного пробился сквозь хмельной дурман.
   Обычно пьяные ничего не боятся, море по колено, инстинкт самосохранения атрофирован, отморожен наглухо. Но хоть в раз жизни и законы Мерфи должны сработать со знаком минус, а минус на минус, как учат с детского садика - даёт плюс. А может звёзды так сложились, Венера там в Козероге и Луна в третьем домене. Может причина в том, что я увешен оружием, а он пьян и в руках только кувшин. Но не исключено, что причиной принятия верного решения, так сказать катализатором мыслительных процессов в конструктивном русле, послужил ещё один охотник, огромный как скала, ставший за моей спиной, сложивш руки на груди и пронзительно уставившийся на пьяницу.
   Мужик мигом протрезвел. Логично, если не я, то этот точно и козлёночком сделает, и в бараний рог скрутит, может и око до седалищного нерва дотянет. Да чего там говорить - одним взглядом просверлит до печёнок.
   - Да дорогая. - Повернулся он к дочери. - Пойдём домой, мама, наверное, уже волнуется.
   Отец с девчушкой быстро собрались и растворились за дверями таверны. А законы Мерфи, именуемые в простонародье законами подлости, вновь вступили в свои попранные справедливостью права: место освободилось, а мне уже не надо, я уже поел.
   Жалко, что аргументом для выпивохи стали не слёзы дочки, а грубая сила со стороны. Прямо скажем ненадёжная мотивация, особенно при постоянном отсутствии стимулирующего фактора, но это лучше, чем ничего. На один день я сделал мир лучше, пусть не в одиночку, но главное результат. Надеюсь, мужик разумнее, чем, кажется на первый взгляд, и больше не будет так по-скотски напиваться.
   Пока остальные завтракают, я решил заглянуть далеко вперёд и подумать об обеде, да не об одном, а на несколько дней. Дальше одни деревни, там конечно можно прикупить провиант... Наверное... Это в играх заходишь в деревню, и у старосты, как в магазине или на продовольственной базе - "от гондона до патрона".
   У меня нетронуты консервы с бункера, но это совсем НЗ, потому набираем местного эксклюзива, быстро портящегося не беру, а запас карман не тянет. Не руками тащить, надеюсь, лошадка доживёт до лагеря, а то с такой тенденцией точно полпути пешком пройду. Как тут живут? Я мутантов вижу чаще, чем людей.
   Вот магазинчик, приглянувшийся с вечера. Вчера отгородился закрытыми дверями и табличкой с режимом работы, дескать, нефиг шлюхаться по ночам, хозяин спать изволит, приходите утром. Ассортимент большой, но мало подходящего. Крупы брать не с руки, в походе особо не поваришь, овощи весят много, а энергетическая ценность стремится к нулю, опять же одним силосом сыт не будешь. Взял сало, кстати, до этого встречалось редко, видимо местный колорит, набрал копченого мяса и вяленой рыбы. Охотники говорили, что ручьёв по дороге немерено, поэтому с водой не заморачиваюсь.
   Я в местных ценах ещё не освоился, но, кажется продавец "загнул". Не торгуясь, заплатил, а харя за прилавком расплылась в довольной улыбке.
   - Ешьте на здоровье. Спасибо за покупку. - Идут года, идут столетия, между Вселенными стена, но продавцы как под копирку. Везде, всегда. О, так и писателем стать можно, почти хокку. Я поэт, зовусь Андрей, от меня вам сельдерей. Незнайка отдыхает...
   - Пожалуйста, приходите ещё. - Сломал я шаблон продавцу, кинул последний взгляд на статую в ступоре, алгоритм в его черепной коробке попал в бесконечную рекурсию, вышел на улицу.
  
   Погода хорошая, настроение восстановилось окончательно, и даже предстоящая дорога не способна омрачить. Солнце светит и растёт трава, но тебе она не нужна...
   Опочки, а это что за тип помогает Анне вешать сумку на лошадь? Бугай, который помог вывести из запоя местного, тоже решил подкатить "Фаберже" к Анне. Зашибись конкуренция, двигатель прогресса, мать его... Держу себя в руках, успокоился. "Успокоился" - я сказал! Спокойствие и умиротворение. Умиротворение. Умиротворение!!!
   Так, буддистская хрень не работает, надо что-то надёжней. Включаем самую мощную эрогенную зону у мужчины - мозг! Раньше он вокруг неё не крутился, значит, большая вероятность, что в зону интересов попасть не успел. Сейчас подходить бесполезно, во-первых, на эмоциях наворочу или наговорю, во-вторых, будет выглядеть как проявление ревности, собственно, чем оно и является. Ей, конечно, польстит наша борьба, но психология безжалостна - мой статус упадёт на ступеньку ниже, появится покровительственный тон, покажется, что я постоянно должен доказывать свои чувства, а она, будет генерировать ситуации, где стану доказывать, что лучший.
   Вообще, крутится рядом, в таких случаях, выглядит слишком... очевидно. Подобные отношения должны строиться на равных, даже с некоторым перевесом, если девушка с самого начала не видит в парне опору, стену, сама добровольно не отдаёт ему первенство, не пускает на полшага вперёд, то ничего хорошего не выйдет. К сожалению, тут как у животных - с меня посыл о готовности серьёзных отношений, не навязчивая помощь и поддержка, от неё ответ, что сигнал понят и принят. Это, кстати, не отменяет конфетно-букетного периода, но превращает его из подростково-слюнявого во взрослый, в котором своя романтика, свой шарм.
   Солнце светит, хорошее настроение... было. Может, я зря себя накручиваю, и он ничего такого не хотел, просто помог. Но я буду настороже. Смотри мне, я тебя запомнил!
  
   Чем ближе объект к чёрной дыре, тем больше на него действует гравитация, тем сильнее ощущается приближение к сингулярности...
   Не понятно, куда двигаюсь, но плотность приключений на квадратный метр растёт в геометрической прогрессии.
   Не успел город скрыться позади, ещё видны шпили двухэтажных домов, как нас настиг топот. Отряд в полсотни конников, закованных в доспехи или латы, не особо разбираюсь в средневековых декорациях. На всех шлемы, лиц не видно, только чёрные прорези для глаз, словно "горят" неизвестным науке веществом, излучая не яркий свет, а напротив - кромешную тьму. Просто оптический эффект, но впечатляет. Кони, включая заводных тяжело дышат, бока раздуваются как кузнечные меха, быстро, с хрипом, видимо скакали всю ночь. Доспехи без опознавательных знаков, но лёгкая тревога брезжит на краю сознания. Кажется, знаю, где такое видел, надеюсь, что ошибаюсь.
   Один, большой как шкаф, на полкорпуса впереди, остальные клином сзади. Охотники стянулись к левому краю, пропуская отряд, но тот остановился, молча разглядывая хвост колонны. Я ближе к середине, сразу в поле зрения не попал.
   - Чего остановились? Проход свободен, двигайтесь дальше. - Первым заговорил один из магов, стоящий к ним ближе.
   - Мы ищем одного человека. - Громко, почти рыком, ответила "гора" в доспехах.
   - Мы пропускаем, скачите, ищите. - В голосе мага появились твёрдые нотки. Все поняли, что происходит что-то не ординарное.
   - Он может быть среди вас. - Прогремел в ответ "доспех".
   Секундная пауза, по колонне охотников волной прошёл железный лязг, две секунды и у каждого в руках появилось оружие. Я взял в левую руку пистолет. Пятьдесят закованных в броню всадников против полутора сотен пеших охотников, исход стычки не настолько очевиден. Я бы поставил на рыцарей или кем они являются.
   - Ты же знаешь, охотники вне политики? - Процедил сквозь зубы маг. - Если среди нас преступник, заяви в Гильдию! Его будут судить по всей строгости устава и закона. Если это личный враг - вы его не получите. А за нападение на нас тебя четвертуют в любом королевстве.
   - Он не преступник, мы не станем нападать. - Заверил главарь. - Если он среди вас - только поговорим.
   - Однако вы собираетесь проехать вдоль колонны в полной защите. Если вероломно нападёте на нужного охотника, мы не успеем среагировать. - Ответил маг, не купившийся на добрые намерения. - Вдруг вы смертники и главное его убить. Так не пойдёт.
   Человек-гора, оглянулся на свой отряд, и скомандовал:
   - Спешиться и снять шлемы. - Сам спрыгнул с коня, грациозно приземлившись на землю, словно не в тяжёлых доспехах, а в спортивном костюме, оголил свою голову, и повернулся к магу. - Теперь мы уязвимы. Я пройдусь один.
   И не дожидаясь ответа, закинул меч в ножны на коне и пошёл медленным шагом вдоль наших рядов. Охотники словно невесты на выданье, стоят и "торгуют" рожами, впрочем, ни страха, ни обиды. Скорее интерес и азарт. Да и гордость диктует нам держаться вольно, с лёгкой небрежностью, словно позволяем любоваться на нас, как на героев.
   А догнавший отряд внушает. Да, внушает. Лица в шрамах, взгляды холодные и цепкие, тяжёлые. Настоящие псы войны. Даже, сняв шлемы не столько себя ослабили, сколько пошли в психологическую атаку. Предводитель выглядит значительно моложе, но это ещё больше настораживает, если признают в нем лидера, то это как знак качества. По его волевому лицу понятно, что пост занят не по блату.
   Твёрдой, тяжёлой походкой лидер идёт вдоль растянувшейся вереницы. Иногда останавливается, всматривается в лица, пару раз возвращался, в неуверенности разглядывая охотников, но видимо приходил к мнению, что ошибся и двигался дальше. Три наших мага идут следом, сосредоточены, готовы в любой момент напасть или прикрыть.
   "Шкаф" не сверяется с бумажкой, значит, знает лицо, выучил ориентировку или видел лично. Мне его морда не знакома, вроде не встречались. На лица память плохая, но вряд ли забыл бы такое.
   Одеть маску? Она скроет лицо, но вызовет подозрение. Всё равно попросит снять, но это лишний акцент на мне. Есть вероятность, что ищут не меня или хотя бы не узнают.
   Час "X" приближается, я уже в поле его видимости. Бегло пробежался по моему лицу, перевёл взгляд дальше, но не успел я выдохнуть, как цепкие глаза вновь уставились на меня. Гигант наклонил голову влево-вправо, оценил под разными углами.
   - Ты. Это ты! - Заявил человек-гора. Глаза сузились, как у китайца, а руки непроизвольно сжались, аж побелели костяшки.
   - Да ты Капитан Очевидность. - Твёрдо, не моргая, смотря в глаза, ответил я. - Ты прав, я - это я.
   Голос прозвучал громко и уверенно, но если честно такая махина рядом давит на нервы. Ему достаточно схватить меня за горло, а то и просто ударить. Ни охотники, ни я среагировать не успеем. Интересно, маги смогут прикрыть? Против такого и с оружием чувствуешь себя не уверенно, а сейчас совсем как голый.
   - Я не капитан, я лейтенант серых драконов. - С гордостью и нажимом прозвучало в ответ. Словно это должно для меня что-то значить. Мне что серые драконы, что голубые ласточки...
   А вот вокруг прошёлся лёгкий недовольный шёпот, видимо знают, о чём речь.
   - Серые драконы? Так спокойно говоришь об этом. - Громко произнёс маг. - Солдат Рингера нигде не жалуют.
   - Но вы же вне политики. - Ехидно вернул "дракон", не сводя с меня глаз.
   - И чего вам надо от нашего брата-охотника? - Проигнорировал его укол маг.
   На счёт брата-охотника он немного загнул, я только собираюсь вступить в отряд, меня, кстати, могут и не взять.
   "Шкаф" разжал руки, лицо приняло расслабленный вид. Всё, дракон нашёл добычу и знает, что цель не уйдёт.
   - Поговорить. Пока, только поговорить. - Выделил слово "пока" лейтенант.
   - Давай, тебя никто не затыкает. - Усмехнулся маг.
   - Один на один. - Продолжая сверлить меня взглядом ответил "дракон".
   И что ответить? С одной стороны, он наверняка что-то знает про мои "похождения", и, если это всплывёт при охотниках - усложнит мне жизнь. А с другой - отойди с ним в сторону, и даже откинув риск "тет-а-тет", проблем с гильдийцами не оберусь. Разговор наедине - показатель наличия тайны, чего-то связывающего меня с Рингером. После такого вообще не отмоюсь. За шпиона, с учётом особенностей встречи, не примут, но "сбежавший соратник" - будет самый безобидный титул. А так, фантазия таких вариантов нарисует...
   - У меня от братьев-охотников секретов нет. - Специально высокопарно обозначил я. - Тем более мне не понятно внимание со стороны Рингера. Я его никогда не видел и дел с ним не имел. Что ему надо от простого охотника?
   - Император настойчиво приглашает тебя в гости. Гарантирует безопасность и свободу.
   Я, работая на публику, демонстративно развёл руки, изображая недоумение.
   - И почему меня? Если нужны охотники, пусть обращается в гильдию напрямую. Коль руководство сочтёт нужным, то выделит людей, сколько необходимо - Максимально увожу разговор в сторону.
   - Мне сказали доставить тебя! - С нажимом огрызнулся имперский прихвостень.
   - Странная блажь у твоего хозяина. - Я попытался ударить по самолюбию, но "дракон" проглотил оскорбление, укол прошёл мимо, лейтенант даже не дёрнулся. - А подружек взял, дабы склонить к правильному решению?
   Имперец оглянулся на стоящих столбами соратников.
   - Это не конвой, а эскорт. Велено доставить добровольно. - С ноткой недовольства оправдался лейтенант. Его понять можно, отправляют как мальчика на побегушках, да ещё без права применения силы. Конечно, если не врёт, хотя вряд ли при маге рискнул бы.
   - И тебя послали за тридевять земель просто с весточкой. А если откажусь, ты вздыхаешь и едешь с докладом, дескать не вышло? Как говорил философ древности Станиславский - "не верю!". - Немного нарываюсь, но лучше сразу расставить точки под "?", чем каждую минуту оглядываться и ждать подвоха.
   - Зря ёрничаешь, так и будет, но я уверен, что ты согласишься. Сам Император оказывает тебе честь принять лично. Свободный проезд по его территории и защита гарантированы. Расходы на дорогу, плюс упущенная выгода от заказов, которые пропустишь. Но если откажешься, я разворачиваюсь и уезжаю, никакого подвоха.
   - Такие условия и вправду должны говорить о честных намерениях Рингера. Но, знаешь, в чём логическая ловушка? Это может быть правдой, а может хитроумной ловушкой, в которую залезу добровольно. Я не умею читать мысли, нет-нет, не твои - тебе самому сказали то, что ты должен был услышать. Маги не видят твоей лжи. - Махнул я в сторону фигур в капюшонах. - Значит, ты веришь в то, что говоришь. А вот пославший тебя... Чтоб убедиться, что это не ложь - мне надо отказаться. Тогда будет видно, чего стоят заверения. Не исключено, что тебе дадут знак о смене планов и моём захвате.
   - А чего ты боишься? - Решил взять на "слабо". В ход пошли козыри.
   - А вот такой я трусливый. - Уверенно заявил, каждый сам решит, как воспринять эти слова. - Когда не знакомая венценосная особа требует тебя ко двору - это настораживает. Вот так взять и случайного человека, да не из толпы выбрать, а конкретно задаться целью, найти в чужих землях. Думаю, мало, кто из охотников попадал в такую ситуацию. Нехорошие мысли приходят в голову.
   У лейтенанта дёрнулась щека и заходили челюсти, казалось зубы раскрошатся, зло сплюнул на землю, резко развернулся, быстрой походкой и, не оглядываясь дошёл до лошади, рывком запрыгнул и, не прощаясь натянул поводья. Отряд последовал за предводителем и через пять минут скрылся за облаком пыли, поднятым копытами скакунов.
   Вроде, подозрения по максимуму отвёл, соломки, где только можно подложил. Здоровяк, если и знает мою предполагаемую ценность, не выдал. Возможно, боялся, что с ним не пойду, но попаду в круг интересов противников РингераРРРРррпп.
   А чего это на меня все уставились?
   А я чо? Я не чо! Другие во чо, и не чо. А я чо?..
  

Глава 18.


   - Сам в шоке! Вы разговор слышали. - Громко заявил я.
   На мне скрестились взгляды, ожидая продолжения шоу, но поняли, что "кина не будет" и интерес к моей скромной персоне утих.
   Я ещё легко отделался, если бы верзила озвучил, по каким подозрениям, меня ищет Рингер, то пиши-пропало.
   Кстати, учитывая, что меня нашли, хотя вроде следа за собой не оставлял, то он знал, кого и где искать. Вряд ли виноваты бывшие соратники. Юлиана по любому в бункере, Люсия при ней. Элиас и Валькелин попав в плен никогда бы не сдали, рыцари до мозга костей. Остаётся Альенора, наверняка и портрет мой передала, с фотороботом действовать легче. Ох, Филлип, развёл во дворце змеиное гнездо, была же попытка бунта, чего не распутал узел, не нашёл зачинщиков?
   Хотя, если быть откровенным, при чём тут он или Альенора? Сам решил выпендриться, потащил смазливую мордашку с собой. Мог отшутиться и отправить девчонку восвояси, так нет же.
  
   Оправдания успокоили не всех. Не успели возобновить движение, как я взят в захват с двух сторон. "Твикс" в лице Алиски и Вазилеска, подпёрли с боков и угрожающе предупредили, что если не расскажу все подробности, то ждёт меня долгая мучительная смерть от щекотки. Напугали ежа голой... ногой. Ну да, пусть будет ногой. Щекотки не боюсь с детства, тем более через эту одежду тыкать только копьём, но не говорить же об этом вслух. Сделав испуганное лицо, заверил:
   - Расскажу всё что знаю и даже больше. Только не пускайте в ход пытки. - И завершил моральным хуком слева. - И вообще, Вазилеск, твоя подружка ко мне пристаёт. Чувствуешь, голова чешется - это рога проклёвываются.
   На моральный удар получил вполне осязаемый тычок под ребро от охотницы:
   - Это кто подружка? Что ты несёшь? - Наезд и оправдание странный коктейль, если не предположить, что попал в точку.
   - А я-то чего? Вазилеск уже на свадьбу всех приглашал. - Решил бросить товарища под танк, пусть его наматывает колесо репрессий.
   - Чего? - Алиска переключилась на чернявого, забыв про меня. Впрочем, охотнику тоже стало не до выяснения истины.
   Уже всем понятно, что у них почти готовая ячейка общества, но нет же, зачем-то спорит, оправдывается. Девочки такие девочки.
   - Ля-ля, ля-ля. - Просвистел я с видом "не при делах" и дёрнул поводья, оставив разбирающихся голубков позади.
  
   - Ничего не хочешь сказать? - Спросил Айзз, выдернув из раздумий.
   Стандартный приём, если ничего не знаешь - намекни, что всё известно, и жди исповедь. Но с другой стороны, кто знает, что у него в голове? Лучше не рисковать, попробую пройти по краю.
   - Мне от вас нечего скрывать. Спрашивай, отвечу на любой вопрос. Магия - гарант, что говорю правду.
   - Ты несколько раз соврал имперцу. Что никогда не видел Рингера и не имел с ним дел - правда. А вот что не знаешь, почему он может тебя искать - ложь. - Маг посмотрел на меня выжидающе.
   - Есть причина, почему он может меня знать и искать. - Сделав паузу, чтоб переключить тему для себя. Я вижу один вариант обмануть детектор лжи - говорить фразами, каждая из которых правда, но между собой они не стыкуются. Понять это можно, только если знаешь истину. - От Прайсвуда до Медэна я ехал в сопровождении дочери Филлипа второго. Она скрывалась от Рингера, избегая плена, таким образом, я способствовал безопасной доставке принцессы в столицу. Но согласись, это не повод меня искать, слишком низко для его уровня. Если только в назидание другим - дескать, не стойте у меня на пути. Возможно, он хотел предложить мне службу, впечатлённый моими возможностями. Но рисковать я бы не стал. В любом случае, месть или работа, ехать к нему нет резона.
   - До Медэна говоришь? - Айзз задумался ненадолго. - А отношение к последним событиям в Вендарской столице имеешь?
   Иду по лезвию. Хорошо, что маги не догадываются задавать бинарные вопросы, с чётким ответом "да" или "нет". Попробуем излюбленный метод - чтоб не соврать - говори правду, только отвечай не на тот вопрос, который задали.
   - Я слышал про осаду столицы, и что Крепость Предков проснулась. Но я в это время уже был в Южном Зароне, почти доехал до Заархана. - Твёрдым голосом и с честными глазами заявил магу.
   - Мог Рингер связать тебя и столицу? - Не поддался на провокации Айзз.
   Зараза. Чем дальше, тем сложнее выкручиваться.
   - Да кто знает, что в голове у венценосных особ, а этот вообще на всю голову отмороженный. Но раз нашёл, то разведка у него выше всяких похвал, должен знать, что на момент осады меня уже не было не то что в столице, а даже в Вендаре. - В очередной раз крутанул я филейной частью тела.
   Вроде прокатило, маг остался доволен ответами, но легче не стало. Ощущение кольца, сжимающегося вокруг меня, сузилось до удавки на шее.
  
   - Ай. Гады. Ненавижу. - Возмутился Вазилеск, прихлопнув очередного гнуса.
   Не знаю, что это за вредные насекомые, размером от мошки до комара, а кусаются как собаки, словно шматы мяса выгрызают. Странная эволюция - явно кровососущие, но где ферменты, уменьшающие боль? Как ещё не вымерли? Сначала эта напасть встречалась редко, потом случаи вероломных нападений участились. А сейчас мириады кровососов окружили охотников, давая понять, кто здесь хозяин.
   - И как тут местные живут? - возмутился другой охотник, ударив себя по ноге, мстя обидчику. Но судя по перекошенному лицу, промазал или маленький вампир оказался шустрее. - Я тебя запомнил гад. Попадись мне ещё. - Ткнул он пальцем в рой над головой, обращаясь к одному ему известной мошке.
   Высокий, с рыжей копной, да и сам конопатый. Если память не изменяет, а эта ветреная девка может, то его имя - Харк. Молодой, лет восемнадцать-девятнадцать, лёгкий пушок под носом подтверждает подозрения о возрасте. Это он тогда заигрывал с охотницами на выезде из Заархана. Всё понимаю - кровь кипит, гормоны бурлят, мысли только об одном.
   - Привыкли. - Спокойным, почти сонным голосом ответил один Айзз. Правильно, к балахонам магов мошкара не подлетает на метр. - Эта напасть всего пару месяцев в году, да и есть народные средства борьбы.
   - Ну, чего молчишь? - В нетерпении торопит молодой охотник, продолжая отмахиваться от несметных полчищ.
   - Ты ничего не спрашивал. - Меланхолично пробубнил маг. Зато лицо светится, как у нашкодившего сорванца. Вот же тролль, на нашу голову.
   Гад, мало того, что маги защитили только себя, так ещё издеваются. Знают какое-то средство и молчат.
   - Ты что бессмертный что-ли? - Начал горячится рыжий. Но глядя на спокойное лицо Айзза, глубоко вдохнул. Долго и шумно выдыхал. Не помогло. Повторил два подхода по три раза, вроде отпустило. - Не будите ли вы, так любезны, раскрыть брату по гильдии секрет аборигенов, способствующий борьбе со стаями кровососущих тварей? А иначе познаете плоды ненависти охотников, не одарённых магическими способностями.
   - Ого! - Прокомментировала Алиса. - Какой высокопарный слог. Я думала, ты только за юбками бегать можешь.
   - Бегать за юбками тоже искусство. - Огрызнулся Харк. - Пока вы ведетесь на красивые слова, среди эстетов женского тела не иссякнут ораторские способности.
   Етить, пикапер местного пошиба. Ловелас на тропе войны.
   - Ну да, мы любим кружевные речи. - Похлопала глазами Алиска, дразня молодого Дон Жуана.
   - Вот и приходится изворачиваться. - Буркнул молодой охотник, продолжая отгонять полчища маленьких гадов. Удар по плечу, но большущий, как комар кровопийца, как ни в чём не бывало, вылетел из-под ладони. - Убить не убил, но челюсть в трёх местах сломал. - Нахохлившись, заявил Харк. Хорошая мина при плохой игре, молодец парень. Весёлый и находчивый.
   - Видите трава по пояс вдоль дороги полосой? - Маг не дождался, когда начнут уговаривать и выдал секрет сам. - Её надо растереть, смешать с солёной водой и намазать свободные участки тела.
   - А почему вокруг неё роятся мухи, словно г...ммм, в общем измазана? - Недоверчиво скривился Харк. - И что вот так ходить с тучей над головой, словно навозная куча.
   - Ну да, трава и пахнет не очень. Но привыкнете быстро. - Недовольно пробубнил маг, дескать вам подсказываешь, а вы ещё придираетесь. - Мух дальше не будет. А вот мошкара останется.
   Через полчаса все желающие воспользовались советом, и рой мошкары поменялся на полчища мух. Мне хорошо, я ещё утром на браслете нашёл полезную функцию. Ультразвук, или что-то другое, но гадов отгоняет отменно. А вот судя по амбре от охотников - привыкать придётся всем, включая магов.
   - Над тобой муха! - Громко заявил Харк Вазилеску. Хотя над обоими туча этих созданий. - Нет, я ни на что не намекаю, но муху не обманешь.
   Между "горячими финскими парнями" началась перебранка, а я подобрался поближе к стайке девчонок.
   - Давай помогу. - Предложил Анне помощь, пока другие амазонки мазали друг друга.
   - Спасибо. - Мило улыбнулась скромняжка. Вот, успел. А-то лезут помогать всякие, покосился я в сторону бугая, подмазываются. Вон сколько красавиц в стороне, выбирай любую, ну, может кроме Алисы. А Аньку я застолбил.
   Смешно, девчонки, дольше всех держались. Чтоб прелестницы плохо пахли в присутствии мужчин? Но гордости хватило ненадолго, здравый смысл взял верх над женской логикой. Девочки такие девочки. Думают, что способны потерять свой блеск и шарм, если будут в не презентабельном виде. Такая наивность даже умиляет.
  
   Вечером, после сытного ужина уютно разместился на траве, под головой вещмешок, во рту хворостинка, задорно виляющая из стороны в сторону, как хвост весёлой собаки. Лежу, разглядываю две луны в небе. Вторая, ярче Марса, выглядит чужеродно, но привлекательно. Градиент красных оттенков, за которым кроется неровность ландшафта, можно рассматривать часами. Размер нового спутника больше, нашей родной луны, непонятно на какой орбите он находится, и если дальше серого побратима, то, насколько это большая планета? Хотя, никогда не видел, чтоб они друг друга перекрывали, либо одинаково удалены от Земли, либо весьма удачно синхронизированы.
   Мысли плавно утекли на не менее животрепещущую тему - несмотря на вполне разумные повадки демонов, я не чувствую единого управления. Где кукловод, создавший это апокалиптическое оружие? Если он жив, то как, где и чего хочет? Понятно, что не сам существует, как дряхлая мумия, а потомки. Хотя, может мозг плавает в пробирке или оцифрован, из компьютера управляет, опыт подсказывает, что местной технике пятнадцать веков не срок. А может это изначально ИИ, вышедший из-под контроля. SkyNet верен традициям.
   Но как-то это всё банально, сюжет для дешёвого фильма или тупого шутера. Тем более кукловод бы уже захватил это дремучее средневековье. Другие варианты не лучше. Если свести в одно уравнение красную луну и демонов, то вопросов меньше не становится. Даже, если эти два явления случились одновременно, как твари попали со спутника? На развитую космическую цивилизацию, демоны не похожи. Возможно разбились, а выжившие одичали? Тогда при чём тут красный спутник? Если это их планета, то где остальной десант? Варианты, что планета - "попутка", и на ней изначально было мало монстров, или что произошла массовая эвакуация, включая женщин и детей, а тут, "авария-мясо-кровь-кишки" - звучат не очень убедительно, хотя скидывать со счетов их не стоит.
   Может доставка на Землю виде инопланетных спор, как любят рисовать фантасты? Я в биологии не силён, тем более в космической, но это совсем нереально, даже при наличии каких-нибудь мутагенов или катализаторов эволюции. Хотя, может здесь и стоит включить третью переменную в уравнение - магию... Да, не, всё равно бред... Наверное.
   В любом случае, демоны - инопланетяне возможно, только при последовательности событий: сначала появилась новая луна, потом нагрянули демоны. От перестановки слагаемых - сумма ой как меняется. Можно спросить у местных, наверняка какие-то мифы или истории про Великую Войну остались. Но ладно, если скажут, что луна появилась после войны, это будет конкретика. Примерные прикидки не помогут, а для современников плюс минус пару веков в тысячелетних масштабах - считай одновременно. В любом случае, завтра пообщаюсь с Айззом, может ситуация прояснится.
   Надо подготовиться к разговору, продумать речь, найти заранее слабые места и нейтральные ответы. С магами шутки плохи.
  

Интерлюдия 10.


   Длинный зал, тускло освещённый экранами со стен, погружён в сонную тишину. Возле каждой панели - капсула, соединённая проводами со своим табло, отображающим жизненные показания. Сквозь стеклянные крышки можно разглядеть людей среднего и пожилого возраста, застывших, будто каменные изваяния.
   На одном экране дважды мигнула и потухла зелёная лампочка, а линия сердечного ритма запрыгала, словно пытаясь выскочить за край экрана. Фигура старика в капсуле решила нарушить общую идиллию, глаза широко распахнулись, грудь раздулась, пытаясь втянуть весь доступный воздух, тело выгнулось дугой...
   Всё прекратилось так же внезапно, лицо с отпечатком ужаса вновь застыло вечной маской, а линия на экране протянула сплошную черту, будто устала вырываться из сковавшего экрана.
   Робот, формой отдалённо напоминающей паука, процокал по полу мимо сотен аналогичных камер, отточенными движениями отсоединил кабеля от панели, и покатил капсулу в глубь зала, в центре резко повернул налево и устремился к только ему известной цели.
   Бот доставив груз до неприметной двери в стене, створки двери бесшумно расползлись по сторонам при его приближении.
   Для робота тусклый свет не помеха, радар выстраивает полную 3D картину на десятки метров вокруг, эхолокация показывает объекты, находящиеся вне досягаемости сенсоров. Протолкав капсулу к дальней стене, установил её в нишу. Хлопнула крышка, отсекая камеру с телом от бота. Впрочем, робот уже двигался назад, его миссия выполнена. Не обращая внимания на табло, отражающее три сотни зелёных квадратиков, и чуть больше красных, "паук" покинул странную комнату, проигнорировав небольшую метаморфозу - один из графических примитивов изменил цвет.
  
   Кто-то сказал бы, что это зрелищно. Другой бы возмутился, что Земля с орбиты выглядит иначе, чем её принято изображать.
   Пространство не пусто, на большом расстояние друг от друга можно различить объекты, размещённые на первый взгляд хаотично. Но в данный момент не было наблюдателя, способного восхититься или выразить недовольство.
   Если бы кто-то присутствовал, то смог бы увидеть, как от одного из объектов, замерших в холодном негостеприимном космосе, отделилась точка и со скоростью, словно выстрел из пушки, понеслась в сторону планеты...
  

