Другая Сторона. Книга 1: адаптация

Глава 1. Другая Сторона


Вступление


Любая сложная, развивающаяся система достигает предела, после которого она либо разрушается, либо переходит на новый уровень развития. Человеческая цивилизация достигла этого рубежа через 200 лет после запуска первого человека в космос.


Пролог. Торговец


Торговец скрывался на обратной стороне Луны. Сам он, правда, себя Торговцем не называл, он себя вообще никак не называл. В эту звездную систему он прибыл пару столетий назад. Поиски длились еще дольше. Ожидание не утомляло его - на борту не было живых существ. Торговец был одним из миллионов автоматических кораблей, разосланных по этому сектору Галактики. Его задачей был поиск молодых цивилизаций.


Ожидание закончилось к середине XXII века, когда сканер Торговца зафиксировал наличие изменений, которые люди пока не могли заметить.


Хозяева, отправившие Торговца в поиск, не интересовались минералами, металлами или любыми другими материальными ресурсами. Им не было дела и до самих людей. Уровень развития этих существ перерос потребность в стандартных ресурсах - людям просто нечего было им предложить. Даже обитаемые территории этого сектора их не интересовали: во-первых, Земля находилась очень далеко, а во-вторых, в Галактике были законы, которые никак нельзя нарушать. Эти законы запрещали открытые конфликты между молодыми цивилизациями, к которым относились и создатели Торговца, и за этими законами стояли силы слишком могущественные и непонятные, для которых расстояние почти не имело значения.


Но эти законы не запрещали заключать сделки и требовать их исполнения при условии, что другая сторона получает всю информацию об их последствиях. Поэтому, когда на Земле появился нужный ресурс, пришло время Торговли.


Глава 1. Другая Сторона


Отрывок из интервью корреспондента Анна Красниковой с Дугласом Коттербейном - членом международного комитета по связи с расой тамедиан:


А. Красникова: Здравствуйте, уважаемые зрители! Я Анна Красникова, и мы находимся в офисе у г-на Коттербейна, которого вы все хорошо знаете. Дуглас, здравствуйте!


Д. Коттербейн: Добрый день, Анна!


А. Красникова: Дуглас, прошло уже почти четыре года, как состоялся первый контакт между нашими цивилизациями, и представитель тамедианцев обратился к мировому правительству с предложением о сотрудничестве. Завтра у вас планируется третья международная конференция комитета по связям с расой тамедиан.


Д. Коттербейн: Да, и я с нетерпением жду завтрашнего дня! Как вы знаете, дружественная нам цивилизация Тамедиан желает, чтобы человечество развивалось. При первом же контакте мы получили пакет технологий, применение которых вы уже можете видеть в обычной жизни. Одни только антигравитационные платформы чего стоят! А как обогатились наши знания о Вселенной!


А. Красникова: Да, даже школьные учебники пришлось переписывать. Но насколько всем известно, основная повестка конференции, которая начнется завтра, это второй пакет технологий.


Д. Коттербейн: Абсолютно верно, Анна. Наши ученые уже изучили предварительные данные, речь идет о совершенно уникальных вещах! Как оказалось, наш мир значительно сложнее, чем мы думали. Тамедиане предложили нам совместное исследование явления, о котором все мы так много слышали - Другая Сторона...


А. Красникова: Это очень интересно, но как мы все знаем, во второй пакет входят технологии, связанные с омоложением! Есть ли уже результаты тестирования?


Д. Коттербейн: Да! Завтра результаты будут объявлены и, уверен, они не разочаруют. Большего пока сказать не могу...


***


Из засекреченного отчета исследовательского отдела базы Толмач - министру защиты порядка мирового правительства:


Количество добровольцев второй экспедиции на Другую Сторону составляет 357 человек. Все добровольцы имеют военную подготовку и прошли жесткий отбор. Участники экспедиции отправлялись группами. Всего вернулось 297 человек. Потери составили 60 человек. Среднее время нахождения участников на Другой Стороне: от 15 до 45 дней.


...


Контейнеры-сборщики модулированного энергетического порошка (порошок МЭ, далее - пыльца) показали себя хорошо. Результат экспедиции: 152 г пыльцы.


...


Экипировка была разработана согласно рекомендациям представителей тамедианцев (кодовое название - Торговец).


Для сокращения дальнейших потерь необходимо улучшить экипировку и разработать оружие из добытой пыльцы на основе рекомендаций Торговца.


*** 


Отрывок из докладной записки президенту мирового правительства от премьер-министра:


Считаю необходимым подключить региональные правительства с целью увеличения добычи пыльцы и запустить программу тренировки добровольцев из числа гражданского населения для заброски на Другую Сторону в течение следующих двух лет. Без этого мы не сможем выполнять условия сделки с Торговцем и собрать необходимое количество пыльцы. Нам необходимо набрать от 20 до 25 миллионов активных сборщиков пыльцы в течение последующих пяти лет.

Глава 2. Алекс


Алекс точно знал, когда его жизнь изменилась. С этим связано первое и самое яркое воспоминание из детства: вместе с группой одноклассников он отправился на ночевку в один из заповедников - редкое событие в мире, в котором осталось лишь несколько уголков, где человек мог побыть один наедине с природой.


Свобода пьянила, и уже за полночь, когда друзья разошлись по палаткам, он сидел у костра. В какой-то момент Алекс посмотрел вверх - звездное небо было необычайно ярким, казалось, что мириады звезд зовут его. Он почувствовал бесконечное пространство и бескрайность Вселенной, ему казалось, что он частичка этого пространства и что все звездное небо часть него. Ощущение было настолько глубоким и отличающимся от всего остального его небогатого опыта, что он невольно перестал дышать. Сколько длилось это состояние Алекс не запомнил - возможно, несколько минут, возможно, несколько мгновений; оно было вне времени, точнее, он не ощущал ни хода времени, ни наличие мыслей, только чувство протяженности, свежести и парения. Позже он узнал, что многие люди испытывают похожие ощущения в юности при взгляде на звездное небо, но потом забывают об этом.


На следующий день он никому ничего не сказал, только был задумчивым и молчаливым больше, чем обычно. С тех пор это переживание не потускнело, а так и оставалось самым значимым впечатлением его жизни и определило путь, который он выбрал.


Вернувшись домой, Алекс решил, что хочет связать свою жизнь с изучением космоса. Он составил план, в котором прописал, что должен сделать, какие знания и навыки получить, в какой университете пойти, чтобы добиться своей цели. В старших классах, пока его сверстники играли в виртуальные игры или развлекались, он учился и проходил стажировку для старшеклассников в исследовательском центре. После школы поступил в нужный университет, завел нужные контакты и вот через несколько лет наконец поступило назначение - лаборант на базу на орбите Юпитера.


База была немаленькой и могла поддерживать жизнь нескольких тысяч обитателей. Попадали туда в основном состоявшиеся специалисты, поэтому Алексу пришлось приложить немало усилий, чтобы добиться назначения, но он справился.


Жизнь редко идет так, как ее задумывает человек, так и жизнь Алекса резко изменилась. На финальной медкомиссии, которая не должна была вызвать никаких вопросов, он узнал свой приговор - болезнь Котлера. Применение пищевых консервантов, разработанных в начале XXII века, стало вызывать дисфункцию таламуса у крайне маленькой группы людей. Таламус - орган, отвечающий за сон. Проще говоря, человек спал все меньше и меньше, вплоть до того, что не мог заснуть и в итоге умирал от истощения. Консервант запретили после того, как выяснили причину болезни, но произошло это только через несколько лет после начала использования.


Способ лечения так и не нашли, то ли оттого что оно действительно было сложным или невозможным, то ли потому что пострадавших оказалось немного - около тысячи человек. Редкие специалисты хотели заниматься исследованиями столь редкой проблемы - это не сулило им большой известности. Человечество активно осваивало космос, и ведущие ученые предпочитали это направление.


Обычные снотворные не действовали; больным прописывали сильные препараты для погружения в медикаментозный сон, но постоянно их использовать было нельзя - лекарства быстро вызывали привыкание и разрушали психику, люди все равно умирали от изнеможения. Помогала искусственная кома, но это также было временным решением, не останавливающим развитие страшной болезни.


Алекс вспомнил слова пожилого доктора из института исследования головного мозга, одного из немногих крупных специалистов, кто посвятил себя этой проблеме. Ходили слухи, что его жена скончалась от болезни Котлера.


- Молодой человек, я знаю, что ситуация критическая, но если сдадитесь, болезнь вас быстро съест! - доктор вздохнул, - вы должны приложить все силы, чтобы продержаться, пока мы ищем лекарство.


- Вы можете что-то посоветовать, Сан Саныч?


- Если будет совсем тяжело, можно использовать медикаментозный сон, но это вызывает необратимые последствия. Поэтому применять его следует только в случае крайней необходимости.


- Скажите честно, есть какой-нибудь прогресс в исследованиях? - за два года Алекс подружился с доком и рассчитывал получить честный ответ.


- Увы, нужны более масштабные исследования, а средств на это нет. Пока все, что удалось, - это замедлить развитие болезни.


Алекс не собирался сдаваться, это было не в его характере. Много лет он хотел стать исследователем космоса, поэтому не собирался подчинять свою жизнь болезни - это было бы поражением. Да, случилась катастрофа, но он оставался жив и не хотел предавать мечту. От путешествия на Юпитер пришлось отказаться, зато его квалификация и связи помогли устроиться оператором зонда в поясе астероидов между Марсом и Юпитером в лабораторию в родном университете. Он находил работу немного нудной - аппарат был почти полностью автоматическим, но хотя бы через виртуальную систему управления зондом парень мог находиться там, где всегда хотел быть - в Космосе.


Для знакомых пришлось выдумать историю, что, мол, сначала хочу набраться опыта на Земле, а потом лететь в космос, да и кандидатскую можно защитить... Рассказывать о своих проблемах Алекс не хотел, он вообще неохотно раскрывал душу перед посторонними и не любил жаловаться на проблемы: никто кроме членов медкомиссии и дока не знал, что с ним происходит.


С болезнью нужно было что-то делать. Готового решения не было, а медикаментозный способ Алекс сразу отверг - это был путь в никуда. Да, он давал облегчение, но при этом разрушал его волю и способность ясно мыслить. Сон снижался постепенно, при такой скорости нулевая точка, когда он не сможет спать, будет достигнута через десять-двенадцать лет. Но умрет он еще раньше - от истощения.


Алекс надеялся на помощь врачей, но шансов, что ему помогут, было мало, поэтому он решил стать специалистом в области сна и узнать, как можно преодолеть последствия его дефицита. Самым перспективным направлением ему показались техники по управлению вниманием и медитации, хорошо изученные на примере специалистов, работающих в сложных условиях, например, упражнения для диспетчеров, управляющих полетами - эти системы активно использовались в прошлом, когда подобные системы еще не были полностью автоматизированы. Похожие методики также применялись в некоторых восточных учениях, в психологии и в ряде боевых искусств. Они позволяли сохранять внимание и при этом снимали внутреннее напряжение.


Главным для Алекса была эффективность, которую он измерял при помощи персонального чипа. Такой устанавливается в детстве каждому гражданину - это и персональный компьютер, и средство идентификации, и даже персональный доктор. Устройство могло контролировать сотни показателей тела и нервной системы, поэтому парень точно знал свое состояние и мог оценить эффективность техник, чтобы понять, как они действуют на его организм.


Однако возможностей чипа не хватало для измерения активности мозга, поэтому Алекс снова обратился к доку, тот согласился помочь, хотя будучи ученым, не верил в подобные методы. Такая добровольная помощь граждан друг другу поощрялась ростом рейтинга гражданина, но старого доктора это совершенно не волновало. Просто он не хотел отказать парню в такой небольшой просьбе, это означало отобрать последнюю надежду, а после такого у человека, приговоренного к мучительной смерти, могут совсем опуститься руки, да и вреда в медитациях он не видел.


- Ну как результаты, Сан Саныч? - Алекс встал со стула, на котором провел два часа в неподвижном состоянии, потянулся и снял датчики.


- Мозговая активность снижается, а внимание сохраняется. Уже лучше, чем месяц назад, - док смахнул голограмму и посмотрел следующий график. - Количество тета-ритмов увеличивается. А как у тебя ощущения?


- Отлично. Чувствую себя бодрее, как будто немного отдохнул. Пока буду тренироваться в этом упражнении.


- Напомни, как оно называется?


- Путь пустоты. Нашел упоминание о нем в одном справочнике по восточным практикам, а потом и сам текст разыскал. Очень похоже на технику объемной деконцентрации для авиадиспетчеров, видимо, ее авторы увлекались восточными искусствами.


***


В течение следующих трех лет сон снизился до пяти часов в день. Кажется, что этого достаточно, чтобы выспаться, но мало кто сталкивался с хронической усталостью на протяжении длительного времени. Если не иметь возможность компенсировать дефицит сна, то наступают изменения в психике даже у самого стойкого человека.


Алекс стал тренировать технику объемной деконцентрации не менее 4-6 часов в день. Объемной она называлась потому, что требовала распределения внимания на участке пространства. В оригинальном первоисточнике описание звучало так: 'Путь пустоты - тренируя свое внимание, воин становится единым с пространством и миром вокруг, ум его спокоен и непоколебим, он неподвижен, но все видит и в любой момент готов к действию, никто не может подобраться к нему незамеченным'. Из текста следовало, что через несколько лет тренировок человек мог чувствовать действия противника с закрытыми глазами.


Сначала эти упражнения были просто медитацией для того, чтобы чувствовать себя лучше, но в какой-то момент Алекс заново пережил чувство бесконечного пространства, как в детстве, наблюдая звездное небо. Чем больше он находился в состоянии объемной деконцентрации, тем ярче становилось это чувство, а ощущение хронической усталости уходило.


Через два года сон снизился до трех с половиной часов. Большую часть свободного времени Алекс тратил на освоение техники. Его внимание к пространству значительно улучшилось; иногда, после долгой медитации, он хорошо чувствовал предметы вокруг, но самое главное - ему удавалось находиться в более-менее нормальном состоянии и продолжать работу, хотя он мог спокойно получать пособие - его диагноз это позволял.


Парень сделал несколько попыток найти людей, практикующих эту технику, но так и не нашел их ни в России, ни на ее родине - Китае. Все, что удалось выяснить - была небольшая школа, практиковавшая путь пустоты, основанная бывшим буддийским монахом, взявшим имя Донид. Позже он оставил общину, поставил перед собой цель 'познать пустоту' и удалился в горы, с тех пор его не видели. После исчезновения основателя община зачахла и распалась, а упражнение дошло до Алекса только благодаря работе китайских историков-энтузиастов, бережно хранящих свои традиции.