Глава 19.


   Спалось плохо. Всю ночь мучал один и тот же сон: Коперник и Галилей спорили с Бруно, и когда его ответы не устраивали светил науки, давали подзатыльники. Меня же объявили третейским судьёй и с регулярной постоянностью допытывали:
   - Ты знаешь закон Джордано Бруно?
   После отрицательного ответа бедняга получал новую порцию зуботычин. А мне задавали следующий вопрос:
   - Может тебе известна формула Бруно?
   Я разводил руками, а Джордано верещал, что он учёный и на него опять устроили гонения.
   Николая и Галилео это вводило в ещё большую ярость, на Бруно сыпались тумаки, а на меня очередные вопросы про известные мне заслуги гонимого гения.
   Я даже во сне пытался заснуть. Уходил подальше от спорщиков, размещался на траве поудобней, но вскоре меня находили, и баталия начиналась с начала.
   Несколько раз за ночь просыпался, использовал действенный способ прогнать кошмар - энергично мотал головой, но в этот раз средство меня подвело. То ли троица весьма настойчива, то ли мозг не считает данный сюжет ужасным. Зря на ночь столько думал, как не раскрыться перед магами, на чём могу быть схвачен и отх... хм, наказан, в общем наказан.
   Ещё Джордано Бруно откуда-то вылез. В своё время он был знаменем борьбы науки против мракобесия, но откровенно говоря это было плохим ходом. Единственное, где этот оригинал отметился - философия, с идеями магии и прочей эзотерической херомантии. Ни одной научной идеи им сгенерировано не было, нахватался понемногу отовсюду и покрыл сверху толстом слоем мистики. Впоследствии нередко в это "знамя" тыкали, дескать, если у вас такие учёные, то понятно почему их жгли. А по факту, из-за таких псевдоучёных страдали настоящие двигатели науки, вот и Галилея понять можно, ему особо досталось на этой волне.
  
   География никогда не была моей сильной стороной, могу ошибаться, но на карте что показывал глава вендарских магов - местность по рельефу не узнал. То есть абсолютно не ясно где я нахожусь. Как в анекдоте: "к чёрту день, какой сегодня год?". Вот и мне, даже материк неведом. Нет, если я в абстрактном параллельном мире, то вообще без разницы, могу оказаться на Пангее, Атлантиде или любом ином сказочном месте. Но если это будущее, пусть не наше, но Вселенной-близнеца, то я в полном неведенье. Опять же, растительность ситуацию только усугубляет. Я видел березки, дубы, а также неизвестные мне деревья, пару раз встречал высокие деревья, похожие на секвойи. Впрочем, последние, я видел только на картинках, могу путать.
   В целом, мне это на руку, я и у встреченных ИИ специально не спрашивал регион, куда меня занесло. Сейчас, когда спрашивают про Родину - говорю "издалека, и даже не знаю, куда занесло". Если буду знать местоположение, то слова станут ложью, а в окружении ходячих детекторов лжи это чревато.
   Главное - не узнать случайно. Судя по уровню развития, местные могут и не знать географию всей планеты, по крайней мере, если знания потеряны. Но лучше не рисковать, и подобные темы избегать.
   Какие есть ещё варианты "поумнеть" случайно? География и биология мне не помощники, уже хорошо. Астрономия могла бы подвести, но к счастью, я не знаю созвездий ночного неба. Точно знаю, что в южном и северном полушариях они отличаются, но даже не представляю, чем.
   Хуже с физикой, её более-менее знаю. Первый претендент на звание "Иуда года" - вода.
   Если взять ведро, привязать на верёвке, закрутить в одну сторону и отпустить, то верёвка с ведром начнут раскручиваться обратно, а вода образует воронку. Движение воронки будет зависеть от того, в какую сторону крутится ведро. Аналогичный эффект действует и с водой на земле. Северный и Южный полюсы вращаются относительно экватора в разные стороны - Антарктика по часовой стрелке, Антарктида против, и выполняя роль ведра закручивают воду.
   Теоретически, по воронке можно определить на каком полушарии происходит эксперимент. Но не всякая вода поддаётся провокации со стороны Земли. В озёрах и лужах вода и вовсе неподвижна. Нужны определённые условия, и вытекание в отверстие - вполне под них подходит. На моей стороне два положительных факта. Первый - технологическая отсталость. Не встречались мне здесь ванные или раковины с канализационным отверстием подходящих размеров. Второй - ненавидимая в институте, но услужливая сейчас - метрология. Данный метод даже в лабораторных условиях весьма неточен, погрешность колоссальная. Во-первых, судя по климату, мы далеки от полюсов. Во-вторых, на движение воды действуют сотни факторов, включая форму и размер отверстия. Наложение погрешностей дают потрясающий результат: способ определения эффектен, грациозен и элегантен, один недостаток - не работает.
   Есть точные эксперименты, которые однозначно покажут местоположение относительно экватора, но случайно я их вряд ли увижу. Даже намёка к повторению научного пути не вижу. К этому есть ряд причин. И дело не в том, что магия тормозит полёт фантазии. Просто наука - плод определённых философских и социальных идей, и вокруг предпосылки отсутствуют.
   Возьмём знаменитого Фуко, с не менее знаменитым маятником. Раскачивается груз на верёвке, от пары метров до сотни, чем больше, тем лучше. На груз действует эффект Кориолиса - отклонение движущегося объекта из-за вращения Земли. Соответственно в разных полушариях груз будет "забирать" в разные стороны, и в конечном итоге, сделав круг, вернётся на исходную позицию. Кстати, время полного цикла покажет параллель. На экваторе - возврат в нулевую точку - 32 часа, на полюсах - ровно сутки.
   Вероятность встретить подобный маятник здесь - стремится к нулю. А у нас в своё время он произвёл фурор. Это было первое серьёзное доказательство, что Земля вертится вокруг своей оси. Годичный звёздный параллакс был открыт немного раньше, но оперирование малыми значениями, при экспериментальных погрешностях особо никого не впечатлили. А до этого вера в идею Коперника была почти религиозной, ибо научно подтверждена не была.
   Облегчённо выдохнул. Можно быть спокойным, местоположение вряд ли откроется. Счастье в неведенье. Но осторожность проявляем. Если встречу алхимиков, думаю это апогей местной науки - буду держаться подальше. Хотя скорее всего и этих нет, магия не терпит конкуренции.
  
   - Связь установлена. - Приглушённо пробубнил безликий голос. Это я громкость в настройках убавил, ибо теперь не один.
   Я оглянулся. Дорога, поле. Монотонный пейзаж, я на такой уже два дня любуюсь.
   - Отключить защиту. - Произнёс я на всякий случай.
   И понял всю тщетность тупой команды. Дорога старая, что бы здесь не находилось, оно в консервации, или вообще мирного назначения.
   Можно пойти от обратного.
   - Активировать защиту. - Сказал, и приготовился отключать, при первых признаках опасности.
   Реакции никакой. Эксперименты с командами: "открыть", "запуск", "активация", "идентифицируйся", "дай описание объекта", "сезам откройся", "горшочек вари" и тому подобными ни к чему не привели. На всякий случай повторил команду, про отключение защиты, а то включится за спиной, или где-нибудь в стороне, люди пострадать могут, будут во сне являться и укоризненно покачивать головой.
   Странное место, Кантовская "вещь в себе".
  
   Айзз часто с кем-то разговаривает, поэтому застать его в одиночестве задача не из простых. Пока думал, как ненавязчиво отвлечь вечно занятого мага, тот сам меня заметил, и начал разговор:
   - Просто, чтоб знал. Серые драконы следуют позади, в пяти верстах.
   Можно было ожидать, глупо надеяться, что, загнав добычу в сети, Рингер решил бы её, то бишь меня, выпустить. Слабо верится в такое благородство. Интересно, когда попытаются захватить?
   - Думаешь, нападут? - Уточнил я у Айзза.
   - Хотели бы, уже бы сделали. Может попытаются выкрасть, хотя это вряд ли, тут столько магов, сквозь сигнальные сети мышь не проскочит. А может, попробуют ещё раз уговорить. Кто знает, что у этих фанатиков на уме.
   - Я ещё не вступил в команду. - Решил я прояснить на случай форс-мажора. - Они имеют права потребовать моей выдачи?
   - Срок действия грамоты - два месяца. Это время ты под защитой Гильдии.
   Странная схема, так любой преступник может получать "иммунитет". Хотя у охотников тоже не дураки, наверняка всё продумано. Опять же, магия не даёт соврать.
   - А если рискнут напасть? - Уточняю на всякий случай.
   - Не рискнут, по крайней мере без подкрепления. У драконов всего три мага. У нас больше десятка. У них нет шансов. Тайно к нам не подобраться. Подкрепление мы увидим заранее. Нет, не рискнут. - Заверил меня Айзз.
   - Расскажи про магию? - Решил я воспользоваться моментом.
   - Что тебя интересует? - Усмехнулся собеседник. Видимо частый вопрос.
   - Ну, не знаю, с самых азов. Как у вас это получается? Можно ли научиться?
   - Раз учимся, значит можно. - Лыбится "капитан очевидность". Точно - тролль, такого к интернету подпускать нельзя на расстояние вытянутого выстрела.
   - Ты меня понял. - Серьёзным голосом парировал я.
   - Задатки есть у всех. Любой может стать магом. Теоретически. - Перешёл Айзз к сути вопроса. - Но тут не всё просто. Есть у меня любимое сравнение для этого явления. Ты умеешь шевелить ушами?
   - Нет. - Несколько опешил я от такой смены темы. - Есть связь между ушами и магией?
   - Есть аналогия. В детстве любой может научиться этому бесхитростному фокусу. Но для этого надо суметь задействовать нужные мышцы. Почувствуешь уши, как органы - будешь ими шевелить. А если нет, то с годами мышцы атрофируются, со всеми вытекающими последствиями.
   - И в каком возрасте "магические мышцы" отмирают? - Уточняю с долей надежды.
   - После девяти-одиннадцати лет. Все, кто стал магом - учились этому лет с трёх-четырёх. Узкий временной коридор, да и суметь в одиночку сложно, а научить зачастую некому. Но даже с наставником многие не справляются. Бывают уникумы, которые сами, без помощи достигают вершин. А для других нанимают лучших магов, и сам ребёнок старается до изнеможения, но никак. Поэтому магов мало.
   - А ты как научился? - Не только из любопытства уточнил я. Чужой опыт - великая вещь. Сто раз увидел, как сделал мастер - один раз сделал сам.
   - Мне повезло. У нас в деревне осел старый маг. Учитель из него был никакой, но несколько ребят, в том числе я, сумели развить дар. - Погрузился в воспоминания Айзз. Я сумел затронуть правильную струнку, все любят рассказывать про себя, хвалиться опытом, преодолёнными трудностями. - Самое сложное - увидеть магию. Она как прозрачный дым. Клубится кругом, а никто её не ощущает, хотя на втором шаге понимаешь, что она плотная, сопротивляется, как вода.
   Вдалеке, отчётливо, даже на фоне дневного света, пролетел метеор. То ли сгорел в атмосфере, то ли просто пропал из виду, но до земли вроде не долетел.
   - А, не обращай внимания, иногда такое бывает. - Заверил недовольным голосом маг, дескать отвлекаюсь на всякую ерунду, когда мне раскрывают тайны мироздания. - Самое сложное магию увидеть и ощутить. Но ещё сложнее ею манипулировать. Вот такой вот каламбур.
   - И вот, как оно всё, управляется? - С неподдельным интересом спрашиваю.
   - Образно говоря, как с водой, шлёпнул по поверхности - пошла рябь. От сил мага зависит как далеко может воздействовать на окружающий мир.
   - Фаерболы и айсболы, лечение людей и сращивания костей, определение лжи и сигнальные сети - мало похожи на рябь, должны быть более сложные манипуляции. - Со скепсисом заметил я.
   - Это только звучит легко. Попробуй разогреть сгусток "дымка" и направить его в нужную сторону. Айсбол ещё сложнее, раскалить легче, чем охладить. Чтобы в одном месте нагреть в другом надо остудить, а в пылу боя, кидая огонь, надо морозить область, где нет союзника.
   Закон сохранения энергии довлеет даже над магией. Физика фореве.
   - Тогда кидать одновременно фаербол и айсбол легче?
   - Хм. Не легче, приходится концентрироваться над заклинанием, за обратным явлением никто не смотрит, оно распыляется. Но мысль интересная, теоретически это возможно. Надо будет попробовать.
   - А как видите ложь? - Выдал вопрос, который давно волнует.
   - А это как раз не сложно. Когда человек врёт, у него сбивается ритм сердца, бегают глаза, сокращаются отдельные мышцы, опять же потеет. Магический дымок, как щупальца набрасываешь на человека, и контролируешь реакцию организма. А чтоб исключить ошибку - смотрим на несколько параметров. Можно контролировать много изменений организма, но у каждого мага свой любимый набор, кому что легче и быстрее даётся. У нас это уже на рефлексах, на всех вокруг накидываем такое лассо.
   Нууу, скукотища. Думал хоть, что-то интересное, мне наши же детекторы лжи подсовывают. Интересно, а по факту, на сколько надёжны магические аналоги? В эффективность аппаратуры своего времени/мира я верю слабо, если бы они работали - раскрываемость преступлений была бы запредельная, а такая вещь, как арест невиновного исключён на сто процентов. Но в реальности их что-то не заметно, только в фильмах ими пугали. И не надо говорить, про нарушение прав человека и прочую лабудень, настоящие невиновные сами бы требовали проверку на полиграфе. А те, кто не требуют... Вот, детектор лжи работал бы, даже не подключённый к человеку.
   - Морду не бьют? - Усмехнулся я.
   - Так никто ничего не чувствует. - Вернул насмешку Айзз. - Не пойман не вор. На самом деле ничего страшного нет, мы и друг друга контролируем, никто не обижается. Мы же мысли не читаем, только видим ложь в словах. Есть потребность врать - незачем находится в обществе с уважаемыми людьми.
   Прям идиллия какая, утопичное будущее. Если магов более одного, то они тоже врать не смогут. Только в случае сговора. Интересно, как "детектор" обходят короли и прочие "политики"? Может поэтому магов при дворе нет.
   - А если не контролировать, а скажем сжать сердце, или другим способом убить? - Промелькнула ужасная мысль.
   - Можно, только с небольшого расстояния, и надо время. За это время ты подойдёшь и вырубишь мага. Поэтому маги сильны только с группой поддержки. Маг без отряда - пустое место. Отряд без мага - слаб и беззащитен. А вместе мощь. - С гордостью заявил Айзз.
   Редко встречаются люди, не преувеличивающие личные заслуги. Мне нравится этот парень, командный игрок. Такого бы в друзья.
   - А магия кончается, когда ей пользуешься? - Решил я проверить на прочность стереотип.
   - Нет, как она может кончится? - Не понял вопроса маг. - Количество везде разное, есть места, где её мало, или нет вообще, в других наоборот, насыщенно. Но сколько есть, столько и можешь использовать.
   Эх, не играл он игры, не восполнял манну из синего флакончика, не встречал заклинаний, цена которых выше магического запаса. Хотя, там магия исходит из человека, он её порождает и восполняет. А здесь что-то внешнее, как воздух вокруг. И пусть манна не причём, пусть источник не человек, а природа, но теоретически кончится она может. Хотя, если Айзз утверждает обратное, то либо маги никогда не забирали разом столько, чтоб заметно убавилось, либо это колдунство создаётся не веществом, а, например, излучением. Как электромагнитное поле, далеко не распространяется, но в определённом радиусе, при наличии источника плотность ощутима. Кстати, наличие безмагийных зон - подтверждает гипотезу.
   - Какое заклинание самое сложное?
   - Щит. Лишь самые опытным он даётся. - Заключил несколько расстроенно маг, видимо "наступил на мазоль".
   - Спасибо, очень познавательно. Ты хороший рассказчик. - Польстил я Айззу. А что? Мне не жалко, ему приятно. И не соврал. - Последний вопрос: есть три чуда: красная луна, демоны и магия. Они как-то связаны между собой?
   - Хм. Кроме того, что демоны тоже используют магию - общего не вижу. Существует миф, что магия и красная луна появились во время Великой войны, но я в эти сказки не верю.
   - А зря. - Пробубнил я себе под нос, впрочем, Айзз меня расслышал, поэтому я ещё раз поблагодарил, похвалил, и пригрозил, что за просвещением себя не разумного отныне буду обращаться именно к нему. Чем вызвал задорный смех, и обещание поделиться имеющейся информацией. Причём почти бесплатно - пошутил в ответ маг.
  

Глава 20.


   Не сразу понял, что силуэты впереди это и есть лагерь, представлял его иначе. На лугу, в стороне от дороги сотня больших палаток, а на скромной тропинке, разместился полноценный КПП.
   Забавно, напоминает комедии, где стоит закрытая калитка, вокруг забора нет, но все лезут через верх. Вот и здесь, небольшой дозор без ограждения выглядит потешно. Хотя, постоянно забываю про магию, готов поспорить тут всё продумано.
   При входе каждый охотник назвал магу имя и команду. Несколько новичков, вроде меня, дополнительно протянули грамоты. Беглое изучение и неофиту указывается на искомый "шатёр". Я не стал исключением, представился, показал документы, получил адрес назначения и направился, так сказать, куда послали.
   Возле искомой палатки два охотника проводят спарринг на копьях. Странно, воевать с демонами, а тренируются на людях, всё-таки разные скорость и повадки. С другой стороны, у них нет полигона, как на военной базе, не в реальном же бою учиться, смертность зашкалит, вот демоны посмеются.
   - Что, сложно запомнить? - Прикрикнул наголо бритый боец, выбив оружие из рук противника. - Давай, ещё раз покажу.
   Интересно наблюдать за обучением охотников в естественной среде. Я дождался, когда лысый останется доволен результатами и кашлянул, привлекая внимание.
   - Смельчаки? - Уточнил я.
   - Они самые. А тебя я не припоминаю. Ты из какой команды? - Спросил бритый подозрительно.
   Чего это он? Пост на входе стоит, магию вокруг лагеря не вижу, но зуб даю - есть. Параноик, что ли? Хотя, как говорится: "если у вас паранойя, это не значит, что за вами не следят".
   - Возможно из вашей. - Настороженно ответил я, показывая зажатую в руках грамоту.
   - Братва, у нас пополнение! - Радостно закричал второй охотник.
   Пространство вокруг быстро заполнилось народом. Вперёд вышел мужчина, лет тридцати пяти. Практически моего роста, может на пару сантиметров выше, по местным меркам удивительно низкий. Чёрные смоляные волосы при короткой стрижке выглядят, словно головой окунули в ведро с гудроном. Фигура слишком стройная для мужчины, тем более охотника, ни широких плеч, ни накачанных мышц. Модный офисный мачо, от которого в восторге все гламурные кисы, не удивлюсь, если под рубахой кубики пресса, единственные накаченные мышцы, от которых почему-то млеют девушки.
   Етить, ещё пресса не видел, уже завидую. У меня тоже пресс, только кубик один...
   Стройняшка взял грамоту, внимательно прочитал и передал магу слева. Посмотрел с интересом, просканировав с головы до ног.
   - Я глава команды, Вимон. Экипировка впечатляет. Для красоты носишь, или умеешь обращаться? - Кивнул мачо на мечи.
   - Приходилось пользоваться. - Скромно ответил я.
   - Проверим. Отдохни, поешь. Потом посмотрим, на что ты способен. Если хорошо себя покажешь, пообщаемся ближе. Решим, подходишь ли нам, а может, мы тебе не понравимся. - Усмехнулся он в конце.
   Етить, как всё строго. Спарринг, собеседование. Странно, что испытательным сроком не пригрозили. Но вроде доброжелательно, только лысый насторожен, какой-то недоверчивый тип.
   Запасами провианта воспользоваться не успел, был обласкан и обхожен потенциальными сокланавцами. Притащили тарелку, да кого я обманываю, тазик, полный каши с мясом. Я заметил, тут вообще с супами напряжёнка. Толян был бы счастлив, жидкую еду отказывается употреблять напрочь. Не признаётся откуда фобия, наверно, детская травма, Фрейд нервно курит в сторонке.
   На робкое заявление, что готов к проверке, получил отповедь, что приличные люди, после еды физическими нагрузками не занимаются, хороший боец - сытый и отдохнувший. Чувствую, где-то подвох, не могло так повезти с командой. Наверняка окажутся маньяками. Нет! Конечно же, как я сразу не догадался - это же излюбленный метод всех сект - "бомбардировка любовью" - все улыбчивые, доброжелательные, постоянно хвалят и восхищаются, ровно до момента пока не втянешься. Точно, я попал в тоталитарную секту. Захочешь выйти, а вокруг столько мужиков с оружием, что сто раз передумаешь.
  
   Время стеснительно продефилировало, как скромная девочка, похлопав глазами, и вот мы стоим в широком кругу из соратников. Напротив - Толий, лысый "параноик", как сказали: "он хорош!". И не только проверить, но что главное - случайно не покалечить. Есть удары, после которых и маги бесполезны.
   Занял привычную стойку, левый меч обратным хватом. Противник выжидательно замер напротив с обычным копьём. Лучший способ защиты - нападение, а самый короткий быстрый удар - прямой, чем я и воспользовался. Удар намечаю в правую грудь, если пропустит, будет не смертельным, маги своё дело знают. Но, предосторожность напрасна, лысый легко отбил, даже не так - отвёл древком копья клинок в сторону. И вот уже я защищаю корпус от удара тупым концом копья. Профессионал, и тоже осторожничает.
   Круговое движение локтем, и отведённый меч, рассекая воздух, стремится в правое плечо соперника, но его уже нет в этом месте. Два стремительных шага, лысый почти за спиной, но двигаться вправо было ошибкой, для меня это лево, а в руке вновь отведённый назад меч. Остаётся резануть одним движением, даже без замаха...
   Удар древком по голове.
   Как? Это было безвыходное для него положение, мне хватало одного удара, чтоб зацепить пузо. Как он умудрился отбить меч? Нет, снова не отбить, я бы просто перерубил древко. Лысый успел ударить по клинку снизу, где меч плашмя, подбросив лезвие выше и нырнув под ним. Вот это скорость, вот это реакция.
   Счёт 1-0, в пользу противника. Бой не остановили, веселье продолжается.
   Сейчас бы с радостью поменял один меч на щит, против копья так эффективней. Но за неимением лучшего мастер работает с тем, что есть. Мастер-ломастер - это я, разумеется.
   Попробуем технику, отработанную в своё время, на Элиасе и Валькелине. Для веерной защиты перевожу оба меча в прямой хват, и глядя на замершего противника, начинаю медленный вальс клинками вокруг корпуса. Неторопливые движения расслаблены, выглядят несерьёзно, что озадачило Толия.
   Резкий, как выстрел, удар тупым концом копья, не достиг цели. Небольшое ускорение и защита становится сплошной, не абсолютной, но с наскока не пробить. Вот будь у лысого двуручный меч или секира, а так сложно будет. Если долго тыкать, то теория вероятности встанет на его сторону, только в фильмах главные герои непобедимы. Да и я так долго не продержусь, самое незащищённое место - ноги, чтоб обезопасить их, приходится постоянно передвигаться.
   Три "выстрела" копьём отбил играючи. Толий крутится вокруг, заходит с боков, за спину я не позволяю, а так - пусть полюбуется. Когда он задумывается, как взломать защиту, я сбавляю темп - и мне легче, и он видит динамику движения мечей по-другому: зазоры больше, держатся дольше, понять где будет меч при ускорении сложней.
   После очередного удара копьё разлетелось на две половинки. Судя по ехидной улыбке, лысый так и задумывал. Интересно, если у меня "случайно" вылетит из рук меч - я смогу достать пистолет?
   Получив возможность сменить оружие, Толий не стал повторять ошибок, поняв слабое место моей защиты, взял секиру.
   Скоро придётся менять тактику: тяжёлое лезвие, мечами остановить сложнее. Вынужден прыгать как зайчику по полю, уворачиваясь от подарка судьбы. Но бой один на один, за спину никто не зайдёт, можно поиграть пару минут, попробую его измотать, секирой сильно не помашешь, тем более обычной стальной, весит как кузнечный молот. У меня-то движения круговые, инерционные, сил расходуют мало, вся нагрузка на ноги.
   Поймать постоянно двигающийся смерч из клинков не так просто, тем более, когда оружие сковывает массой. Пока сам не выдохся - надо вернуть долг, а может и взять пару очков сверху. Лысый профессионально орудует секирой, но против физики не попрёшь - инерцию массивного объекта гасить сложней, а переводить такое оружие в круговой удар дольше. Я трижды зацепил лысого по рукам, заканчивая круговое движение "выстрелом" вперёд. Вроде получилось. Но кульминацией стало повторение коронного удара, отработанного на Элиасе. Лезвие падает плашмя на плечо, а рукоять устремляется в челюсть сопернику.
   Апперкот прошёл "на ура", Толий отшатнулся, глаза налились кровью. Удар не сильный, наверно, гордость взыграла. Отступив на шаг, лысый взял секиру в левую руку, и крутанул как одноручным мечом. Впечатляет, силён гад, а чего так неуклюже пользовался двумя руками? Поддавался? А я ещё хотел его измотать, наивный чукотский мальчик.
   Протянув правую руку, он сделал просящее движение пальцами и ему кинули вторую секиру.
   А это уже читерство - в реальном бою с таким арсеналом, он меня убьёт. Мухлевать и я умею, со мной такие фокусы не пройдут. Освобождаю левую руку, выхватываю из кобуры пистолет и направляю на шулера.
   Толий замирает, недоверчиво - патроны дефицит, вдруг беру на испуг. Стрелять под ноги бесполезно - выстрел почти беззвучный, а трава хоть и короткая, но пулю в ней не увидеть. Пришлось подобрать правильный угол и выстрелить в секиру. Отлетевшая пуля (если вдруг) никого бы не зацепила. Но получилось, как задумывал - звякнуло железо, и в лезвие образовалась небольшая, но красноречивая дырочка.
   Лысый поморщился, неправильно поняв намёк, выкинул обе секиры, а себе взял два меча. Вот это многостаночник достался, и всё-то он умеет. Человек-оркестр. Я спрятал пистолет и снова взялся за мечи. Использовать веерную защиту снова - пошлость, потому встал в стандартную стойку, левый меч обратным хватом.
   Кстати, сейчас не отказался бы от копья, Толий провёл серию ударов по воздуху, то ли даёт рукам привыкнуть к новому оружию, то ли для устрашения. Но, я словно вижу перед собой дейриза, шинкующего "мясорубками" перед собой. Только у этого хвоста нет, как мне его остановить мечами? А вот с копьём я действенные приёмчики знаю. Сходится, мечи на мечи - бесполезно, оценивая мастерство противника, признаю, что мне не совладать.
   Небольшая стычка, и обмен "любезностями" это подтвердили: я получил семь ударов, нанеся только два. Уже то что все удары плашмя или царапающие - показатель разницы уровня. Мои же удары практически безобидны не по моей доброте, себя совсем не сдерживаю.
   А собственно, почему бы и нет, чем я хуже? Отскочив, поднял мечи над головой.
   - На мечах я тебе не ровня. - Констатировал я факт. - Я возьму копьё.
   Мечи в ножнах, копьё в руках, против амбидекстера с двумя клинками. Вот мы и поменялись местами.
   В проворности лысому с дейризом не сравнится. Три минуты - три очка, и это не предел. Видимо, придя к подобному решению, Толий остановил бой и поменял мечи на один двухручник. Да у них тут весь арсенал, правда, оружия Предков пока не показывали, но из стандартного выбор впечатляет.
   Если два бойца разного уровня сходятся в бою, то единственный шанс слабого - ассиметричный выбор оружия. "Камень-ножницы-бумага" в реальном бою: что эффективно против одного противника, даже превосходящего по умению, не поможет при другом, будь хоть соперник трижды слаб.
   Так, мне нужен щит, надо только решить, с чем эффективней использовать - с мечом или копьём. Да что тут думать? Гоплит, греческая фаланга - безусловный лидер в обороне своего времени, правда, там эффект достигался за счёт плотного строя, но и напротив не толпа, поди, сдюжу.
   Лысый сразу продемонстрировал, что мой манёвр понял, отсалютовал, и сдублировал мою экипировку. Не, это неспортивно, опять я в невыгодном положение. Но менять оружие снова - попахивает цирком. Попробую тем, что есть, проиграть не зазорно, не корову проигрываю. За жизнь и здоровье переживать не надо - противник крут, вся моя подготовка на тренажёре пасует перед ним, да и маги начеку. В команду не возьмут - переживу. Тем более я близок к очередному чек-пойнту, жалко оставлять Вазилеска, Алису и тем более Анну, но, если что - направлюсь прямиком в Гиблую Пустошь, авось там очередная Крепость, а не пустышка. А за друзьями ещё вернусь, коль жив останусь.
   Толий провёл серию ударов, которые я с лёгкостью парировал, впрочем, мои тоже цели не достигли. Кого-то мне его движение напоминают. Точно, ранней краутер, движения скованны, но рогатая морда ещё способна доставить неприятностей.
   Несколько ударов по лысому почти достигли цели, а один раз даже попал в ногу. Толий не стал останавливать боя, может, не сильно задел, может, маги сразу подлатали, но стиль он сменил. Сравнить с демоном просто не получилось, не нашёл ни одного подходящего под данную технику, поэтому с десяток ударов я получил, прежде чем Вимон остановил бой.
   Проверка заняла максимум полчаса. Вроде, показал себя неплохо, хотя по очкам явно проиграл. Противник серьёзный, куда опытней дворцового шаркуна, "лучшего придворного мечника Медэна". А я считал себя крутым. Если "Смельчаки" все такие, то почему не в "золотой десятке"?
   Нам бурно поаплодировали, понимаю, что овации предназначены соратнику, не посрамившему честь отряда, но буду считать, что и я частично достоин похвалы.
   На меня покосились, предложили удобную скамью в стороне от шатра, и ушли совещаться. Точно - секта. Ладно, ладно, я вам припомню, конспираторы. Перефразируя одного философа, Бендера, не Остапа, другого: "я открою свою команду, с блэк-джеком, и шл.. хм, дамами". Хотя кого я обманываю, пробовал, бюрократия не оставляет шансов в любое время, в любом мире.
  
   Если судьба повернулась к тебе задом - не теряйся. Так-с, так-с, где была эта функция в коммуникаторе. Не здесь. И не здесь. Кто писал этот нелепый интерфейс, никой логики, хуже десятой винды, заявляю авторитетно, как программист. Ага, вот оно, чудо технологической мысли.
   Указав нужное направление, услышал голоса, тихо, не совсем внятно, но третий сорт - не брак, а дарённому коню вообще под хвост не смотрят. Кому принадлежат голоса ещё в живую не запомнил, а через аппаратуру можно только догадываться...
   - Ты сам в это веришь? - С нажимом спросил один из охотников.
   Остаётся только гадать, что я успел пропустить.
   - А почему нет? - Возражает другой голос.
   - С таким оружием, навыками, и вдруг к нам. Его любая команда золотой десятки сама бы зазывала. А он такой скромняга, к нам надумал. - То ли первый упирается, то ли ещё кто-то включился в разговор.
   - Шпиона бы не запускали так грубо. - Не согласился оппонент.
   - Молодой, неопытный. Или действовали впопыхах. - Настаивает на своём упёртый охотник. Наверняка лысый параноик, он самый недоверчивый. - Ты всегда людям даёшь кредит доверия, но от твоего решения зависит не только твоя жизнь. Он не тот, за кого себя выдаёт!
   Интересно девки пляшут. И за кого это я себя выдаю? Про меня вообще речи ещё не было. Просто пришёл охотник вступить в команду. Ох уж эта мания преследования.
   - Вряд ли. И почему сейчас? Мы ещё не начинали, ответной реакции быть не может. С другой стороны, в твоих словах есть логика, так дураков и ловят, есть над чем подумать. Пять минуты на размышления, потом голосуем. Мой голос вы слышали, но я могу ошибаться, а рискуем все. Учтите, маги не панацея, шпионское ремесло достигло больших успехов.
   - Кто "За"? Раз, два... тридцать один. "Против"? Шестнадцать. Перевеса двух третей нету. Продолжаем спор.
   - Не надо, я проголосую "за". - Раздался очередной голос. - Как говорится, позорней не доверять друзьям, чем быть обманутым ими.
   - Он не друг! - Возразил другой голос. - Друзья тут сидят, голосуют.
   - Я сделал выбор! - Надавил охотник в ответ.
   - Голосуем. "За"? Тридцать пять. Хм, видимо не ты один поменял решение. "Против"? Двенадцать. Решение большинства. Остаётся побеседовать с ним.
   Я отключил функцию коммутатора. Ага, побеседовать со мной, ищите другого дурака. Однако, пора "делать ноги". Пока Али Баба и сорок друзей Оушена не повязали. Охотники, ожидающие шпионов - дело нечистое. На кого они работают, и какую миссию выполняют?
   Свою команду, для перенятия опыта у Гильдии, чтоб ни от кого не зависеть, мог создать король Марк, ну или любой другой монарх с задатками Макиавелли. Но эти набили бы отряд целиком из своих.
   Рингер? Тоже не понятно, зачем такой ход, и почему набирают случайных членов. Приносить в жертву демонам? Он отморозок, но это слишком. А смешная ирония, император пытается затащить меня к себе, я отказываюсь и тут же вступаю в его карманную группу охотников.
   Чтоб не вызывать подозрений, надо пойти на собеседование, а там - либо я не подойду, либо они мне не приглянутся. В любом случае - развод и девичья фамилия. Надо только решить - прибиться к другой команде, или плюнуть на всё, и двинуться к Пустоши. Не задумываясь, выбрал бы второй вариант, но копчиком чую - тут не случайно столько охотников набилось. До цели можно и не дойти, пасть смертью храбрых и глупых. Ладно, "будем посмотреть", даже интересно, чем будут затягивать в секту, и чем занимаются адепты, в свободное от охоты время.
  

Интерлюдия 11.


   - Ваше Императорское Величество! - Первый советник начал докладом, и судя по тихому голосу - новости плохие. - Седьмая армия уничтожена. В остальных - заметные потери. В четвёртой осталось три пехотных полка. Укрепления достроены не везде, поэтому потери больше расчётных.
   - Информация по основной Цели?
   - Он в лагере охотников, в Южном Заархане. "Драконы" поблизости, ждут команды.
   - Пусть ждут. Сейчас они бесполезны. - Рингер, погладил подбородок. - Пригласите посла.
   В зал вошла высокая фигура в капюшоне. Император и делегат обменялись скупыми кивками, и гость замер напротив трона.
   - У вас большие силы собраны на северной границе Южного Зарона. Мой третий советник передаст всю нужную информацию по субъекту. Он должен выжить. Любой ценой!
  

Часть вторая.


Глава 1.


   В собеседование участвовала вся команда, впрочем, после подслушанного голосования меня ничем не удивишь. Отряд разместился полукругом, взгляды скрестились на скромном стуле, на который я был милостиво усажен.
   - Ещё ни разу решение принять нового члена не вызывало столько споров. - Начал Вимон, то ли польстил, то ли наоборот. - Что же, давай познакомимся поближе.
   - А стоит ли тогда? - Я решил воспользоваться возможностью, и увильнуть от вступления в секту. - Зачем сориться из-за одного новичка, подпишите отказ, я пойду к коменданту, пусть подыщет другую команду.
   "Подписания отказа" - это я пальцев в небо, по факту не знаю, как оформляется нежелание брать кандидата. Но логичнее, что "пошёл нафиг" должно облачиться в материальную форму, вряд ли я должен коменданту объясняться устно. Бюрократия так не работает. Судя по нормальной реакции - угадал.
   - Так легко отказываешься? - Недоверчиво спросил Вимон.
   Такое искреннее удивление, что я почувствовал себя последним негодяем, прыгающим из команды в команду.
   - Это меньшее зло. Мы не сработались, друг к другу не привыкли, частью команды не стали. Зато у вас не будет разногласий. - Пожал я плечами.
   - Не обращай внимания на наши трения. Если войдёшь в отряд - они прекратятся. - Заверил капитан Смельчаков. - Скажи, почему тебя отправили в нашу команду.
   Странный вопрос, будто я сам себе направление выписывал. Пусть идёт к Паэну, и спрашивает.
   - Наверное, потому что вы оставляли заявку, так это работает. Вообще-то я просился в "Щит и меч", у меня там знакомый. - Огрызнулся я.
   - А до этого про команду "Смельчаки" слышал? - Вопрос задал один из магов.
   - Впервые услышал от Паэна, в Заархане. - После небольших раздумий ответил я. Ну да, Лагот мне о них не говорил.
   - Что ты знаешь про Дармесс? - Снова вопрос от мага.
   - Кто это? Я точно слышал это имя, но так сразу не вспомню. - Произнёс я растерянно. Знакомое слово, крутится в голове, но никак не даётся.
   Маг и Вимон переглянулись.
   - Это не имя, это королевство. - Пояснила фигура в капюшоне.
   Вообще легче не стало. Дармесс, Дармесс... От кого же слышал... Точно, самое начало путешествия в этом мире, Лагот упоминал Дармесс, среди шестёрки первых королевств, захваченных Пальтаром. Опять каким-то боков Рингер вылез.
   - А-а-а, королевство, северней Пальтара, западней Драконьего кряжа... - Прервал я задумчивое молчание. Всё, пора завязывать, даже знать не хочу, что их связывает с императором. - Слушайте, парни. Это первая команда, куда вступаю, но копчиком чую, в других отрядах подобных вопросов не задают. Давайте распрощаемся сейчас, а то узнаю лишнего, придётся прорываться с боем. Прорежу ваш отряд, вы меня убьёте, и если вам себя не жалко, то мне жизнь дорога, без меня мир будет пустее... Подписывай отказ, я пойду.
   Я встал и протянул руку Вимону. Он неуверенно пожал руку, не сводя глаз с моего лица.
   - Тоже очень приятно, но я хотел получить назад грамоту. - Я сделал пальцами жест "дай". Стройняшка, смутился, убрал руку. Заминка продлилась недолго, Вимон быстро взял себя в руки.
   - Ты странный. - Резюмировал он.
   - Я неместный, со здешними реалиями знаком плохо. Даже говорю через медальон. - В данном случае это может сыграть мне на пользу: зачем им "тёмная лошадка" с таинственным прошлым?
   Пришлось продемонстрировать магический переводчик, в надежде, что загадочность и неизвестность происхождения отпугнёт.
   - И откуда ты? Как сюда попал? Зачем прибыл? - вызвал
   - Издалека, на моей Родине про ваши королевства даже не слышали. Говорить название моей Родины бесполезно - через медальон всё равно услышите что-то не то. В ходе магического эксперимента меня закинуло сюда. Куда попал, и где мой дом - не знаю, приходится осваиваться на месте. Меньше всего мне хочется встревать в местные интриги и распри.
   Я снова протянул руку за свитком.
   - Толий, потренируй парней, мы пообщаемся немного. - Махнул рукой капитан Смельчаков, отряд понял команду, и вскоре в палатке мы остались одни.
  
   Как только остались одни, я начал первый, пока Вимон не взболтнул лишнего:
   - Вижу, у вас есть секреты, не хочу их знать.
   - Давай, начнём сначала. Обещай, что не будешь распространяться, про этот разговор, этого достаточно. - Капитан выжидательно посмотрел на меня.
   - Обещаю, что если, от этой информации не зависят жизни людей, что ты не задумал что-то противозаконное, то я сохраню разговор в секрете. Иначе, ничего не говори.
   Стройняга неуверенно замер.
   - Вот видишь? Давай бумагу, я пошёл. - Как и думал, дело нечисто, попахивает криминалом.
   - Ладно, рискну. Мы не обычная команда...
   - Никогда бы не подумал. - Не удержался от колкости, за что получил снисходительную улыбку, Вимон понял мою минутную слабость, не обиделся.
   - Это моя свита. Отсюда такая строгость.
   Пайзл начал складываться...
   - Дай догадаюсь. Вопросы про Дармесс не случайны? Рингер захватил твоё королевств, а ты успел сбежать с приближёнными?
   - Я смотрю, ты с местной политикой совсем не знаком. Королю Дармесса больше семидесяти лет. А единственному наследнику и пятнадцати нет. Ни на одну из семи дочерей я тоже непохож. - Загубил такую хорошую теорию Вимон.
   - Ничего вразумительней предположить не могу. - Расписался в своём бессилии.
   - Ты знаешь, что, сто десять лет назад в Дармессе произошёл переворот и короля убил его брат?
   Я скорчил гримасу, а-ля "извини, отстал от жизни, ты вообще о чём?".
   - Убиты король с королевой, успели вывезти только младенца. - Просветил стройняга.
   - А ты неплохо сохранился, и песок почти не сыпется. - Понял я к чему клонит капитан.
   - Очень смешно. Спасли моего деда. А я хочу вернуть, то что принадлежит мне по праву. - Даже не обиделся Вимон.
   - Слушай, ты извини. Во-первых, три поколения прошло. Право на трон вещь такая зыбкая... Ты хочешь убить ни в чём не повинных старика и ребёнка? Они тебе ничего плохого не сделали. Во-вторых, понятно, для тебя вернуть власть - дело всей жизни, но ты будешь правителем лучше, чем нынешний, или такой-же? Думая твой народ даже не заметит, если ты вернёшься на трон. А если нет разницы, то за тобой нет справедливости.
   - Спасибо за откровенность. Я не собираюсь никого убивать, даже готов оставить их при дворце, пусть дальние, но родственники. А на счёт лучше... Я бы никогда не сдал страну Рингеру. - Сжал кулаки Вимон.
   Одно хорошо - на императора он не работает.
   - Ну допустим, хотя мне кажется это слабый аргумент, и ничем бы ты его не остановил. Но сейчас что делать будешь? Пойдёшь к Рингеру на поклон? Или ты реально надеешься отбить у империи королевство, и объявить независимость? Сколько продлится твоё правление? Пока имперские войска не вторгнутся снова? - Жестоко, но лучше сразу расставить точки под "!".
   - У меня есть план! - Гордо ответил Вимон.
   - Тогда зачем весь этот маскарад? - обвёл я взглядом вокруг, подразумевая игры в охотников.
   - Это первая часть. Я сбиваю команду. - Начал загибать пальцы стройншка. - Коплю деньги на армию. И бонусом идёт военный опыт.
   И ведь не шутит.
   - Не знаю, чем поможет опыт войны с демонами против человеческой армии, но поясни другое. Ты собрал людей, которые добывают тебе трон, при этом сами зарабатывают себе на хлеб, ежедневно рискуя?
   - А почему нет? Сейчас мы одна большая семья, друг за друга горой. А в случае успеха... Приз того стоит. Титулы с неба не падают, надо заслужить.
   - А каких шпионов вы боитесь? Рингер или король Дармесса о тебе знают? - Спросил, и осёкся.
   Я не должен знать, меня приняли за шпиона, прямо мне об этом не говорилось. Только что выдал, что знаю, немного больше чем было озвучено, но не объяснять-же, что просто подслушивал. С другой стороны - успокоил я себя - из-за каверзных вопросов можно сделать соответствующие выводы.
   - Могут знать. Не все остаются, некоторые услышав правду, уходят в другие команды. Не убивать же... Клянутся при маге, что никогда не выдадут секрет, и идут своей дорогой. Но маг - гарантия правды в момент клятвы. А могут передумать позже. - Посетовал стройняга.
   - Зачем такие сложности? Ищете случайных людей, потом ждёте удара в спину. Подобные общины растут за счёт личных знакомств, когда посвящаешь знакомого, морально подготовленного человека.
   - Откуда у нас личные знакомства? - Усмехнулся Вимон. - Мы на одном месте не бываем. Если остепениться, осесть на земле и начать обрастать друзьями... Но, денег столько не заработать, и форму быстро потеряем. Приходится рисковать. Полотряда так набрал, но, да, риск с каждым годом растёт.
   Хм, неожиданный поворот, к такому жизнь меня не готовила. Изначально отряд видел, как временную меру. Программа минимум - получить запас местной валюты, максимум - создать свою команду, отряд защиты. Рассмотрим функцию в экстремумах. Если нахожу машину времени, то возможно вернусь домой. Иначе придётся пускать корни здесь. Если остаюсь, то нужны ли мне эти дворцовые интриги и перевороты? Как вариант, чем-то всё равно заняться надо. Но воспользоваться наследием Предков куда заманчивей, а каков полёт для фантазии: можно модернизировать Гильдию Охотников или организовать новый орден. А можно своё королевство основать, правда не знаю, есть ли свободные земли, не хотелось бы захватывать чужой домен.
   Никто не мешает совместить приятное с полезным, и рыбку съесть, и на люстре покачаться. С помощью моего доступа к Наследию, у Вимона шансы на успех повысятся. Если он станет королём - у меня будет больше возможностей, на любую прихоть. Симбиоз, однако. Остаётся попасть в оставшиеся Крепости. Но как быть со Смельчаками? Первый вариант - выполняем пару заказов, разбегаемся, пробегусь по чек-пойнтам, если не вернусь домой, то найду их и присоединюсь. Второй вариант - раскрываюсь, и они идут со мной. Как минимум прогоню всех через гипно-камеру и снабжу оружием Предков. Опять же финансовый вопрос с таким Клондайком артефактов решить проще и безопасней.
   Но, как же без "но" - не хочется выкладывать все козыри, нельзя верить в чистый альтруизм "принца Датского". Вроде Вимон адекватный, конечно, если не врёт - я-то не маг, проверить не могу, и потенциальных стукачей отпускает, благородный, етить-колотить. Но не захочет ли, ради великой цели пожертвовать мной, даже не убить, а превратить в дойную корову. Вдруг захочет всё и сразу, смогу ли что-то противопоставить? Послушает ли меня Крепость, убьёт ли наглецов, по моей команде. И будет ли возможность отдать такой приказ...
  
   Капитан Смельчаков молча ожидает, размышлений не прерывает.
   - Вимон, давай откровенно, у меня своя миссия, изначально хотел вступить в команду на пару заказов, нужны деньги, чтоб двигаться дальше.
   Красавчик поморщился.
   - Если хочешь, можем разбежаться прямо сейчас. Можем после этого заказа. Возможно, после осуществления своих планов - найду тебя и присоединюсь. -Вимон взглянул с интересом. - Но есть другой вариант. Вы сопровождаете меня, обещаю, что скучно не будет. В конце пути, я либо уйду далеко, либо останусь с вами. В любом случае с меня двадцать мечей Предков, думаю, это достойная цена.
   Взгляд, которым обжёг стройняшка, смесь недоверия и снисходительности, был красноречивей слов. Однако в устной форме он тоже высказался:
   - Двадцать мечей, не обычных, а клинков Предков? А сундук золота и три желания?
   - Чего зубоскалишь? - Почти натурально обиделся, Оскар по мне плачет. - Они совсем не даром достанутся, со мной будет опасней, чем... да, чем "где угодно".
   - Допустим. - Прищурился Вимон. - Куда собираешься, сколько времени займёт?
   - Три места. Все они, ТА-ДАМ - Гиблые пустоши. Одна здесь неподалеку. По времени не скажу, ещё не освоился в местных географии и логистике. Может полгода, может больше.
   - А ты никогда не задумывался, почему их называют Гиблыми??? Я не поведу отряд на смерть. После этого заказа мы расходимся.
   А счастье было так близко, мне казалось он колеблется...
   - Вам не обязательно заходить в Пустошь, дождётесь меня на границе.
   - Я сказал "нет"! Нам своих безумств хватает. Если передумаешь и присоединишься - буду рад. Сегодня отдыхай, завтра устав и ознакомлю с правилами Гильдии. - Вимон сделал паузу, задумался, но всё-таки решился. - Пока остальным говорить не буду, что ты на один заказ, незачем парней расстраивать, может изменишь решение, и проблема решится сама собой. И ты не распространяйся.
   Ну вот, всё как я хотел, а осадок неприятный остался.
  
   Смельчаки делают вид, что увлечены тренировкой, но не успели мы выйти, все, как по команде опустили оружие. Вот прям смотрю, и верю - бой был ярым, жёсткая тренировка. А почему остановились синхронно, и не одного вспотевшего? Профессионалы же, удивляться нечему.
   Вимон скупо кивнул, и команда отреагировала бурно, каждый посчитал своим долгом подойти и пожать руку или хлопнуть по плечу. Такое искреннее проявление эмоций подкупает. Стройняга хитрец, вот в чём его план, надеется, что сам не захочу уходить.
   Процесс знакомства с отрядом прошёл... бесполезно. По старой доброй традиции я никого не запомнил.
   - Так, парни. Вы серьёзно верите, что я запомню столько имён за один раз? Носите бейджики, или приготовьтесь - ещё долго буду вас путать. Без обид, пишите имена на груди. - Осчастливил я соратников.
   Проходящая мимо команда охотников остановилась, и уставилась на нас. Откуда столько внимания, я пробежал взглядом по отряду. Блин, только этого не хватало. Как его. Ральф? Нет. Точно, Рудольф. Охотник-гопник, пытался забрать мои мечи через дуэль.
   Чего от него ждать? Будет мстить? Козлить по тихой?
   Но вот такой реакции я не ожидал. Рудольф ткнул пальцем в моём направлении, и с довольной улыбкой произнёс:
   - Вот этот парень. А говорил, что не охотник. Пойдём к нам, не пожалеешь.
   Смельчаки неуверенно переглянулись, посмотрели на Рудольфа, на меня. Вперёд вышел Вимон.
   - И тебе не хворать мил человек. - Ядовито поздоровался стройняшка. - Переманиваешь моих людей?
   - Имею право. Охотник волен поменять команду, если предыдущая ему "жмёт"
   И оба уставились на меня. Выбор за мной? Зачем что-то менять, мы с Вимоном "подписали договор о намерениях". Всё устраивает.
   Я оглянулся на замершую в ожидании команду, и извиняясь ответил:
   - Спасибо за предложение и оказанную честь, но эти психи мне подходят больше. - Чем вызвал довольный рёв Смельчаков.
  

Глава 2.


   Начался вечер спокойно. Ну как, спокойно? Мне задавали вопросы, а я как мог уворачивался, чтоб соврать без лжи. Всё, полноценный политик готов. Кто последний в президенты? Никого? Первым буду! За мной не занимать, это надолго.
   - А что за история с Рудольфом? - Спросил Вимон, когда уже думал, что допрос закончен.
   Не страшно, это официальная часть моей истории.
   - Мы однажды встречались. Он вызвал меня на дуэль, хотел забрать мечи.
   - И что? - С нетерпением спросили соратники.
   - Забрал, негодяй. - Печально ответил я. Только маги заулыбались, видя, что вру. Да и с логикой у них проблем нет.
   Вимон, глядя на мечи тоже оценил шутку, и сквозь смех выдавил:
   - Ты забрал его любимый меч? Кому скажешь, не поверят.
   - И правильно сделают. Не стал лишать охотников оружия, им нужней. - Развёл я руками.
   - Это же целое состояние. - Возмутился кто-то из охотников.
   Только Вимон задумался. Сам виноват, я давал возможность приобщиться, к чему-то "большому".
   - Неудивительно, что ты его победил. Где научился так хорошо драться? - Спросил вечно молчаливый Толий.
   - Недостаточно хорошо. - Ушёл от ответа. - Тебя не одолел.
   - Ха! - Прокомментировал Вимон. - Толий командовал отрядом наёмников, когда большинство из нас пешком под стол ходили, а некоторых и в проекте не было.
   Вона чего, он профи в бою против людей, это многое объясняет. Вовремя предупредили, смогу восстановить самооценку.
  
   - Пойдёшь с нами? - Это Раймон, молодой соклановец.
   - Куда? - Не понял я.
   - А-а-а, ты же ещё не знаешь. Сегодня банный день у Амазонок. Пойдём, подсматривать. - Заулыбался молодой охотник.
   Хм, не шутит. Довольный как слон, лицо озорное, глаза горят в предвкушении.
   - Да знаешь, у меня гормоны уже не плещут, давайте без меня.
   Тем более, у меня такой затяжной целибат, что лучше не рисковать. Сорвусь, накинусь, как истинный маньяк. Девчонки меня шайками да вениками насмерть замолотят. Если девушка заходит в мужскую баню, то мужчины приветливы и обходительны. Если мужчина заходит в женскую баню - на него кричат и гонят взашей. Подтверждение того, что мужчины более добродушны...
   - Да тут все вышли из пубертатного периода. - пояснил Марти, пожилой соклановец с шикарными усами, а-ля казак. - Но они же ждут.
   - В смысле ждут? - Не понял я шутки.
   - Эх молодость-молодость, ничего в жизни не смыслите. Женщины, они и на войне женщины. Им хочется внимания, уверенности в своей привлекательности, вот и бегаем - подсматриваем, как сопливые юнцы. И им приятно, и на нас меньше психологического давления. Эта традиция тоже не сразу родилась, но когда опытные мужи догадались, то вертихвостки перестали лишний раз измываться над нашим братом. Ходют, попками вертят, а заигрывать не дают. Так и повелось - если рядом с Амазонками есть хоть одна команда - обязательно ходим в "дозоры".
   - Ну и шуточки у вас. А если они увидят, что подсматриваем? - Полюбопытствовал я.
   - Что значит "если"? Они и должны увидеть, иначе зачем всё затевать? - Усмехнулся Марти.
   - И ты пойдёшь? - Проверяю народную мудрость "седина в бороду, бес в ребро".
   - Да ты что? Они мне в дочки годятся. - Отмахнулся Марти.
   - Да ладно, прибедняться. Старый конь борозды не испортит. - Успокоил Раймон.
   - Но и глубоко не вспашет. - Резюмировал пожилой охотник. - Я спать.
   Молодой проводит его взглядом, пожал плечами и переключился на меня:
   - Ну что пойдём?
   М-да. С одной стороны, заманчивое предложение, и что-то внутри прямо рвётся, Анютка будет там. С другой, понимаю, что нельзя идти, по этой же причине - Анна пойдёт в баню со всеми. Нельзя так похабно врываться в область интимного. Дело не в том, что я увижу (чего я там не видел?), конструктивно все девушки одинаковы. Но это создаст эмоциональный барьер, напряжение, и надолго, затруднит общение с ней.
   - Извини, не пойду. Думаю, без меня желающих с избытком. - Лучше пройдусь, погуляю перед сном.
  
   Темнеет, возле каждой палатки костёр. Магия, или бесполезная трата дров, кои пришлось бы везти издалека? Не моя проблема, "жираф большой, ему видней".
   - Парни, валим. - Мимо, с хохотом пронеслась стайка молодых охотников. Проводил их завистливым взглядом. Видимо, миссия выполнена.
   На свободном участке четыре костра обозначили квадрат, ринг, где охотники соревнуются в удали. "Если ты смелый, ловкий, умелый...".
   Под громкий гул зрителей, сошлись два охотника, двуручный меч на секиру. С точки зрения ассиметричного ответа - секира проигрывает мечу, что и видно по спаррингу, она много где эффективна, но не в этом случае.
   Дерутся с азартом, в удовольствие, обычным оружием - на дуэль не похоже, скорее "товарищеский матч".
   Вот и Рудольф внимательно смотрит за представлением. Ну, да, одного из дерущихся узнаю, он подносил мне меч после победы в дуэли. Увидев меня, капитан команды "имени себя", помахал рукой, продиктовал что-то стоящему рядом охотнику и направился в мою сторону.
   Лицо приветливо. Обиды за унижение не держит? Или не считает свой проигрыш зазорным?
   - И снова приветствую, кстати, мы так и не познакомились. - Добродушно начал Рудольф
   Ну, тут не полностью прав, он то ещё в первую встречу представился, это я себя не назвал. Собственно, моё имя тайной не является, а то так и будет звать "парень".
   - Ты своё называл. Меня зовут Андрей. - Представился я.
   - Просто Андрей? - Осведомился собеседник.
   Да вы издеваетесь? Надо придумать длиннющий перечень заслуг и регалий, чтоб неповадно было.
   - Ты при встрече тоже ограничился именем. - Напомнил я.
   - Ха! Ты мне нравишься. - Я удостоился хлопка по плечу.
   Я покосился на руку, задержавшуюся на моём предплечье, Рудольф смутился и отпустил.
   - Может всё-таки к нам? - С надеждой в голосе обратился он ко мне.
   - Да что я, девка продажная, из койки, тьфу, из команды в команду прыгать? - Скривил я губы.
   - Они не твой уровень, я приглашаю в золотую десятку. - Не унимается Рудольф. - Или я тебя оскорбил?
   - Я не обидчивый. - Заверил я. - Ты не оставлял заявку в Гильдию, вот меня и отправили к Смельчакам. Впрочем, у меня к тебе предложение есть, после этого заказа, обсудим, если будешь не против, возможно, заинтересует.
   План "Б", если Вимон так и не решится.
   - М-м-м, интрига. Хоть намекни. - Загорелся собеседник.
   - Увидишь. Сюрприз будет. - Заверил я.
   - Вот чертяка, как на счёт реванша? - И посмотрев на моё удивлённое лицо спешно заверил: не дуэль, без ставок, удовольствия ради.
   - Оружие свободное? - Сразу уточнил условие.
   - Конечно, нет, хочется подольше побрыкаться. - Рассмеялся Рудольф. - Разумеется, любое.
   Ну, понеслась!
  
   - Вставай, сколько можно дрыхнуть?
   Да кому там не спится? Раймон, зараза.
   - Говорят, ты опять дрался с Рудольфом? Ну и как?
   Рассказывать-то нечего. Знал ли здоровяк, что снова встретит меня? Неизвестно, но время даром не терял, мне почти не пришлось поддаваться. Кто победил? Так сразу и не скажешь, наверное, дружба. Главное, оба получили эстетическое удовольствие от боя, да и зрители остались довольны.
   Освежился холодной водой из ручья за лагерем и совместный завтрак - хорошее начало дня.
   Толий увёл отряд на тренировку, услужливо оставив нас наедине с Вимоном и Даем, главным магом отряда. Меня ожидает бюрократическая часть вступления в команду.
   - Если не передумал, то давай знакомиться с правилами. - Дождавшись кивка продолжил: Я так понял это твоя первая команда, тогда слушай. Полный перечень длинен и скучен, и ты его услышишь весь.
   Вимон хищно улыбнулся. Читать лекции - изощрённая форма садизма. Два часа я слушал, пару раз меня окликали, чтоб не смел спать. В конце проэкзаменовали по основным пунктам. После этого, коротко рассказал о себе, понятно, умолчав про самое важное. Ответив на длинный список анкетных вопросов, цель которых подтвердить мои намерения и отсутствие криминального прошлого, я торжественно, поклялся, что буду следовать правилам Гильдии, пока официально не объявлю о своём выходе. Узнав, что не умею писать на местном - маг под диктовку записал моё завещание. Засвидетельствовав ответы и клятву, Дай покинул нас.
   - Теперь расскажи, что здесь происходит? - Спросил, когда мы остались одни.
   - Севернее, большое скопление демонов.
   - Большое - это сколько?
   - Не меньше тысячи. - Серьёзно ответил Вимон, теперь и мой "капитан". - Сначала думали несколько сотен, но реальность оказалась страшнее.
   - Осталось или было? Сколько уже уничтожили тварей? - уточнил я.
   - Убили, больше двух сотен. Около тысячи осталось. - Обнадёжил стройняга.
   Я прикинул в голове. В лагере порядка ста палаток, вот и округлим для целого числа. Если в каждой палатке по отряду, то максимум пять тысяч охотников, а скорее всего не больше четырёх. Хреновая математика, в среднем четыре-пять охотников на демона. Если эту толпу прогнать через гипно-камеры, хватило бы на порядок меньше, а так самоубийство. В одном я угадал, прибившись к Гильдии - демоны северней, мне к Гиблой Пустоши мимо них не пройти. А если рисковать, то только через гигантский крюк.
   - И что, наша цель красиво сложить головы? - У меня предательски дёрнулась щека.
   - В руководстве Гильдии не дураки сидят. Ты думаешь мы сидим, тебя дожидаемся? - Усмехнулся капитан. - Ловля на живца.
   Видя моё непонимание, Вимон скривил лицо, дескать кого принесло на мою голову:
   - Все команды поделены на семь групп. В каждой: отряд приманки, пять-семь забойных команд, остальные страхующие. Каждый день одна из групп уходит на дежурство. Цель приманки понятна по названию, завлекают демонов в ловушку. Забойные истребляют, страхующие - резерв, на непредвиденный случай. Команды внутри группы постоянно меняются, но приманкой выставляем самую слабую или малочисленную. Пока одна группа охотится, остальные зализывают раны и тренируются.
   Интересный способ, но есть слабые места.
   - Зачем делиться на мелкие группы? Бить числом надёжней. - Попробовал вскрыть одно из них.
   - Когда демонов мало - только мешаемся друг другу. А если будем очень много... безопасней пожертвовать группой чем лагерем, и так балансируем на грани.
   - Почему демоны не кидаются разом? - Попробовал вскрыть одно из них.
   - Ты думаешь они там кучей сидят? Раскиданы группами на большой площади. Кинься все сразу - сметут и не заметят. Чистая удача. Но и так не всё гладко: иногда "приманка" приносит на хвосте пять-сесть тварей, а иногда пол сотни. Уже три отряда расформированы, выжившие разошлись по другим командам.
   - Почему не собрались в одну? - Стало любопытно.
   - Во-первых, не хватает на полноценный отряд. Во-вторых, пара новичков в сработанной команде имеют больше шансов выжить, чем в отряде без наработанной тактики. - Вимон сделал паузу и перевёл дух. - Завтра отдыхаем, потом наш выход.
  