Под конец шестого года Алекс полностью сосредоточился на выполнении техники и раскрытии ее потенциала. Вряд ли даже ближайшие ученики автора тренировались так интенсивно, как Алекс, и дело было даже не в желании выжить. Стоя на пороге смерти, он ощущал, как менялась система ценностей - все лишнее уходило, оставалось главное: связь с близкими, с которыми он редко, но общался в виртуале - родители и две младших сестры жили на другом конце страны; исследование космоса - дело, вклад в которое он ощущал, пусть его роль была незначительной, но главное - он все больше и больше осваивал свои способности и раскрывал потенциал, заложенный в каждом человеке.


Алекс чувствовал, как постепенно отдаляется от социума. Он не следил за новостями, не играл в игры, избегал развлечений, не переживал по поводу карьеры и денег, более того - даже не следил за личным рейтингом гражданина. Если бы не увлечение космосом, то парень так бы и жил полным отшельником. Удаленная работа в университете и общение с коллегами, доком и семьей в виртуале были для него единственным соприкосновением с социумом.


Пролетело еще три года. Спать более двух часов не получалось. Сила человека в способности адаптации к любым условиям, но Алекс чувствовал, что балансирует над пропастью. В мире осталось всего несколько живых людей с его диагнозом и большинство из них были погружены в искусственную кому.


Работу пришлось оставить, а количество медитаций увеличить. Алекс не хотел оставлять незаконченных дел и поговорил с родителями. Разговор вышел тяжелым, но необходимым. Он почувствовал, как обрезает последние струны, которые поддерживали его связь с социумом. Впереди была неизвестность.


В течение полугода Алекс приближался к состоянию, которое Сан Саныч назвал нулевым - полное отсутствие сна. Внутреннее напряжение накапливалось и накапливалось без возможности его сбросить; иногда, в моменты ремиссий, Алекс осознавал, что движется по привычке, что он не сдается только потому, что боролся все эти годы и уже не помнит, как жить по-другому. Иногда он видел все меньше смысла продолжать борьбу - она изначально была неравной и он прошел дальше, чем смогли другие.


Но каждый раз, когда приходила мысль сдаться, он ее отбрасывал. В какой-то момент только эта привычка помогала ему сохранять относительную ясность сознания. Не осталось ни страха, ни волнения по поводу будущего, только вызов и усталость. Алекс отказывался сдаться - это стало частью его мировоззрения и способом самоосуществления. Единственной опорой для него было погружение в состояние транса во время медитаций.


Через три месяца парень почувствовал, что почти дошел до предела. Каждый человек имеет свой предел, но обычно люди его не знают, потому что останавливаются значительно раньше и только в экстремальных ситуациях доходят до него, называя это сверхусилием. Но сверхусилие - это ложное слово. То, что человек может сделать, всегда находится в пределах его возможностей, просто редко кто может до них добраться. Мать может поднять машину, чтобы спасти своего ребенка, человек может увидеть летящую в него пулю, когда его восприятие разгоняется до предела - все это в рамках человеческих возможностей, которые активизируются за счет расхода жизненных ресурсов. Так и он дошел до предела своих возможностей, исчерпав этот ресурс до конца.


Выполняя упражнения очередной ночью, он знал - уже не чувствовал, а знал! - что это последний день, когда он сохраняет себя, дальше начнется регресс и смерть. На пороге смерти Алекс чувствовал себя спокойно, он ни о чем не жалел. Он знал, что в какой-то степени победил, и это придавало сил и гордости - он сделал все, что мог.


Наступил момент, когда он увидел, как сознание начинает отделяться и угасать. При этом сам он оставался сторонним наблюдателем - только развитое до пределов внимание позволило осознать этот процесс. В последний миг, когда сознание почти угасало, все, что он хотел - это еще раз пережить безграничность Вселенной. Но в конце и эта мысль исчезла.


Дальше события развивались своим чередом. Хотя Алекса это не заботило, но он был частью общества, в котором порядок и учет были возведены в абсолют. В момент, когда его тело медленно заваливалось набок, имплантированный чип отправил сигнал и в службу спасения и Сан Санычу как наблюдающему доктору. Медики прибыли через 20 минут. Диагноз был известен, поэтому следующие действия были выполнены согласно стандартному протоколу - больной, точнее умирающий, был доставлен в больницу при институте, в котором работал док, и помещен в палату к другим пациентам в коме. Финансирование исследований болезни Котлера было недостаточным для масштабных исследований, но на содержание и изучение пациентов в коме денег хватало.


Алекс не знал, что через неделю земляне узнают, что они не одни во Вселенной.


***


Прошло несколько лет.

Глава 3. Пробуждение


Справка из 'Новой Энциклопедии Земли' - космологические представления Тамедианцев:


...


До контакта с цивилизацией Тамедиан в земной науке преобладала гипотеза тепловой смерти Вселенной вследствие энтропии. Проще говоря, когда все источники энергии иссякнут - жизнь во Вселенной закончится. Однако мы не знали о существовании Другой Стороны.


Согласно представлениям тамедианцев, Другая Сторона, в нашем случае Другая Сторона человеческой цивилизации, - это манифестация человеческой культуры, отражение внутреннего, субъективного мира цивилизации, в котором все процессы идут значительно быстрее, чем на Земле, но самое главное - этот мир содержит огромное количество энергии, генерируемой людьми, и эта энергия может быть проведена в мир материальный. Хотя сами понятия 'материальный' и 'виртуальный' к Другой Стороне неприменимы, ее нельзя назвать 'нематериальной' - она существует!


Предпосылка зарождения Другой Стороны - выделение людей из мира природы. В тот момент, когда первый человек осознал себя как нечто отдельное от природы и начал создавать мир слов и понятий, зародилась человеческая культура, на основе которой и возникла Другая Сторона.


И самое главное - тамедианцы уверены, что разум зародился не просто так или вследствие случайного набора факторов, но является обязательным условием существования и расширения Вселенной. Переходя определенный порог развития, всякая цивилизация усложняется настолько, что у нее появляется Другая Сторона, и пока эта цивилизация существует и развивается - ее Другая Сторона генерирует энергию для материальной Вселенной.


***


Из обсуждения на форуме 'Мы Земляне':


Серж: Все знают, что мы заключили сделку с тамедианцами. Многие об этом пишут, но подробности до сих пор не опубликованы, только слухи.


Землянин 3567: Серж, не тупи! Давно известно, что вместе будем ресурсы на Другой Стороне добывать. Ученые с военными кучу тестов провели, даже здесь об этом написано. Как ты ухитрился не заметить этого!? Прочти, наконец, закрепленный пост выше. А еще лучше думай, как баллы на омоложение накопить. По-любому нужен рейтинг не меньше сотки, а то и большое.


Серж: За это я не волнуюсь, у меня рейтинг гражданина - сто сорок баллов!


Красавица: Ух ты, а как ты набрал столько?


Серж: Я школьным учителем работаю больше тридцати лет, правил не нарушал, ученикам помогал, вот и накопил.


Землянин 3567: Да... я бы тоже накопил, если бы работа была, а так - на пособие живу, за это баллы не дают. Надеюсь, правительство не будет тянуть с соглашением. Жду не дождусь!


Серж: Ваше - это какое? А так, советую в волонтеры идти, там рейтинг значимости быстро поднимается.


Землянин 3567: Я в европейской конфедерации живу, у нас этих волонтеров... на каждое место по сто человек, всем рейтинг нужен. Я пока индекс образованности повышаю.


Красавица: Рейтинг - это святое. За каждый балл бороться нужно, а то расслабишься и фриком станешь, кроме еды и жилья в муравейнике ничего не получишь...


***


Пробуждение было медленным. Первое, что испытал Алекс - давно забытый покой и отсутствие напряжения. Потом вернулись другие ощущения, но странным было то, что первым появилось чувство пространства вокруг. Парень чувствовал, что он в палате один. Остальные ощущения - слух, зрение, обоняние - проявились только через несколько минут.


Несколько часов пролетели незаметно в приятной полудреме. Он чувствовал, как вокруг него то появляются, то исчезают люди, слышал обрывки разговоров:


- Единственный... остальные не выжили.


- Да, повезло парню, чудом дотянул ...


Полностью Алекс пришел в себя на следующий день, тогда и состоялся разговор с Сан Санычем. Док поздравил пациента с выходом из комы и задал несколько стандартных вопросов о самочувствии, скорее для того, чтобы начать разговор, чем узнать реальное положение дел -больной был подключен к системе постоянного мониторинга. После этого собеседники перешли к главной теме:


- Сан Саныч, слышал, что я единственный выживший. Что случилось с остальными? - спросил пациент шепотом - голосовые связки еще плохо работали.


- Кома не остановила развитие болезни - только замедлила, состояние других больных продолжало ухудшаться и в конце концов они просто ушли во сне - не самая худшая смерть, - док ненадолго замолчал. Как врач он прагматично относился к вопросам жизни и смерти, не считая нужным скрывать правду.


Алекс также задумался - соображалка еще не работала как следует - и спросил:


- А как я очнулся и почему отлично себя чувствую?


Док улыбнулся:


- Есть хорошая новость и плохая. Плохая - твое хорошее самочувствие это временно. Мы побороли симптомы, но не вылечили тебя. Хорошая новость - лечение существует, хотя оно тебе может не понравиться. Давай я тебе все расскажу по порядку.


Сан Саныч присел на кресло рядом с кроватью и начал рассказ о последних событиях в мире: о контакте с тамедианцами, Другой Стороне, технологиях, которые получило человечество, и о реакции людей на первый контакт.


Разговор затянулся, но Алекс не перебивал, а только изумленно слушал и в конце спросил:


- И что, меня вылечили благодаря новым технологиям?


- Почти... Мы не так много получили этих новых технологий, и все они для применения на Земле. Никаких космических кораблей или двигателей. Насколько я понимаю, межзвездные путешествия очень затратны и редко совершаются. В основном с нами поделились знаниями об устройстве Вселенной. Но все же самое ценное мы получили - технологию лечения и омоложения на основе метода управления клетками. Как оказалось, это универсальный способ воздействия на тело для многих рас в Галактике. На его основе уже разработано множество новых методов лечения, один из которых я опробовал на тебе в качестве эксперимента.


Док рассказывал про экспериментальное лечение со страстью, свойственной всякому специалисту, дорвавшемуся до любимой темы, но Алекс видел, что тот что-то недоговаривает, хотя и так понятно, что получить разрешение на такой эксперимент - непросто. Он не был дураком и представлял, как устроено общество, в котором он живет - в этот момент он чувствовал благодарность к старому врачу за спасение жизни.


- А другие цивилизации нам известны? - парня захватила идея первого контакта с иными расами.


- Информации немного, точнее вовсе нет. Мы контактируем только с представителем тамедианцев - самих пришельцев мы не видели. О других расах известно мало, только то, что они существуют. Тамедианцы сейчас вроде как наши кураторы, доступа к другим цивилизациям нет. Но ничего, если все пойдет как надо, то сможешь сам все узнать. Ты же всегда хотел в космос полететь, - доктор с улыбкой посмотрел на пациента.


Алекс поморщился:


- Об этом рано говорить, нужно сначала поправиться. Сан Саныч, вы говорили, что есть и плохие новости, и что лечение может не понравиться.


- Да, тут все не так просто, - вздохнул док.


Сан Саныч рассказал, что после того как восторги по поводу первого контакта улеглись и люди привыкли к идее, что они не одни во Вселенной, выяснилось, что правительство заключило с Торговцем соглашение по добыче ресурса, в обиходе называемого пыльцой, на Другой Стороне.


По словам доктора, выходило, что пыльца содержит в себе особый вид энергии, которую живые существа могут использовать напрямую без каких либо приспособлений, но как и зачем - он не знал. Официальная позиция правительства - пыльца нужна для создания новых типов материалов и работы механизмов, основанных на иных принципах действия, недоступных пока человеческой цивилизации, а также для производства лекарств, в том числе и средства омоложения. Но самое важное - пыльца зачем-то нужна тамедианцам и люди должны передавать их представителю оговоренный объем в обмен на знания и технологии - это все, что известно, власти не разглашались подробности сделки.


По слухам, сначала на Другую Сторону отправили военных, многие из которых не вернулись, затем стали нанимать добровольцев, но об их работе мало что известно. Наконец, спустя год, когда система была отлажена, запустили программу массовой отправки гражданского населения в новый мир, тогда и стали появляться первые подробности. Слишком много людей учувствовало в эпохальном событие. Власти всячески пропагандировали эту деятельность и следили чтобы не было вала негативных публикаций о потерях и трудностях.


За добычу пыльцы на Другой Стороне обещали значительное повышение рейтинга гражданина - в мире Алекса деньги мало что значили. Технический прогресс и автоматизация производств избавили людей от необходимости заботиться о хлебе насущном. Если бы человек из прошлого попал в современно общество, он бы изумился количеству людей, которым не надо работать ради пропитания. Возможно, он посчитал бы их бездельниками, но это ошибочное мнение - для производства необходимых благ и услуг просто не нужно столько народу. Эффективность и производительность труда давно перестали быть целью; новая цель и головная боль правительств - рейтинг удовлетворенности населения своей жизнью и сохранение развития общества.


Когда уклад жизни изменился, перед правительствами встала проблема - для управления людьми нужна валюта, которую социум платил своим членам за работу на благо этого общества. Такой валютой стал рейтинг гражданина, складывающийся из разных показателей, в первую очередь индекса социальной значимости. Также учитывалось образование, эффективность работы, общественная деятельность и много других более мелких факторов.


Чем выше рейтинг индивида, тем выше его положение в обществе. Гражданин с высоким рейтингом получает набор благ, недоступный человеку с низким рейтингом, даже если у того достаточно денег, которые растеряли свое значение. Что вообще можно купить за деньги - ограниченный набор развлечений, вход на мероприятие, куда хотят попасть много желающих, поездку на элитный курорт. То есть деньги помогают решить вопрос получения каких-то дефицитных благ. Такие покупки совершаются через аукцион, но и в этом случае люди с высоким рейтингом имеет преимущество. Денежные средства использовали только по привычке, их время подходило к концу. Они больше не являлись надежным способом управления.


Чем выше рейтинг, тем больше возможностей, и наоборот. Например, при рейтинге меньше тридцати баллов нельзя получить разрешение на рождение ребенка - так проводилась и борьба с перенаселением, и селекция людей. Правительство стремилось культивировать конформизм и законопослушность, ведь высокий рейтинг мог получить только человек, не нарушающий правил общества, в котором он живет.