   - Ты уже дал клятву? - Вопрос сопровождался хлопком по спине. Вазилеск с Алиской тут как тут.
   - Конечно, болтать я особо горазд. - Уверил друзей, чем вызвал порцию здорового смеха.
   В принципе, правила Гильдии вполне ожидаемые. Большая часть касается дресс кода и субординации. Хотя некоторые меня удивили, представлял себе более свободную дисциплину, этакий, анархический конгломерат отрядов. А нет, капитан команды полностью подчинён руководству Гильдии, перед ней несёт ответственность за весь отряд, раз в полгода и в случае сомнительных ситуаций обязан проходить проверку, аналогичную той, что прошёл я. Если выясняется, что Капитан за это время нарушил устав, то его ждёт строгое наказание. Капитан не имеет права ослушаться приказа от вышестоящего начальства, не желаешь - распускай отряд, и иди с миром, куда глаза глядят. Охотники не подлежат "гражданскому" суду, если в чём-то повинны, то ждёт их "Суд чести", о суровости которого ходят слухи, один страшней другого.
   Далее дисциплина спускается по иерархии вниз. У капитана два помощника - "правая рука" и "главный маг". Охотники обязаны выполнять поручения и приказы вышестоящей троицы. Принято, что главный шаман - руководит только своими, а десница - пехотой, но это больше для удобства, в экстремальных условиях про эту условность забывают, и все до одного выполнят команду любого из троицы. Пока ты в отряде - изволь слушаться руководство. Не нравится - по завершению задания - уходи, в другую команду, или вообще из Гильдии. Не выполнил задание или дезертировал - будь уверен, Суд чести тебя найдёт. Теоретически бойцу могут дать самоубийственное поручение, и он обязан выполнить. Но у капитана придёт свой черёд, отчитываться перед Гильдией, потому властью никто не злоупотребляет, не обдуманных решений или приказов, как правило не бывает. Система противовесов - не сказать, что идеальна, но пока что сбоев не давала (по крайней мере официально).
   Единственное, когда охотники вольны в своём выборе до закрытия заказа - если отряд уничтожен, а таковым считается отряд менее пятнадцати охотников, или потерявший всех троих руководителей. Но и в этом случае охотники обязаны явиться в Гильдию, доложить о случившемся, и либо официально покинуть стройные ряды собратьев, либо влиться в другую команду.
   Между заказами команда вольна делать что хочет, часто разбегается, чтоб отдохнуть, посетить семьи и вновь собираются в условленном месте. Любой отряд обязан брать не менее четырёх заказов в год. Когда добровольцев нет - их назначают, при долгом отсутствие капитану цель навяжут. Не согласен? Как говорится, смотри пункт первый. Кстати, у "золотой десятки" условия строже - не меньше семи заказов в год, не вытягиваешь марафон - слетаешь с пьедестала. Единственное исключение - когда заказов меньше чем команд, и такое иногда бывает. Тогда - да, можешь продлить отпуск, а если сильно тянет в бой - даже на простенькое задание могут отправить две и более команд. "Гонорар", разумеется, поделят между собой.
   Строго, жёстко, но это с лихвой компенсируется оплатой.
   Особо интересен раздел по делёжке внутри команды. Сложная система, с подобием КТУ, на которое влияет стаж, мастерство, личные заслуги и "имущество". Скажем, разящий со своим оружием Предков - особо ценится, но нередки случаи, когда владелец - слабее собратьев, и оружие передаётся более искусному воину, а охотник получает бонус, типа аренды. Кстати, такой бизнес нередок среди "штатских" - команде передаётся орудие, а с каждого заказа причитается доля. Многие молодые команды, не имея своего оружия начинали так, правда для владельца метод рискованный - отряд может и сгинуть, в смысле пасть в неравном бою. Гильдия по возможности, возвращает владельцу имущество, это прописано в договоре, но не всегда удаётся, удача - ветренная девка.
   Есть общий "котёл", обеспечивающий команду всем необходимым, от оружия и коней до пропитания и прочей хозяйской утвари. Если отряд приобретает артефакты Предков, будь то покупка из отрядного фонда, или случайная находка - оно считается равноправным имуществом, вплоть до выплаты долевой компенсации уходящему из отряда. Ещё один способов приобретения общего оружия Предков - наследство. Каждый охотник обязан написать завещание. Он вправе отдать имущество отряду или подарить, кому душа пожелает. В случае последнего - капитан обязан лично доставить вещи адресату. Я, кстати, оставил мечи Алисе и Анне, а Вазилеску пистолет.
   - Хватит скучать, пойдём праздновать. Время не терпит, мы завтра в рейд. - Потрепала мне волосы Алиска.
  

Интерлюдия 12.


   Много веков назад. Трое суток до часа "X".
   - Проект "Цивилизация" готов к запуску. - Доложил генерал. - Армия начала разворачиваться в исходной точке, операция "Ключ" начнётся во вторник, в восемь-ноль-ноль.
   Селекторный зал набит людьми в военной форме. Докладчик - седой старик, обвёл взглядом присутствующих, и провёл ладонью по бороде, длина которой компенсировал короткую стрижку.
   - Да, мы приступаем к финальной фазе. - Продолжил генерал.
   Зал разразился бурными овациями. Только "Цивилизация" не давало перейти к заключительному этапу. "Устройство" готово, натренированные войска только и ждут отмашки, а "яйцеголовые" всё медлят, проверяют, что-то химичат... И вот час "Х" настал.
   - Нас ждут сложные времена. - Продолжил старик. - Это тяжёлый выбор, но мы делаем то что должны.
   - Расчётное время? - Донёсся вопрос из зала.
   - Тридцать и сто лет. - Ответил генерал. Зал спокойно отреагировал - слушателям известно, что значат оба периода.
  
   Армия ровными колоннами уходит в фиолетовое зарево, скрываясь из виду в плотном, густом тумане. Местами вдоль дороги стоит бесполезная техника: танки и грузовики, и даже вертолёт, некогда не то чудом приземлившийся, не то удачно рухнувший. И вот уже последнего солдата поглощает аномальная зона, но зрителей нет: не принявшие участие в "Ключе", заняты в "Цивилизации".
   Вспышка озарила клубящееся зарево, оно начало светлеть, местами появились проплешины, в которые вклинивался солнечный свет, расширяя бреши, разрывая ненавистный чужеродный туман на куски. Прошла волна, искривляющая пространство, как в кривом зеркале, воздух заструился искрящими квадратами, сильно напоминающем увеличенные пиксели. Впрочем, продлилось это не долго, на месте тумана осталась лишь голая выжженная земля...
  
  

Глава 3.

   Вазилеск с подружкой уволокли меня на край лагеря, где уже собралась немалая компания развесёлой молодёжи. Окинув взглядом охотников и не найдя Анютку, уставился на Алису. Она правильно поняла невысказанный вопрос и заверила:
   - Будет. Позже.
   В общей сложности одиннадцать молодых охотников, включая меня, вступило в Гильдию уже здесь, в лагере. Мы и стали центром внимания.
   Ого, церемония посвящения. Разукрашивать себя не дам, пить намешанную гадость не буду, других унизительных церемоний не потерплю.
   Впрочем, у охотников ритуал ограничен физическими испытаниями с демонстрацией мастерства и профессиональной удали. Можно и отказаться, это неформальная процедура, скорее баловство, но кто захочет быть осмеянным? Хотя, мне отказываться не пришлось бы в любом случае - все в курсе моего вчерашнего "танца" с Рудольфом, и единогласно засчитали его заочно. А скорее всего, не нашлось желающих экзаменовать меня. Ну и ладно, не сильно-то и хотелось.
   Закончилось мероприятие, как и ожидалось празднованием, но крепкий алкоголь в лагере запрещён, потому пили, к моей радости, лёгкое вино.
   У Харка "брачные игры бегемотиков" с одной из охотниц, к его счастью - не Анной. Вот же стервец, и чего на него девчонки клюют?
   Видимо, не я один завидую успеху ловеласа. Грег, один из прошедших посвящения, решил, что раскрыл секрет "Дон Жуана" и главное при завоевание женского сердца - самоуверенность и наглость. Неудивительно, что охотница, которую он назначил генеральной жертвой, уже готова его убить. Антирекламу он себе обеспечил - если увижу его с Амазонкой в обнимку, буду весьма удивлён.
   Выждав удачный момент, я подкрался к Анютке, и у приобняв за талию, тихо прошептал:
   - Сколько тебе надо времени, чтоб через пять минут мы гуляли вдвоём?
   - Хитрец! - Стрельнула глазками прелестница и вывернувшись из объятия взяла меня под руку.
   Вот же бестия ненаглядная, перехватила инициативу. Хочешь "вести в танце"? Включила "альфа-самочку"? Всё как обычно - жезл семейной власти не даётся без боя. Ну-ну, посмотрим чьё кун-фу сильнее.
   Мы побрели в сторону от шумной компании, вышли на край лагеря и направились вдоль палаток. Уже темно, только звёзды и костры освещают нам путь, создавая романтическую обстановку.
   - Я думала над твоими словами. - Анна прижала голову к моему плечу.
   Пришлось сбавить скорость, чтоб ей было удобно. Меня переполнила нахлынувшая нежность, сердце забилось, пытаясь выпрыгнуть из груди, но в крайности бросаться не стоит - на сто процентов уверен - остановлюсь - идиллия будет нарушена, руку отпустит и вообще отстранится. Лучшее враг хорошему, пусть будет так.
   - После этого заказа ухожу из охотников. - Продолжила, не отрываясь от плеча, наоборот, поддела мой локоть второй рукой, и даже потёрлась щекой.
   А у меня внутри словно образовалась пропасть. Сам посоветовал, и безусловно это правильное решение, но когда уйдёт, увидимся ли?
   - И куда? - Удержав предательски сорвавшийся голос, хотя всё равно прозвучало холодно.
   - Не знаю ещё. Не думала так далеко. - По голосу слышно, что решение даётся ей не легко. Но раз озвучивает, значит ещё могу повлиять на выбор.
   - Ничего, из этих рук ещё никто не вырывался. - Заверил я. - Я тебя из-под земли достану. Можешь считать угрозой.
   - А у тебя какие планы? Ты станешь первоклассным охотником. - Обнадёжила подруга.
   - Ну спасибо. - Сделал я обиженный голос. - Значит сейчас я охотник "так себе".
   - Ты всё не так понял. - Ощутимо заехала по рёбрам моя пассия.
   Почувствуй женскую логику на себе.
   - А-а-а, не нравится? Уверен, настанет время, я тебе верну эти слова.
   - Хочешь сказать - я на столько предсказуема? Тебя ждут более изощрённые пытки. И только что, ты усугубил своё, и так не завидное положение. Бедняга... Но от ответа ты ушёл!
   - Я не задержусь в отряде, у меня большие планы, после этого заказа. И, кажется, знаю, чем займёшься ты. - Обнадёжил подругу.
   - Вот как? Всё решил за меня? Ну-ну, посмотрим. - Интонация пообещала мне крупные неприятности. И прижалась к руке ещё крепче. Девочки такие девочки...
   И кого мне её манера речи напоминает? Забавно.
  
   Возвращаться к костру молодёжи не хотелось, век бы так гулять, вдвоём, но в любом деле - главное соблюдать меру. С щемящим душу настроением, сам повернул к товарищам у костра. На первых порах нельзя пресыщаться совместным времяпрепровождением, оба должны чувствовать нехватку партнёра. Это и экзамен, и процесс приручения в одном флаконе.
   Грег, бедолага, всё-таки поссорился с амазонкой. Не смог остановиться вовремя, а теперь отступить не позволяет гордость. Хорошо, что нашёл выход - свести разговор в сторону шуток. Знакомая тема, война полов 2.0. Поле боя, на мой взгляд, выбрано не удачно: битва на чужом поле - у девчонок аргументация отточена, хлёсткие примеры и скользкие уходы заготовлены. Без вариантов.
   Если за спиной нет сотен килобайт сетевых холиваров с феминистками - ловить нечего, да и наличие подобного опыта повышает шанс, но не более того. Не ударишь и дурой не обзовёшь, а логика в такой теме бесполезна. Нет, не потому, что "на конкурсе женской логики победил генератор случайных чисел". Скорее дело в том, что искренне вступающие в подобный спор, с обеих сторон баррикад, логике изначально не подвержены. Одно дело пошутить, осознавая несерьёзность сказанного, или щёлкнуть по носу зарвавшегося оппонента, другое дело верить в важность доказать противоположному полу собственное доминирование.
   Вот Грег, личную обиду перевёл на всю прекрасную половину, и понеслись высокоинтеллектуальные взаимные доводы уровня "курица не птица, женщина не человек" и "женятся дураки, умные выходят замуж". Оба, хоть и на кураже, но горят праведным гневом.
   - Дети малые. - Прокомментировал я сиё представление.
   - ... Место женщины на кухне, у очага. - Не унимается обиженный охотник.
   - Козёл! Так говорит - не знает, что делать с ней в спальне. - Психанула амазонка. И в этом мире это больная тема для прекрасной половины.
   - Женщина, считающая всех мужиков козлами - просто не там паслась. - Парирует Грег.
   Видимо терпение и аргументы кончились одновременно, и неосмотрительный охотник получил профессиональную "тройку" в корпус и в голову.
   То ли это охладило "горячего финского парня", то ли посчитал, что это идеальная возможность прекратить баталию.
   - Бьёшь как баба. - Заявил с серьёзным видом, сложив руки на груди и даже не пытаясь встать с земли.
   Амазонка понаблюдала и рассмеялась.
   А может я и ошибался. После хорошей драки нередко рождается крепкая дружба.
  
   Итог "свидания" воодушевляет, Анна выразила благосклонность к моей персоне, но капитуляцией и не пахнет. Настойчиво выбивает лидерские функции, хотя, если отдам - сама будет не рада. Пока не отстою статус "главы семейства" - крови попьёт. Правильно говорят умные люди: женщина - слабое, беззащитное существо, от которого невозможно спастись.
   Амазонки сегодня в рейд, сердце сдавило, внутри пустота, мысли путаются, даже совместную тренировку отряда помню смутно, как во сне.
   Какая непрактичная тактика, пришлось постараться, чтоб вписаться в неё. Одно хорошо, мечи есть, пользоваться умею, так у Смельчаков появился пятый разящий. Теперь официально имею троих личных "миньонов" - загонщиков и мага, обслуживающих индивидуально меня.
   Загонщики, Дуайт и Ленс молодые, высокие, первый кучерявый белобрысый с острым подбородком, второй с короткой стрижкой каштановых волос и большими выразительными глазами. Маг Брайн немного старше, седые пепельные волосы, на круглом смуглом лице выглядят несколько комично.
   У каждого из "пятёрки" своя троица, остальные общие, действуют там, где укажет командование. Что забавно - Вимон разящим не является, довольствуясь ролью обычного загонщика. И это даже правильнее, прошли времена боевых генералов, это не практично, руководство должно видеть арену боевых действий целиком. Но почему-то у охотников принято, что капитан - разящий, ещё и лучший в команде. Видимо, страх слухов за спиной пересиливает тактическую целесообразность...
   День тренировок не прошёл зря. Я посмотрел, как действуют собратья по Гильдии, понял, что работать в своей привычной манере нельзя - только подведу остальных, потому как смог подстроился под стиль отряда, благо, мастерство позволяет. Главное не забыться, а то не долго погубить товарищей, оголив свой сектор, если вырвусь вперёд или поведу себя не типично.
   Чего же так на душе тяжело-то? В их группе две команды из золотой десятки. Остальные тоже не новички. Вместе выходили, успели сработаться. Но всё равно сердце словно в тесках.
   Беспокойство имеет основания - вчера охотники вернулись весьма потрёпанные, и хоть погибших не было - это скорее чудо, чем закономерность. Полтора десятка "тяжёлых" маги тянули до самого лагеря, лишь здесь совместными усилиями подлатали.
   Что же так не спокойно? Тревога вгрызается, словно собака в кость...
  
   Интуиция, совпадение или любоооовь, но опасения были не напрасны. Начавшаяся суматоха возвестила о неприятностях, а когда в лагерь въехала группа из рейда, таща раненых, предупреждённые маги уже встречали, принимая особо тяжёлых.
   Не вижу Анну среди охотниц, внутренности словно окунули в замороженный азот. Мертва или ранена? На ватных ногах кинулся в палатку, достал из сумки аптечку, и бросился к "Амазонкам". Может и не понадобиться, но я рисковать не буду - маги не всесильны.
   Вазилеск тоже здесь, ухаживает за Алиской.
   Анютка лежит бледная без сознания, лицо спокойное, умиротворённое, даже сейчас привлекательна, дыхание медленное, грудь вздымается еле заметно, хотя одежда целая и крови не видно...
   - Что с ней? - Вопрос пришлось повторить дважды, пока одна из амазонок, помогающая магам, ответила:
   - Химера хвостом ударила. Ран нет, но в себя не приходит.
   Маг тоже пожал плечами и занялся другими пациентами.
   Хвостом, это как молотом. Будь переломы наши ходячие рентгены бы увидели. Интересно, на сколько распространяются их возможности, скажем способны увидеть почти оторванную селезёнку, или лопнувшую почку?
   Не стал тратить время на освобождение пояса - закатал рукав спящей красавицы и вколол аптечку. Главное не из комы вывезти, а устранить причину. Меня авто-лекарь вытаскивал из более неприятных ситуаций, и здесь должен осилить. Вазилеск покосился на мои манипуляции, но промолчал, продолжая обхаживать подругу.
   Лицо начало розоветь, дыхание участилось, а через полчаса подопечная открыла глаза. Долго смотрела на меня, пытаясь понять, это действительно я или галлюцинация.
   - Ты мне снился. - Вместо приветствия улыбнулась моя зазноба.
   - И что я делал? - Приятно удивился я.
   Вместо ответа Анютка смутилась, на щеках появился румянец. Ух ты, скромняга, но это не моё время, возможно, не то о чём я подумал. Вполне допускаю, что просто обнимались или целовались.
   - Ладно, будем считать, что всё правильно делал. - Усмехнулся я, проведя пальцами ей по щеке.
   Так мы и сидим, я любуюсь, гладя Анну по волосам, она довольно жмурится, но вот её веки начали тяжелеть, пока снова не погрузилась в объятия морфея.
   Хотел остаться, но маги прогнали нас с Вазилиском, мотивировав, что больным нужен покой. Так профессионально, с душой "мативировали", что не со всеми оборотами справился переводчик.
   - Я знал, что это ты! - Заявил Вазилеск, когда мы оказались на улице.
   Ещё один Капитан очевидность. Так хочется сказать: я всегда был "я"!
   - Тебя серый дракон покусал? Изъясняйся конкретней.
   - Пояс Предков. Как те, после нападения каравана. Ты никогда не говорил, что у тебя такое сокровище. - Ответил настороженно и обиженно одновременно.
   - Ты не спрашивал. Когда вы вытаскивали меня с того света, на мне был такой же, могли обратить внимания. - Отмёл я жалкие инсинуации в свой адрес.
   - Мы тебя не раздевали, магу это не требовалось. Он либо вообще не заметил, либо умолчал.
   Я развёл руками - вопросы не ко мне.
   Увидится с подругами смогли только вечером. К этому времени, моей ненаглядной позволили встать и даже прогуляться вокруг палатки. Аптечку я отдал ей, научив пользоваться и даже помог надеть на пояс, предательски трясущимися руками, словно девственник впервые прикоснулся к обнажённой девушке. Что послужило причиной смеха Анютки, а я удостоился лёгкого щелчка по носу, спорный жест, но выполнен изящно, с нежностью.
   Завтра наш отряд в рейд, сегодня обязаны лечь спать раньше. Когда расставались любимая чмокнула в щёчку и пригрозила, чтоб был осторожен.
  
   Подъём ранний, тихий. Уходит одна группа, зачем будить остальных? Всё правильно, нам тоже давали выспаться. Я разделил вещи - самые необходимые - оставшиеся аптечки, патроны и пару банок консервов сложил в небольшой мешок. Остальное оставил в палатке.
   Конный марш на двадцать километров занял больше двух часов. Далеко и долго, но это необходимая мера безопасности. Не надо гадить "на кухне", не стоит охотиться рядом с лагерем. Каждый раз группа выдвигается в новое место, может и лишнее, но как пояснил Вимон, лучше перебдеть, чем недобдеть.
   Проскакали часть пути по "шоссе", но, когда дорога вильнула влево, мы свернули в противоположную сторону и съехали с насыпи, попав в злаковое море. Колосья переливаются на солнце и рисуют заковыристые узоры, повинуясь капризам тёплого, переменчивого ветерка. Ехать стало сложнее. Не то чтобы мешала растительность, кони её игнорируют, но неровности земли могут создать много неприятностей.
   Тринадцать команд, почти шестьсот охотников. Количество отрядов нехорошее, у местных нет предубеждения против этого числа, а вот меня смущает. Так-то я вообще не суеверный, но последнее время неприятности ко мне липнут магнитом. По закону подлости опять что-нибудь вылезет. Если приземлится НЛО с Чужими и Хищниками - вообще не удивлюсь. Бьюсь об захват - не появись я в лагере - они бы перебили демонов тихой сапой, и разошлись по домам.
   Более полутысячи всадников, при такой массе не вытоптать просеку невозможно. Столько сельхозугодий погубили... Только жаловаться некому. Ни одного крестьянина на десятки километров вокруг - кто не разбежался, того можно считать пропавшим без вести - после демонов люди словно испаряются. Будь твари умнее, давно бы вычислили лагерь по "проторенным дорожкам" - если выйти на насыпь есть только два направления, а в сторону лагеря даже поворотов нет, мимо не пройдёшь...
   - Демоны. - Крикнул кто-то.
   Впереди действительно что-то происходит. Я надел маску и активизировал бинокль.
   Три десятка демонов и несколько дохлых туш. Чего они там крутятся?...
   - Там люди. - Крикнул я.
   Наездники пришпорили коней и ринулись к врагу. Скакать рысью по засеянному полю та ещё задачка.
   - Это охотники. Разве кто-то из наших здесь? - Удивился я, направляя скакуна в нужную сторону.
   Отряд в чёрном, ощетинившись орудиями Предков сдерживает натиск, а неподвижные фигуры на земле красноречиво намекают, что дела идут неважно.
   - Чёрный отряд. - Озвучил какой-то охотник.
   Что за команда? Лагот не упоминал, от других тоже не слышал. Охотники спешились, коней бросили - их соберёт команда загонщиков. Семь команд сгруппировались и ударили в спину тварям.
  

Глава 4.

   Я впереди, за спиной "миньоны". Бойцы, при необходимости, отвлекают демона, у мага одна задача - никто не должен склеить ласты, как пафосно говорят в фильмах: только не в мою смену. Каждый разящий сам определяет рисунок боя, главное, вписаться в общую композицию отряда, что к сожалению, сковывает.
   Краутеры, химеры и два дэстроя позади остальных. Смертоносная комбинация, не хватает только грайтеров. На нашей стороне внезапность и удар в спину - это плюс пять к удаче и атаке.
   Первая хорошая новость за день: стоять за спиной остальных демонов - плохая идея для громил, а цена ошибки на войне - жизнь. Пока демоны поняли, что сзади "что-то пошло не так", их численность упала почти вдвое. Оставшиеся семнадцать демонов на восемь команд, включая "чёрных" - не такая плохая арифметика. Тем более, у нас ещё резерв наготове.
   ... Дэстрой даже развернуться не успел, минус один. Зато Химера кинулась, еле увернулся. Команда "группе поддержки" и пока тварь отвлеклась на них - я выполнил свою функцию...
   Через десять минут всё закончилось. Поле усыпано тушами тварей, маги, не теряя времени, занялись раненными.
   Капитан странного отряда молча, кивком, поблагодарил за помощь, а дальше началось что-то странное. Охотники в чёрном, подобрав раненых и павших, собрались ретироваться. Не знаю, что больше удивило - то что таинственная команда не осталась отдохнуть и не воспользовалась помощью наших магов или что команда "Тень" перекрыла ей путь отступления.
   - Куда вы торопитесь, давайте познакомимся? - Вполне миролюбиво обратился к чёрным фигурам Керк, капитан преградивших дорогу.
   Окружённый отряд ощетинился оружием, показывая своё отношение к данной затее.
   Я, недоумённо, перевёл взгляд с чёрных фигур на нашу группу и обратно.
   - Что происходит? - Спросил я Брайна, пусть просвещает, раз судьба наказала его должностью моего персонального мага.
   - Это "чёрный отряд". - Пояснил он как само собой разумеющееся.
   - Кто это? - Дал понять, что данное название для меня ничего не значит.
   Маг, удивлённо взглянул на меня:
   - Таинственный отряд охотников, в Гильдии не состоит, кто они - никто не знает. Ни с кем не общаются, появляются, убивают демонов и скрываются в неизвестном направлении. Все хотят знать - кто скрывается под чёрными костюмами.
   - На вас никто не нападёт. - Заверил Керк, разводя пустые руки, меч покоится в ножнах. - Кто вы? Давайте отдохнём и вместе перекусим.
   Чёрный отряд не отреагировал, отстаивая право на анонимность.
   - Мужики, что за секретность? - Видно, что капитан "Теней" борется с собой, не зная, как правильно поступить. - Мы делаем одно дело!
   Не дождавшись ответа решил, разочарованный Керк отвёл команду, пропуская фигуры в чёрном. Не выпуская из рук оружие и раненых, отряд удалился.

   Всё чудесатее и чудесатее. Не состоят в Гильдии, значит работают бесплатно. Жаль, что не удалось познакомиться, вот бы выяснить, что за тайны скрывают. Как всё неудачно складывается, будь я один - смог бы найти общий язык, возможно, они - ключ к тайнам прошлого.
   Группа молча стоит, провожая взглядом странных охотников, секрет, который так и не пожелал быть разгаданным...
  
   Сегодня не плохо постарались: выманили и уничтожили три стаи, суммарно тридцать семь демонов. И это не считая тварей, убитых при спасении чёрных охотников. Я получил первый выговор, от Вимона и миньонов - за то, что слишком рискую, лезу на рожон, мало пользуясь полученным "ресурсом". Немного омрачают три десятка тяжелораненых, но маги гарантируют, что до лагеря их дотянут.
   Уже стал успокаиваться, всё прошло идеально, скоро будем в лагере, впереди шесть дней курорта. Если убивать по три десятка демонов в день - чуть больше тридцати дней, в худшем случае - два месяца, максимум девять подобных вылазок, и получив неплохие деньги можно продолжить путь. Наверняка, деньги выдадут не сразу, надо уточнить сколько времени потеряю. Будет смысл, сначала в Пустошь, а на обратном пути заскочу за расчётом.
  
   Мудрый человек заявил: "пессимист - это хорошо информированный оптимист". Ох, не зря я ждал подвоха, не знаю, что за "компьютерная игра", в которую я попал, но сценарист хорош, скучать не даёт. Мы преодолели полпути, когда Дай, засуетился и предупредил Вимона, что лагерь атакован. Судя по реакции остальных команд - их маги тоже в курсе событий.
   Быстрая перекличка и мы пускаем коней в галоп. Возможно, загоняем себя в капкан, но ни у кого нет и мысли поступить иначе.
   Палатки снесены, кругом кишат демоны, к лагерю не подобраться, всё обозримое поле занято тварями. На коротком совещании капитаны, разумно решили не кидаться сломя голову. Маги поддерживают связь, выжившие есть, но в этой суматохе не могут сориентироваться. "Сигнальные сети" бесполезны - вокруг столько тварей, что маги неспособны вычленить людей среди демонов.
   Надо найти выживших, их окружили и, если мы не пробьём выход - им не выбраться. Демоны движутся хаотично, по ним определить сложно - не все кинулись на охотников, часть словно патрулирует территорию.
   Я надел маску. Пробежался по фильтрам, бесполезно. В лучшем случае подсвечиваются контуры тел, но всё сливается в сплошное пятно. Все локационные функции браслета бесполезны без спутников. Я обреченно схватился за голову, хочется рвать от бессилия волосы...
   На краю сознания мелькнула шальная мысль, ухватился и вытянул за хвост готовое решение:
   - Дай, передай, чтоб запустили в небо фаерболы!!!
   Через минуту небо озарилось десятком вспышек. Далеко, между нами много монстров, да и остальные не будут наблюдать со стороны, но бросать своих никто не станет. Даже я. Даже не будь там Анютки, которая не известно жива ли ещё. Безумно? Глупо? Самоубийственно? Не важно. Я только сейчас живу по-настоящему. Жить для себя - мне никогда не прельщало, для этого слишком коллективный, не побоюсь этого слова - стадный.
  
   Наши маги обозначили себя, дабы окружённые пробивались на встречу. Особой секретности в нашем местоположение нет, мы сами прём как танки напролом.
   Пистолет отдал магу, в его руках пользы больше, ему же вручил мешок, внутри запас патронов. Миньоны отвлекают, я захожу со спины. Они заманивают на себя, я убиваю. Сносный тандем.
   Но кроме, нашей четвёрки вокруг полно охотников и ещё больше демонов, пропорция растёт, причём не в нашу сторону. Ряды группы заметно поредели, я стараюсь не думать, но очень похоже, что мы не успеем пробиться до своих.
   Спасли нас настойчивость, удача и абсолютно неожиданное пополнение. В тучу тварей, на полном бегу врезался строй в чёрных одеждах. О, знакомые ребята! А кто-то говорил, что это "отряд", да их тут не меньше четырёх сотен.
   - Надо отступать! - Крикнула одна из чёрных фигур.
   Вимон выпучил глаза:
   - Ого, вы умеете разговаривать?
   - Мы должны пробиться! Там есть выжившие. - Крикнул кто-то из нашей братии.
   - Нам не справиться. - Настаивают неожиданные спасатели.
   - Тогда уходите! - Парировали охотники.
   Чёрные фигуры отступили, думал уйдут вовсе, но перегруппировались, рявкнули что-то боевое, воодушевляющее и вновь пошли в атаку...
  
   Выжившие рванули в пробитую брешь, началось отступление, назвать которое организованным - это польстить ему. Оборону держим с трёх сторон, твари нажимают с боков, требуют реванша и спереди не хотят отпускать добычу. Потери обескураживают, даже чёрный отряд поредел минимум втрое. Если мы павших "бросаем", то маги таинственных охотников своих сжигают, забирая только раненых и оружие. Ещё одна галочка в их "резюме" - то ли не хотят, чтоб трупы утащили твари, то ли боятся, что найдут как раз люди. А может религиозный обряд или культурный обычай.
   Вырвавшись из оцепления, чёрный отряд вызвался на самоубийственную миссию - прикрыть отход остальных. Не желая спасаться такой ценой, охотники изъявили желание остаться вместе, но были в грубой форме посланы куда подальше.
   Уходя я оглядывался на "заслон". Странные ребята, не захотели отдохнуть с нами, когда мы помогли, а теперь умирают за нас. Какая-то секта, со странным чувством долга? Бред, мы спасли один отряд, а здесь таких штук шесть. Тем более за два боя успел оценить их мастерство. Конечно, не солдаты Великой войны, но то что на голову выше гильдейских охотников - это факт. Разменивать таких профессионалов на нас... Не рационально, глупо.
   Ценой потери странного авангарда, мы сумели оторваться, получив краткосрочную передышку. Заминка временна, растерзав "заслон" демоны потеряли нас из виду, хоть никто не сомневается - найдут быстро. Надо двигаться без остановки, но все вымотаны, без небольшого отдыха просто свалимся с ног.
   Комендант лагеря погиб, никого от руководства Гильдии не осталось, по уставу руководство переходит к совету капитанов команд.
   Выжило около семисот человек, вытащили из западни немногим больше, чем потеряли в ходе спасательной миссии. Но никто не сомневается в правильности решения. Я бы кинулся и в одиночку, есть вещи важнее жизни, лучше помереть, чем всю жизнь себя корить, что не попытался спасти Анну. Как воспитывал отец, когда в школе часто приходилось драться: физическая боль пройдёт, а моральная останется на долго. Раны заживут быстро, а понимание, что испугался, сдался - будет преследовать всю жизнь.
   Уже темнеет, на хвосте сотни тварей, а в нашей поредевшей братии больше половины ранены, многие тяжело. Мне тоже не слабо досталось, спасла только аптечка.
   Кстати, хорошо, что вспомнил. Плюнул на возможные риски и отдал два последних авто-лекаря магам, они лучше распорядятся.
   Как говорится, две новости хорошая и плохая. Страшная по своей сути - нет больше "Амазонок" среди золотой десятки, осталось всего четырнадцать этих прекрасных особ. Но главное: Анна среди них - вовремя дал ей аптечку, дважды спасла ей жизнь.
   Увидев любимую, сразу же сдавил в объятиях.
   - Ты мне кости сломаешь. - Прохрипела она.
   - Ничего не могу с собой поделать. Прилив нежности. - И сжал ещё сильнее.
   Пусть терпит, сейчас "прилив нежности" отхлынет... Сейчас... Нет, не отпускает. Пару минут я наслаждался её близостью, прежде чем ослабил хватку. Анютка шумно выдохнула, но возмущаться не стала, а обняла в ответ.
   - Вот что это такое? Вас вообще одних оставлять нельзя! - Прервал я молчание. - С этого момента от меня ни на шаг.
   - Вот ещё. - Фыркнула моя пассия.
   - Я что-то невнятно сказал? Не слышу согласия. - Потрепал её за ухо.
   - Пфффф. - Демонстративно выдохнула.
   - Я жду! - На этот раз ущипнул.
   - Поняла, поняла! Изверг. - Возмутилась зазноба и уткнулась головой мне в грудь.
   - Вертихвостку с чернявым видела? - Пользуясь случаем, спросил про общих друзей.
   - Когда выходили из окружения - Вазилиск нёс её на плечах, была жива, но без сознания, я прикрывала рядом. Потом потеряла из виду.
   - Главное живы. Век бы так стоял, но хватить прохлаждаться. - Борясь сам с собой, произнёс я. - Запомни это состояние, ещё повторим.
  
   Насыщенный день, я думал меня уже ничем нельзя удивить, но чудны дела Твои Господи. Я в Тебя всё также не верю, но свечку при случае обязательно поставлю.
   Второй сюрприз за день! Сколько этих ребят? Ещё несколько сотен чёрных фигур.
Если учесть, что прошлый отряд полёг весь, прикрывая наш отход, то это не чёрный отряд, а чёрная армия.
   - Забирайте раненых, и уходите. - Крикнула фигура в уже привычном костюме.
   - А вы? - Крикнул кто-то из охотников.
   - Прикроем, если понадобиться. - Заверила фигура в чёрном.
   - Кто вы? - Не удержался я.
   Впрочем, меня проигнорировали.
   Коней не нашли, либо пали смертью вкусных, либо убежали, что логичней. Это хорошо, что лагерь разнесли - не придётся пешком нести мой неподъёмный мешок, хоть и обидно - я таскал консервы, столько откладывал на чёрный день, что ждал его с нетерпением. И вот он наступил, но полакомиться не судьба.
   - На запад идти нельзя, мы приведём их в жилые районы, а там города без крепостных стен. На восток путь закрыт, да и болото там, на Юге непролазные горы. Идём на север. - Озвучено решение совета капитанов.
   - Всё, разлеглись лентяи, выдвигаемся. - Хмуро распинал отряд Толий.
  

Интерлюдия 13.

   Придворные рассматривают три больших вала, перед каждым ров и частокол. Серьёзная фортификация, способная выдержать тяжёлые штурмы...
   - Ваше величество, к Столице идут крестьяне. С мешками и детьми. Похожи на беженцев. - Доложил первый советник.
   - Неужели не знают, что мы в осаде? Прут прямо в ловушку. - Прокомментировал третий советник.
   - Их сопровождают пальтарские солдаты. - Вскоре добавил второй советник. - Это не беженцы. Их сгоняют как скот.
   - Подозрительно. - Размышляет третий советник. - Три вала насыпали сами, а сейчас гонят пленных. Что их заставят делать? Возможно строить осадные сооружения, чтоб преодолеть магическую стену.
   - Это способ давления на нас! Станут убивать, пока не сдадимся.
- Обреченно предположил второй советник.
   В отличие от окружающих, для Филлипа забрезжил свет надежды. Вот та смерть, о которой он молил. Король сдастся, в ответ на гарантии жизни людей. Обещание могут нарушить, но лучшего условия не добиться.
   Хорошо бы подстраховаться с дочкой. Надо выторговать ей право выйти замуж за нового короля. Главное, чтоб она сама не испортила игру, а то упрямица, вся в отца. Незачем умирать обоим, да и о народе позаботится лучше кого-либо.
   - Оставьте нас одних с Юлианой. - Строго приказал король и, когда последний придворный покинул зал, смягчил выражение лица. - Доченька, надо обсудить важный вопрос. Ты понимаешь, что так или иначе на трон сядет новый король. Мы можем погибнуть в бою, можем умереть здесь от старости, если Рингер не придумает как преодолеть защиту Крепости, или от голода, когда кончатся припасы. Но есть другой вариант - ты должна выйти замуж за нового короля.
   - Такому не бывать! Я выйду только за того, кого сама выберу. Или умру с тобой. - Гневно разразилась тирадой принцесса.
   - Мы с тобой уже говорили на эту тему. Принцы и принцессы не женятся по любви. Народ каждый день трудится до изнеможения, страдает, чтоб прокормить не только себя, но и армию, дворян, нас с тобой. Он лишен тех благ, которые дарит тебе, ты ограждена от многих бед, но есть обратная сторона - твоя жизнь не тебе принадлежит. Нельзя, и жить во дворце, и брак по любви, и вообще всё для тебя. Это твой долг перед народом, если ты от него отказываешься - ты недостойна быть королевой. Получается я плохо тебя воспитал. Может ты как Рингер, хочешь быть деспотом и тираном?
   - Папа, ну зачем ты так? - Юлиана обижено выдохнула, от негодования, бурлящего ещё полминуты назад, не осталось и следа. - Я всегда была готова выйти замуж за указанного тобой. Но это другой случай. Тебя убьют, а я останусь жить с подлецом, который способствовал твоей смерти, должна буду родить от него детей.
   - Так надо. И для народа будет лучше. Я тоже ищу смерти не из прихоти. Народ должен видеть, что я головой отвечаю за свои поступки и решения и не бегу от ответственности. Я даю пример честности и справедливости, на таких поступках следующие поколения вырастают сильнее и чище.
   Юлиана уткнулась головой в грудь отца и тяжело вздохнула.
  
   Принцесса ушла вниз, с недавних пор она много времени проводит под землёй, выбираясь только повидать отца.
Вскоре зал снова наполнился придворными, без которых дворец не мыслим. Свита делает короля. Советники и приближённые всегда рядом, готовые подсказать, помочь и направить. Филлипу повезло, хотя это не удача, а плод многолетних усилий - рядом с ним действительно умные, честные и благородные, понимающие сюзерена с полуслова. Ни одного случайного пройдохи, лицемера или лизоблюда. Не многие короли могут таким похвастаться.
   - Куда их так гонят? - Удивлённо проговорил главнокомандующий, глядя в окно.
   Сначала подметили, что задние ряды усилили напор, движение ускорилось, а теперь и вовсе перешло в бег. Люди спотыкаются, падают, хорошо, что ближайшие помогают подняться. Далеко, не слышно, но легко представить какая там суматоха. За тремя валами набились тысячи людей, но людской поток и не собирает прекращаться.
   Внезапно из-за леса вытекла чёрная волна демонов, на первый взгляд не меньше трёх сотен. Народ бежит сломя голову, спотыкаются, вскакивают и несутся дальше, а пальтарский арьергард прикрывает отступление мирных жителей, сдерживая натиск тварей.
   Беженцы достигли наружного вала, где уже развернулась полноценная оборона. Прикрывающий заслон тает на глазах, но отступает слаженно, без бегства и паники. Впрочем, все понимают, что это временная мера - у регулярных армий нет нужного оружия, способного нанести существенный урон.
   Наблюдающие не сразу заметили сотню в чёрном, бегущую со стороны пролеска. Не останавливаясь и не снижая темпа, подмога ударила в демонскую рать, проредила крайних, и слаженно отступила на первый вал, где уничтожать врагов было явно легче.

   Чаша весов качнулась. Хоть этого недостаточно, и пальтарские солдаты продолжали гибнуть десятками, но всё же чёрный отряд внёс свою лепту. Мечущийся среди защитников, и прикрывающий места, где защита практически пробита. Впрочем, победой тут и не пахнет. Остановить тварей не так просто, вал с частоколом хорош против человеческой армии, но супротив такого врага дают слабое преимущество. Поэтому никого не удивляет, что войска начинают отступать на следующую линию обороны.
   - Господь точно меня за что-то наказывает. Мои враги защищают моих подданных, а я отсиживаюсь здесь. Какой позор... - Пронеслось в голове короля. Кулаки монарха сжались так что руки побелели.
   Первая линия обороны пала, усеянная трупами солдат и демонов.
   - Они убивают демонов, у них есть оружие Предков. Зачем обычным солдатам такое снаряжение? - Отметил третий советник.
   - Там чёрные охотники. - Парировал главнокомандующий. И действительно, поведение чёрного отряда, как и внешний вид весьма специфичны, потому легко узнаваемы...
  
   Юлиана, закусив губу, наблюдает на висящем в воздухе изображении, как поредевшая, но всё ещё многочисленная стая тварей переваливает через второй вал и устремляется за отступающими, к последней линии обороны.
   Появившаяся рядом Душа Крепости, - "воздушная девушка", как её называет Элиас, провела пальцем по "магической карте", нарисовав вокруг крепости красный круг, проходящий между вторым и третьим валами.

   - Она что-то спрашивает. - Прокомментировал кучерявый рыцарь.
   - Вижу, только не понимаю. - Обреченно ответила принцесса.
   - Нас-то она понимает. Может просит разрешения? - Парировал Элиас.
   - Давай рискнём, хуже явно не будет. - Покачала головой Юлиана, и обратилась к "душе Крепости", перебирая возможные ответы:
   - Да, разрешаем, делай.
   Девушка, каждый раз появляющаяся в другой одежде и с разными причёсками облегченно вздохнула, подняла руки вверх, словно вознося благодарственную молитву и исчезла.
   Помещение бункера и территорию периметра огласил звук странного горна, железный, грохочущий рокот набирает тембр, доходит до кульминации высоких частот и идёт на спад. Волна за волной, пробирающая до костей сирена разносится по округе, заставляя озираться даже самых отважных.
   Голос, на столько громогласный, что перекричал вой "иерихонских труб" произнёс:
   - Запущена система активной обороны.
   Впрочем, никто из слушателей ни слова не понял, зато обратили внимание - на башнях, между которыми растянулась магическая защита, раздвинулись панели и из щелей высунулись жерла неизвестных орудий.
   Проявили они себя, когда волна демонов "преодолела" красную линию.
В недрах таинственных орудий появились красные огни, пламя разгоралось до рези в глазах, когда раскаленный сгусток, стремительно понёсся в сторону наступающих тварей. Плазменные снаряды, как от оружия Предков, только большие в размерах, понеслись в сторону тварей. Шесть пушек, один выстрел в полминуты, медленно, но каждый выстрел - минус одна тварь. Орудия Крепости собрали кровавую жатву, не дав форсировать последнюю линию обороны...
  
   - Демонов не осталось, чёрный отряд уходит по дороге. - Оповестил главнокомандующий.
   - Хм, действительно. Я, грешным делом подумал, что чёрные охотники - отряды Рингера. Но как всегда: пришли, демонов убили, ушли. Ни благодарности им, ни денег... - С облегчением, проговорил второй советник.
   - Дочка, ты можешь выключить защиту Крепости? - Спросил король, поглаживая по голове принцессу.
   - Не знаю, не пробовала. Это же равносильно сдаче... - Растерянно ответила Юлиана. И словно смутившись минутной слабости добавила. - Понимаю, попробую.
  
   ... Через полчаса одна из магических стен отключилась, открыв доступ беженцам и пальтарским войскам внутрь периметра...
  

Глава 5.

   За всё время, что провёл в этом мире - вокруг меня все куда-то торопятся, спешат, и меня за собой магнитом тянут, то от пальтарцев убегали, то от тварей отбиваемся.
   - Я за два месяца демонов видел больше, чем людей. Как вы ещё не померли? - Спросил я удивлённо Анну.
   - Их раньше столько не было. - Не задумываясь ответила она. - Точно, ты говорил, что не местный. Это ты их с собой притащил.
   Три дня совместно проведённых не прошли даром, Анна успела заразиться моим плоским чувством юмора.
   Когда Амазонки распались как отряд, в силу малочисленности и отсутствия командной троицы - я выпросил у Вимона право держать свою зазнобу рядом. Он и не противился. После потерь, как в наших рядах, так и в других командах - состав многих отрядов изменился. Малочисленные осколки прибиваются к более крупным, если нет возможности - объединяются в новые формирования. Убойная сила упала, привычный стиль работы охотников сломан, но боевой настрой только разгорается, норовя компенсировать физические возможности.
   Даже у "Смельчаков" семеро новичков. В "особенности" отряда их никто не посвящает - на данном этапе нет необходимости, а там друг к другу приглянутся, и видно будет. Статус Анны не оговаривался, днём с нами, на ночь уходит к своим.
   Амазонки единственные для кого новое положение оказалось неприемлемым. Расходиться по разным отрядам отказались наотрез, что и понятно. Озвученный вариант - докидать к ним новичков, после долгих трений был отвергнут - команда, это не только совместные тренировки, но и постоянное пребывание рядом, совместный сон, побудки и прочий быт..., в общем у разнополых появляется определённый дискомфорт, и если парни всеми руками "за", то девчонки высказали своё "фи".
   Амазонки по началу пытались опротестовать моё право держать Анну рядом. Спор был ожесточённым. По большому счёту отряда уже не существует и каждый сам волен выбирать где ему находиться, и лишь понимание, что это окончательно сломает их сложившуюся ячейку не давало девчонкам согласиться. После долгих дебатов я смог убедить, что со мной будет безопасней. Видя это, Вазилеск решил от меня не отставать, и тоже попросил опеки над Алисой. Больше всех возмущалась сама вертихвостка, но после диспута со мной - остальные просто махнули рукой, а егоза с видом обиженной невинности, но с радостным блеском в глазах начала официально дневать у "Щита и Меча".
   "Прекрасная часть" охотников вообще казались сломленными. Капитан и главный маг погибли, от общей численности осталось меньше трети. Одни, среди мужиков. Проявляют выдержку и стойкость, показывают, что не сломлены, но лично я вижу, что твёрдая мужская рука, крепкое плечо и широкая спина им сейчас нужны как никогда. Праврук живой, но это не играет роли - меньше пятнадцати человек, команда считается расформированной, даже до ближайшего отдела Гильдии имеют право добираться по отдельности. Отряд можно восстановить, но набрать столько охотников женского пола весьма непросто, а пока вернут былое величие пройдут годы, если вообще сумеют. Хочется помочь и поддержать, но для бывших членов "золотой десятки" это как удар под дых.
   Пришлось выбрать обходную тактику, будем приучать постепенно, в "нерабочей обстановке". По вечерам, во время остановок на ночлег, собираемся с Вазилеском и со "своими половинками", расслабленно общаемся, прогнозируем чего ждать в обозримом будущем, задорно балуемся, расслабляясь после напряжённого дня.
   Вазилеск, то ли по велению души, то ли в благородном порыве покрасоваться перед Алисой начал петь охотничий фольклор. Я, чтоб не оставаться в долгу тоже "провыл" несколько военных песен, незначительно изменив текст, подстраивая под современные реалии. Голосом я никогда не блистал, слух после танцев медведя на моём лице отсутствовал напрочь, так что моя а капелла - не для слабонервных. Да и рифма при переводе терялась. На фоне хорошего баритона и привычного запаса песен чернявого, "пляски косолапого" ощущаются отчётливо. Но новая манера исполнения в сочетании с неизвестным репертуаром охладили порыв слушателей освистать меня. Так что "хор голодных кошек" терзал слух случайных жертв регулярно.
   Это не осталось незамеченным и к нам стали прибиваться другие охотники, а под это дело я подтянул наших воительниц. Это не опека, не покровительство, потому войдя в наш тесный круг на равных, девчонки раскрепостились и к компании привыкли. А я получил возможность аккуратно, исподволь влиять на Амазонок. Ещё и репертуар дополнился женской лирикой. До прихода подружек Алиска с Анюткой стеснялись проявлять свои вокальные данные, а тут проявили себя по полной.
  
   Три дня забега по пересечённой местности. Четыре, опустевшие деревни на пути, семь стычек с мелкими группами демонов. Пять раз подёргали судьбу за хвост, избегая крупных группировок тварей.
   Потеряв нас из виду орда тварей рассредоточилась по региону, затруднив движение. Лишь благодаря магам, удаётся лавировать между большими скоплениями противника, но чем дальше, тем больше капкан захлопывается, и выбраться из западни всё сложнее.
   Даже просто двигаться через засеянные поля неудобно, а уж боёвки превращаются в настоящее приключение.
   Осталось, всего пять отрядов, потери которых оставляют право называться командой. К слову, Смельчаков погибло всего пятеро. Столько же останутся инвалидами на всю жизнь, потеряв руки или ноги. Дюжина тяжелораненых. И это самые лучшие показатели, у остальных - потери выше, так что картина в целом удручает.
   А ещё у меня кончилась аптечка. Последняя. Первый же бой, без этой шайтан-машины показал, как тяжело приходится остальным охотникам. Привык, что всё заживает как на собаке, до сих пор приучаю себя быть осторожным. Теперь приходится наравне со всеми дожидаться очереди к магам, чтоб залечить травмы и раны. При нынешней нагрузки на "мед.блок" и скорость и качество оставляют желать лучшего.
   Каждая группа, уходя в дозор берёт пищи на три дня пути. В последнем рейде мы к своим пайкам почти не притронулись, но во время прорыва большая часть припасов пропала вместе с конями, потому сейчас все на голодном пайке. Оставшиеся ресурсы скупо дозируются, охотники, на ходу жующие недозревшие колосья, скорее обыденность, чем исключение.
  
   - Поблизости демонов нет. - Успокоили маги.
   И действительно, уже полдня прём по прямой - обходить никого не приходится и даже мелкие стычки прекратились. Моё предположение, что попали в очередное аномальное пятно было оспорено - вокруг типичный магический фон, никаких изменений.
   - Впереди что-то есть. - Оповестил Дай. - Совет капитанов постановил двигаться в том направлении.
   Натянув маску активизировал бинокль. Небольшой, скорее декоративный частокол, за которым притаился ансамбль из нескольких зданий.
   Ух ты, монастырь, не иначе. К моему удивлению нас встречает небольшая процессия. И как они умудрились выжить в этом аду? Не поверю, что демоны не смогли форсировать эту пародию защитной стены. Однако вот доказательство, перед нами живые люди.
   - Приветствую. Здесь вы сможете получить кров и защиту. Пищи на всех не хватит, но имеющейся поделимся. - Доброжелательно пригласил человек в чёрной мантии, расшитой крестами и другими узорами.
   Внутри невысокого частокола просторно, но людская масса едва вместилась. Неизвестно сколько времени судьба даёт нам передышку, но используем её по полной. Часть раненых расквартировали в помещениях, остальные привычно разместились на свежем воздухе.
   По уже сложившейся традиции, вечером собрались вместе. В течении дня наши отряды редко пересекаются, потому у каждого к вечеру свой набор впечатлений и историй "как я пережил ещё один день".
   - Совет капитанов сегодня рассматривал вариант разбиться на команды и уходить по одному. - Озвучил Вазилеск.
   - Тоже мне новость. Уже обсуждали в отряде. Вроде отказались от этой затеи? - Прокомментировал Беар, молодой охотник из "Горных волков".
   - Отказались. Слишком рискованно. - Согласился чернявый.
   - Но что-то делать надо. Без еды, перебиваемся случайно найденной водой из редких родников и колодцев... До городов на севере, с нашей скоростью не меньше трёх недель ходу. - Влезла Алиска. - Нам не дойти. Если чудом доберёмся, то рискуем привести на хвосте демонов, сами будем истощены, то есть бойцы - никакие.
   Я в таких спорах стараюсь больше молчать. Во-первых, в местных реалиях чувствую себя неуютно, потому следую золотому правилу: промолчав не сможешь ляпнуть чушь. Во-вторых, странный выверт психологии - молчащий с умным видом почему-то воспринимается авторитетней.
   - Гильдию предупредили о ситуации дел, нам помогут. - Заверил Беар.
   - Не помогут! При всём желании не успеют. Ты помнишь сколько нас собирали? Сколько нас было? Однако и этого оказалось мало. А это не единственное место, где проблемы с тварями. Ещё минимум два подобных нашествия в других королевствах. - "Обнадёжил" Брайн, мой "персональный" маг. - К нам никто не придёт.
   - И что нам делать? - Алиса пихнула локтем Вазилеска, словно от него зависит решение проблемы.
   - У капитанов головы большие - пусть думают. - Скинул ответственность чернявый.
   Меня не спросили, а сам не стал делиться идеями. Судя по тому, что говорил сегодня Вимон мы на самой границе, между Южным и Северным Заронами, значит, восточнее нас Гиблая пустошь. Но обнадёживать остальных рано, нет уверенности, что там база. Да и знай я точно - их туда на расстояние вытянутого выстрела не затащить.
   А вообще, сейчас самое свернуть на право, если правильно сориентировался на местности, то до Пустоши около суток пути.
  
   Мимо пролетел фаербол, молодому охотнику не повезло, пробежав по инерции пару шагов обгоревшее тело безмолвно рухнуло. Грайтер спикировав полоснул плечо амазонке, и набрал высоту унося голову бедной девчушки.
   Вокруг хаос, демоны прорвали наше слабое подобие строя. Смерть, вздорная старушенция разгулялась не на шутку, залихватски косит нашего брата, осталось не больше сотни охотников, но и это ненадолго.
   Грудь обожгло, покачнувшись я уставился на рванную рану от живот до горла. Голова закружилась, перед глазами всё поплыло. Магам не до меня, их счёт тоже идёт на минуты. Аптечка закончилась уже давно. Ну и ладно. Я ещё долго продержался. Видел смерть Вазилеска с Алиской, Анютки и даже своих миньонов, прикрывших меня ценой своей жизни ещё вначале боя. Понимаю, что это не должно быть решающим, жить можно и без них, и даже наоборот - я обязан отомстить, но воли к борьбе уже нет. Я упал на колени, раскашлялся, брызгая изо рта кровью...
  
   Пробуждение было резким, спазматический кашель рвал горло, безудержно, до рвотного рефлекса. Очумевшим взглядом огляделся. "Лагерь" только начинает просыпаться, соседей разбудил я. Кошмар всё ещё стоит перед глазами, горечь утраты ещё не выветрилась, грудь болит фантомной болью, горло горит после кашля.
   Я встал и пошёл умываться. Надо взбодриться. Не люблю кофе, но всё отдал бы за трёхлитровую чекушку крепкого, без сахара.
  
   Утром озвучено решение задержаться на день. Маги обещают поставить на ноги последних "тяжёлых". Дольше нельзя - проблемы с продуктами и неизвестно как скоро на нас наткнутся твари.
   - Дай, как демоны ещё не съели монахов? - Поинтересовался при первой возможности. - Просканируй местность, должно быть что-то сдерживающее.
   Вопрос не праздный. От этого зависит не только сама передышка. Возможно есть какой-то секрет, проливающий свет на природу тварей. Или полезная информация для борьбы.
   - Сам не понимаю. Всё как в лагере, никаких отличий. - Пожал плечами маг.
   - Что-то должно быть. Весь мир подвержен причинно-следственным связям. - Риторически пробубнил я сам себе. - Вимон, помнишь наш разговор? Пустошь рядом.
   - Брось эту затею. - Махнул рукой капитан. - Мы бы туда и в обычных условиях не сунулись.
   - В том и дело - ситуация не обычная, выбор не велик. Другие варианты? Остаться здесь? Двигаться дальше на север?
   - Любое решение лучше твоего. Даже кинуться скопом на демонов - больше толку, хоть кого-то с собой заберём. - Возразил Вимон.
   - Сказал человек, для которого Гильдия - лишь шаг на пути к высокой цели. Ты же понимаешь, что погибнув здесь, никогда не вернёшь законную власть в Дармесс. - Пытаюсь надавить на больную мозоль.
   - Значит не судьба. У меня есть дети, пока молодые, но они продолжат дело.
   - Интересно, через сколько поколений вы решите, что уже не имеете права на трон... - Пробубнил я сам себе. Вимон проигнорировал мой выпад.
   Дай молчит, в спор не включается, но судя по реакции понимает о чём разговор, значит капитан рассказал о моём предложение. Оно и логично, между руководством не должно быть тайн, наверняка и Толий в курсе.
   Я в западне. Вимон не отпустит - во-первых несёт за меня ответственность, во-вторых, знает меня как бойца, и лишний меч терять не станет. Уйти сам не могу пока заказ не закончен, будет расцениваться как дезертирство. Теоретически можно плюнуть на всё, но у Охотников хорошая спайка с королевскими службами и Гильдией Магов, предавшие братьев долго не живут. С другой стороны, мне и сейчас не много осталось... Вот и попробуй, просчитай, где вероятность сохранить голову выше.
   Пока доберёмся до безопасных мест на севере, пока разберёмся что дальше делать. Заказ не закрыт, такую ораву тварей игнорировать нельзя, руководство может решить перегруппироваться и продолжать вылазки. А это неизвестно сколько времени.
   Пока решим эту проблему (хотя тут актуальней "если"), пока снова вернусь к Пустоши много времени уйдёт. А потом окажется, что это не Пустошь - а пустышка, и нет там никакой крепости. Ладно, хватит себя накручивать, всё равно до окончания миссии я привязан к отряду. Сбегать я точно не стану, и даже если бы в команде осталось меньше пятнадцати человек и я был бы свободен в своих поступках - друзья точно не бросят остальных, а без них я не пойду.
  
   День отдыха не так много кажется, но когда в желудке сосет от постоянного недоедания время тянется как в замедленной съёмке.
   Ранний подъём, через час выходим, курс на северо-восток. Из деревянного храма доносятся молитвенные песнопения, продолжавшиеся всю ночь. Они тут что, "дежурят" круглосуточно? Или это шоу для нас?
   Монах стоит на крыльце церкви, дышит свежим воздухом, лицо сияет счастьем, словно светится изнутри. Чего это он, ладана надышался, что ли?
   Батюшка? Отче? Как тут принято обращаться? Пофиг на условности.
   - Не подскажите, почему демоны избегают это место? Что здесь особенного? - Без особой надежды спросил я.
   - Здесь монастырь, здесь пост и молитва. - Без тени насмешки ответил монах.
   - Вы их святой водой и крестом отгоняете? - С лёгкой иронией поинтересовался я. Грубить я не хочу, но и от улыбки не удержался.
   - Это не библейские демоны, они не боятся крестного знамени. - Как ни в чём не бывало, голос монаха спокоен и умиротворён.
   Да я и не сомневался, но я один вижу противоречия в его словах?
   - Тогда почему их здесь нет? - Указал я на очевидное.
   - Демоны - это животные. Необычные, но животные. Ты слышал, что многие монахи жили рядом с хищниками, и те не проявляли агрессии? - Пояснил собеседник.
   - Если молитва настолько сильна, что отгоняет тварей, то почему вы допустили столько жертв? Почему не защитите остальных людей?
   - Разве монастырь источник этой напасти? Нет. Разве мы затыкаем кому-то рты, не давая молиться? Нет. Молитва - не заклинание, она преображает самого человека. - Словно читая проповедь поясни монах. - Этим путём может пройти любой.
   - Странный мир у странного Бога. Зачем Он наслал эти страдания. Всё человечество на грани вымирания.
   - Попустил. Он не источник этих бед.
   Вот вечно так. Когда надо "на всё воля Божья", а как прижмёшь в угол, так "Он не при делах".
   - Но разве Богу не жалко людей? Почему не помогает.
   - А люди просят этой помощи? Не когда тварь уже разинула пасть, а всегда, в любое время? У людей есть воля выбора, если выбираем справляться с проблемами в одиночку - это и получаем. Несмотря на это Бог часто помогает, но все сверхъестественные чудеса приходят естественным путём, поэтому они не всегда очевидны, не всегда на виду.
   - Мы видели разорённые деревни. В них стояли храмы. Однако это не спасло жителей. - Начал я злиться на монаха. Всё у него складно, даже смерти людей легко вписываются в концепцию.
   - Скажу больше - наверняка в каждой избе стоят иконы. Это внешние атрибуты, а я говорю про свободу выбора и искреннюю молитву.
   - А помощь-то где? Где это неочевидное чудо? - Вернул разговор в прежнее русло.
   - Я могу уверенно утверждать только то что видел своими глазами. В монастыре чудеса каждый день. - Вздохнул инок. - Вот, охотники, призванные защищать людей, а вот мы помогаем вам в силу своих скромных возможностей. Случайности не случайны.
   Странно он увёл разговор в сторону, но меня такими скачками по темам не сбить с толку.
   - Мы здесь, потому что в Гильдию Охотников поступила заявка. Подали её люди. Люди, которые пострадали от демонов. В регионе, где стоит монастырь, который сам находится в безопасности. - Я глубоко вдохнул и медленно выдохнул. Стоит держать себя в руках, свинство грубить приютившему.
   - Ты меня так и не понял. Может со временем. Неисповедимы пути Господни. - На одном дыхании выдал монах, и направился к дверям храма.
   - Неисповедимы, неисповедимы. А нам бы сейчас помощь не помешала. Так не хватает маленького чуда. - Философски заметил я тихо, скорее для самого себя.
   Монах, сделав два шага, оглянулся и впервые посмотрел на меня серьёзно, будто только сейчас что-то увидел:
   - Все вы здесь чудо, включая тебя.
   - Вы что-то про меня знаете? - Спросил я в спину.
   - Я знаю жизнь. Не считай себя исключением. - Фигура скрылась внутри, дав понять, что разговор закончен.
   Ну, вот и поговорили. Пойду обещание выполню, пока храм поблизости.
  