Были и более значимые награды, и самой желанной из них стала обещание 'вечной жизни' по технологии омоложению, полученной от тамедианцев. Средний срок жизни обычного человека на момент появления технологии составлял сто двадцать лет, при этом почти до конца жизни человек сохранял ясность сознания и хорошую физическую форму при условии выполнения простых упражнений, и только в самом конце начиналось быстрое угасание, когда никакие стимуляции организма больше не справлялись. Однократное омоложение позволяло продлить жизнь на пятьдесят лет и было доступно для граждан с рейтингом от ста восьмидесяти пунктов и выше.


Рейтинг позволял управлять людьми лучше, чем все предыдущие системы управления вместе взятые. Нарушение законов вело к автоматическому снижению показателя: в некоторых государствах даже за простую критику правительства снимались баллы.


Но большинство сами стремились повышать рейтинг любыми способами, не из чувства страха, а потому что система оценок была ясной и понятной целью жизни и универсальным способом заслужить признание окружающих, что является базовой потребностью социальных существ.


Система рейтингов сначала появилась в крупных государствах, затем распространилась на более мелкие. В середине XXI века разразилось несколько крупных конфликтов, названных Третьей мировой или 'чумной войной' - они сильно отличались от предыдущих столкновений. Основное оружие было биологическим, а главные солдаты - врачи и ученые. Неизвестно точно, кто начал конфликт, очевидны были только последствия - население Земли сократилось до пяти миллиардов человек.


Это серьезно изменило расстановку сил и приоритеты людей. Появилось мировое правительство, которое действительно стало контролировать деятельность региональных сил и соблюдать баланс интересов. Благодаря появлению новой силы единый рейтинг был утвержден для всех, что привело к глобализации человечества большей, чем все предыдущие попытки. С одной стороны, это обеспечило последующий долгий мир, а с другой - снизило возможности человека распоряжаться своей судьбой. Жизнь стала сытой и предсказуемой, но вместе с тем скучной и однообразной. Люди разных стран жили одинаково, уникальные различия стали исчезать, а вместе с ними снижался и творческий потенциал.


Удел бунтарей и просто несогласных - низкий рейтинг и жизнь в 'муравейниках' с минимальным количеством благ, достаточным чтобы выжить, но не более того. Однако вопреки прогнозам, со временем таких людей становилось все больше - селекции законопослушных граждан не получилось. Для таких граждан была разработана бесплатная альтернатива, доступная каждому, - мир виртуальных игр. Игры были отдушиной и для маргиналов, и для граждан с высоким рейтингом. В виртуальном мире можно было вести себя как угодно: нарушать любые правила, хамить, оскорблять собеседников - за это не было никаких наказаний, это одна из немногих возможностей сбросить социальное напряжение.


Способов значительно повысить рейтинг было немного. Либо работа, желательно социально значимая, которую еще нужно найти и проработать на ней достаточно долго, либо общественная деятельность или профессии связанные с риском. Долгое время космические исследования оставались самым популярным способом повышения показателя, особенно в начале освоения космоса, но со временем там стали требоваться все более и более высококвалифицированные специалисты. Алекс получил подобную работу только благодаря способностям - он смог опубликовать несколько уникальных статей по своей теме - методы анализа возраста астероидов - и имел самый высокий балл на своем выпуске.


Иные методы резко увеличить рейтинг были доступны немногим. Поди попробуй выиграй олимпиаду, стань известным актером или соверши научный прорыв! Кто на это способен? Большинство людей повышало рейтинг очень медленно в течение всей жизни, поэтому объявленная правительством программа по освоению Другой Стороны для многих стала приемлемой возможностью улучшить свою жизнь несмотря на риск. Да и кто смотрит на риск, когда впереди маячит 'вечная жизнь', даже в виде обещания.


На Другую Сторону отправились не только опустившиеся люди, которые хотели выбраться из социального гетто, но и авантюристы - скучная и сытая жизнь им казалось бессмысленной, а также бунтари, маргиналы и просто любопытные.


Была еще и категория заядлых игроманов, они думали, что Другая Сторона - это такая большая игра, созданная неизвестно кем для их удовольствия. Да это их и не интересовало! Главное, что правила того мира - интерфейс, уровни, монстры - напоминали мир виртуальный в которым они жили годами. Объяснение, что это не игровой мир, а отражение субъективной вселенной человечества, их мало интересовало.


Задача всех людей, отправленных на Другую Сторону - добывать пыльцу. Появился даже профессиональный жаргон: добытчик пыльцы - 'старатель', исследователь - 'сталкер', ну и игроманы - просто 'игроки'.


На Земле рейтинг отслеживается персональным чипом, но на Другой Стороне никакая техника не работала - для многих это еще одна причина отправиться туда. Поэтому баллы начислялись за собранную пыльцу, старатели сдавали ее интендантам в базовых лагерях, а те отправляли отчеты на Землю. Что это давало? Любой гражданин мог легко поднять рейтинг до 60-70 единиц, с трудом - до 100-120, с большим трудом - до 150, а максимально возможный результат - 180 баллов, что является нижней границей для разрешения на омоложение организма.


Но, как и в материальном мире, мало кто мог добиться максимального результата, к тому же с общим ростом добычи пыльцы росли и требования к собранному количеству. Для достижение поставленной цели требовалось в первую очередь везение, чтобы заполучить хороший набор способностей, но даже с ними нужно было потратить годы непрерывных усилий для набора рейтинга, а жизнь на Другой Стороне - опасная и непредсказуемая.


Алекс не чувствовал усталости после долгого разговора, его захватила перспектива путешествия на Другую Сторону.


- Сан Саныч, так что такое 'Другая Сторона' и как мне это может помочь?


- Никто толком не понимает, что это такое, хотя объяснить берутся многие, - док явно развеселился, - возможно, это наше общее подсознание или субъективная реальность человечества - что-то в этом роде.


- Док, какое общее подсознание? Вы же ученый! Должно же быть нормальное объяснение этому феномену, - парень не узнавал старого друга, он его считал очень умным человеком, а тут такое витиеватое определение.


- Рано или поздно мы поймем этот, как ты сказал, феномен. Сейчас мы просто мало знаем о Другой Стороне. Нам неизвестны ни размеры, ни устройство того мира. Фактически старатели заняли небольшую территорию и просто добывают пыльцу. Правительство больше знает, но ты же понимаешь - эта информация непубличная. Тебя устройство Другой Стороны не должно волновать, самое главное - попасть в программу. Это сейчас, после выхода из комы, ты чувствуешь себя хорошо, но потом состояние будет ухудшаться, а второй раз я тебя не вытащу.


- Почему? - поинтересовался Алекс.


- Я использовал небольшую дозу модулятора клеток - того самого, который применяется для омоложения. Фактически ты прошел курс мини-омоложения. Препарат крайне дефицитный - его распределение регулируется на правительственном уровне. Квота на исследования крайне маленькая. А достать его просто так, для нецелевого использования, невозможно. Я лично получил разрешение только потому, что доказал необходимость тестирования в рамках исследования болезни Котлера. Но второй раз мне ни разрешения, ни сам модулятор не дадут! Ты даже не представляешь, чего мне это стоило.


- Спасибо Док! - искренне поблагодарил Алекс, - а что вы предлагаете?


- Влияние Другой Стороны на организм старателей - самая популярная тема в медицине сегодня. Мы многого не знаем, но имеется масса подтверждений, что при трансформации тела на Другой Стороне излечиваются многие болезни, в том числе и такие, которые на Земле лечению не поддаются. Времени у тебя немного. Мы купировали болезнь, но по моим оценкам через полгода она снова начнет развиваться и очень быстро и в течение двух-трех месяцев ты снова впадешь в кому.


Доку было 125 лет - большой возраст даже по меркам нового времени! К тому же он был врачом, поэтому он говорил с Алексом прямо, не сглаживая углов.


- Ясно, что нужно делать? - спросил парень.


Он давно не испытывал страха. Годы борьбы изменили его, он коснулся смерти, пережил ее и больше не боялся, но это не означало пренебрежительного отношения к смерти и тем более стремления к ней. Наоборот, он ценил жизнь и хотел жить.


Доктор рассказал, что знал о процедуре переброски на Другую Сторону и посоветовал сразу после восстановления и выхода из больницы подписать контракт старателя.


- Еще раз спасибо, Сан Саныч! - Алекс был искренне благодарен доку за все - тот сделал значительно больше, чем предполагали отношения между врачом и пациентом или погоней за рейтингом. Парень подозревал, что док видит в нем скорее сына, чем просто друга и тем более пациента.

Глава 4. Тренировочный лагерь.


Излечить болезнь Котлера медицина XXII века не могла - слишком сложная задача для нее. Но восстановить пациента после длительной комы было несложно. Через пару месяцев, проведенных в госпитале, Алекс снова был в отличной физической форме.


Еще во время прохождения реабилитации он подал заявку на участие в программе добычи ресурсов на Другой Стороне. В течение часа заявка была рассмотрена и удовлетворена. Одно из преимуществ системы рейтингов - высокая эффективность работы правительственных учреждений. Социально значимый труд, к которому относилась работа почти любых государственных учреждений, значительно повышал рейтинг, поэтому чиновники трудились на совесть, что контролировалось как персональным интерфейсом, так и общей системой наблюдения.


Через три дня после окончания реабилитации парень прибыл в лагерь подготовки старателей. С родителями увидеться не удалось - за время нахождения в коме гражданский рейтинг Алекса снизился, и он не смог достать билет на другой конец страны. Правительство не поощряло незапланированные перелеты, а ждать разрешения он не мог. Поэтому будущий старатель поговорил с ними в виртуале, тепло попрощался с доком и отправился в в пункт назначения, на этот раз проблем с перелетом не было, если интересы гражданина и властей совпадают, то все происходит удивительно быстро и просто.


На стойке регистрации его встретила миловидная девушка с бейджиком - 'Оксана'. Впрочем, сколько ей на самом деле лет, понять было невозможно. До восьмидесяти лет возрастные изменения почти не проявлялись, если девушка этого не хотела, а не хотели все - никакие изменения в обществе не заставили женщин отказаться от желания выглядеть привлекательно!


- Добрый день, Александр! Я вас ждала! - фраза прозвучала несколько двусмысленно и по голосу парень понял, что девушка действительно молодая. Странно, что ей удалось получить такую работу в этом возрасте.


- Добрый день, Оксана! Зовите меня Алексом и лучше на 'ты'.


- Отлично! У нас сейчас много свободных мест. Я скину тебе твою программу тренировок, расписание занятий и контакты инструкторов, - Оксана блеснула улыбкой и отправила данные на персональный чип.


За те годы, пока Алекс был в коме, по всему миру построили многочисленные базы по заброске старателей на Другую Сторону. Из 15-миллиардного населения Земли на Другой Стороне успело побывать более сто тридцать миллионов, но регулярно работали не более тридцати. Кажется, не так много, но два фактора серьезно ограничивали это число. Первый - смертность. Около четверти старателей гибло в первый год, правда, затем потери заметно снижались. Второй фактор, еще более серьезный для современников Алекса, - отсутствие комфорта, что для многих обывателей, ведущих сытую и приятную жизнь, было даже хуже, чем угроза жизни.


На Другой Стороне царило Средневековье - никакая техника сложнее паровой машины там не работала. Воссоздать электричество не получилось, химические реакции проходили по-другому, не так, как на Земле, порох не взрывался, а древнее огнестрельное оружие осталось невостребованным. Все удобства - во дворе, тогда как на Земле даже самый последний маргинал с самым низким рейтингом, даже проживающий в муравейнике, мог иметь отдельную комнатушку и теплый туалет.


Быстро покончив с формальностями, парень разместился в комнате и ознакомился с курсом подготовки. Ускоренная программа занимала полтора месяца, но даже это его не очень устраивало.


'Два месяца ушло на восстановление, еще полтора займет подготовка к переходу и только два с половиной месяца я проведу на Другой Стороне, пока состояние снова не начнет ухудшаться, - мысленно считал Алекс. - За это время нужно будет набрать хотя бы один уровень'.


***


Занятия по подготовке старателей вели инструктора, побывавшие на Другой Стороне и имевшие 1 или 2-й уровни. В условиях постоянного риска и трудностей это было достижение. Набор уровня занимает год и то, нужно было хорошенько потрудиться. После этого старатель мог спокойно переквалифицироваться в инструктора и повышать рейтинг в более комфортных и безопасных условиях.


Программа тренировок состояла из физической подготовки, теоретической части, правил выживания и освоения навыков сбора пыльцы.


Следующие недели были очень насыщенными. Физическая подготовка не вызвала затруднений - парень был в отличной форме. Больше времени требовалось на чтение и запоминание информации о Другой Стороне - его чип со всеми данными будет недоступен!


Алекс узнал много: описание существ Другой Стороны (их было открыто столько, что он познакомился только с перечнем наиболее распространенных монстров); список освоенных территорий, что можно, а что нельзя, как и где добыть пищу; способности старателей и многое другое. Самое интересное, что он запомнил - время в том мире течет немного быстрее, примерно в 1.05 раза по отношению к земному.


Устройство и топология Другой Стороны оставались неизвестны людям. При переходе старатель попадал в одну из трех больших локаций: Равнина, Предгорье или Побережье. Самое комфортное место - Равнина, а самое опасное - Предгорье - в горах водились сильные монстры, которые многим были не по зубам. Побережье - умеренно безопасное, если, конечно, не соваться в море - там у человека нет никаких шансов на выживание.


Будущий старатель заранее не знал, куда попадет - два человека, отправленных из одного места, могли прибыть в разные локации, но при возвращении на Землю попадали всегда в точку отправки - еще одна из многих загадок! Тамедианцы не объяснили этого феномена, мол, у каждой цивилизации своя Другая Сторона, и как она работает - разбирайтесь сами.


Чем они поделились помимо технологии перехода, так это знаниями в области изготовления экипировки. Первое - защита и оружие. Второе - предмет поинтереснее, более специфический, но крайне необходимый, даже более важный, чем оружие - контейнер-сборщик. Дизайн разработали земные ученые, а принцип работы предоставил Торговец. Именно контейнер-сборщик мог собрать пыльцу. Без него работа старателя почти не имела смысла, даже если он найдет представителя местной фауны и 'уговорит' поделится пыльцой - процесс уговоров подразумевал охоту, - собрать ее без контейнера проблематично: огромная часть просто потеряется.


Пыльца содержит модулированную энергию, аналогов которой в материальном мире нет. Она называется модулированной, потому что в ней содержится информация в виде вибраций. Эта энергия может напрямую усваиваться человеком, по предложению одного из исследователей ее назвали Энтелехия (энтелехия - внутренняя сила, потенциально заключающая в себе цель и окончательный результат).


Применение даже мельчайших доз пыльцы при создании оружия меняет его свойства: оно становиться прочнее, а точные приборы улавливают небольшую вибрацию, исходящую от лезвия. Самая заметная разница проявляется на Другой Стороне в процессе охоты на местных обитателей. Даже монстры, не представляющие большой опасности один на один, как правило, имеют высокую защиту, их сложно уничтожить, только модифицированное оружие более-менее справляется. Охота необходима для сбора пыльцы, которая выделяется в момент уничтожения существа.