Глава 6.

   - Выдвигаемся. - Поступила по цепочке команда.
   Поблагодарив за приют и скудные запасы провианта, тронулись в путь. Небольшая передышка пошла на пользу, всех "тяжёлых" маги перевели в статус средне-раненых. Если бы не пара десятков собратьев, лишившихся ног, то можно было бы сказать, что все идут "своим ходом".
   С пониманием, что удаляюсь от искомой Пустоши, тяжело вздохнул. Вообще не хозяин своей судьбы. Даже обидно. Хочешь насмешить Бога - расскажи ему о своих планах.
   - Слушай, я никогда не был Твоим поклонником, но и открыто не гадил. Даже свечку, как обещал - поставил. Вот зачем Ты мне мешаешь? Я понимаю, может там вообще ничего нет, но проверить всё равно надо. - Пробубнил я в воздух.
   И не дождавшись ответа потопал дальше.
  
   Второй день перед глазами стоит этот дурацкий кошмар. Не верю в вещие сны, но этот имеет все шансы сбыться даже без намёка на мистику. Эти бараны, в капитанском совете точно угробят нас, не по ошибке, специально. Как оговорился Вимон - если не будет другого выхода, они сознательно пойдут на "амбразуру", чтоб продать жизнь дороже.
   Смерть меня никогда не страшила. Страх боли, ощущение обречённости - пугает, но погаснуть сознанием, или даже попасть в загробный мир - милая перспектива. Обидно, что со мной пропадут знания и возможности, так необходимые местным.
   Меня перестала пугать мысль затащить всех в Пустошь. Да, узнают, да, раскроюсь дальше некуда. Возможно для меня это закончится плачевно.
   Серьёзно, чем я рискую?
   Меня могут захватить, использовать в своих целях, а возможно и убить.
   Я потеряю своё персональное преимущество. Приятно обладать тайными знаниями и возможностями, недоступными другим, это высоко поднимает ЧСВ и дарует шикарные возможности причинять разумное, доброе, вечное.
   А какова цена моей свободы и сохранения секретов для себя любимого?
   Даже если вернём популяцию демонов "в норму" - охотники так и будут действовать по старинке, не эффективно. Погибших от тварей и в спокойные годы насчитывают сотни и тысячи. А при худшем сценарии - человечество вымрет.
   То есть цена моих комфорта и понтов - человеческие жизни...
   Организовать гильдию/клан/секту/масонскую ложу (нужное подчеркнуть)?
   Теоретически можно, тем более время на обучение тратить не надо, пару дней в гипнокамере, и в моём подчинение универсальные солдаты. Но не всё так гладко.
   Дело не в том, что надо выжить сейчас. А это задача в данный момент имеет наибольший приоритет.
   И не в том, что я не маг, и контролировать бойцов не смогу в принципе, не застрахован от заговора.
   Проблема в ином: чтоб остановить тварей нужно много охотников одновременно, а их надо найти (и это должны быть не случайные люди), доставить на базу, а потом то ли раскидывать их по разным королевствам, то ли отлавливать демонов по очереди. В первом случае нужна сразу армия. Второй вариант требует меньше людей, но больше времени, а эффективность под вопросом: пока в одном месте уничтожаем - в другом их популяция растёт. А ещё рискуем вообще не успеть: со слов согильдийцев за последние три года твари прибывают, чуть ли не в геометрической последовательности. Сколько времени, пока не заполонят всё?
   Остаётся один вариант. Надо "поженить" Гильдию охотников с наследием предков. Надо прогонять бойцов через гипнокамеры. И этот вариант даже безопасней, чем найти единомышленников и организовать свой охотничий клан. У Гильдии всё заточено на борьбу с тварями, готовая иерархия и структура. Когда всё наладится - они тоже скурвятся и деградируют, иллюзий не питаю. Поколение, максимум два, спокойной жизни и амбиции взыграют, а на верху властной пирамиды будут сидеть уроды, думающие только о шкурных интересах.
   Если я организую свой клан, или "карманную Гильдию", то этого тоже не избежать, но ещё лишние сложности и риски на старте. Даже если оставлю своих будущих детей во главе новой силы - будет тоже самое. История знает множество примеров, как дети и внуки губили начинания отцов и дедов.
   Эти мысли уже второй день вызревают. Надо будет допустить гильдию на военную базу. Надеюсь ИИ будет не против моего самоуправства. Впрочем, наш маленький отряд был обхожен и обласкан, поэтому вероятность удачного исхода велика. Сейчас всё зависит от того - выберемся ли вообще из этой западни. А общий язык с иерархами Охотников я найду.
   Задача номер один - выжить. И по возможности затащить охотников в Пустошь (надеюсь там всё же База), а то, дай волю этим героям, сразу попрут в лобовую, камикадзе недоделанные.
  
   - Впереди большое скопление демонов. На западе тоже три крупные стаи. - Оповестил Дай, поясняя, почему меняем курс на восток.
   Ходим зигзагами. Ну и что толку, что наконец-то свернули в сторону Пустоши, всё равно никто не рискнёт к ней приблизится.
   Надоело слоняться по полям, это не асфальт, тут просто идти - проклянёшь всё, а голодным - совсем жить расхочется. Редкие стычки с тварями - хоть какое-то разнообразие, но и они натощак начинают удручать. Зато с миньонами сработался. Если выхожу один на один - мой отряд не мешает, и по необходимости страхует. Если на беззащитного меня кидаются сразу несколько тварей, то отвлекают лишних.
   Анютка всегда рядом, думает, что помогает, а на самом деле под присмотром моих бойцов. Хотя и ей пришлось поучаствовать, что весьма полезно для осознания собственной значимости, отвлекает от дурных мыслей, лечит хандру и вообще положительно влияет на боевой настрой.
  
   - Вимон, на горизонте лес, это Пустошь? - Махнул я рукой в сторону тёмной полоски вдалеке.
   - Вот ты неугомонный, там мёдом намазано, что ли? Никто туда не пойдёт! - Психанул капитан.
   - На север путь перекрыт, на западе тоже нездоровое копошение. Пойдём на юг, в сторону старого лагеря? Поговори с остальными капитанами. Пойду первым, если я или кто-то погибнет - развернуться никогда не поздно. Ты же понимаешь, что, питаясь подножным кормом, долго бродить не сможем.
   А если мы туда придём, а там ничего, то будет фиаско. Серьёзно рискую, и не только собой, но то ли врождённое упрямство, то ли оптимизм толкают вперёд.
   - Я такое на Совете даже озвучивать не стану. - Закрыл тему Вимон.
   - При всём уважение, ты иногда такой упёртый, баранам и не снилось. - Огрызнулся я, стараясь фразу смягчить интонацией.
   - Кто бы говорил. - Усмехнулся капитан.
  
   Если бы за нами кто-то наблюдал, то ржал бы как конь. Теперь мы идём назад. Вдоль таинственного леса, к которому все боятся приближаться, даже поле на час ходьбы не засеяно. С этой беготнёй вперёд-назад, чувствую себя дебилом. Ещё эта Пустошь, как морковка перед носом "туда-сюда, туда-сюда".
   - Связь установлена. - Обрадовал браслет.
   Остановился, чтоб не выйти из зоны связи, неизвестно, на сколько она пересекается с нашим маршрутом, может, краем на два шага зацепили.
Это не осталось без внимания моей группы поддержки.
   - Подожди, секунду. - Успокоил их. Сконцентрировался, чтоб амулет не переводил: Идентифицируй себя.
   - Научно-исследовательский институт "Квант". - Безлико отчеканил браслет.
   Многообещающее название.
   "-Значит нам туда дорога, значит нам туда дорога". - Вспомнился мотив "Агаты Кристи".
   - С кем ты разговаривал. Сам с собой? Не рано ли начал заговариваться? - спросил Анна.
   - Люблю поговорить с умным человеком. - Показал язык, а-ля Эйнштейн, подруге.
   - Ну да, умный, сразу в глаза бросается. - Кивнула, поджав губы, но спохватившись пригрозила пальцем:
   - Зубы не заговаривай. С кем разговаривал?
   - С волшебным браслетом. Он тоже умный, почти как я. - Показал я девайс на руке. - Любой, кто подслушает наш разговор - получает высшее образование.
   Брайн покосился на меня, видимо, почувствовал, что я недостаточно откровенен, но от комментария воздержался.
   Теперь я хотя бы спокоен, Пустошь - не пустышка, и судя по специфике "базы" - сюда мне в первую очередь. Но в очередной раз "морковку" пронесли перед носом и кинули далеко в сторону. Я закатил глаза к небу: слишком странно рандомайз, то бишь её Величество Случай, себя ведёт. Если Высшие Силы есть, то надо мной они явно издеваются.
   - Всё, голубки, прощайтесь. - Озвучил подошедший Дай. - На юге тоже демоны. Совет решил идти на прорыв, но говоря откровенно - шансы так себе.
   Отлично, не хватало погибнуть из-за упрямства Вимона. Даже если решу дезертировать, друзья на это не пойдут, придётся погибать вместе. Порой бесит правильное воспитание, аж зубы сводит.
   Что делать?
   Есть один вариант, не панацея, но шанс выжить даёт.
   - Анна, пожалуйста найди Вазилеска с Алисой, пусть подойдут. Если встретишь кого-то с наших вечерних посиделок - тоже зови.
   - Ты чего задумал? - Насторожился белобрысый Дуайт.
   - Так, парни, вы мне доверяете? - Обратился я к миньонам.
   - До этого вопроса доверяли. Но, чую подвох. - Прищурился Беар.
   - Если увижу, что ситуация патовая, дам команду отступить.
   - И бросить остальных? - Процедил сквозь зубы Брайн.
   Ответить не успел, в разговор вмешался подошедший Вимон:
   - Что ты опять задумал, неугомонный?
   - Если прорваться не получится, а так скорее всего и будет, вы сами не верите в успех, то я отведу друзей к Пустоши. Если сами не выживем, то демонов в ловушку заманим. Там их сгинет больше, чем сможем истребить.
   Вимон пристально посмотрел на меня, лицо сосредоточено, на лбу появились нетипичные для молодого человека морщинки.
   - Что там?
   - Крепость Предков. - Не моргая смотрю ему в глаза.
   - Откуда знаешь? - Не поверил капитан. Пока я думал, как "соврать" он расценил молчание, как нежелание отвечать. - Ладно, не важно. Чем это поможет нам?
   - У Крепости должна быть система защиты, которая делает "Пустошь" Гиблой. - Пояснил я очевидное. И повторяю "убойный аргумент". - Если заманить демонов, то погибнет больше, чем сможем убить мы.
   - А если ты ошибаешься?
   - Пустошь-то всё равно Гиблая. - Парирую доводом в ответ.
   - Нас могут загнать в какую-нибудь топь, а сами не полезть. - Нашёл изъян в моей логике Вимон.
   - Значит будем стараться, чтоб полезли. На крайний случай развернёмся и встретим врага там, в лесу это делать даже сподручней.
   Капитан покривился, молча развернулся и ушёл. А вскоре Совет объявил, что принял решение завести демонов в опасные дебри, соответственно, бой ожидается в лесу.
  
   Засеянное поле отделено от леса полосой выжженной земли. Учитывая страх местных перед таинственным местом, наверняка постарались маги. Какой-то трусливый народ, в Вендаре крестьяне по краю такого же леса грибы и ягоды собирают.
   Ещё не успели достичь прохладной тени деревьев, когда на горизонте показались твари, хороший стимул ускориться. Надо не только оторваться, но и добраться до "губительной" зоны, а там перестроиться, чтоб встретить врага во всеоружии, а не быть настигнутым на марше.

   Уже на подходе почувствовал действие инфразвука, мелькнула мысль дать команду на отключение, но решил повременить - стоит посмотреть, как излучение действует на демонов.
   Отойдя в сторону, чтоб меньше привлекать внимания, спросил в браслет:
   - Какие защитные системы активированы?
   - Акустическая установка, противовоздушная оборона и три пояса противопехотной защиты.
   Акустика пусть поработает, ПВО нам не страшно, а вот подрываться на минах особого желания нет.
   - Отключи противопехотную защиту. - Обратился я к браслету.
   - отсутствует связь со средним поясом, деактивация невозможна.
   Замечательно. Был уверен, что пройду без риска, а получилось, что затащил всех в ловушку. И сейчас лошадей нет, разминировать некем, да и некогда - монстры, следующие по пятам.
   - Между поясами есть безопасная зона? - Мелькнула надежда.
   - Свободный участок десять метров. - Обрадовал ИИ.
   - Моё местоположение видишь?
   - Вы находитесь в зоне действия системы локации. - Не совсем понятно выразился голос. То ли пеленгует меня по браслету, то ли всех охотников по "эхо".
   - Сколько человек ты видишь? - Решил я уточнить.
   - Семьсот двадцать три человека. - Отрапортовал ИИ.
   Видит всех, но прямое общение через браслет только у меня. Что делать? Разместить охотников на десятиметровом перешейке? Весёлое мероприятие. И это в условиях ограниченного времени.
   - Отключи внешний пояс и предупреди, когда буду двигаться по нему. - Попросил я ИИ.
   - Внешний защитный пояс отключён. - Отчитался голос в браслете.
   - С кем ты всё время разговариваешь. - Подошла Анна и недоверчиво покосилась на меня.
   - Всё равно, не поверишь. Позже расскажу. - Заверил я. - Следуйте за мной.
   Пролавировав между торопящимися охотниками, нагнал капитана:
   - Вимон, мне надо в голову отряда. Поставь другого разящего в авангард.
   - Что на этот раз? - Не глядя на меня кинул стройняга.
   - Доверься мне.
   - Да какая разница, погибнешь, войдя первым в Пустошь или встретив демонов в первых рядах. - Махнул он рукой. - Толий, отправь замену на заслон.
  
   Охотники вступили в лес, густые ветви и бурелом затрудняют движение.
Это не аккуратные парковые насаждения вокруг больших городов, вытоптанные толпами грибников и прочих натуралистов.
   - Мы сегодня можем погибнуть. - Решил я схитрить, воспользовавшись моментом. - Нет желания распрощаться с холостой жизнью?
   Конечно, не серьёзно, но в каждой шутке есть доля шутки. Если сдуру согласится - забирать слова назад не стану. Интересно, слово "холостая" применимо прекрасной половине человечества?
   - Не обычное предложение о замужестве. - Рассмеялась моя зазноба. - Но, воздержусь, я тебя плохо знаю.
   - Попытка не пытка. - Улыбнулся в ответ, положительный ответ скорее разочаровал бы меня, не должен здравомыслящий человек так легко соглашаться на столь серьёзный шаг. Но и осадок, что мне отказали остался. А я ещё на женскую логику ругаюсь.
   Когда обогнал остальных охотников не десяток шагов, никто не возмутился, идти первым в смертоносную чащу никому не хочется.
   Ощущение тревожности усилилось, это не то ощущение, к которому можно привыкнуть или игнорировать. Даже меня начинает нервировать беспричинное чувство страха. Пока терпимо, а если будет невмоготу - скажу ИИ отключить установку, но, надеюсь не придётся - хочу проверить реакцию тварей на инфразвук.
   Товарищи за спиной начали подозрительно оглядываться, выискивать врагов в кустах. Надо бы предупредить остальных охотников во избежание паники, но всё равно не поверят.
  
   Два километра нехоженого леса - серьёзное испытание.
Если бы не твари на хвосте устроили бы привал, но сейчас время - самый ценный ресурс.
   Одно радует, чем дальше в лес, тем меньше поваленных деревьев, да и вообще стало просторней.
   - Вы входите на территорию внешнего пояса противопехотной защиты, статус внешнего контура: отключен.
- Оповестил браслет.
   - Не пойму по голосу, говорит мужчина или женщина? - Блеснула глазами Анютка.
   - Ревнуешь? Как мило. - Увёл я разговор в сторону.
   Ненаглядная показала язык и отвернулась, а я воспользовался моментом:
   - Доложи, когда выйду на территорию между средним и внешним поясами.

   - Ага, опять - Сквозь недовольную улыбку можно разглядеть тщательную попытку не рассмеяться.
   - Это не я, меня подставили. - Поднял руки кверху.
   Сзади началась суматоха, выигранное время кончилось, твари догоняют, за частоколом деревьев не видно, но маги знают о приближение заранее.
   - Брайн, как ведут себя демоны? - Стоит проверить эффект инфразвука.

   - Через сигнальные сети не видно. - Расстроил мой персональный маг. - Обычно, наверное.
   Хоть беги на встречу и сам смотри, но нельзя, в приоритете другая задача.
   - Вы находитесь в зоне, между внешним и средним поясом.
- Обрадовал ИИ.
   Хорошая новость. Сделал ещё шаг на всякий случай, и остановился:
   - Ленс, стой здесь, ни шагу в сторону. Я серьёзно, столбом, это важно.
   А вот сейчас самое опасное, средний пояс активирован.
   - Предупреди, когда начнётся средний пояс.
   Можно и шагами отсчитать, безопасная полоса десять метров, я заложил запас по одному с каждой стороны, итого в нашем распоряжение узкий коридор.
   - Вы вступаете в опасную зону.
   Резкая остановка, перемещаю центр тяжести на заднюю ногу. Шаг назад. В голове не унимается гул от установки, мешает трезво мыслить.
   - Безопасная полоса прямая, без изгибов?
   - Участок на сто метров вправо, и семьдесят влево прямой.
   Однако мы могли выйти к прогалине под углом.
   - Анна, стой здесь.
   Шаг в сторону.
   - Я двигаюсь вдоль второго пояса?
   Ещё шаг вбок.
   ИИ оповестил о небольшом смещении, как я и боялся мы двигались к поясам не перпендикулярно. Хорошо, что скорректировал направление, иначе часть людей оказалась бы на минном поле. Но за пять шагов направление безопасной полосы установлено. Полдела сделано.
   - Парни! - остановил я охотников. - Начинается опасная зона.
   Право командования мне никто не давал, остановились только когда двое вспыхнули. Слышал про такую ловушку, но вижу впервые - пламя, бьющее из-под земли, обуглило тела за считанные секунды.

   Этот факт красноречивей моих слов показал, что мы привели демонов к смертоносной зоне Пустоши.
   А теперь самое сложное - охотники не догадываются, что уже давно идут по отключенным ловушкам, а у меня в планах активировать защиту.
   На границе второго пояса начали скапливаться охотники, сквозь толпу пробрался Вимон, лицо блестит от пота, в слипшихся от грязи волосах застряли мелкие веточки и листья.
   - Откуда ты знал, что дальше опасно?
   - Чуйка развита. Интуиция - это умение мозга чувствовать жо..., м копчиком. - Отшутился в своей дебильной манере. Я показал коридор между поясами. - Вимон, вот безопасная полоса. Надо чтобы все охотники поместились на ней.
   - Слишком тесно для боя.
   - Звучит избито, но верь мне.
   - Я тут не один. Остальные не станут рисковать непонятно зачем. - Вернул меня на землю капитан.
   - Думай сам, как объяснить совету, но все за пределами этого участка погибнут. Мы уже давно на территории Пустоши. - Взвалил я груз ответственности на Вимона.
   Капитан кинул злой взгляд, развернулся, и молча удалился.
  

Интерлюдия 14.

   Кто-то... Где-то... Когда-то...
   - Здравствуйте, рады приветствовать вас в интерактивной библиотеке. Выберите раздел. Можете задать ключевые слова, наша система скомпилирует статью по вашему запросу.
   "Мост "Эйнштейна-Розена" в Солнечной системе". Краткая форма.
   Открытие данного явления связано с экипажем "Одиссей-3". Инцидент произошёл в 2427 году нашей эры.

   Исследовательская миссия направлялась на край Солнечной системы. Цель миссии: проверка действия перегрузки на организм человека, во время набора третьей космической скорости. Аналогичные испытания на животных завершились благополучно: испытуемые вернулись на орбитальную станцию Юпитер-восток живые и здоровые, патологий не выявлено.
   2427г.н.э. 8 сентября, в 15-36 по всепланетарному времени корабль пропал из области действия телескопов.
   2429г.н.э. 15 марта, в 07-23 по всепланетарному времени орбитальные телескопы Марса поймали сигнал "Одиссей-3".
   Корабль дрейфовал на другой границе Солнечной системы в облаке Оорта, в 2,8 световых годах от места исчезновения.
   Одиссей-3 был отбуксирован и изучен.
   Показания чёрного ящика указывает на самопроизвольное изменение координат корабля в Солнечной системе. Одиссей-3 одномоментно переместился в другой сектор Солнечной системы. Большой срок радиомолчания обусловлен дальностью передачи сигнала.
   После перемещения произошло столкновение с метеоритом, вследствие разгерметизации экипаж погиб.
   Изучение данного обстоятельства привело к образованию "Института пространственных разломов", который открыл и изучил три пространственные червоточины в пределах Солнечной системы.
  
   "Институт пространственных разломов". Краткая форма.
   Научно-исследовательский институт "пространственных разломов" основан в 2453 году, после трагических событий с Одиссей-3 для изучения явления Моста "Эйнштейна-Розена".
   Исследования червоточин не только пролили свет на природу и состав "ткани" Вселенной, но и разработали технологии пространственных проколов. Главным достижением института стала возможность задавать координаты проколов, что позволило использовать червоточины в транспортных целях.
   Искусственные червоточины, получившие лаконичное название "Мосты", связали обжитые планеты и орбитальные колонии обеспечив быструю колонизацию Солнечной системы.
   Исследование проколов пространства за пределы Солнечной системы проводились на орбитальной станции "Спектр-3", расположенной в облаке колец Сатурна.
  
   "Орбитальная станция "Спектр-3"". Краткая форма.
   ОС "Спектр-3" представляла собой автономный исследовательский центр с инженерно-техническими и жилыми модулями, для непрерывной работы. Связь с Землёй поддерживалась преимущественно через Мост.
   Главная цель ОС - найти звёздные системы с планетами, пригодными для проживания. С учётом сложной локации и поиска точных координат даже внутри нашей системы, проколы в другие уголки галактики проводились практически в слепую, делая поправки, после изучения места выхода Моста.
   7 февраля 2478 года связь с ОС прекратилась, станционное оборудование Моста на вызовы не отвечало.
   Прибывшая экспедиция обнаружила разрушенную ОС "Спектр-3".
   Данные с серверов показали, что в ходе последнего эксперимента, местом выхода Моста оказалась анти-Вселенная.
  
   "Анти-Вселенная". Краткая форма.
   Анти-Вселенная - Вселенная, состоящая из античастиц.
   Для понимания такого явления, как "античастица" надо вспомнить математику за третий класс и запастись фантазией.
   Из математики мы знаем, что "-1+1=0". Но как мы помним, любое уравнение равносильно в обе стороны, так "0=-1+1".
   В любом объёме пространства регулярно и самопроизвольно появляются две частицы - обычная и "анти". Обе частицы возникают из ничего и разлетаются в разные стороны. Несмотря на одинаковое рождение, их ждёт различная судьба: античастица в скором времени столкнётся с любой "обычной", и они взаимно аннигилируются. А сестра античастицы ("обычная") займёт своё место в нашей Вселенной, заменив аннигилированную. Таким образом, закон сохранения энергии не нарушается.
   Наша Вселенная состоит из обычных частиц, возможно это связанно со спецификой Большого Взрыва, возможно слепая случайность.
   Теоретически предсказывалось, а несчастный случай на орбитальной станции "Спектр-3" доказал экспериментально, что существует Вселенная, полностью состоящая из античастиц.
   Античастицы сами по себе не являются разрушительными, они так же способны образовывать материю, и даже возможно в Анти-Вселенной есть жизнь. Но наши две Вселенные не способны сосуществовать вместе.
   Современная наука не обладает возможностями, для изучения Анти-Вселенной, так как любые инструменты и оборудования, созданные нами не способны, находится среди античастиц.
   Удалось локализовать античастицы в специальных силовых полях, но попытки собрать из античастиц антиматерию не увенчались успехом: энергия для поддержания поля непропорционально растёт, при увеличении массы античастиц.
   Анти-Вселенная, на данный момент, мало изученный феномен, разработки в этом направление продолжаются.
   Обнаружение Анти-Вселенной сыграло большую роль в развитие новейшей энергетики.
  
   Вы вернулись в статью "Орбитальная станция "Спектр-3"".
   Данные с сервера показали, что в ходе последнего эксперимента, местом выхода Моста оказалась анти-Вселенная.
   Через открытый мост в нашу Всленную попало большое количество античастиц, вследствие чего часть ОС "Спектр-3" аннигилировалась. Вследствие разрушения оборудования, поддерживающего Мост, портал в анти-Вселенную закрылся, позволив избежать катастрофы, способной уничтожить обе Вселенные.
   После событий на орбитальной станции "Спектр-3" институт пространственных разломов был закрыт. На его базе основано два новых учреждения:
   1. Научно-исследовательский институт "пространства "Квант"", продолживший изучение "Мостов", в том числе в другие Вселенные. Впоследствии переименован в научно-исследовательский институт "пространства и времени "Квант"", в связи с обнаружением новых свойств червоточин.
   2. Научно-исследовательский институт "новейшей энергетики", изучавший возможности получения энергии из других Вселенных. Благодаря данному НИИ человечество смогло преодолеть энергетический кризис, обеспечив практически неограниченные ресурсы для дальнейшей экспансии человечества.
  

Глава 7.


   Не знаю какие доводы пустил в ход Вимон, может сыграло, что у нашего отряда самые маленькие потери, и это вроде как знак качества, опыта и стратегического гения, может сумел уверить, что "так надо, мы точно знаем"... Для меня главное, что Совет согласился на эту тактическую (на первый и даже второй взгляд) глупость, и к моменту появления демонов все охотники были в безопасности.
   Глядя на живую стену понимаю, что решиться на этот шаг - подвиг. Вся стратегия, что предков, что охотников вопит: нельзя встречать такую ораву тварей в тесном строю, если достигнут людей - потери будут неоправданно высокими.
   Демоны двигаются быстро, но неуверенно, пригибаются к земле, задирают морды, словно нюхая воздух. Ну что же, инфразвук их не убивает, не останавливает, но как минимум нервирует, что даёт косвенный эффект - они медленнее. Хуже, чем ожидал, но лучше, чем могло быть по закону подлости.
   Перечень тварей не велик и все наземные, что-то вообще в этой стае не видел грайтеров (сон не в счёт). Упущение противника, с авиацией нам бы пришлось тяжелее.
   Метров пятьдесят, даже у меня начали сдавать нервы, ещё излучение добавляет паники.
   - Включить защиту внешнего пояса. - Выпалил, едва ворочая сухими губами и одеревеневшим языком.
   Часть демонов взорвалась или вспыхнула моментально, другие успели пробежать какое-то расстояние, прежде чем угодить в ловушку. Ни одной живой твари в обозримом пространстве. Ещё какое-то время за деревьями слышались взрывы и вой бьющего пламени, твари, не испытывая страха продолжали переть в защищённую зону, но вскоре все звуки стихли, наступила тишина, прерываемая лишь отдельными горящими стволами и качающимися кронами. До нас никто не добрался.
   Зрелище впечатляющее. Взрытая земля, часть деревьев повалена, кругом зелёные ошмётки и догорающие туши. Первый ряд забрызган остатками демонов и присыпан землёй.
   Запоздало пришла мысль: если бы мины не были направленного действия, то нас бы посекло осколками.
   Охотники стоят ошарашенные, даже не подозревают, что моя глупость могла стоить им жизни. С другой стороны, а какая альтернатива? Скомандовать всем лечь перед приближающимся врагом? Меня бы свои же порубили.
   Ну что же, я удачливый гадёныш. Ай да Дрюня, ай да сукин сын - перефразировал классика.
   - Брайн, демоны ещё есть?
   - До границы леса нет, дальше не вижу. - Отрапортовал мой персональный маг.
   На подходе вражин нет, кто мог в ловушку угодил.
   - Отключить внешний пояс. - Дал команду, в надежде, что преследование закончилось. В случае настырности тварей - защиту включить успею.
  
   - Андрей, тебя ждёт совет капитанов. - Обрадовал Брайн.
   Предсказуемо. Ох, чувствую, сейчас решается моя судьба, как бы мне чего лишнего не ляпнуть, как бы их не понесло.
   Продираться сквозь шеренгу тесно стоящих согильдийцев не стал, выбрался на сторону внешнего пояса и зашагал вдоль боевых товарищей. Народ, видя такой "героизм" осмелел, и начал робко нарушать "безопасную границу" на внешнюю сторону.
   Я дал команду отключить инфразвук. Демонов поблизости нет, а нас нервировать не стоит, и так все на взводе.
   Немного отчуждённо, стоит несколько десятков охотников и одна прелестная особа. Последняя не капитанша, той не повезло, и её место на совете заняла "милая правая ручка", по своим габаритам, способная поспорить с усопшей бабой-бтр, за звание "медведь команды", впрочем, не растерявшая женственности, излучая особый шарм.
   На мне скрестились взоры, первым, на правах непосредственного руководителя заговорил Вимон:
   - Рассказывай.
   Было время морально подготовится, и даже решиться.
   Тащить их за собой придётся не потому что сильно хочу попасть в этот НИИ, мог бы и позже вернуться. И даже не потому, что без припасов, мы далеко не уйдём, хотя это само по себе веская причина. Судя по количеству погибших тварей - в полях ещё не менее полутысячи, а значит из леса путь закрыт. Идти по лесу, пробираясь через эти чащи - увеличить время пути вдвое-трое. Инфразвук распугал всю живность, после отключения вернутся не скоро, а на травках и грибах далеко не уйдём. Вот и получается - за лесом быстро, но опасно, по лесу безопасно, но долго. Не дойдём. Без припасов, истощённые, многие раненные.
   Но я проведу охотников в "Пустошь" по другой причине: созрел до альтруистского поступка - допустить остальных к высокотехнологическому наследию. И продемонстрировав свои возможности, я облегчу будущие переговоры с сильными мира сего. Приятно иметь преимущество, но видя, что вокруг происходит, пришёл ко мнению, что будущее человечества под угрозой, и отстаивать свои "плюшки" на этом фоне - не только эгоистично, но и бесполезно, а то и губительно для меня самого.
   - Мы в Гиблой Пустоши. В центре - Крепость Предков, смертоносность этих мест - её защита. - Начал я с очевидного.
   - Мы прошли, а демоны нет. И ты знал, где начинается опасная зона. - Продолжил допрос мой капитан.
   - Опасная зона началась давно. Просто нас не трогала.
   - Почему? - Влез один из капитанов, лысый, тощий, лицо - словно обтянутый кожей череп. Ему бы в спектаклях Кощея Бессмертного.
   - Я дал команду пропустить. - Сказал с равнодушным видом.
   - Почему Крепость тебя послушала? - Вмешался другой капитан, видел его, но лично не знаком.
   - Я обязан отвечать на этот вопрос? - Вильнул пятой точкой.
   Есть моменты, которые не стоит раскрывать, лучше промолчать. Сейчас я в том положении, когда могу себе это позволить. Кстати, сам не знаю, почему Крепости меня слушают. Даже браслет не объясняет такого халатного подхода к защите военных объектов. Но вряд ли это случайность.
   Капитаны переглянулись.
   - Не обязан, но зачем тайны от братьев по гильдии? - Снова Вимон.
   - У меня могут быть свои секреты, устав не нарушаю.
   - Ладно, пока оставим это. - Смутил этим "пока" "Кощей", давя интонацией. - Насколько здесь безопасно?
   - А где сейчас безопасно? - Огрызнулся я.
   - Крамс, угомонись. Это мой человек. - Осадил костлявого Вимон. - Андрей, здесь есть вода и пища?
   Обещать рискованно, кто знает, что нас ждёт, может руины, а может еда давно сгнила, рассыпалась в прах за тысячу лет.
   - Не знаю, я в этой Крепости ещё не был.
   Глаза Вимона и Рудольфа блеснули, быстрее других вычленили "в этой". Только обрадовался, что научился гладко врать, и такая оплошность, самому себе щелчок по носу. Учиться мне ещё и учиться.
   - Но проверить можем? Ничем не рискуем? - Уточнил, молчавший до этого Рудольф.
   - Рискуем. Дальше лес охраняется особой магией, и она дала сбой, не отключается.
   - Значит не пройдём? - Разочарованно протянул Вимон.
   - Я - точно пройду. - Обнадёжил капитанов. - С остальными рискованно, но попробовать можно.
  