Перед обучением Алекс подписал договор, по которому должен поставить двадцать грамм пыльцы в обмен на снаряжение и курс подготовки. Следующие партии он может сдать либо для повышения рейтинга, либо для обмена на более продвинутое оружие и снаряжение в базовом лагере на Другой Стороне. Других вариантов нет, больше пыльцу деть некуда, никаких подпольных пунктов приема не существует - только правительства имеют право хранить и распоряжаться этим ресурсом.


В качестве оружия парень выбрал копье - самый популярный вид вооружения среди новичков. Никаких курсов подготовки вживую не проводилось, достаточно было виртуальных занятий с инструктором. Этого хватило для отработки основных навыков работы.


Модифицированное пыльцой защитное снаряжение ему пока не полагалась - не заслужил. Хочешь хорошую броню - покупай, но только обеспеченные старатели могли его выменять на пыльцу, слишком много тратилось ценного ресурса на изготовление такой экипировки. Это не небольшое лезвие копья, тут расход материала, а значит и цена, выше.


Человечеству были известны тысячи обитателей Другой Стороны. Некоторые напоминали представителей земной фауны, но были и твари, непохожие ни на одно земное существо. Например, теневая корова - самая желанная добыча! - имеет нулевой уровень и размеры обычной земной коровы, отсюда и название. Но, в отличие от земной, теневая состоит не из плоти и крови, а из темной на вид однородной субстанции - протоплазмы. Даже для новичков она почти не представляет опасности. А если бы люди научились их разводить, то проблема с добычей пыльцы, возможно, решилась сама собой.


Второй большой блок знаний относился к интерфейсу - у каждого человека на Другой Стороне активировалось окно с параметрами. Ученые предположили, что интерфейс возник из потребности человека измерять свой прогресс в цифрах. В материальном мире у всех людей есть персональный чип, который оценивает их действия, присваивает баллы, ведет многочисленные рейтинги (помимо основного рейтинга гражданина есть и другие) - другими словами, чип оцифровывает все их достижения.


Общее сходство между интерфейсом и персональным чипом лежало на поверхности, сходство было очевидно, пусть не по содержанию, но по форме. Неудивительно, что люди пришли к выводу, что Другая Сторона, как результат развития человеческой культуры, всего лишь отражает стремление человека к цифровизации своего поведения и постоянному фокусу на оценке и увеличение своих параметров.


До момента первого перехода, Тамедианцы предупредили, что на Другой Стороне люди изменятся, получат новые силы, но как именно и какие - в этом человечеству предстояло разобраться самостоятельно. И про интерфейсе они заранее не знали, эта информация, как и большинство других данных, была получена первыми разведчиками.


***


Тренировки очередной партии курсантов подошли к концу. За полтора месяца мало что можно по настоящему изучить - только освоить базовые навыки, но перед руководством операции такой цели и не стояло. Главное - подготовить и отправить на Другую Сторону как можно больше старателей для сбора пыльцы. В условиях перенаселения ничто в мире не декларировалось так высоко, как ценность человеческой жизни, и не ценилось настолько мало.


Наконец Алекс закончил программу ускоренного обучения. Пришло время отправиться на Другую Сторону.

Глава 5. Буферная зона


Алекса привели в небольшой зал. Само помещение вопросов не вызывало - пол, потолок и три стены, но вот четвертая стена... Она была необычной. Он стоял перед дверью на Другую Сторону, хотя термин 'дверь' плохо описывал увиденное. Ее поверхность на первый взгляд казалась сделанной из жидкой маслянистой субстанции, вибрирующей на высокой частоте. При взгляде на нее начинала кружиться голова.


Техник в защитных очках показал на стену и произнес:


- Напоминаю инструкцию. Задерживаешь дыхание, проходишь через портал. На другой стороне буферная зона. Там постоянный сумрак - не пугайся! Ничего опасного там нет, - оператор говорил спокойным голосом, чувствовалось, что он повторяет этот текст не в первый раз. - Как окажешься в буферной зоне, вытяни руку вперед и иди прямо. Направление неважно, сзади ничего не будет, просто сделай несколько шагов в любом направлении, лучше прямо, как стоишь. Задерживать дыхание не нужно, воздух нормальный. Через несколько шагов рукой почувствуешь легкое сопротивление, не обращая внимание просто двигайся дальше и окажешься на Другой Стороне. Во время прохода может кружиться голова, возможно, будет легкая дезориентация, это нормально. Все понятно?


- Да! - Алекс не только вызубрил правила прохода буферной зоны, но несколько раз тренировался в симуляторе, поэтому вопросов не было, кроме главного - как это вообще все работает, но на это никто не мог ответить.


Техник кивнул:


- Тогда вперед. Главное - помни, там нельзя долго находиться. Через несколько минут можно потерять сознание, никто тебя не вытащит! Поэтому зашел и идешь прямо, достопримечательности не рассматриваешь - там нет ничего интересного! - в этот раз оператор установки перехода был более эмоциональным, делая акцент на правилах техники безопасности.


Алекс кивнул и парень продолжил:


- Сейчас я выйду, на потолке загорится зеленая лампа, как загорится - можно идти.


Техник вышел. Алекс поправил рюкзак со снаряжением. Каждый старатель, помимо личных вещей и снаряжения, был обязан доставить дополнительный груз на Другую Сторону, для передачи коменданту базы, на которую он попадет. Люди не могли по желанию ходить туда и обратно; если заброска с Земли была относительно недорогой, то для того, чтобы выбраться обратно, нужна ценная пыльца, поэтому старателей нагружали разными запасами для лагеря: продукты питания, материалы для строительства, припасы и тому подобное. Алексу достались энергетические батончики - востребованный груз в любом месте. Так как это была его первая вылазка, то рюкзак загрузили не по максимуму, вес составил приемлемые шестьдесят килограмм. В следующий раз дадут столько, сколько он сможет поднять - обычная практика для бывалых старателей, которые знакомы с переходом через буферную зону.


Наконец загорелся зеленый свет и настала очередь нового старателя сделать шаг в неизвестность. Он подошел к порталу и, не останавливаясь, шагнул вперед.


Буферная зона встретила его серым полумраком, видимость составляла тридцать метров - дальше все сливалось как в тумане. Несмотря на предупреждения, Алекс огляделся. Буферная - иногда ее называли сумеречная - зона разделала материальный мир и Другую Сторону. Серая пустошь, в которой глазу не за что зацепиться. Поверхность - твердая безжизненная каменистая почва, здесь нет ничего: ни камней, ни гор, ни травы, ни воды. Хорошо, что дышать можно было.


Парень прикрыл глаза и распределил внимание по пространству вокруг, как при медитации. Он хотел прочувствовать это место. Неожиданное на периферии он ощутил присутствие. Ощущение было слабым, но необычным - на Земле он никогда такого не испытывал. Хотя его чувство пространства было исключительно развитым и при должной концентрации он мог почувствовать даже людей или животных с закрытыми глазами, тут все было по-другому.


Из любопытства Алекс сделал несколько шагов в этом направлении, но ничего не увидел - место, где по его расчетам что-то должно было находиться, оказалось пустым.


Он решил больше не терять времени и сделал несколько шагов вперед, как советовал техник, но ничего не произошло! Он так и остался в сумрачной пустоши. Что делать дальше - непонятно, по инструкции он уже должен быть на Другой Стороне. Алекс безрезультатно прошел еще несколько шагов вперед и - опять ничего!


Патовая ситуация. Для людей что буферная зона, что Другая Сторона - область неизвестного. Пока еще никто не заблудился в этой серой пустыне, а если и заблудился, то не смог вернуться и рассказать об этом.


'Возможно, так и пропали первые добровольцы. Но раз гора не идет к Магомеду...', - подумал парень, оглядываясь по сторонам.


Алекс сделал глубокий вдох, сосредоточил все внимание на пространстве вокруг и зашагал в направлении ощущения присутствия. Оно несколько раз меняло свою траекторию, но парень не останавливался, продолжая преследование. Прошло несколько минут, головокружение и дезориентация нарастали, было сложно удерживать концентрацию на пространстве вокруг, наконец, он почувствовал, что коснулся чего-то тонкого как паутина. Еще шаг и чувство дезориентации пропало - он перешел на Другую Сторону!

Глава 6. Первая стычка.


Земля. Офис института исследований Другой Стороны. Ганс Рихтер.


Ганс был бюрократом до мозга костей, что теперь воспринималось не так, как в далеком прошлом - этот термин потерял негативный оттенок. В обществе, где главная ценность - рейтинг, должность правительственного служащего почетна и уважаема.


Эффективность работы правительственных служащих, как и любых других работников, рассчитывалась персональным чипом. Наблюдения велись в режиме реального времени, оценивались действия сотрудника и его решения, а от этого зависел как рейтинг эффективности, так и показатель социальной значимости - составные параметры единого рейтинга гражданина. Поэтому и получалось, что современные бюрократы выполняли работу не за страх, а за совесть.


Ганс не был исключением, тем более его работа особенно важна - он отвечал за статистику по старателям, отправленным на Другую Сторону. Кто куда попал, откуда вышел и так далее. Бюрократия и раньше была силой, а современная высокоорганизованная и эффективная бюрократия, доведенная почти до абсолюта, мониторящая все процессы в реальном времени, действительно обеспечивала порядок и учет. Но это на Земле, а вот на Другой Стороне никакого автоматизированного учета нет - даже подсчет потерь, прибытие и отбытие старателей, сбор пыльцы и другие важные операции делались вручную.


Регулярно, в зависимости от размеров и частоты переходов на Землю, базовые лагеря отправляли отчеты о людях, которые к ним попали, потерях, достижениях и так далее. Статистика обрабатывалась и попадала в департамент, которым управлял Ганс. Как раз сейчас он анализировал очередной отчет.


- Еще сотня пропавших за месяц! - задумчиво произнес Ганс, потирая переносицу. Он давно бился над разгадкой этого феномена.


Количество исчезнувших за месяц людей было небольшим, обычно суточные потери значительно выше. Но это не погибшие, а пропавшие! Феномен потеряшек возник с самого начала освоения Другой Стороны. Сначала думали, что они попадают в далекий неизвестный лагерь, где много опасностей, и сразу умирают. Однако потом, когда стали известны все точки высадки, и на их месте образовались постоянные базы, от этой версии отказались. Затем потери стали списывать на буферную зону. Но Ганс считал, что старатели пропадают не просто так: это стало понятно из подробного анализа происшествий. Да, были неопытные новички, возможно, они действительно терялись в буферной зоне, но среди потеряшек было слишком много необычных людей или опытных старателей, опять же, с необычными способностями или, что особенно печально, высоким уровнем.


Ганс читал список пропавших новичков - в этот раз там тоже встречались нестандартные граждане: буддийский монах, художник и оперный певец. Певца он, кстати, помнил и даже был на его выступлении - талантливый парень. Другие потеряшки - опытные старатели. Если про новичков можно было подумать, что они пропали в буферной зоне, то люди с опытом многочисленных переходов такой ошибки совершить не могли.


Куда же вы пропали, думал Ганс, не отрывая взгляда от списка.


***


Другая Сторона. Алекс.


Другая Сторона встретила Алекса довольным урчанием. Едва вступив в новый мир, еще испытывая дезориентацию, он ощутил сильный толчок в спину, и хорошо, что в спину - там был рюкзак. Иначе, судя по силе удара, синяками он бы не отделался. Это не совсем то, что ему обещали. Он не рассчитывал на фанфары с фейерверками, но и такого холодного приема не ожидал. Где, черт возьми, встречающий!


Парень покатился по земле, точнее, по каменной неприятно-твердой поверхности, к которой к тому же неудачно приложился лицом, расцарапав щеку.


Выкрикнув подходящий комментарий - на Земле за такой сразу небольшой штраф к рейтингу дадут, - Алекс быстро перевернулся и увидел, как к нему приближаются два мерзких создания размером с подростка. Хотя рост тварей был небольшим, коренастое тело говорило о силе и мощи,длинные руки монстров доставали до пола, компенсируя непропорционально маленькие ноги.


Парень понял: быстро встать не получится. К счастью, полутораметровое копье пристегнуто к рюкзаку и находится в зоне досягаемости. На тренировках его научили быстро доставать оружие. Лежа на рюкзаке, точнее, уже полусидя, Алекс ухватился за древко и резко дернул его. Фиксатор сразу отстегнулся, и новоиспеченный старатель направил его на монстров.


Твари, не проявив никакого уважения к оружию, - а ведь это самая ценная вещь в его арсенале! - продолжали приближаться, но как-то заторможенно. Ситуация критическая - в крови плескался адреналин, Алекс к такому не готовился. В голове пронеслась мысль, что монстры тоже в шоке от его неожиданного появления, и он должен этим воспользоваться, иначе на него сейчас нападут.


Второй раз выругавшись, старатель начал бешено размахивать копьем. В какой-то момент он понял, что уже стоит на ногах - оказалось, что при должной мотивации это можно сделать довольно быстро! - и продолжает вращать оружием. Вращения в его случае - это не какая-то особая техника владения копьем, переданная буддийскими монахами, а лихорадочные движения из стороны в сторону, чтобы отогнать недомерков. Но монстров супертехника отчаянного старателя не впечатлила - они продолжали приближаться.


Нужно было что-то срочно делать. Алекс быстро оглянулся - он находился в какой-то большой пещере, заполненной тусклым флуоресцентным светом с зеленоватым оттенком.


'Никогда не слышал о такой точке прибытия', - пронеслась в голове неподходящая мысль.


Монстры оказались рядом, парень сделал выпад в сторону ближайшей твари. Чвах! Попал! Острие копья с трудом пробило кожу и погрузилось на несколько сантиметров. Монстр словно очнулся и заверещал, но приглушенно, негромко. В этот момент второе существо - оно уже было рядом! - подскочило и взмахнуло рукой. На каждом из пяти пальцев недомерка росли пятисантиметровые когти.


Время как будто замедлилось, и Алекс ясно увидел, как к его боку приближаются когти. Он попытался сдвинуться, но полностью уйти с линии атаки не успевал. Все его тело напряглось. В этот момент он физически почувствовал, что между ним и рукой существа что-то появилось. Существо зацепило самым кончиком ногтей - удар хлесткий, но не сильный, однако рука монстра как будто наткнулась на препятствие и отскочила.


'Почти достал, нужно бежать, вряд ли они быстро передвигаются', - пронеслась мысль, но на этот раз уместная.


Дальше анализировать случившееся было некогда. Алекс развернулся и побежал, даже не замечая веса рюкзака, но через сотню метров увидел, что впереди и по бокам высились стены. Он в каменной ловушке!


Раз так, то нужно действовать по-другому. Старатель резко развернулся и перехватил древко копья двумя руками. Шок от неожиданной ситуации прошел, страха нет, нужно действовать.


Существа приближались, раненый монстр отстал метров на тридцать , но второй несся рывками, быстро сокращая дистанцию. Для своих коротких ног он показывал неплохой результат - не спринтер, конечно, но от Алекса почти не отстал.


'Если у них еще и выносливость высокая, убежать будет сложно', - подумал парень.


Глядя на монстра, старатель попытался вспомнить, видел ли он описание этих тварей - человечество накопило большую базу данных по обитателям Другой Стороны - но ничего на ум не приходило. Значит, действовать нужно исходя из ситуации: скорее всего, он был в районе Предгорья, только не на поверхности, а где-то в пещере в горах. А в горы старатели старались не ходить, там много монстров второго и третьего уровня, которые мало подходят новичкам для охоты, если только они не хотят выступить в роли жертвы.


Алекс догадывался, что эти два создания имеют либо первый, либо второй уровни. Тело монстра нулевого уровня чаще всего состоит из материала, напоминающего протоплазму - недооформленная однородная масса, и только начиная с первого уровня, местные обитатели обзаводятся кровью и плотью. Создания третьего уровня имеют сильные атакующие способности, которых противники Алекса пока не продемонстрировали.


'Первый или второй уровень, но, скорее, первый - у второго я бы даже шкуру не пробил', - мелькнула очередная мысль.


Ситуации столкновения с противником выше уровнем рассматривались в инструкциях. Рекомендация одна: немедленно покинуть поля боя, если есть такая возможность. Именно в таких схватках и погибает большинство землян. Там, где группа легко справится, особенно если в ее составе есть участники с подходящими способностями, у одиночки шансов мало.


'Если я смог его ранить, это точно первый уровень. Шансы есть', - думал Алекс, глядя на раненую тварь.


Размер монстров тоже имел значение - чем больше размеры, тем больше сила и больше усилий нужно для уничтожения противника. Монстр величиной с кошку проиграет в бою сопернику с габаритами быка, даже если уровень меньшего монстра выше. Алекс знал, что у него нулевой уровень, но он в полтора раза выше и вооружен, а это дает неплохие шансы на победу.


К тому же он в отличной физической форме - спасибо современной медицине, курсу мини-омоложения, оздоровительным процедурам после комы и занятиям в подготовительном лагере. Так хорошо он себя давно не чувствовал. Алекс приободрился, он бы готов сражаться за свою жизнь.


Не дожидаясь, пока первый монстр доберется до него, - вдруг у него хватит ума остановиться и подождать подраненного собрата, - он наконец сбросил рюкзак, перехватил копье и побежал навстречу ближайшему врагу.


Копье - простое оружие, поэтому Алекс его и выбрал, как и большинство других старателей. Длинное древко позволяет контролировать ситуацию на средней и дальней дистанциях, главное - не подпускать противника. А в случае одиночной цели, да еще и с разбега, копье - идеальный вариант. Парень уже отрабатывал такие удары в виртуале и немного- на практике, поэтому знал, что и как делать.


Подбежав к монстру, он сделал резкий выпад - враг явно не обучался бою с вооруженным соперником и не был готов к нападению. Существо попыталось отбить удар, но старатель оказался быстрее. Он целился в грудь, но попал чуть выше - в область между горлом и грудной клеткой. Чвах! Лезвие вошло с противным чавканьем, удар опрокинул монстра. Вместо приглушенного верещания, как у первого противника, раздалось бульканье - видимо, кровь попала в горло.


- Готов! - прорычал Алекс.


Не мешкая, он попытался выдернуть копье, но оно плотно засело в шкуре существа, которое продолжало размахивать длинными руками. Если бы не его ручищи с когтями, то Алекс мог бы упереться ногой в корпус и выдернуть оружие, но рисковать нельзя: его одежда не бронированная, можно было схлопотать нешуточную рану.


Старатель бросил взгляд на второго соперника. К счастью, тот мешкал, видимо, не хотел повторить судьбу своего собрата, но при этом не убежал, а стал нерешительно приближаться.


Как и большинство других, встреченных людьми монстров, эта тварь туповата - честно говоря, гениев среди обитателей Другой Стороны люди еще не встречали. Местные твари агрессивны по отношению к человеку и обычно нападают при виде старателей, но если их сильно ранить, то некоторые могут убежать. Но, вероятно, представители этого вида не отступают, а дерутся до конца.


'Значит, нужно его прикончить!' - быстро решил старатель.


Пока подранок колебался, точнее, тупо смотрел на умирающего собрата, Алекс изо всех сил раскачивал копье, чтобы выдернуть из раны, стараясь при этом не попасть под удар когтей лежащей твари. Наконец, рана расширилась, и он освободил оружие. Теперь он готов! Но рисковать и атаковать с разбега ему не хотелось: если первому существу не повезло, то второй монстр может увернуться от удара.


Парень настороженно стал приближаться к врагу, в то время как оставленный позади монстр хрипел и, видимо, умирал, катаясь по каменному полу. Все внимание старателя было сфокусировано на оставшемся противнике - тот смотрел на него, зажимая рану. Морда твари была плохо приспособлена для выражения эмоций и было непонятно, что он чувствует. Наконец, словно очнувшись, он оскалил зубы - они, кстати, больше походили на человеческие, чем на звериные, только больше и грубее - и кинулся на Алекса.


Охотник был готов к нападению, в момент атаки он внимательно следил за правой рукой монстра - левой тот зажимал рану. Преимущество было на стороне человека - копье на полметра длинней руки твари. Противник , игнорируя копье, - видимо, интеллект действительно на нуле - взмахнул рукой, намереваясь ударить когтями. Когда соперник открылся, парень не стал дожидатьсяатаки и сделал выпад.


Чвах! Лезвие вошло в живот, и старатель навалился на него всем телом. Монстр, как и его собрат минутой раньше, упал на спину.


- Что, урод, сильный, но легкий?! - выкрикнул Алекс, захваченный азартом боя.


Дальше все просто - старатель еще раз навалился на копье, вгоняя его глубже в тело твари.


'Дело сделано! С такими ранами не живут', - мысленно проанализировал ситуацию парень.


Он чувствовал, как постепенно отходит от адреналина. Наконец можно было передохнуть и нормально осмотреться.


Алекс стоял в большой пещере с ровным каменным полом. Тут и там хаотично были разбросаны огромные глыбы и небольшие валуны. Все это было видно благодаря светящемуся мху на стенах и камнях. Тусклый свет с зеленоватым оттенком придавал пещере налет мрачности и таинственности; далекие предметы скрывались в полумраке и были плохо различимы - в общем, мрачное место. Потолка из-за темноты тоже не видно - слабое свечение туда не доставало, и ближайшие-то предметы едва освещались.


'Так вот ты какая, доля старателя. Интересно, сколько народа сюда попало?' - думал Алекс, тяжело дыша и приходя в себя после боя.


Он не знал, куда попал, и не помнил, чтобы читал о таком месте. На Другой Стороне побывали миллионы людей. Возможно, он просто не встретил нужного описания, но в инструкции по переходу ни про какие пещеры вообще ничего не говорилось - это он точно помнил. Переход должен был привести его в базовый лагерь, а не в подземелье.


'Если сюда кто и попал, то, скорее всего, просто не выбрался. Тогда шансы на выживание небольшие', - старатель не жаловался, а размышлял. Он оказался один в странной ситуации, надеяться не на кого, как поступить - неясно, но что-то делать надо!


Для многих людей такое положение было бы критичным - одни, без поддержки, в какой-то пещере и без связи с базой. Но в отличие от них Алекс не паниковал. Пожалуй, из всех людей он лучше других подходил для действий в подобных обстоятельствах. Последние годы перед комой он ни на кого не мог рассчитывать, кроме себя.


Даже до болезни он был немногословным и немного замкнутым, его круг общения - немногочисленные друзья и недолгие отношения с девушками. На первом месте стояла карьера и подготовка к полету на станцию на орбите Юпитера. Уже тогда, поставив себе такую амбициозную цель, он шел к ней целенаправленно, ни на кого не рассчитывая.


Болезнь еще больше подчеркнула в нем отрешенность и отстраненность от остального мира, оставив один на один с приближающейся неминуемой смертью. Если бы он тогда не сосредоточился на выживании, то не стоял бы сейчас здесь. Такая жизнь, с одной стороны, не помогает завести друзей, но с другой - учит надеяться только на себя и не поддаваться обстоятельствам.


Поэтому старатель не паниковал. Он не знал, почему его забросило сюда, но принял этот факт без излишних переживаний и жалоб на судьбу. В какой-то мере это был привычный способ существования - жить и действовать, несмотря на обстоятельства и даже вопреки им. Более того, он считал, что это его второе рождение - шанс продолжить жизнь. А раз так, то переживать не о чем, нужно принять сложившуюся ситуацию, выжить и выбраться отсюда.


Он еще раз огляделся, пытаясь понять, где находится и что делать дальше. К сожалению, на Другой Стороне не работали сложные приборы, в том числе и привычные землянам электронные устройства. Поэтому главным источником информации стала память, на которую Алекс никогда не жаловался, но пока ничего в голову не приходило.


Ничего не надумав, старатель решил отложить разработку планов. Сейчас нужно было разобраться с монстрами - его ждала законная добыча.

Глава 7. Добыча и бегство.


Земля. Офис центра снабжения сектора Предгорье. Кевин Шнайдер - глава департамента.


Кевин Шнайдер - худощавый, высокий человек европейской внешности - поджав губы смотрел на бумажное письмо и раздраженно думал: 'Опять этот Сергеев что-то он хочет. Ну сколько же можно!'.


Он вскочил и начал нервно ходить по большому кабинету, размеры и обстановка которого говорили о высоком статусе владельца. На ходу чиновник бормотал:


- И что с того что он известный ученый! Мало ли у нас известных ученых!? Откуда я возьму ему столько кур!? А корм, а материалы!? Кто это будет все доставлять!? У нас и так много работы!


Через несколько минут Кевин успокоился и сел в кресло - он был эмоциональным человеком, но хорошо подходил для своей должности, так как мог вникнуть во все тонкости порученного дела, разобраться с ними и организовать работу сотрудников наиболее эффективным образом. Что ему не нравилось, так это выполнять вот такие, нелепые, с его точки зрения, 'запросы'! Он снова посмотрел на письмо - заявки с Другой Стороны оформлялись только на бумаге, - который ему вручили лично. Станислав Сергеев, отправитель запроса и один из крупнейших ученых Земли, возглавлял исследовательскую базу 'Амур' на Другой Стороне. Обычные базовые лагеря заняты охотой и сбором пыльцы, цели исследовательской базы понятны из названия - изучение нового мира.

Глава департамента не отрицал ни авторитет Сергеева в научной среде, ни необходимости таких баз, он просто не мог терпеть изобретателей.


- Это карма! Точно карма! - бормотал он, раскачиваясь в роскошном кожаном кресле.


На заре своей карьеры Кевин - тогда еще зеленый юнец, радующийся, что получил пост в правительственной структуре - сделал самую крупную ошибку в свой карьере. Даже не ошибку - катастрофу! Старшие коллеги должны были уберечь начинающего бюрократа от подобной оплошности, но не успели - не посоветовавшись ни с кем начинающий чиновник объявил на сайте департамента освоения Марса, что им требуется помощь изобретателей и даже не уточнил в какой области.


Изобретатели! С того самого случая это слово стало для Кевина кошмаром...


Вначале ничто не предвещало катастрофы - в департамент стали приходить письма с рационализаторскими предложениями, затем предложений стало больше, потом еще больше. В конце они сыпались валом, Кевин не успевал разбирать почту.


Старшие коллеги сочувственно смотрели на молодого парня, но помогать отказывались, мол, сам начал сам и разгребай. Более того, так называемые коллеги, добавили в объявление имя, должность и контакты виновника. К этому времени Кевин не успевал даже прочесть все сообщения! Через некоторое время заметку сняли, но письма продолжали идти - избыток времени, творческая активность, важность темы и огромное население Земли сделали свое дело.


Через неделю он перестал принимать письма, поклявшись себе, что больше никогда не свяжется с проклятыми изобретателями, что будет действовать только проверенными способами и по инструкции, то есть обращаться в исследовательские институты и другие подобные структуры. Но от изобретателей так просто не отделаться - дай им палец они и руку на эксперименты пустят. Самоделкины объединились и сделали страшное - создали сайт, где обсуждали, чем они могут помочь департаменту в их важной миссии по освоению Марса, а в качестве контактного лица был указан многострадальный Кевин. Посетители сайта публиковали сообщения и негодовали, что их, безусловно, гениальные идеи не рассматриваются. В этот момент к Кевину пошли первые ходоки.


Сначала он даже принимал посетителей, пытался убедить гостей, что департамент не нуждается в помощи и справится самостоятельно, а свое предложения они могут напрямую направлять в исследовательские институты, как и положено. Но куда там - разве можно доказать гению, что его изобретение бесполезно? Чиновник попросил больше не пускать к себе ходоков, но это же были Изобретатели! Они находили все новые способы и лазейки попасть в его каморку - тогда у него не было такого шикарного кабинета как сейчас - для личной беседы. В результате парню просто некогда было работать.


Кевин переехал в другой кабинет, но изобретателей это не остановило, скорее раззадорило, они легко выяснили, где скрывается жертва. Преследование Кевина продолжалось полгода, за это время он выучил все шпионские штучки вроде ухода от погони, смены места жительства и способов маскировки, но ничего не помогало, а старших коллег - вот гады! - это только забавляло. В конце концов, шеф сжалился и перевел провинившегося чиновника в отделение на другой континент. Кевин сменил тогда имя и фамилию - от изобретателей удалось отделаться.


Вспомнив свой печальный опыт, и немного успокоившись, он еще раз прочел письмо. Как он понял, Сергеев хотел провести несколько экспериментов на курах.


- Хорошо что не коровы, - Кевин поморщился, вспомнив эпопею со свиньями, которых до этого пришлось переправлять на Другую Сторону по просьбе ненормального ученого.


Он уже смирился с необходимостью организации доставки живого груза и в нем снова проснулся эффективный управленец, кликнув кнопку вызова на панели перед собой, он вывел изображения электронного помощника:


- Эни, вызови Милоша ...


***


Другая Сторона. Пещера. Алекс.


Первый монстр лежал неподвижно, скорее всего, уже умер - Алекс не знал, как это определить, но решил начать с него. Сбор добычи должен занять не более 10 мин.