   Пока Совет совещался, решил не терять времени. Слишком самоуверенно я заявил, что путь мне по силам, хорошо бы подтверждение. На магов надежды мало, если бы могли видеть мины под землёй - давно бы растащили эти Крепости по кирпичику.
   - Сможешь провести меня через средний пояс?
   ИИ заверил, что расположение зарядов известно с точностью до миллиметра, придётся пропетлять, но за результат можно не беспокоиться. Я бы не волновался, если б совершал столь увлекательное турне между минами в одиночку, но такой оравой это настоящий квест в трёх частях, со сложным запутанным сюжетом.
   Заранее отключил третий пояс, а то зная свою "девичью память" вспомню только когда кто-нибудь подорвётся, а так как буду идти первым я...
   Сомнительное удовольствие водить их по одному, придётся, гулять сорок лет по Пустоши, как Моисей после Египта. Может заняться челночным бегом за припасами, и пусть тут сидят дожидаются, заодно лишнего не увидят? Плохой вариант. Во-первых, на семь сотен рыл не натаскаешься, во-вторых, мне и надо, чтоб увидели "лишнее".
   - Андрей. - Окрикнул меня Вимон. - Выбор невелик, рискнём пройти.
   Конечно, рискнут они, понятно, же кто пойдёт впереди!
  
   Загадка на сообразительность: вереница петляет среди деревьев, как пьяный хоровод.
   Вот бы видеть со стороны, зажигательное шоу, семь сотен рыл шаг в шаг по сложной траектории продвигаются по лесу.
   - Второй пояс закончен. - Обрадовал браслет.
   Это хорошо, для меня сложный путь закончен, а конец цепочки, наверно, даже не вступил на опасный участок. Надеюсь смогут не сбиться, не ступить в сторону. Хорошо бы статистические отклонения каждого охотника не набрали критическую массу.
  
   Бинго! Последний прошёл. Впереди всё такой же лес, но ощущение, что достиг желаемого, словно домой попал. Если у меня захлёстывают эмоции и гремучий коктейль адреналина с эндорфинами жжёт вены, заставляя сердце работать как форсированный мотор, с трудом сдерживаю желание бежать вперёд, то страшно представить, что испытывают остальные.
   Только взгляд Анны не предвещает ничего хорошего. Виноватым себя не чувствую, как я должен был поступить по-другому? Рассказать заранее? Даже пожелай такую глупость - мне бы никто не поверил.
   - Не злись. Я же сказал, что потом расскажу. - Заверил подругу.
   - "Потом" наступило!
   Я пока не готов открывать подробности. Для всех я сейчас человек-загадка, возможности хоть сколько-то известны, а вот откуда они - "сие есть тайна неведомая". Пусть пока так и остаётся. А для Анютки тем более: чем дольше терзаю любопытство, тем крепче прикипает. Главное не перегнуть палку, а то перегорит, но чего-чего, а держать в напряжение я смогу.
   - Вот же нетерпеливая. Особенность "потом", в том, что оно всегда в будущем. - Улыбнулся я и сразу отвернулся, чтоб не видеть гримасу за спиной. Демонстративно обижаться и изображать "холодную войну" "прекрасная половина" человечества научилась в совершенстве. Не имея возможности наносить физический вред, женщины превосходно освоили приёмы морального насилия...
   За деревьями замелькали железные фигуры, и вскоре я увидел десяток ботов, наземного исполнения, двигающихся в нашу сторону. Охотники засуетились, увидев неизвестного врага, похватали оружие, и приготовились к бою.
   - Куда направляются боты? - Спросил я через браслет.
   - Необходимо перезарядить мины внешнего пояса. - Бесстрастно отчеканил браслет.
   Предсказуемо. Если бы защита не обновлялась, за столько столетий точно бы трупами "протоптали" дорожку.
   - Это свои. - Заверил я охотников. - Они вас не тронут. Не вздумайте нападать.
   На меня посмотрело полторы тысячи недоверчивых глаз, но в свете последних событий к моим словам начали прислушиваться. Боты прокатились мимо, подтвердив мои слова, и петляя мимо ловушек второго пояса уехали дальше.
   - Показывай дорогу. - Не то попросил, не то приказал я. Вроде надо быть уверенней, чтоб ИИ не ставил под сомнение моё право распоряжаться, но и наглеть при такой неизвестности не стоит. Кто его знает, что тут было, какие взаимоотношения с людьми были нормой и что "железному мозгу" известно про современные реалии.
   Идти стало легче. Жить становится легче, жить становится веселей. Мин больше нет, акустическая установка отключена, направление известно. Да и деревьев поубавилось, а позже и вовсе вышли на поляну, в центре возвышается трёхэтажное здание сложной формы, с изгибами и арками.
   Поляну окольцовывают дорожки из неизвестного материала, они петляют, переплетаются, создавая сложный узор. Местами стоят лавочки и клумбы полные сорной травы. Прогулочный парк для персонала. Пропетляв по этому лабиринту, наследию некогда высокоразвитой цивилизации вышли к парадному входу с широкой лестницей и большими металлическими дверями.
   Вход в фойе отгорожен, но я понял это, только когда следующие за мной врезались в невидимое силовое поле. Началась небольшая давка, задние ряды, не понимая причины остановки, продолжают толкать вперёд.
   Я недоуменно огляделся. Смутило не то, почему меня пустили, спишем на браслет, а почему на военную базу доступ "штатским" свободен, а здесь сложная пропускная система.
   - Не толкайтесь, сейчас разберёмся. - Успокоил охотников, пока не началась суматоха.
   - Графический интерфейс. - Подал я команду.
   Рядом появилась фигура старика в очках, с седыми кучерявыми волосами, в длинном белом халате. Явно у голограммы нет проблем со зрением, но признаю, образ проработан грамотно.
   - Почему им нельзя? - Я посмотрел на призрачную фигуру.
   - Зачем вы их сюда привели? - Впервые в голосе появились нотки интонации. Даже выделил слово "сюда", будто я их должен был привезти в другое место.
   - Сугубо необходимость. Надо отдохнуть и пополнить припасы, иначе уже никуда не дойдём.
   Старик посмотрел на меня, словно сомневаясь, по фигуре даже пробежала рябь.
   - Надеюсь вы знаете что делаете.
   Барьер отключился и прижатые к невидимой преграде повалились по инерции на пол.
  

Глава 8.


   - Проходим, ничего не трогаем, помните, что мы в гостях у весьма строгого хозяина. - Дал я напутствие собратьям.
   Так, сперва надо разместить людей. Вторым делом накормить, если найдётся чем. Если пищи будет вдоволь, можно будет разместиться на несколько дней. Критически раненых нет, поэтому поиск мед.блока следует после еды.
   - В институте есть пища? - Спросил я в надежде. С одной стороны, полторы тысячи лет срок не малый, с другой на военной базе консервы сохранились.
   - Разумеется! Но запас строго лимитирован для персонала. - Почти возмутился, то ли идиотским вопросом, то ли попыткой покопаться в закромах.
   Забавно, ИИ ждёт возвращение учёных, видимо с оценкой временных интервалов и причинно-следственных связей у него проблема. Далеко же ему до человеческого мышления.
   - Вопрос с питанием персонала мы решим, когда придёт время. Сейчас надо спасать нас! - Немного схитрил, понимая, что пополнять запасы не придётся. Не для кого.
   - Но у меня инструкция! - Возразил призрачный дедок, только прозвучало не уверенно. Так, понятно, "железный мозг" просто жадничает.
   - Без еды мы все погибнем! Иначе даже не стали бы заходить сюда. - Надавил я. Должны быть у компьютера хоть какие-то инструкции на предмет спасения людей, подобие принципов роботехники. Хотя надеяться сильно не приходится, вон, в бункере ИИ вообще по людям стреляет, пусть не насмерть, но факт, некоторые упрямцы даже помирали, а компьютер на это взирал равнодушно. Да и на минах сколько подорвалось...
   - Ладно бы вы один, но тут столько аборигенов! Зачем вы их привели сюда? - Начал истерику дедок. Но моментально преобразился, лицо стало бесстрастным и снова нейтральным голосом добавил:
   - Ваши слова записаны. Будете сами объясняться!
   Тоже мне, напугал, это я как-нибудь переживу.
   - Я знаю, что делаю. Нам нужна еда. - Уверенно заявил, глядя честными глазами на призрачную фигуру
   - Проходите в пищеблок. - Равнодушно проговорил старик.
   Вот это я понимаю. Свалил ответственность на меня и сразу выгрузил из оперативной памяти, что ещё минуту назад возмущался.
   - Проводите? Я тут впервые. - Рискнул проявить неосведомлённость, с одной стороны я здесь никогда не был, ИИ должен это знать, если конечно сверяется с "базами данных", но кто его знает, за кого меня приняли. В общем, риск от таких вопросов есть, но помня здание с улицы, допускаю, что искать самому придётся долго.
   Старик без лишних вопросов повернулся и повёл в боковой коридор. Я оповестил народ, что идём трапезничать, чем вызвал бурю положительных эмоций, и громким стадом, будто слоны на водопой, мы потопали за фигурой в халате.
  
   Хорошо, что спросил дорогу, даже просто запомнить маршрут с первого раза не просто, долго петляли по лабиринту коридоров, а в конечном итоге спустились на два этажа ниже земли. Это же надо, так запихнуть столовую, помещение, куда ходят по несколько раз в день. Зато выяснил, что под землёй у института этажей больше, чем сверху. Пришлось отгонять, вставшие перед глазами картинки из фильмов ужасов и фантастики. Надеюсь не в этом институте вырастили демонов.
   Коридоры широкие, метров пятнадцать, но и нас не мало, так что растянулись порядочно. Охотники шли, озираясь, всё новое, всё неизвестное. Хотя смотреть-то особо не на что. Окна выходят во внутренний дворик, где всё заросло бурьяном. Судя по запущенному состоянию местной флорой занимались почему-то люди, иначе боты продолжали бы поддерживать порядок, разбивать сады и парки, следить за кустами и клумбами.
   В центре дворика какие-то сложные агрегаты, по внешнему виду даже не определить назначение. Может какой-нибудь минерализатор почвы, а может маленький космический корабль. Правда, помня название института, могу представить назначение специфичней и экзотичней.
   На противоположной стене двери, и судя по расстоянию между ними помещения не маленькие, словно за каждой по спортзалу или бассейну. Дабы усладить взор снующих туда-сюда учёных везде развешаны картины, выставляющие на обозрение как портреты, судя по одежде - учёных, так и различные пейзажи. Как и на военной базе всё анимировано, даже лица, то улыбнутся, то подмигнут или недовольно фыркнут.
   Судя по цветопередаче освещение не только естественное, но искусственных источников не смог разглядеть. Словно сами стены и потолок излучают потоки фотонов.
   Я со "стариком" иду впереди. На два шага позади мои миньоны с Анюткой, эти и раньше от меня ни на шаг, и Совет Капитанов, с каменными лицами, излучающими спокойствие. И причина скорее всего не самая благоприятная для меня. Показная уверенность "всё под контролем" говорит, что при первой возможности перехватят инициативу, и не известно, чем это обернётся для меня.
   Зал приёма пищи хоть и большой, но столов немного, по крайней мере для нашей оравы. На первый взгляд посадочных мест не больше трёх сотен, что странно, по размеру здания с подземными помещениями тут должны работать тысячи людей. Видимо, автоматизировано сильнее, чем можно представить.
   Молчащий всю дорогу старик изобразил приглашающий жест, но вдруг нарушил тишину:
   - А где остальные?
   Неожиданный поворот, я начал лихорадочно перебирать варианты в голове.
   Со мной семь сотен душ, но явно имеет ввиду не их. Он спрашивает про персонал института, который куда-то ушёл и не вернулся, или умер от старости, а смены всё нет и нет?
   Или на этой станции уже кто-то был? Может уже существует какая-нибудь организация или орден, что бывают на "Базах"? Это бы объяснило почему меня принимают за своего. Только что является маркером? Если в институт я прошёл по браслету, то почему меня признал ИИ военной базы? По русскому языку? Значит есть кто-то, кто сохранил язык? Странно это. Чем они занимаются, почему не используют возможности такого ценного и необходимого местным наследства?
   Вот и логическая нестыковка, чтобы люди, да не растащили, даже из лучших побуждений... Значит скорее всего "железный мозг" ждёт возвращения персонала. Но отвечать лучше так, чтоб перекрыть на все возможные смыслы одновременно. Тем более неизвестно, способна ли автоматика увидеть ложь. Вряд ли ей доступна магия, но не стоит недооценивать того, что можно реализовать технически...
   - Я один. Поэтому понимаешь, как важно, чтоб мы выжили? - Вот и пусть понимает, как хочет.
   Старик покачал головой, словно и вправду проникся трагизмом ситуации и растворился в воздухе.
  
   - Так, парни и полтора десятка красавиц, места как вы заметили немного, поэтому теснимся, выдыхаем и не дышим. - Заявил обыденно, в своей привычной шутовской форме. Народ, несмотря на необычность ситуации отреагировал нормально, но вот сам я ощутил плоскость шутки, примитивность. Взрослею, что ли?
   Не успели все рассесться, как три бота начали сновать между столами, развозя на подносах банки, аналогичные тем, что видел на военной базе и в бункере. Интересно, когда ИИ говорил, что еда есть, он имел ввиду консервы? Понятно, что обычная еда давно сгнила, но по мнению "железяки", вернувшийся персонал должен есть только такую пищу? Для него консервы - норма? Чем тогда кормили раньше?
   Вот и доверяй после этого компьютеру. С одной стороны - правильно составленный алгоритм не допускает отклонений и всегда реализует самый эффективное решение проблемы. С другой - все возможные варианты продумать невозможно, и потому разум человека на шаг впереди, из-за множественности выбора.
   Вот и пойми, почему ИИ жалуется на отсутствие персонала, но считает нормой прекратившиеся поставки свежей пищи?
   Стандартный набор "мясо и фрукты" в этот раз дополнен овощами и даже повидлом. Консервированное варенье вижу впервые. Зачем оно вообще нужно? "Тушёнка" понятна, овощи спишем на нерегулярность продовольственных поставок, всё-таки человек всеяден, и это не аллегория, мясо без углеводов для организма вредно. Всё остальное - необязательная роскошь, или я чего-то сильно не понимаю о той войне. Боялись авитаминоза?
   Изголодавшиеся охотники просто растерзали банки с консервами. Через двадцать минут, когда ажиотаж пошёл на спад, стало ясно, что пора заканчивать праздник живота. Тем более после нескольких дней диеты много есть вообще вредно, а "мягкими бульончиками" здесь и не пахнет. Именно в это время рядом с моим столом материализовался старик в халате:
   - Это варварство, они рассовывают оставшуюся еду по карманам.
   Хм, действительно, об этом я не подумал, после такого голода, хомяки запасаются впрок.
   - Народ, давайте проявим уважение, еду же никто не отбирает, не будем позорить гордое имя охотников. Не стоит набирать с собой. - Сделал небольшое объявление. Некоторые охотники стыдливо покраснев полезли в карман доставать заначки. Я решил уточнить насущный вопрос у ИИ:
   - Если мы останемся на несколько дней, нам хватит еды? И потребуется небольшой запас в дорогу.
   Немного нагло что-то ещё требовать, но выбора не остаётся.
   - При таком расходе пищи хватит на полтора года. Но 70% находится в категории неприкосновенного запаса, на него у вас нет полномочий.
   Даже не знаю, что меня больше удивило, что в НЗ помещено большая часть, или то что я впервые столкнулся с ограничением моих прав.
   Так, 30% от полутора лет, это чуть меньше полугода. Расход уменьшится, это сейчас с голодухи жрём как стадо слонов, но нам, в любом случае, столько не надо: больше двухнедельного пайка не утащим, дольше трёх дней здесь делать нечего.
   Я озвучил свои расчёты, дав расклад по ожидаемому размаху мародёрства. ИИ скромности моих запросов не оценил, машина бездушная, но выдачу провианта гарантировал.
   Вопрос хлеба насущного решён, осталось разместиться на постой, а там можно подумать и о зрелищах. Под последним подразумевается: порыться в компьютере, вдруг чего интересного найду по демонам. Да и по "складам", если таковые имеются надо пошукать, авось есть что-то интересное, на что моих прав хватит. Тут, кстати, могут находится гипнокамеры, что весьма бы помогло при прорыве через окружение. А где-то наверняка машина времени и порталы заныкана, название НИИ на это намекает, да какое намекает - кричит прямым текстом. Фиг с ним, с возвращением домой, что я там забыл? Но вернуться в прошлое и убить Гитлера, то есть создателя демонов - очень даже вариант.
   Родителей конечно жалко, опять же Толяна с его закидонами, не хватает, но всё равно, если предложат выбор, то здесь притягательней. Даже если вернуться, набрав тонну золота и с Анной под ручку, то есть обеспечив себя всем необходимым... от одной мысли о том времени/мире становится тоскливо.
  
   Размещение нашей братии споткнулось о второе ограничение: жилые помещения законсервированы, а отменить данный приказ вне моих полномочий. Ну ладно с едой протоколы безопасности перемудрили, но комнаты-то зачем закрывать? Даже если в них спать - они не кончаются!
   В итоге мы заняли несколько пустых помещений, в которые были милостиво допущены. Расположились прямо на полу, по-спартански, но после ночёвок на свежем воздухе, при уличной температуре да при любых осадках - никто не жаловался.
   Мне ИИ предложил одноместную "гостевую келью", что заставило всерьёз задуматься. Нет, не над тем, почему такая выборность - это можно, а отсюда руки прочь. Чисто психологически: если отказываюсь, то для охотников, во-первых, вроде как свой в доску парень, а во-вторых - это покажет, что я здесь такой же случайный гость, и кроме знания языка и плюшек по мелочи ничем от остальных не отличаюсь.
   Но, если соглашаюсь, то сложно представить кем меня будут считать, но любой разговор с иерархами Гильдии можно будет вести на своих условиях. Не зная откуда у меня такие возможности, как минимум поначалу, будут осторожничать. Вряд ли меня сразу схватят и будут пытать. Мало-ли, вдруг помру от истязаний или покончу самоубийством, а способы есть, даже для связанного, и тогда оборвётся единственная ниточка.
   Я сюда их привел, чтобы продемонстрировать возможности, значит придётся идти на этот не приятный шаг. Самому противно, никогда не был мажором, и не чувствовал, себя выше других. Даже в нынешней ситуации - вполне отдаю себе отчёт, что мои "плюшки" - не моя заслуга, а удачное стечение обстоятельств.
   Одно плохо, то что спать буду в отдельной комнате - это создаст дистанцию между мной и остальными, включая нашу "вечернюю компанию", и мне придётся постараться, чтоб эту пропасть убрать.
   Кстати, гостевых комнат пять, мне предоставлен доступ ко всем. Но сложно будет объяснить, почему "душа Крепости" в чём-то меня слушается, а в чём-то нет. Или почему я сознательно выбрал из общего числа некоторых охотников, и поселил в удобные комнаты именно их.
   Моё заявление: "это моя комната" было воспринято нормально, даже вопросов не задали. Но, копчиком чую - капитаны оскорбились, я основательно потоптался по их авторитету, с радостью бы этого избежал, будь комнат больше чем их, но вышло как вышло.
   Анютка, вполне ожидаемо, ночевать в моей комнате отказалась, но предложить всё равно стоило, иначе бы не простила.
  
   Понимаю, что сейчас самое время поговорить с капитанами, да и нашу вечернюю компанию собрать не помешает, но это успею, сначала нужно утолить информационный голод. Про институт, про его запасы и возможности. Может есть гипнокамеры, или какие-нибудь регенерационные капсулы (в фильмах это обязательный атрибут развитой цивилизации, и что, что не видел их на военной базе? - я их там и не искал), всё-таки у нас много раненых и калек. Да и вообще, можно ли тут поживиться "оружием Предков" и аптечками. А если найду информацию по демонам и Великой Войне, то будет замечательно. И начнём с последнего...
   - #$@*%&. - Всё что я смог сказать, когда волосы только начали вставать дыбом.
  

Интерлюдия 15.


   Кто-то... Где-то... Когда-то...
   - Здравствуйте, рады приветствовать вас в интерактивной библиотеке. Выберите раздел. Можете задать ключевые слова, наша система скомпилирует статью по вашему запросу.
   "Научно-исследовательский институт "новейшей энергетики"". Краткая форма.
   НИИ "НЭ" создан после событий на орбитальной станции "Спектр-3".
   В результате данного инцидента и сохранившейся на серверах информации, учёные научились "находить" другие Вселенные. По координатам нельзя предсказать, "куда" прорубается Мост, но изучить "точку выхода" после прокола мы в состоянии.
   Техника безопасности пишется кровью: разумеется, были проработаны системы защиты, на случай "неблагоприятных" Вселенных.
   Все Вселенные разные, с отличными физическими законами. Большая часть из найденных являются "мёртвыми": базовые физические константы в них таковы, что даже появление материи невозможно. Редко, попадаются с физическими параметрами, мало отличимыми от наших. Но бывают и абсолютно экзотические варианты.
   На базе закрытого института пространственных разломов созданы два учреждения, занимающихся изучениями мостов в пределах нашей Вселенной и за её границы.
   Поиском новых Вселенных и их изучением занимается институт "пространства и времени". Данные о них отправляются в институт "новейшей энергетики", на рассмотрение возможности использовать параметры новой Вселенной в области энергетики.
   Можно выделить четыре этапа развития энергетических программ:
   - "классическая эпоха";
   - новейшая энергетика первого поколения;
   - новейшая энергетика второго поколения;
   - новейшая энергетика третьего поколения.
  
   "Классическая эпоха". Краткая форма.
   Первые попытки решить энергетический вопрос предпринимался ещё в НИИ "пространственных разломов", в частности, были попытки создать портал внутрь Солнца, чтобы напрямую получать энергию термоядерной реакции нашей звезды. Но уже теоретические расчёты показали, что мы не в состояние стабилизировать столь высокие температуры. Наше оборудование не выдержит, а удержать "откушенный" кусок, с помощью силовых полей - затея бесполезная: энергии для поддержания поля требуется больше, чем получим в результате.
   По расчётам учёных подобный процесс осуществим с более "холодной" звездой, на роль которой сгодится "красный карлик". Как мы помним, "цвет" звезды зависит от её температуры, самыми горячими являются голубые и белые, а чем спектр ближе к красному цвету, тем меньше энергии образуется в ходе термоядерной реакции.
   Другой возможный вариант получения энергии заключался в использование гравитации чёрной дыры. Для этого требуется открыть портал на расчётном расстояние от горизонта событий.
   Оба проекта требовали возможность "прокладки" Мостов в любой уголок нашей необъятной галактики. А так, как институт пространственных разломов этим и занимался, то энергетические проекты просто ждали своего часа.
   Впоследствии, были попытки продолжить работу в данных направлениях.
   От "энергии гравитации" пришлось отказаться: низкое КПД при высокой степени ненадёжности: оборудование работая в экстремальных и близких к сингулярности условиях быстро выходит из строя.
   Вследствие ограничений энергетики первого поколения "звёздная" энергия широко использовалась в течении полутора веков, пока не было вытеснено вторым поколением.
  
   "Новейшая энергетика первого поколения". Краткая форма.
   Трагедия "Спектр-3" послужила не только уроком, того как неосторожные действия способны уничтожить человечество, но и открыло для него широкие возможности.
   Небольшая ошибка в расчётах, положенная на аппаратный сбой открыла портал за пределы нашей Вселенной. Чистая случайность, что ею оказалась Анти-Вселенная. Будь на её месте другая, со схожими нашей параметрами, мы могли бы не заметить, куда вывел Мост, решив, что попали в дальнюю галактику, с неизвестным расположением звёзд.
   Иронично, что первой Вселенной, используемая в новейшей энергетике стало "первое открытие".
   Изучая последствия катастрофы ОС "Спектр-3", стало ясно, что аппаратура, поддерживающая Мост и находившаяся в непосредственной близости от червоточины, была аннигилирована в первые доли секунды после открытия портала. Станцию же разрушил выброс энергии, на тот момент неизвестного происхождения. Впоследствии данный феномен был досконально изучен.
   Как мы помним - один из фундаментальных законов физики, это закон сохранения энергии. Энергией, в широком смысле слова, является всё, включая обычную материю. Энергия переходит из одного состояния, в другое, но её количество во Вселенной - константа. Нет возможности уменьшить количество энергии, что бы мы не делали - это перевод её из одной формы в другую.
   Как мы помним - античастицы регулярно появляются в нашей Вселенной, в паре с обычной частицей, поэтому количество материи остаётся неизменным. Но, при открытии портала в Анти-Вселенную, в нашу хлынул поток частиц, неуравновешенный обычными частицами, и уничтожаемая материя не была скомпенсирована. Вследствие этого, процесс аннигиляции материи сопровождается выделением энергии, так Вселенная сохраняет баланс.
   Первый проект института "новейшей энергетики" заключался в возможности использовать энергию, появляющуюся в ходе "сжигания" материи путём подачи античастиц напрямую из Анти-Вселенной.
   Преимущества:
   - выделяется большое количество энергии при поштучном сжигание частиц. Часть энергии тратится на работу установки;
   - размер установки - невелик, и уменьшается пропорционально уменьшению выходной энергии.
   - безопасность. В случае выхода из строя поля стабилизации первым аннигилируется "защитный блок", поддерживающий мост, с минимальным выделением энергии (защитный блок состоит всего трёх частиц, выполняющих функцию "предохранителя").
   Недостатки:
   - невозможность использования данного принципа в промышленных масштабах, в связи с "сжиганием" окружающей материи.
   - невозможность создать безопасную установку больших мощностей. При увеличении мощности установки КПД непропорционально падает, а вероятность самоаннигиляции повышается.
   В связи с преимуществами и недостатками данный энергетический принцип получил распространение в устройствах с минимальным потреблением энергии, от часов и телефонов до автотехники классов 1-4. Размер таких установок не превышает 5 кубических миллиметров в переносной технике и 15 кубических сантиметров в автотехнике, требуя для работы аннигиляции 2-4 и 5000 частиц в час соответственно. В неактивном или "спящем" режиме расход энергии значительно ниже.
   Для техники более высоких классов, бытового и промышленного использования используются энергия второго поколения.
  
   "Новейшая энергетика второго поколения". Краткая форма.
   В связи с ограничениями "первого поколения" продолжились разработки поиска более универсальных способов получения энергии.
   "Звёздная" энергия успела получить широкое распространение, но была вытеснена, после открытия первой Вселенной класса "P-7", и начавшегося, вслед за этим развитием энергетики второго поколения. Физические параметры данной Вселенной создают и позволяют оставаться устойчивыми веществами с атомными номерами выше трёхсот. Данные вещества обладают высокорадиоактивными свойствами, что позволяет создавать ядерные реакторов нового поколения.
   Преимущества:
   - возможность использования безграничного запаса энергии.
   - нет необходимости транспортировать "топливо", в связи с тем, что Мост открывается внутри ядерного реактора.
   - Условная компактность: реактор малой мощности занимает всего 10 кубических метров, средней: 25 кубических метров. Самый большой - континентальный реактор занимает три блока по 150 кубических метров.
   - отсутствует загрязнение окружающей среды: все отходы отправляются в другую Вселенную.
   Благодаря вышеуказанным преимуществам появилась возможность устанавливать ядерные реакторы малой и средней мощности на космические корабли и орбитальные станции, а также строить установки любой мощности на колонизуемых планетах.
   Недостатки:
   - Запуск каждого ядерного реактора проводится в сложных лабораторных условиях. И если установки малой и средней мощности создаются в заводских условиях, с последующей транспортировкой на место монтажа, то для ядерного реактора сверхбольших и континентальных мощностей требуется предварительное строительство сложных технических полигонов и ангаров на по месту.
   - Несмотря на высокую надёжность и прорабатываемые системы безопасности неисправности неизбежны, и как правило приводят к выходу из строя всего ядерного реактора. Починке такой реактор не подлежит.
   В связи с условной простотой принципа работы (ядерный реактор), в научной среде получила распространения шутка: что бы не придумывали нового в энергетике - возвращаемся к чайнику. Человечество вышло к звёздам, но для получения энергии продолжает греть воду. И пусть по факту, используется не H2O и турбины претерпели значительные изменения, но наследственность технологии легко прослеживается.
   Продолжаются споры о необходимости выноса ядерных реакторов в космос или на другие планеты, из соображений безопасности. Энергия всё равно подаётся в жилые, производственные районы, а также на автотехнику классов "5+", через Мосты, то есть расстояния проблемой не являются. Яростные дебаты проходят безрезультатно. Бытует мнение, что правительство не решается выводить энергетические мощности за пределы Земли, боясь возможных сепаратистских настроений в колониях.
  
   "Новейшая энергетика третьего поколения". Краткая форма.
   На данный момент, данная технология находится в разработке.
   Основной принцип заключается в выносе рабочей части ядерного реактора непосредственно во Вселенную - источник топлива. КПД и безопасность в этом случае вырастут, в нашей же Вселенной останется только один портал. В случае аварии рабочая часть останется в другой Вселенной, не повредив оборудования "на нашей" стороне. В случае удачных экспериментов - повторный запуск реактора упростится, как по времени, так и затратам на пять порядков.
   Правда, данная формулировка оспаривается: часть учёных утверждают, что некорректно присваивать данному новшеству классификацию "третьего поколения", в связи с тем, что сам принцип получения энергии остаётся без изменения...
  

Интерлюдия 16.