Пыльца - самый ценный ресурс, добываемый на Другой Стороне. Образование пыльцы напоминает процесс кристаллизации соли из перенасыщенного раствора. При гибели монстра выделяется энергия. В отличие от материального мира, здесь она может принимать физическое воплощение в виде энергетического порошка или пыльцы, если ее концентрация в пространстве резко повышается, что и произошло после убийства монстров.


Выделившаяся из тварей энергия начала понемногу оседать пыльцой. С двух тварей Алекс рассчитывал собрать 0.1-0.2 грамма. Руками это сделать крайне затруднительно, поэтому он использовал контейнер-сборщик в качестве уловителя.


Устройство контейнера очень простое - металлический корпус, разделенный на 2 секции, в одной из которых расположена тонкая металлическая нить. Стенки и сама нить сделаны из специальных сплавов с добавлением небольшого количества пыльцы. Нить служит ядром процесса кристаллизации, большая часть пыльцы, находящейся в пространстве вокруг сборщика, улавливается нитью и оседает в верхней части контейнера. Когда верхняя секция заполняется содержимое можно ссыпать в нижнюю камеру для хранения.


В обычных условиях пыльца кристаллизуется и выпадает вокруг убитого монстра, а затем начинает снова растворяться, медленно отдавая энергию в окружающую среду, но сплав стенок контейнера предотвращает этот процесс.


Алекс поднес уловитель к монстру и нажал кнопку, открывающую крышку верхней камеры с нитью. Согласно инструкции достаточно минуты-полторы для захвата пыльцы, но на всякий случай он увеличил время до пяти минут. Это его первый сбор добычи, и он с любопытством смотрел, как на нити конденсируется пыльца. Сложные устройства тут не работают, по этому никакой электронной индикации на контейнере не было, только шкала с рисками внутри. Закончив сбор, он открыл нижнюю камеру, стряхнул пыльцу вниз и отправился ко второму трупу.


Люди проводили многочисленные эксперименты по добыче энергетического порошка, стараясь подобрать оптимальный способ. Теоретически любой предмет на Другой Стороне содержит энергию, даже камни, но в крайне малых количествах, поэтому переработка и скальных пород, и земли не имеет смысла. В мирных растениях (они отличались от растений-монстров) энергии было больше, но усилия по ее извлечению не оправдывались, возможно, в других локациях растут представители флоры более высокого уровня, которые дадут достаточно энергии, но пока единственный источник - монстры.


Чем выше уровень и размеры существа, тем больше пыльцы можно из него извлечь. Причем чем агрессивнее монстр, тем выше концентрация энергии на 1 грамм тела. Как это часто бывает - чем ценнее добыча, тем сложнее ее достать. Охотиться на более-менее безобидных теневых коров просто, но и 'удой' с них небольшой. Алексу пришлось бы уничтожить десяток коров, чтобы набрать то же количество пыльцы, как с двух его соперников и это несмотря на то, что они имели небольшие габариты.


'Неплохая добыча, теперь нужно поискать выход', - подумал Алекс, когда закончил сбор трофеев со второго монстра.


Действительно, пора разобраться, куда двигаться дальше. Он находился в каменном тупике, закрытом с трех сторон, единственный свободный путь лежал через площадку с валунами -- скорее даже огромными глыбами - некоторые из которых достигали высоты в 10 метров.


Алекс надел рюкзак, подхватил копье и зашагал к валунам. Груз сильно давил на плечи, одно дело пройти несколько шагов в буферной зоне и другое дело долгое путешествие. Большую часть веса составлял дополнительный груз для базового лагеря - энергетические батончики. Даже странно, что он смог убежать от недомерков с такой тяжелой ношей, более того - он мчался, не замечая веса.


На Другой Стороне можно найти и пищу, и воду, но прямо сейчас парень был в неизвестной зоне и что-тут съедобно, а что нет он не знал. Может можно есть мох на стенах или мясо тех тварей, которых он прикончил, а возможно это яд. Чтобы проверить это - нужен навык идентификации предметов, которого у него нет, сейчас ему доступен только самый древний метод - взять и попробовать.


Алекс посмотрел на трупы монстров и решил, что лучше он будет голодать, чем есть такое, по крайней мере до тех пор, пока голод не изменит его гастрономические предпочтения. Сейчас вода и тем более еда у него есть.


- Нужно сделать временный лагерь, а затем заняться разведкой! - произнес он вслух и двинулся к валунам.


Место было удобным, камни скрывали его от остальной части пещеры, если там бродят монстры, то оттуда они его не увидят. Парень решил сделать временный лагерь, но сначала надо убедиться, что поблизости нет других врагов.


К такой ситуации его не готовили, как выживать одному на Другой Стороне он не очень представлял, но потом вспомнил о первых исследователях - им было еще тяжелее. Сейчас он хотя бы примерно знает, как здесь все устроено.


Старатель медленно шел между камнями, пока не обнаружил два высоких валуна, стоящих вплотную друг к другу, на которые можно было взобраться. В случае необходимости можно было сюда вернуться и держать оборону на высоте - это даст дополнительное преимущество. Он снял рюкзак и двинулся дальше налегке. Пора заняться разведкой местности!


Главной проблемой для исследователя пещеры было скудное освещение, поэтому он шел вперед очень медленно, постоянно останавливаясь и оглядываясь.


***


Через час начинающий старатель на полной скорости бежал обратно к площадке с валунами. Действие это сопровождалось тяжелым дыханием и шуршание сзади. Причем тяжело дышал он, а вот шуршание издавали местные обитатели. Парень прихрамывал на одну ногу, но двигался, не оборачиваясь со всей возможной скоростью - последние десять за ним гнались пещерные монстры.


Нашел он их случайно, точнее, это они его подкараулили.


А казалось, что ничего не предвещало беды, хотя на что можно надеяться в пещере населенной монстрами? После того как исследователь покинул место высадки и пересек поляну с валунами он двинулся вглубь тоннеля, осматривая пещеру. Коридор расширялся и Алекс, чтобы не заблудиться, решил держаться правой стороны. В какой-то момент противоположная стена скрылась в зеленом полумраке и он не знал, то ли он вышел в большой зал, то ли туннель просто расширяется - ограниченная видимость не позволяла оценить размеры места, где он оказался.


Как мог парень прислушивался к окружающей обстановке, откуда-то издалека доносился звук текущей воды - хороший знак, вода ему еще понадобится. Сверху был слышан очень слабый шум ветра, но в целом было тихо - пещера понравилась бы любителю тишины. И любителю темноты тоже! Старатель крался в полумраке вдоль стены, на которой обильно рос светящийся мох и поэтому было светлее. Он почти касался каменной поверхности не рискуя отходить дальше в зеленоватый сумрак - стена хоть какая-то защита, можно стоять и отбиваться копьем без риска, что сзади нападут.


Алекс медленно шел, постоянно прислушиваясь, и пытался вызвать ощущение пространства вокруг, которое развил на Земле, чтобы получить дополнительный источник информации, но получалось плохо, точнее, вовсе не получалось. Поэтому он периодически останавливался, прислушивался, оглядывался и шел дальше.


Неожиданно - как это обычно и бывает в таких местах! - Алекс уловил движение слева, возможно все-таки включилось ощущение пространства, или просто сработало периферийное зрение. Что бы это ни было - оно спасло ему жизнь, иначе он не успел среагировать.


Хлоп! Копье отбило удар. Алекс действовал автоматически. Что-то спереди слева, попыталось его ударить, что именно он не заметил, но копье, которое он держал прямо перед собой, спасло. На этом везение закончилось - уже не ощущением, а глазами он увидел вторую атаку, но понял, что отразить удар не успеет.


Парень не был полным профаном в обращении с оружием - кое-что он умел, хотя в предыдущей жизни никогда не занимался боевыми искусствами. Было небольшое увлечение в школе, но это так - ерунда. Весь его опыт ограничивался тренингом в виртуале в лагере подготовке на Земле. Там он долго отрабатывал несколько базовых движений. Одним из его виртуальных противников был зеленый полоскун - большой, жабоподобный монстр с длинным языком, который он мог выстреливать на несколько метров перед собой. Именно на нем Алекс отрабатывал навык отражения быстрых прямых ударов. Поэтому в реальной ситуации тело вспомнило, что делать и успело среагировать. Но только при первой атаке - для второй не хватило ни скорости, ни умения.


Но тренировки не прошли зря, почувствовав движение, Алекс не успел даже испугаться, а тело уже отреагировало - мышцы в районе удара напряглись, чтобы хоть как-то блокировать повреждение, все это произошло само собой, без участия сознания. Но дальше, как и в первой схватке, когда урод пытался его достать когтями, снова возникло это новое чувство, что между телом и монстром образовалась преграда. Тогда он не успел зафиксировать это ощущение, но сейчас осознал его.


Преграда появилась автоматическим - как мышцы напрягаются в ожидании удара независимо от сознания человека, так и барьер сам возник на расстоянии нескольких сантиметров от правой ноги.


Алекс увидел, как что-то похожее на жгут ударило в ногу, но в нескольких сантиметрах от тела, резко замедлилось, как будто столкнулось с невидимым барьером. Но потом преграда исчезла, он это явно почувствовал, и жгут уже на излете зацепил штанину.


- Твою ...! - закричал Алекс.


Удар несильный, его даже не отбросило, но ногу обожгло резкой болью. Он неуклюже отпрыгнул и быстро попятился назад.


Несколько других камней, точнее то, что он принял за камни, зашевелились и поползли к нему - это были монстры! Старатель, не задумываясь развернулся и опираясь на копье ринулся обратно прихрамывая на пути. Боль в ноге усиливалась, он кинул взгляд на штанину - ткань разошлась, как старая ветхая тряпка от резкого движения, а ведь это были не просто штаны, а специальное обмундирование, созданное для защиты человека в недружелюбной среде.


'Видимо какая-то кислота!' - зло подумал Алекс.


В базе упоминались монстры такого типа - использующие кислоту или что-то подобное. Но анализировать ситуацию сейчас некогда - нужно бежать. Парень как мог, ускорился, каждый шаг сопровождался болью в раненной ноге. Сзади раздавалось Плюх-Шурр-Плюх! Он кинул взгляд назад, теперь существа уже не казались похожими на камни, даже странно, что он не заметил сразу. Монстры напоминали гигантских гусениц серого цвета, длинной 2-2.5 метра, когда он их увидел в первый раз они лежали свернутые в клубок, но сейчас развернулись и преследовали его.


Гусеницы не были быстрыми противниками и даже раненный, он начал от них отрываться, но, к сожалению, из виду они его не потеряли и не отстали. Однако парню удалось набрать фору в 100 метров, когда он добрался до площадки с валунами.


Подбежав к рюкзаку, он тут же пожалел, что поленился и не затащил его наверх, теперь времени на это нет, а быстро забросить тяжелый груз на скалу просто не хватит сил. Группа камней, которую он облюбовал, состояла из одного большого валуна высотой в пять метров и длинной около 10, еще одного валуна поменьше, высотой 3 метра и нескольких более мелких камней, которые можно не брать в расчет - на них не укроешься. Алекс выбрал это место, потому что здесь можно забраться сначала на валун поменьше, а уже с него залезть на более крупный камень. На практике это оказалось сложнее, чем он планировал - поврежденная нога сильно задерживала, но на адреналине, используя расщелину между маленьким и большим валунами, он кое-как подтянулся, вбил ногу в щель и, тяжело дыша, еще раз подтянулся.


Валуны были огромными - непонятно как только они тут очутились, но старателю было не до размышлений. Он стоял на нижнем валуне, но опасался, что монстры его смогут здесь достать своими жгутами - или чем они его ранили в первый раз - максимальная дистанция атаки оставалась неизвестной, как и их способности в скалолазание.


'Надеюсь, что эти твари не умеют ползать по камням!' - думал он, глядя на монстров, которые неторопливо приближались к убежищу.


Парень подхватил копье, которое забросил сюда несколькими секундами раньше и забрался на верхнюю скалу.


Теперь он на пятиметровой высоте. Камень был огромным - по нему можно было спокойно гулять, делая несколько шагов в каждом направлении. Сжимая копье, Алекс подошел к краю и посмотрел вниз на гусениц, которые подползли к основанию валуна. Даже если сейчас монстры полезут вверх, он все равно будет в более выгодном положении, чем внизу.


Около камня собралось восемь тварей. К счастью у них не хватило ума окружить Алекса или проявить какие-либо другие тактические таланты - они просто подползли и некоторое время тыкались в скалу головами, не делая попыток на нее забраться или атаковать дистанционно, а затем легли на пол и успокоились. Для пробы парень перешел на другую сторону камня, но противник полностью проигнорировал его маневр.


'Возможно, они чувствуют меня с того места где находятся, поэтому и остаются на месте, вряд ли они потеряли интерес ко мне', - мысленно рассуждал старатель, нервно расхаживая по скале.


Он понял, что спускаться сейчас опасно, монстры среагируют на его действия. А спуститься-то надо - рюкзак лежит на противоположной от гусениц стороне скалы и есть шанс вернуть его. Алекс уже успел даже придумать, как его поднять - в рюкзаке была веревка и он может схватить ее, потом сам забраться, а затем с ее помощью затащить рюкзак наверх.


Через полчаса все гусеницы свернулись и снова стали напоминать россыпь булыжников.


'Способность к маскировке поразительная, - размышлял Алекс, пытаясь разглядеть в полумраке противника, - на гусениц они похожи только формой, скорее всего это какие-то животные, гусеницы забрались бы на камень'.


У тварей не было видно глаз и ротового отверстия или он просто не мог их разглядеть в полумраке. Как-то они же смогли его атаковать? Откуда взялся жгут? Прокрутив ситуацию в голове Алекс вспомнил, что его атаковали с расстояния примерно в 1.5 метра. Он решил, что это язык или что-то подобное.


Рана онемела и сильно покраснела, но сильной боли не было. Все лекарства остались в рюкзаке. Ситуация неприятная - нужно что-то делать, но сначала парень решил разобраться с более насущным и важным вопросом.

Глава 8. Интерфейс.


Алекс решил разобраться с главной загадкой Другой Стороны -- интерфейсом. Если странный мир, набор локаций, монстры и даже пыльца, служащая источником энергии, еще хоть как-то могли уложиться в представление землян о некоем волшебном мире, то интерфейс, похожий на тот, что они используют в обыденной жизни каждый день - никак не укладывался в голове! Он свидетельствовал или о разумности Другой Стороны или о глубокой связи между человеком и этим миром.


Интерфейс был обнаружен случайно во время первой экспедиции. Исследователи - тогда их еще не называли старателями - попав в другой мир, попытались активировать персональный чип. Но встроенный компьютер, как и любая другая электроника, не работал на Другой Стороне. Вместо привычного голографического экрана пользователи увидели иной, хотя в каком-то роде привычный, интерфейс, правда показывал он не состояние пользователя, полученные сообщения или гражданский рейтинг, а уровень, запас энергии, способности, и таланты человека. Параметры доселе знакомые только по компьютерным играм, никто не ожидал их тут встретить.


Как позже выяснилось интерфейс появляется не сразу, а через полчаса после первого перехода человека на Другую Сторону. Срабатывает любая привычная команда: 'интерфейс', 'статус', жест или даже мысленное усилие.


- Ладно, приступим, -произнес Алекс, его одолевало любопытство. - Статус!


Перед глазами возник полупрозрачный, но хорошо читаемый, текст:


[Уровень: 0


Энергия: 0/35 ед


Трансформация: Тело: 5,6% / Структура: 5,4% / Мозг: 5,3%


Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)


Редкие: Пространственный барьер (2%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Алекс вспомнил справку, которую изучил наизусть:


Уровень - показывает насколько трансформировался человек на Другой Стороне. В отличие от многих компьютерных игр уровень тут набирается очень медленно. Разница между соседними уровнями - весьма высокая. За те годы пока он находился в коме, а другие старатели осваивали Другую Сторону, немногие из них смогли подняться выше 3-го уровня. Повышение этого показателя сопровождалось значительным увеличением силы и запаса энергии, а изменения в теле изменяли человека - тело становилось сильнее и могло выдержать больше повреждений и нагрузок.


Энергия - модулированная энергия, по-другому Энтелехия или 'живая' энергия. Живая - потому что может использоваться напрямую живыми организмами. Другая Сторона пропитана ею, она есть везде - в воде, камнях, пище, воздухе - и человек может ее усваивать напрямую. Но заполнение энергетического резервуара из окружающей среды шло крайне медленно, иногда для этого требовался целый день. Либо нужно было искать места с сильным энергетическим фоном, тогда набор энергии ускорялся в разы.


Трансформация - показывает, насколько человек близок к следующему уровню. Параметр состоит из трех аспектов: тело, структура, мозг. Достигнув 100% в каждом аспекте, старатель мог перейти на следующий уровень. Трансформация происходит либо непосредственно во время боя в результате энергетического резонанса между соперниками, либо за счет применения способностей также в бою или вне его. Чем чаще применяется способность, тем сильнее изменения. Больше растет тот аспект, который активнее используется в бою или при применении умения.


Тело - первый аспект - при трансформации увеличивается энергопотенциал, меняются ткани и клетки, увеличивается восприимчивость к энергии, при этом тело может выдерживать и накапливать большие объемы энергии. Физические изменения выражаются в росте сопротивляемости физическому и энергетическому воздействию, мышцы становятся сильнее и эластичнее.


Структура - энергетическая структура на основе нервной системы. Основная функция нервной системы у обычного человека - передача нервных импульсов. При эволюции нервной системы она начинает передавать не только сигнал, но и модулированную энергию. Последовательности рефлекторных точек нервных структур, систематизированных по принципу соседства, образуют энергетические каналы, при помощи которых человек может оперировать энергией. С каждым новым уровнем повышается поток пропускаемой энергии.


Мозг - мозговые структуры, отвечающие за точность управления энергией. Трансформация не делает человека умным и не ускорят мышления. Развитие мозговых структур позволяет увеличить только степень контроля энергии, на практике это выражается в повышении точности применения способностей.


Все аспекты развивались при примененье. Попросту говоря, что человек использовал, то и трансформировалось быстрее. Чем чаще он сливал запас энергии или усиливал тело способностями, тем сильнее оно менялось. При резком импульсном выбросе энергии развивалась энергетическая структура. Если способностью требовали точности и аккуратности, то ускорялось развитие соответствующих мозговых структур.


Даже просто попав сюда, он начал трансформироваться, поэтому значения были ненулевыми, но Алекс не обманывался - он знал, что развитие будет долгим. Небольшой прогресс он получил за убийство двух недомерков, но большая часть - за первый переход на Другую Сторону и инициацию интерфейса. Дальше скорость снизится, только первые шаги были быстрыми.


Способности находятся в разделе сигнатуры - это энергетические шаблоны или по-другому матрицы. Когда мозг подает команду, энергия проводится по каналам и структурируется по определенному шаблону. Так происходит проявление навыка. Чем чаще применяется способность, тем сильнее она прогрессирует за счет усиления энергетической матрицы, отвечающей за данное умение. Процент в скобках отображает текущее значение прогресса. При достижении 100% способность либо доходит до своего возможного максимума, либо трансформируется в более сильную версию.


Талант - склонность человека, его сильное место. Талант основывается либо на уникальном врожденном качестве старателя, либо возникает вследствие сильного переживания или экстремального опыта. Поэтому даже при отсутствии изначальных способностей, если человек долго в чем-то упражняется и становится в этом экспертом, то он может выработать качества, которых у него не было до этого.


Алекс начал разбираться с показателями:


'35 единиц энергии на нулевом уровне, за что такой подарок? - мысленно удивился он. - Должно быть меньше, видимо повезло!'


Пропустив пункт трансформация , сейчас это неинтересно - до следующего уровня очень далеко, он перешел к наиболее важной части - сигнатурам и талантам, но отметил что вид интерфейса и названия пунктов совпадали с наиболее распространенным для России вариантом. Это еще одна загадка этого мира - откуда возникают названия способностей и термины в интерфейсе?


Алекс вспомнил разговор с Сан Санычем - как и многие док был уверен, что Другая Сторона извлекает термины и имена способностей из сознания человека. То есть название - это прямое указание на свойство навыка или наиболее близкая ассоциация, имеющаяся у человека. Название может быть неточным, главное, чтобы оно было понятным. Факт такой тесной связи между человеком и Другой Стороной - еще одно доказательство, что этот мир продукт человеческой культуры.


Именно поэтому интерфейс старателей, например, из азиатского сектора может сильно отличаться от интерфейса Алекса. Имена способностей у них были более мудреные, а вместо процентов могут указываться названия стадий: 'послушник', 'ученик' и так далее.


Старатель закончил с воспоминаниями и перешел к способностям, которые находились в пункте 'сигнатуры' - этот раздел и раздел талантов его сейчас интересовали больше всего, так как от них зависит и ближайшее выживание, и потенциал развития.


Большинство умений старатели получают либо специально, делая те или иные действия, либо при особых обстоятельствах. Считалось, что способность это не дар - Другая Сторона ничего не дает просто так, а усиливает и трансформирует уже имеющуюся у человека склонность к чему либо. Есть, скажем, у человек врожденная или приобретенная способность управлять энергией тела, например, при помощи техники цигун, то развивая это умение, он сможет управлять сначала внутренней энергией, а затем и внешней. Со временем научится фаерболы бросать, не сразу конечно, сначала это будет жалкая искорка, но потом она превратится в грозное оружие. Главное чтобы была хоть какая-то основа - пустые фантазии не помогут, как бы человек не тужился если у него нет внутренней склонности, то навык не появится.


Иногда это приводит к появлению способностей, которые иначе как чудом и не назовешь. Алекс вспомнил старателя, получившего навык левитации. Вначале он мог просто снижать скорости падения, но за пару лет научился летать и, пока у него была энергия, он мог лететь аки сокол. Как у него это получалось, какой скрытый дар он имел - никто так и не сумел объяснить.


- Ладно, посмотрим, что мне может помочь прямо сейчас, - вслух сказал парень и начал анализировать, полученные умения и таланты.


Итак, способности - каким-то чудом у него появилось крайне интересное умение Барьер - отличная защитная способность! Уже два раза она его спасла, первый раз от когтей недомерка, второй раз от жала гусеницы. Но Барьер не просто так назывался 'пространственным' - это было указание на дополнительные свойства, хотя и могло ничего не означать. Чтобы разобраться он должен протестировать навык в разных ситуациях. Парень решил заняться этим позже, пока он был доволен, что умение появилось и защитило в самый нужный момент.


'Хотя не совсем защитило, - подумал он, глядя на рану, на ноге. - Видимо энергии не хватило'.


Он только что прибыл на Другую Сторону, но механизм расхода энергии при активации умений знал. Его полный запас энергии на нулевом уровне - 35 единиц, очень неплохо по сравнению со средним показателем. Вероятно, при первой стычке он потратил большую часть резерва, потому второй удар разрушил защиту. Кроме того его соперники были сильнее его, у них точно есть как минимум первый уровень, а он сам еще зеленый новичок - нулевка. То, что умение два раза отразило атаку - уже большая удача! Это говорит о хорошем потенциале способности.


Он использовал навык всего два разы, но прогресс уже достиг 2% - умения быстро росли вначале, но Алекс знал, что дальше прогресс замедлится, а после определенного порога будет ползти со скоростью черепахи, требуя огромные усилия и резервов для развития.


Вторая способность Ходок - аналог этого умения был у всех старателей, даже название Ходок - самое распространенное. Все новички знают про него, именно поэтому имя навыка стало общеизвестным - сначала оно попало в память старателей при подготовке в тренировочном лагере, а потом Другая Сторона вытащила из памяти это слово и поместила в интерфейс. Всем было понятно, как его применять и что это умение дает - без него нельзя вернутся обратно в материальный мир. Единственная странность - высокий прогресс умения, что Алекс списал на свои приключения в буферной зоне.


'Лиха беда начало, но в ближайшее время нужно получить новые способности', - подумал парень.


Перед заброской на Другую Сторону он обдумывал первые шаги. План был такой - потратить первую неделю в базовом лагере на развитие и получить пару способностей, желательно атакующую и защитную.


Многие умения легко было получить. Например, чувствительные люди часто получали способность 'простой сканер', наблюдательные - 'обнаружение', профессиональные спортсмены в первые часы открывали 'ускоренную реакцию', 'взрывную силу' или другие навыки с ясным и понятным названием, говорящем о его свойствах.


Для получения умения нужно было 2 условия: запас энергии и действие, которое может инициировать формирование энергетической матрицы, усиливающей это действие. Желательно тренироваться в спокойной ситуации, но с полной отдачей, а не как он - во время боя. В стрессовой обстановке человеку легче обнаружить в себе скрытые способности, но так ведь и погибнуть можно!


Впрочем, кто-то, наоборот, ставил себя в стрессовую ситуацию, рассчитывая на пробуждение новых сил и Алекс тому доказательство - ему повезло, он получил сильное умение, без которого лежал бы сейчас на каменном полу в луже собственной крови.


'Ладно, перейдем к талантам', - подумал парень и перевел взгляд на строчку ниже.


Вот тут его ждал приятный, хотя и ожидаемый, сюрприз - 'Чувство пространства'! Честно признаться, он надеялся на что-то подобное, уже из названия понятно в какой области у него талант и несложно догадаться, что причина таланта - его многолетние медитации и упражнения в объемной деконцентрации и тренировки техники 'путь пустоты'. Даже на Земле во время упражнений он мог почувствовать пространство вокруг себя.


Другая Сторона, для первой активации умения, усиливала подпороговые ощущения - то, что лежит ниже порога восприятия -- ощущения, которые человек в обычной жизни не осознает. А что говорить об Алексе и его явном переживании пространства - понятно, что это должно было перерасти в способность или даже талант.


- Супер! - воскликнул он обрадованно.


Хороший талант - катализатор развития и большая редкость. У большинства людей, при первом переходе на Другую Сторону, даже пункт 'Таланты' отсутствовал. А если и был, то какая-нибудь ерунда из области физических возможностей: 'прирожденный боец', 'геракл', 'акробат' и т.п. Это конечно здорово, такие люди тоже быстро развивались и через пару лет могли справиться даже с группой противников одного уровня, но таланты не связанные с физическим развитием ценились значительно выше.


Чего люди только не пробовали, чтобы открыть или натренировать скрытые таланты: аутотренинг, психологию, религию, духовные практики, боевые искусства - все шло в дело, но требовалось наличие склонности у человека к чему-либо или годы тренировок, прежде чем сформируется талант.


Алекс был уверен, что способность 'пространственный барьер', которая уже спасла ему жизнь, результат именно таланта. По сути, талант означает склонность к определенному направлению, из которой возникает целая группа способностей, связанных с ней. Он был уверен, что Барьер имеет не физическую, не энергетическую, а пространственную природу. Старатель получил умение буквально в первые минуты, пусть и в экстремальной ситуации, но все равно очень легко. Значит, Пространственный барьер основывается на таланте Чувство пространства. На это указывает и слово 'пространственный' и в названии таланта и способности - это не может быть просто совпадением.


Еще один греющий душу факт - ранг умения. Барьер был редкой способностью, а такие навыки мало того, что обычно были сильными, так еще и имели высокий потенциал развития.


На текущий момент людям были известны 4 ранга способностей:


Простые - доступные почти всем желающим, могут быть получены при выполнении определенных условий.


Обычные - доступные для многих, но требующие долгого освоения.


Редкие - сложные в получении, требуется или долгая практика или изначальная склонность к данному умению.


Уникальные - этим способностям почти невозможно научиться, даже в экстремальной ситуации, если нет особой одаренности или таланта.


Последний класс умения был самым желанным для любого старателя. Название 'уникальный' говорит о том, что способность связана с проявлением уникальности человека, а не 'единственная в своем роде'.


Ранги способностей не указывали прямо на их силу, а только на сложность получения. Конечно, чаще всего редкие и уникальные способности были более сильными, чем простые или обычные, но не всегда. Были и бесполезные способности, точнее узкоприменимые. Алекс вспомнил старателя, у которого была редкий навык - 'чувство веса', он мог точно определять массу разных предметов, просто взглянув на них - забавно, но практического применения не имеет.


Были и противоположные примеры, когда простая способность становилась грозным оружием. Самый распространенный случай - предрасположенность к манипуляции энергией, эту склонность можно было натренировать разными восточными практиками - сложно, но можно, требовалось только время и усидчивость. На основе этой склонность возникали таланты и разнообразные способности, как правило, обычного ранга: файерболы, энергетические пули и т.п. А если старатель доводил умения до 100%, то оно могло измениться и получить более высокий ранг.


Второй талант был хорошо известен. 'Касание смерти' - неуникальный дар, люди получали его, если переживали смерть или очень близко к ней подходили. Талант снижал воздействие ментальных атак, но до сих пор монстры с такими способностями почти не встречались. Как же тогда люди узнали о действии 'Касания смерти'? Все просто - не все занимаются добычей пыльцы. Другая Сторона активно изучается, на базах постоянно работают исследователи, они составляют списки сигнатур, собирают описания монстров, местности, анализируют таланты и умения. Занимаются этим, как правило, ученые по заданию правительства, те из них, кто имеют склонность к такой работе, через некоторое время могут получить навык 'анализ', 'понимание сути', 'идентификация' или их аналоги. На высоких уровнях развития способности они могут извлекать дополнительную информацию об интерфейсе, старателях, монстрах или окружающей среде. Получаемая информация попадала в базы данных и становится доступной для старателей.