   Кто-то... Где-то... Когда-то...
   - Здравствуйте, рады приветствовать вас в интерактивной библиотеке. Выберите раздел. Можете задать ключевые слова, наша система скомпилирует статью по вашему запросу.
   "Авария 2896". Краткая форма.
   2896г.н.э. 3 июля, в 12-47 по всемирному времени, при запуске второй ступени континентального реактора "Прогресс-5", в ходе пуско-наладочных работ, произошла авария, приведшая к появлению пространственного катаклизма. Из-за технического сбоя, во время открытия Моста поблизости от установки, самопроизвольно открылись четыре червоточины в другие Вселенные.
   Незапланированные Мосты, во Вселенные с пространственно-временными параметрами, несовместимыми с нашими, привели к изменению фундаментальных законов физики в месте встречи пяти миров.
   В результате сбоя пространственно-временного континуума, оборудование реактора, будучи неспособным работать при иных законах физики - отключилось, но вопреки ожидаемому, Мост во Вселенную "Р-7" не закрылся, а стабилизировался и расширился.
   Таким образом, в одной точке пространства столкнулись физические параметры шести Вселенных (наша, четыре случайных и "Р-7" реактора). Авария получила название "Катаклизм "шести миров"".
  
   "Пространственный катаклизм "шести миров"". Краткая форма.
   В результате аварии при запуске континентального реактора "Прогресс-5" произошёл сбой, приведший к одновременному открытию пяти Мостов (включая червоточину реактора) во Вселенные, с иной природой пространства и времени.
   Вселенные относились к классам:
   "К-16" - Вселенная с пятью пространственными и четырьмя временными измерениями. Не представляет ценности для науки.
   "О-2" и "О-8" - Вселенные с одиннадцатью пространственными и одним временным измерением. Не представляют ценности для науки.
   "А-7" - Вселенная, по пространственно-временным измерениям аналогичная нашей. Не представляет ценности для науки.
   "Р-7" - Вселенная с тремя пространственными и одним временным измерением. Используется в реакторах второго поколения.
   Помимо структуры "ткани" пространства-времени, в данных мирах действуют иные, относительно нашего, физические константы и законы.
   Смешение физических законов из нескольких Вселенных получило название "бульон". "Бульон" изменил свойства материи, действие химических и физических процессов. Аномалия накрыла территорию радиусом три кубических километра, но в последствии продолжила расширяться.
  
   Началось "бурление бульона" - искажённые законы физики влияли на сами червоточины, от чего менялись их размеры и вклад каждого из "шести миров" в общий "котёл", что влекло к новым трансформациям Мостов и изменению пропорций их влияния.
   Стоит отметить, что в какой-то момент физические законы оказались несовместимы с условиями существования портала в "А-7", вследствие чего он закрылся, схлопнулся, создав волну "исковерканной" физики, пронесшейся по Солнечной Системе, разлетаясь дальше в космические дебри. Повезло, что "А-7" "родственная" Вселенная, с параметрами мало отличимыми от нашей и импульс прошёл бесследно...
   Оставшиеся пять продолжили "варить бульон", грозя человечеству, не только как технологической цивилизации, но и как биологическому виду.
   Изучение и закрытие червоточин в этот период не представлялось возможным. Ежесекундно меняющиеся законы природы не оставляли шанса подобраться к эпицентру катаклизмы, отправляемая техника отключалась.
   Несмотря на то, что жизнедеятельность организма - это тоже набор физики и химии - при большинстве вариаций "пропорции" человечек способен находиться в аномальной зоне. Но, в связи с тем, что "бульон" регулярно и непредсказуемо принимает критические формы - долгое время пребывания живых организмов оказалось невозможным. После множества жертв, от дальнейших попыток проникнуть к эпицентру катастрофы отказались, в надежде, что аномалия стабилизируется, и её параметры позволят изучить природу катаклизма.
   Последующие события были условно разделены на четыре этапа:

      -- Начальный период после катаклизма "шести миров".
      -- Великая Война.
      -- Вторая волна Великой Войны.
      -- Выход из кризиса "шести миров".

  
   "Начальный период после катаклизма "шести миров"". Краткая форма.
   Медленно, но неотвратимо расширяющаяся аномальная зона, как лесной пожар - сгоняла людей с обжитых мест, на временно безопасные земли.
   Перенаселение и паника - стали закономерным итогом. Колонии и орбитальные станции не способны вместить столько людей. Часть землян была эвакуирована, но обжитой космос "не резиновый" - большинство остались на планете. Человечество, включая оставшихся на Земле, не испытывало энергетического голода, соответственно могло обеспечить себя товарами первой необходимости и поддерживать достаточный технический уровень. Но расширяющаяся во все стороны аномалия не оставляла надежды даже космическим колониям: вопрос времени, когда "бульон" достигнет и уничтожит все достижения науки, что для станций и иных планет - смерть!
   Предварительный расчёт давал неутешительный прогноз - расширяясь с небольшим ускорением, через пять лет "бульон" поглотит Землю, через двенадцать веков, достигнет самых дальних станций... но Солнце погаснет втрое раньше! Слишком близко наш голубой шарик к огненному, дающему жизнь и тепло. Расширяясь равномерно в разные стороны, аномалия достигнет звезду, намного раньше, чем дальние обжитые рубежи.
   И нет, дело не в тепле и свете - удалённые ареалы обитания человека не нуждаются ни в том, ни в другом, да по большому счёту - они их и не видят, находясь в замкнутых экосистемах. Проблема в следующем: погаснув звезда разбалансирует гравитацию Солнечной системы, и все космические тела "пойдут в разнос". Быть "выкинутым" в дальний космос - это максимально положительный исход, но вероятнее, в общем хаосе планеты и астероиды начнут врезаться в друг друга. Вероятность проскочить все опасные зоны с минимальными повреждениями есть, но рассчитать систему не представляется возможным, а отдавать на волю случая человечество отказалось.
   Примерно четыре века до гибели человечества, срок немалый, но если не решать проблему, то время неумолимо проползёт этот, на самом деле крохотный отрезок на линейке вечности... Началась подготовка к Великому Исходу. Исследовательские корабли "глубинного космоса" давно практикуются, но сам их принцип для данной ситуации не применим.
   Во-первых, массовость пассажиров. Спасти надо максимальное число людей, по возможности всех, порядка тридцати семи миллиардов. Полёт займёт тысячи лет, а значит нужна не только экосистема, необходимы активно работающие технические и научные мощности, для ремонта, защиты от космического мусора и т.д.
   Во-вторых, должно быть несколько независимых флотилий. Энергетические установки первого поколения требуют сжигания материи, которой, в условиях открытого космоса дефицит. Да и мощности недостаточно. Энергетические установки второго поколения - идеальны для данных задач... но авария продемонстрировала возможную угрозу. Доверия нет, а пользоваться придётся! Значит нельзя собирать человечество вместе, повторное ЧП, если случится, не должно уничтожить всех выживших разом.
   В-третьих, исследовательские корабли, благодаря Мостам не были независимыми и отчуждёнными скитальцами, с дорогой "в один конец". Экипаж нёс посменное дежурство, меняясь дважды в сутки с Земли. Не довлела необходимость обеспечения "сразу и надолго".
  
   Расширяющаяся аномальная зона накрыла четверть планеты, когда "бульон" начал стабилизироваться, количество и частота флуктуаций пошли на спад. Конечная пропорция оказалась условно приемлемой: не агрессивна для человека и других живых организмов. Это спасло обитателей Земли, дало дополнительное время для реализации проекта "Исход".
   Вскоре аномалия накрыла всю землю, и техническая жизнь на Земле замерла. Отдельные технологии, в основном примитивные, продолжали действовать в новых условиях, но большинство оказалось недоступными.
   Людям ещё предстоит разработать технологии, позволяющие выдернуть землян из аномального пятна, при отсутствии техники - задача весьма нетривиальна, но всему своё время...
   Отрезанные от научно-технического прогресса, от "безлимитных" энергий и прочих заслуг цивилизации, люди вернулись к натуральному хозяйству.
   Но и тут столкнулись с трудностями. Прокормить двенадцать миллиардов без недавних технологий - задача практически невыполнимая. Проблема усугубилась: новые физические законы допускали фотосинтез, и ряд других процессов, полезных в аграрном деле, но скорость получения и количество урожая резко снизилось. Косвенно это ударило по животноводству.
   Это никак не затронуло рыб, но это ограниченная кормовая база: в искусственных условиях, в отсутствии техники возможности урезаны; при большом вылове в естественной среде - наступают необратимые последствия для экосистемы, что отсрочивает гибель землян, но не предотвращает.
   Вся нагрузка на научное и технологическое решение проекта "Исход" легло на колонии, они же, частично, наладили поставки пищи на Землю, путём сброса с орбиты, не удобно, но другого варианта нет - приблизится к планете, а тем более приземлиться - невозможно. По понятным причинам Все Мосты на планету закрыли.
   Связь "снизу" с помощью световых импульсов - медленно и ограничено... Но главное - общение возможно, а раз люди могут жить в условиях "новой физики", то стало возможным изучить и закрыть червоточины! Все признали, что "Исход" - не самое оптимальное решение: неизвестно на сколько далеко распространится аномалия и не догонит ли она людей со временем, потому запечатать угрозу - стало первостепенной задачей
   Изучить пространственные дыры - проблемно, в условиях технологической изоляции, но всё же возможно. Техника не работает, но целостность сохраняет, значит возможна транспортировка через аномальную зону непосредственно к червоточинам. А на границе и "с той стороны", где физика становится более однородной аппаратура способна работать, главное реализация, заточенная под конкретную Вселенную, с её параметрами.
   Наработки о разновидностях миров есть, куда ведут червоточины известно. Осталось просчитать, какая техника будет работать на принципах "иной" физики, заполнить пробелы в знаниях данного типа Вселенной, и разработать технологии, способные закрыть трещину с той стороны, где физика стабильна и однородна.
   Расчёты показали, что "сворачивать" червоточины необходимо в строго установленном порядке - "О-2" ? "О-8" ? "Р-7" ? "К-16", иначе всплеск при закрытии Моста и "бульон" из оставшихся, не оставит шанса на выживание не только Земле, но и колониям.
   Были получены первые результаты от "О-2", когда началось вторжение и последующая Великая Война.
  
   "Великая Война". Краткая форма.
   После нормализации "бульона", в районе эпицентра "шести миров", были найдены тела неизвестных существ, и предположено, что это последствия мутаций или аномального действия "бульона" на земных животных. В связи со сложностью изучения и наличие других первоочередных задач, исследование данного факта оставили на потом.
   Забегая вперёд: наиболее вероятно, что это были первые разведывательные отряды из Вселенной "Р-7", погибшие в аномальной зоне.
   Когда "бульон" нормализовался, то стал пригодным как людям, так и гостям из другого мира. Последние, после неудачных попыток на какое-то время оставили в покое новые угодья, но впоследствии, убедившись в безопасности, вернулись к своим намерениям.
   Первые столкновения с пришельцами показали, что миром не разойтись. Попытки контакта, различные способы общения - были проигнорированы, иномиряне кидались на любое земное существо, будь то человек или животное.
   Впоследствии, изучение гостей из "Р-7" покажет, что пришельцы относятся к разным видам и находятся в симбиотических отношениях, обладают чуждым, но разумом. Способы общения так и не будут открыты, гортань и другие органы речи не развиты, но наблюдения показали, что на близком расстояние они способны обмениваться информацией и координировать действия.
   Ближайшие к "эпицентру" населённые пункты были вырезаны, противопоставить нашествию люди ничего не могли - техника и оружие не работали, а примитивным оружием врага не остановить.
   Оставшись один на один с природой человеку пришлось озаботиться защитой и средствами поддержания правопорядка. Изготовить что-либо на Земле невозможно - человечество давно использовало синтетические материалы, а из полезных ископаемых не извлекли только самые глубинные залежи. Переплавлять или перековывать в оружие нечего, имеющиеся материалы не подвластны доступным технологиям. На помощь землянам, опять пришли колонии, снабдив земных братьев примитивным вооружением.
   Огнестрельное, лазерное и плазменное оружие в условиях новой физики не действуют, пришлось изготавливать "холодно". Но первые попытки оказались неудачными - привычные сплавы не подходят, на Земле они меняли свойства, становясь хрупкими или мягкими... Но всё же любой сплав - статичен, а значит подобрав правильные характеристики - можно приспособить под "земные" реалии.
   Земляне встретили врага не голыми руками, но оружие, помогающее в поддержание порядка и защите от диких зверей, оказалось бесполезным против новой напасти, оно ломается о твёрдые шкуры и панцири пришельцев.
   Хотя нашествие не угрожало колониям, по всем признакам технологии врага не позволят захватчикам покинуть планету, но оно помешало дальнейшему изучению червоточины для их закрытия. Опять выбор: бежать или спешно уничтожать угрозу. Второй вариант требует стремительности, в связи с ограниченностью времени. Принято решение: если не удастся уничтожить иномирян быстро, то "Исходу быть.
   Колонии спешно модернизировали оружие, искали сплавы, которые будут твёрже и крепче, а главное не будут тупиться, потому что наточить такие клинки в "земных" условиях будет невозможно.
   Параллельно начались разработки оружия дальнего боя, способного работать "внизу". Бесполезно. Найти аналоги лазерной или плазменной технологии не смогли, попытки модернизировать существующие процессы тоже провалились - слишком сложные, динамические. Не работало даже огнестрельное оружие, самый примитивный процесс основанный на сжигание специальной смеси. Мало того, что многие вещества потеряли горючесть, так ещё изменилась скорость окисления - вещество сгорает дольше, и растянутый во времени процесс не даёт сильного толчка снаряду.
   Земляне, вчерашние "дети своего времени" встретили врага с примитивным оружием в руках. Да, теперь оно могло проткнуть противника и не сломаться, но всё равно, для неподготовленных людей - это самоубийство.
   Закономерно, что захватчики теснили людей. Набраться опыта в такой войне сложно, по причине малой продолжительности жизни солдат. Но даже полученный опыт - передать сложно: на словах не научить, на полигоне качественно не отработать.
   Вернуть захваченные земли и подступить к эпицентру аномалии, позволила тактика орбитальных бомбардировок, для чего использовалось единственное, что способно действовать на Земле: шрапнель и термитные смеси. Оба варианта просты и примитивны, потому в аномальной зоне оказались весьма действенны.
   В первом случае - обстрел с орбиты, "ковровая бомбардировка" картечью из тех же сплавов, что использовалось для изготовления оружия. Разогнанный за пределами аномальной зоны металл, накрывает большие площади, снося всё живое на поверхности. Удобно, когда бьёшь по территории, на которой расположен только враг.
   Второй метод позволяет выжигать землю, затекая в норы и щели, где могут таиться враги. В отличие от взрыва - горению не требуется моментальное распространение пламени, потому термитные смеси оказались весьма кстати, главное температура, а этого добиться сумели.
   Оба метода не абсолютны, бесполезны против глубоких пещер, но ударной силой всё равно остался человек. Возвращая территории, именно пехота вступала в бой с затаившимися пришельцами, вычищая складки местности, недоступные с орбиты.
   Количество жертв уменьшилось, началось накопление опыта и систематизация сведений об иномирянах.
   В районе "эпицентра" организован блокпост. Защиту часто прорывали, но отработанная тактика не позволяла врагу закрепиться. Человечество вновь вернулось к изучению червоточин.
   Последующие события привели ко Второй волне Великой Войны.
  
   "Вторая волна Великой Войны". Краткая форма.
   Война не прекратилась, диверсионные вылазки и крупномасштабные вторжения случались регулярно... но всё же поле боя чаще находилось за землянами. Мешало то, что точка появления врага располагалась поблизости от места исследования, а значит постоянно находились люди. Будь портал в "Р-7" в другом месте - бомбардировка с орбиты и регулярные рейды по зачистки свели бы человеческие жертвы к минимуму...
   На земле, к этому времени осталось чуть более трёх миллиардов человек, остальные погибли естественным путём от голода и болезней, или в ходе Великой Войны.
   Изучение червоточин шло медленно, а время - самый ценный ресурс. Колонии помогают, пока аномальная зона не распространилась слишком далеко, двадцать лет, максимум двадцать пять и "авиация не поможет ни бомбардировкой, ни припасами и ресурсами...
   Пятнадцать лет ушло на вычисление нужных параметров "О-2", ещё пять-десять и Земля останется один на один с врагом, навсегда.
   Было принято решение закрывать "О-2", это замедлит скорость расширения аномальной зоны, и даст дополнительное время на изучение остальных червоточин.
   Существовал риск, что новая пропорция "бульона" станет смертельной, это похоронит землян и надежду на закрытие Мостов, но разобраться за несколько лет с оставшимися червоточинами - невозможно. Необходимо превратить пять-десять лет хотя бы в двадцать-тридцать. В любом случае - это на пользу человечеству, даже если "исход" состоится, пусть и без братьев с Terra Mater... Ну, а землянам вечная память и только хорошие слова.
   Оборудование, для закрытия червоточины - "бомба" - устройство, создающее пространственные искажения в ткани пространства "О-2" изготовлено и доставлена на землю. Шаг за грань, из нашей уютной Вселенной в чуждый негостеприимный мир, миссия в один конец. "Один маленький шаг для человека и огромный скачок для человечества". Взрыв на "той стороне" отсечёт героев, без надежды на выживание - специальные костюмы для иной Вселенной, рассчитаны на ограниченное время. Силовая поддержка, защита операции от нападения пришельцев тоже обречена - в момент закрытия Моста "бульон" в эпицентре бурлит особо сильно.
   Операция прошла успешно. "Волна" от закрытия червоточины не прошла бесследно, но больше вреда принесла колониям. Несколько орбитальных станций не успели восстановиться после сбоев в работе электроники и были уничтожены. Но как гласит народная мудрость: "когда дует ветер перемен, ставь не стены, а паруса". Природа импульса, пронёсшегося по Солнечной системе была изучена, что обещало меньшие проблемы при закрытии остальных Мостов.
   Несмотря на небольшие потери, космическая часть человечества торжествовала, чего не скажешь о жителях голубой планет.
   Три года "физика" бушевала, а флуктуации аномальной зоны доставляли неприятности землянам. Достаточно сказать, что жить на одном месте стало невозможно - приходилось кочевать, уклоняясь от агрессивных зон, кои повсеместно возникали и двигались по планете как шторма. Земледелие в таких условиях невозможно, животноводство затруднено... В очередной раз на помощь пришли колонии, обеспечивая пищей наибольшие скопления землян.
   Сыграло положительную роль, что на время бурления в эпицентре - прекратились нападения иномирян.
   Стабилизация физических законов была встречено ликованием. То, что скорость расширение замедлилось, подарив дополнительных два десятка лет было только частью удачи. Восторженные эмоции вызваны другим фактом - в условиях меньшей конкуренции, наша Вселенная заявила права на свою территорию - перекос в "нашу" физику сделал возможным использовать технологии. Даже тот факт, что флуктуации не прекратились, появились зоны постоянных Анти-Техногенных территорий (АТ-территорий), да и число блуждающих (АТ-аномалий) зашкаливало, но это не отменяет факта - мы можем пользоваться научными достижениями.
   Мы выиграли двадцать лет? Без разницы, время перестало играть роль - в новых условиях солнце не погаснет. И там, где земляне видели спасение - колонии узрели свою гибель: флуктуации на земле не повод для паники: временно неработающие оружие и транспорт не страшны - можно дождаться исчезновения или вывезти технику в "обычные условия". Но подобные флуктуации, когда достигнут колоний - смертный приговор, космические поселения зависят от стабильной работы техники.
   Впрочем, до этого было далеко, по всем прогнозам, к этому времени порталы будут закрыты.
   С помощью колоний научно-технический потенциал быстро восстановили, не полностью, но достаточно для обеспечения работы в тылу, продолжения исследовательских функций и защите от возможной напасти.
   На случай возвращения иномирян наращён военный потенциал. Наконец-то, люди смогут воевать в привычных условиях, преимущественно дистанционно. Авиация, артиллерия и баллистические ракеты внушали уверенность в завтрашнем дне. Милитаристские настроения и жажда реванша будоражили умы землян. Лозунги из разряда: "ну и где вы? Уж теперь мы вам покажем" стали обыденностью.
   И настал день, когда они пришли! И людскую самоуверенность сдуло первыми выстрелами артиллерии.
   Два фактора сыграли злую шутку с людьми.
   Люди недооценили роль флуктуаций и зон "враждебной физики". Пришельцы облюбовали АТ-территории, в которых человеческая техника отказывала. Нередко, во время столкновения поле боя накрывалось АТ-анамалиями. Слишком часто "природа" подводила своих детей, потери в технике превышали все пессимистические прогнозы, неоправданно много гибло людей. Логично последовала попытка возобновить обстрелы "картечью", тем более теперь это можно было делать самим землянам. Но тут вскрылась другая следующая проблема...
   Отсутствие давления от закрытой "О-2" позволило усилить влияние не только нашего мира, но и родины захватчиков. Учёные выявили усиление К-поля, ранее заглушенного, а теперь развернувшегося в полную силу. Настоящая находка для физиков-теоретиков, поле, математически связывающее фундаментальные взаимодействия: "слабое", "электромагнитное", "сильное" и "гравитационное", не только пролило свет на глубинные теории пространства и времени, но и... заставило умерить пыл военных. Оказалось, что пришельцы в совершенстве владеют навыками воздействия на ткань мироздания.
   Попытки артиллерии и авиации достать врага на АТ-территории провалились - враг способен генерировать силовые щиты, превосходно защищающие от шрапнели. Впрочем, этой возможностью враг пользовался везде, кроме редких зон, где К-поле заглушено другими Вселенными. Другой неприятной новостью стали дистанционные атаки. Оказалось, что пришельцы не только способны создавать аналоги плазменных зарядов и охлаждать газы до абсолютного нуля, но и временно стабилизировать эти состояния электромагнитным полем, используя как снаряды. Надеждам на безопасность авиации и дистанционное уничтожение врага - не суждено сбыться.
   Самодовольные ухмылки на всегда покинули военные лица. Людей не теснили, бои за территорию шли с переменным успехом, но это сильно тормозило изучение оставшихся ран на теле нашей Вселенной. Враг нередко оставался в тылу, терроризирую мирное население и мешая научным изысканиям. А регулярные прорывы больших скоплений пришельцев не подпускали учёных к червоточинам месяцами.
   Иномирянам, действующим вопреки человеческой логике и мотивам, не получалось навязать условия войны, их было нечем напугать или выманить, они не боялись обхода и захвата тыловых баз (за неимением их). Ничем не скованный и неограниченный враг.
   Стоит напомнить, что местонахождение червоточин - является постоянной АТ-территорией всегда недоступно для техники. Надежда на дистанционную войну была похоронена. Половины боев полностью, или частично проходили в условиях технической изоляции.
   Раз нельзя избежать ближнего боя, значить необходимо усилить пехоту. Непосредственно на Земле разрабатывались и тут же тестировались новые типы оружия и брони. А главное стала доступна передача накопленного опыта. С помощью чтения/записи моторных навыков, стало возможным качественное обучение солдат.
   Со временем выкристаллизовалась наиболее оптимальная тактика: роль пехоты - отвлечь, а по возможности уничтожить пришельцев, создающих силовые щиты (таковых, чтобы в действие вступили авиация и артиллерия. Отточенные, согласованные действия боевых соединений позволили таким образом уничтожать врага даже на АТ-территории.
   Кроме ситуаций, когда наши войска попадали в ловушку, или были застигнуты врасплох, а также случаев прикрытия эвакуации - жертвы пехоты получалось свести к минимуму.
   В конечном итоге, единственным фактором, приводящим к большим потерям и прорывам крупных соединений пришельцев - стали блуждающие АТ-аномалии, они становились причиной появления брешей в нашей обороне и выхода врага на оперативный простор в тылу.
   Несмотря на сложности, изучение червоточин "О-8" и "Р-7" были закончены. Это ознаменовало новую веху в истории человечества - заключительный этап, начало конца. Конца войны, конца катаклизмам.
  
   "Выход из кризиса "шести миров"". Краткая форма.
   Вселенные "О-8" и "Р-7" изучены и готовы к закрытию, остаётся последняя - "К-16", самая чуждая для нашей физики, и её изучение "с той стороны" по техническим условиям не представляется возможным. Проводить исследования придётся на границе "миров", без примесей от остальных червоточин.
   Но это не является проблемой, так как закрывать её необходимо в последнюю очередь, и к этому времени угроза и влияние "Р-7" будут ликвидированы.
   Уже давно рассчитано, и прогнозы продолжают подтверждаться, что закрыть "О-8" и "Р-7" одновременно нельзя - всплеск окажется критическим, придётся по порядку, значит вторжение останется проблемой ещё на один, последний, цикл.
   А по последним данным - после закрытия "О-8" ожидается всплеск, который временно выведет из строя технику в пределах всей Солнечной Системы, что губительно для всех колоний.
   Разыгрались яростные дебаты: стоит ли рисковать человечеством, закрывая червоточины дальше или делать ставку на "Исход"?
   Вопрос острый:
   В первом случае - второго шанса уже не будет. До этого времени земляне выжили только благодаря братьям в космосе, но теперь перед закрытием "О-8", Земле придётся принять всех покинувших колыбель, и в случае любой неудачи - на помощь уже никто не придёт.
   Во втором случае - неизбежна гражданская война. Земляне уверены, в необходимости закрыть червоточины, и от бегства отказываются. Дескать - осталось несколько шагов для решения проблемы, и по всем расчётам они пройдутся с минимальными потерями (для Земли). А колониальный флот не полетит, понимая, что в любой момент "О-8" закроют, и их настигнет смертоносная волна. Значит "Исход" состоится только после зачистки планеты, которая из матери превратилась в мачеху.
   И хотя у Земли нет шанса победить в гражданской войне - колониальный космический флот развитей и многочисленней, но у землян есть много возможностей отомстить посмертно. Просочилась информация о пяти проектах "возмездия проигравшего", от обычных диверсантов во всех колониях, до подготовленных закладок со специальными мини-реакторами первого поколения, которые повторят судьбу "Спектр-3" на орбитальных станциях и обжитых планетах. И это только известные варианты. Потому доводить до столкновения ни одна сторона не хотела.
   Споры не утихали долго. Землян обвиняли в эгоизме и неблагодарности, до сего момента, они выжили только стараниями колоний, а теперь готовы воткнуть нож в спину спасителей. Но жители Земли казались непреклонны: закрыть всего три червоточины (две из которых уже изучены) безопасней, чем лететь в неизвестность.
   Чашу весов качнул небольшой довод учёных: на орбите голубой планеты есть участки, всплеск в которых будет минимален, и если должным образом подготовиться, то оборудование одну волну выдержит.
   Так были запущены два проекта: "Ключ" и "Цивилизация".
   "Ключ" - военная миссия, по доставке устройства, закрывающего "О-8" в соответствующую Вселенную. По большому счёту задача мало отличалась от предыдущей, в "О-2".
   Основная нагрузка легла на "Цивилизацию".
   Закрытие "О-8" повлечёт за собой всплеск, и продолжительное бурление "бульона", а значит требуется решить две задачи: размещение на Земле колониальных сограждан, и сохранение научного потенциала в будущем.
   В общих чертах проект "Цивилизация" заключается в следующем:

      -- После закрытия "О-8" нестабильность физики продлится не менее восьмидесяти-ста лет, а значит до стабилизации сменится минимум одно поколение.
      -- Разместить всё население в "безопасных зонах" (на орбите Земли) невозможно, значительную часть придётся оставлять на планете.
      -- Вне "безопасных зон", техника не оставит шанса пережить всплеск в колониях, потребуется размещать всё население Солнечной Системы на Земле, где можно жить долгое время без высоких технологий.
      -- Необходимо подготовиться к ведению народного хозяйства в условиях технической изоляции на протяжение всего срока действия аномалии.
      -- Необходимы не только знания, но и "навыки", передать которые следующему поколению, в условиях технической изоляции невозможно. В связи с этим, в безопасных зонах, в камерах анабиоза будут размещены специалисты по всем ключевым направлениям.
      -- Необходимо подготовить и защитить (в том числе от мародёрства) инфраструктуру, чтобы специалисты по возвращению сразу приступили к работе.
      -- Команда на приземление шаттлов подаётся с одного из командных центров. Это возможно только в условиях стабильности физических процессов, что является дополнительной защитой от случайности или ошибки. В целях безопасности функция дублирована на множестве командных центров.
      -- На любой непредвиденный случай, если орбитальные системы не получат команду на приземление в течении определённого времени - будет разбужен оперативный персонал. В связи с тем, что камера для анабиоза одноразовая, пробуждение специалистов будет происходить группами, с установленной периодичностью.
      -- Оперативный персонал, ознакомившись с ситуацией, и приняв решение о приемлемых условиях должен приземлиться в капсуле, и убедившись в достоверности и полноте информации запустить процесс прибытия шаттлов со специалистами из любого командного центра.
      -- После приземления шаттлов с орбитальных станций - перед людьми стоит несколько задач. Первоочередная: уже подготовленный десант, с готовой "бомбой" для закрытия "Р-7" проникает в данную Вселенную и закрывает червоточину. Всплеск и нестабильность физических законов должны быть незначительны и кратковременны
      -- Учёные с орбитальных станций, сразу приступают к изучению оставшейся червоточины. Несмотря на сложность "К-16", в отсутствии сложно-компонентного "бульона" и пришельцев из "Р-7" данные работы должны быть закончены быстро.
      -- Не успевшие одичать за одно-два поколения земляне подключатся к совместным проектам.

   Слабые звенья проекта: защитить орбитальные станции в "безопасной зоне" - хоть вред в данных местах наименьший, но ненулевой, и обеспечить надёжность оборудования командного центра, чтоб после стабилизации законов физики оно полноценно функционировало. Пришельцы не должны стать проблемой - первое время их будет сдерживать "бульон", принимающий самые агрессивные формы как раз в эпицентре, а позже подключатся профессиональные военные и в скором времени "Р-7" будет закрыт.
   В связи с тем, что отдельные радикалы решили остаться на колониях, и даже подготовлены несколько экспедиций мини-флотов "Исхода" - параллельно велись разработки о возможности "щитов" на время всплеска, дающие шанс технике выдержать экстремальные условия. Но откровенно говоря, кроме самих авантюристов, пошедших на такой шаг - никто не верил в возможность пережить "волну" в открытом космосе, за пределами "безопасной зоны".
  
   И вот Час "X". Все расчёты закончены, все приготовления выполнены. Колыбель человечества радужно приняла назад блудных сыновей, пожелавших встретить мини-апокалипсис в лоне цивилизации. На орбите, на чётко выверенных позициях крепко спит будущее человечества, их время придёт позже. На Земле подготовлены опорные научные и военные пункты, имеющие все шансы пережить неспокойное время (пусть они не будут действовать десятки лет после локального Конца Света, но своего часа дождутся), и самое главное - резервации, способные прокормить более двух десятков миллиардов человек.
   Да здравствует светлое будущее, без аномалий, без пришельцев! Встретимся через сто лет!
   Три... два... один...
   "Запись закончена. Сервера находятся в режиме консервации" ...