Разобравшись с интерфейсом, Алекс огляделся. На скале он в безопасности, кроме него тут больше ничего нет, даже завалявшегося камня не видно, которым можно пульнуть в гусениц - твари свернулись и лежали, притворяясь мирной группой булыжников. Маскировка у них на высоте! Хорошо, что и он на высоте.


Парень продолжил осмотр - на нижней части скалы растет мох, подсвечивающий окрестности зеленовато-тусклым светом. Другими источниками света были несколько валунов поменьше, разбросанных по округе. Вдали видна стена - до нее метров 250-300 и парень ее видит только благодаря тому, что она сама подсвечивается. Потолок нависает темной массой, детали даже не угадываются - просто темнота без вкрапления света, видимо, мох на потолке не прижился, да и на стенах он высоко не растет.


В общем, бежать некуда, он не сомневался, что стоит ему спуститься, как гусеницы за ним сразу последуют. Да, они не быстрые и он их может обогнать, но куда ему бежать? Назад к месту высадки? Так там тупик где он ляжет хладным трупом, пополнив ряды потеряшек. Вперед в темноту и неизвестность до первого врага? Но, во-первых, бежать, отрезав себе путь к отступлению - глупость, а во-вторых, бежать по темной пещере еще большая глупость. Недавно, соблюдая максимальную осторожность, он наткнулся на засаду. Нет! Сначала нужно разобраться с ближайшим врагом и усилиться новыми способностями - в том, что он их получит, старатель не сомневался, - а затем продолжить исследование пещеры. Решено, нужно вернуть припасы и найти способ уничтожить гусениц!


Алекс осторожно помассировал ногу вокруг раны - вроде болит меньше. Встал, попрыгал. Да, отлично! Подвижность начала возвращаться, хотя дополнительный отдых не помешает - на Другой Стороне любые повреждения, если не убивают сразу, заживают в разы быстрее чем на Земле. Но без воды и еды он долго не протянет, нужно спуститься за рюкзаком пока есть силы.


Старатель решился на эксперимент и спрыгнул на нижний валун, теперь он на высоте 3 метра, что означает, что и до гусениц чуть больше трех метров. Он осторожно подошел к краю, выставив перед собой копье, посмотрел вниз и постучал древков по поверхности камня - твари зашевелились. Сначала одна, затем остальные особи распрямили тело и поползли в его сторону. Процесс пробуждения занял три секунды, но и после этого они не сразу набрали скорость. Алекс отошел от края, где его мог достать вылетающий жгут - он был уверен, что это язык тварей - и задумался, наблюдая за соперником. Монстры тем временем снова замерли. Собрав информацию, он забрался на большой валун - самая безопасная точка.


Алекс размышлял: 'Как только я спустился - они сразу зашевелились, значат они могут определить, когда я в зоне их досягаемости, а когда нет. Когда я спущусь у меня будет не более 10 секунд, а если повезет, то немного больше. Времени в обрез - нужна защита на случай, если враг окажется быстрее'.


Он прервал размышления и еще раз вызвал интерфейс:


[Энергия: 0/35 ед]


Единственная защита - Барьер, но энергии нет и активировать его прямо сейчас он не может, но спускаться беззащитным - опасно. Способность хорошо себя проявила, поэтому нужно дождаться заполнение резерва и снова активировать навык. Если повезет, то с полным запасом энергии он сможет отразить 1-2 удара. Один - наверняка а второй если не отразит, то точно ослабит.


Сейчас у него есть всего два варианта. Первый - ждать пока энергия сама медленно заполнит резерв из окружающей среды, но это займет много времени, в зависимости от плотности энергетического фона от 15 до 25 часов. К счастью, он уничтожил двух монстров и собрал с них пыльцу, поэтому ему доступен второй вариант - извлечение энергию из трофеев. Самой пыльцы немного - меньше грамма, но энергии в ней достаточно, чтобы пополнить резерв не один раз. Фактически ее там настолько много, что он мог бы заполнить свой резерв не менее сотни раз. Однако Другая Сторона не компьютерная игра, нельзя перевести энергию из пыльцы в личный запас просто сказав 'Абракадабра!'. Большая часть просто потеряется.


Для извлечения энергии достаточно достать небольшую щепотку пыльцы из контейнера, через некоторое время она начнет растворяться и энергетический фон сильно повысится, а время заполнения резерва сократится минимум до 30 минут, а если не жалеть пыльцу, то процесс пройдет еще быстрее. Но это расточительство - КПД процесса низкое и большая часть энергии просто рассеется вокруг.


Будь он в лагере старателей, то мог бы воспользоваться специальными камерами, где энергия удерживается стенками из особого сплава. Другой вариант сделать зелье - раствор пыльцы в алкоголе, который снижает скорость рассеивание в два раза. То есть большая часть энергии все равно будет потеряна, но КПД усвоения выше и проще контролировать расход порошка. Пара глотков - и в течение получаса запас энергии старателя будет пополняться, медленнее, чем хотелось бы, но быстрее, чем из среды. В рюкзаке, кстати, был запас алкоголя именно для таких случаев, но сейчас он недоступен.


Приняв решение, Алекс достал контейнер, встряхнул и открутил нижнюю крышку отсека-хранилища. Снял с пояса нож - в отличие от лезвия копья нож был обычный, не усиленный пыльцой - и осторожно провел кончиком лезвия по стенке контейнера, на которой осела пыльца при встряхивании. Поднес ее к ноге и ссыпал прямо на рану, затем стиснув зубы, быстро размазал пыльцу по открытому участку раны так, чтобы она вся осталась на ней. Это был еще один способ применения порошка в походных условиях - заживление ранений. Люди выяснили, что повышенный энергетический фон не только быстро заполняет резерв, но и ускоряет заживление повреждений, а если нанести пыльцу на открытую рану, то она быстро схватится и перестанет болеть - такой вот подорожник Другой Стороны.


Были и другие способы быстрого заживления увечий - некоторые старатели получали способности, связанные с исцелением. Другая Сторона наделяла людей самыми разнообразными навыками. Чтобы отвлечься от неприятного процесса Алекс вспомнил забавную историю, рассказанную доком, про старателя родом из бывшей Европы. Парня звали Андрэ и когда-то, еще на Земле, он увлекся уринотерапий - пытался и себя и других ею лечить, хотя при современном уровне медицины никакой нужды в этом не было.


Андрэ приобрел печальную известность, над ним начали смеяться и с горя он отправился покорять новый мир. Там, к своему удивлению, и ужасу окружающих, он приобрел ... хех ... способность лечить продуктом собственного производства. Так сказать сам себе поставщик и потребитель, причем продукт получался отменный, к счастью применение только наружное. Парень прославился, его услуги стали востребованы. А куда деваться-то?! Жить захочешь и не так раскорячишься, постепенно его стали брать в группы охотников, особенно в походы на опасных тварей. Самое интересное, что когда Андрэ проверили на Земле, то выяснили, что и там продукт показал слабые способности к заживлению и это без применения пыльцы.


Вообще, отношение к энергетическому порошку было однозначным - по прибытии на Землю старатель должен был сразу сдать всю пыльцу, которую не сдал в базовом лагере. Владение ее считалось тяжким преступлением. Способности старателей продолжали действовать на Земле, но при переходе с Другой Стороны умение Ходок съедало весь резерв, поэтому старатель приходил 'пустым', а восполнить резерв из окружающей среды уже не мог - в материальном мире не было Энтелехии. Единственный способ получить энергию - это нелегально протащить пыльцу или зелье.


Вспоминая опыт других людей, Алекс продолжал спокойно сидеть на скале. Вокруг был все тот же зеленоватый полумрак, откуда-то доносилось журчание воды - мирная обстановка, если забыть, что он был в мире, о котором человечеству почти ничего не известно. Несмотря на информацию от тамедианцев, люди не знали даже размеров Другой Стороны.


Парень посмотрел на механические часы на руке. Необычный гаджет для современного мира - механика! - но другие на Другой Стороне не действовали. Прошло 5 мин, он проверил уровень энергии - 7/35. Набор идет по плану и через 20 минут можно будет приступить ко второй фазе.


Наконец, энергия полностью заполнила резерв. К этому времени рана затянулась и почти не болела, по крайней мере не мешала. Можно начинать, но сначала Алекс должен разобраться, как активируется барьер, сколько на это уходит единиц энергии и что происходит потом - то ли защита действует до первого удара, то ли рассеивается со временем. Без понимания механизма действия умения даже сильная способность, по сути, бесполезна.


Еще парень хотел убедиться, что его редкий навык, действительно мощный, но сидя на скале, окруженной монстрами, он ограничен в возможностях. К сожалению, он не встречал информацию по 'пространственному барьеру' во время подготовки, хотя прочел описания более чем 2000 навыков, в том числе и редких. Остался только вариант самостоятельно разобраться с умением, как это и делали первые исследователи, а также любой старатель, получивший необычный навык.


Алекс приступил к тестам - сначала нужно было вызвать Барьер:


- Пространственный барьер! Барьер! Защита! Экран! - произнес он громким голосом, но ни одна из команд не активировала умения.


Старатель не отчаивался, имея навык не так уж и сложно его активировать. Не он первый оказался в такой ситуации, как с ней справиться он знает. Со временем будет достаточно и мысленного усилия, либо устной команды.


Парень стал вспоминать, как способность активировалась в первый раз в бою с недомерком -- тот атаковал его и умение активировалось. С закрытыми глазами Алекс начал мысленно прокручивать бой шаг за шагом. Так! Вот рука монстра с длинным, не знающими маникюра когтями, медленно приближается к незащищенному боку. Если попадет, то раны будут глубиной в несколько сантиметров. Он начинает уходить с линии атаки, но не успевает. Вот! Он вспомнил ощущение напряжения тела, в месте потенциального удара, которое возникло как ответ на явную угрозу. Первая активация прошла именно через это ощущение.


Старатель представил, как в голову летит камень и напрягся. Ага! Появилось физическое ощущение защиты перед лицом. Барьер ощущался, как продолжение тела. Парень вызвал интерфейс. Так и есть! Запас энергии уменьшился - 15/35. Теперь все ясно - на активацию уходит 20 очков энергии. Осталось разобраться, как ведет себя барьер после активации. Он встал и прошелся по скале. Ощущение не исчезало. Отлично! Значит, после активации барьер остается с ним, нужно только понять, как долго он держится.


Через 20 минут барьер схлопнулся. По крайней мере ощущение экрана перед лицом пропало, но Алекс не сомневался, что действие навыка закончилось. Он проверил запас энергии еще раз:


[Энергия: 18/35 ед]


За эти 20 минут он набрал 3 единицы энергии -- результат повышенного фона, но пыльца уже рассеялась и скорость набора заметно снизилась. Но, главное сейчас не увеличение запаса на три дополнительных единицы, а то, что после активации барьер не съел дополнительную энергию, она потратилась только на активацию навыка.


Второй момент - площадь барьера. На уровне ощущений это был небольшой плоский круг размером с поднос в нескольких сантиметрах от тела, точнее сложно было сказать, Алекс ориентировался на ощущения, а это неточная наука.


Теперь нужно было отработать активацию навыка и вызывать щит в разных местах. Парень снова достал контейнер с пыльцой ...


***


Через пять часов он удовлетворенно вздохнул. Барьер легко вызывался в любой точке вокруг тела. Получилось даже вызвать два барьера одновременно - пока еще действовал первый, он успел набрать достаточно энергии, чтобы активировать второй в стороне от первого. Получилось два отдельных барьера.


Если же он вызывал второй Барьер рядом с первым, то они слипались и получался один большой круг. Установить два слоя защиты один за другим не вышло - они опять сливались в круг, при этом время жизни не увеличивалось. Если энергии будет достаточно, то можно будет и дальше увеличивать размер защиты хотя старатель предпочел бы увеличить не размер, а плотность - лучше иметь возможность выдержать один сильный удар, чем растягивать более слабую версию барьера по большей площади.


Изучение своих способностей являлось персональной задачей любого старателя. Способность, как и любой обычный навык, например, жонглирование, можно развивать и углублять. Речь не о прогрессе, указанном в интерфейсе, а о навыке владения. Имея одинаковые умения одни старатели могли мастерски их применять, открывая все новые возможности и особенности, тогда как другие довольствовались базовыми функциями. Так имея один и тот же рецепт и набор продуктов, один повар мог сделать кулинарный шедевр, а другой блюдо 'и так сойдет'.


Способность - это не магическое умение, а энергетическая структура или матрица, если ее запитать энергией, то она активируется. Чем больше старатель эксплуатирует матрицу, чем больше он экспериментирует или применяет в разных ситуациях, тем активнее она развивается становясь мощнее и обрастая новыми возможностями. Как и в случае с мышцами, чем больше человек тренируется по разным методикам, тем сильнее они становятся. Более того, со временем матрица уникализируется и изначально одинаковые умения старателей начинают различаться. Выигрывает тот, кто больше учится и тренируется. Это как и в любой профессии - есть люди, которые не парятся и делают работу по шаблону без лишних раздумий, но есть и более умные работники, вкладывающие время и ресурсы в свое будущее. Для старателей таким ресурсом является пыльца - без нее тренироваться и экспериментировать сложно и долго.


Конечно, некоторые простые навыки не требуют особого развития, например, Ходок. Но Алекс не сомневался, что Барьер в будущем будет надежным инструментом и чем больше он потратит времени на исследования его возможностей и развитие, тем более сильным он станет потом. Воодушевленный этими мыслями и слегка голодный он вызвал интерфейс, чтобы проверить результаты работы, его интересовали трансформация и прогресс барьера.


[Трансформация: Тело: 5,7% / Структура: 5,4% / Мозг: 5,3%


Сигнатуры: Пространственный барьер (12%)]


За счет тренировок показатель трансформации тела немного подрос и старатель стал ближе к следующему уровню. Но достичь нового уровня только за счет таких занятий проблематично. Во-первых, при тренировке аспекты трансформируются очень медленно, а во-вторых, на более высоких уровнях такое развитие имеет дополнительные ограничения.


Самое быстрое развитие - в реальной схватке. В момент битвы энергия соперников резонирует, усиливая друг-друга и именно этот процесс ускоряет трансформацию. Финальный аккорд - убийство монстра, при котором выделяется огромное количество энергии, часть которой затем конденсируется в виде пыльцы, но часть за счет резонанса достается победителю. Именно в этот момент происходит максимальная трансформация аспектов. Поэтому лучший, хотя и самый опасный путь развития - уничтожение мощных монстров, особенно тех, которые выше по уровню.


Чтобы получить максимальный эффект от убийства монстра старатель должен быть активным участником боя и желательно применять умения а не дальнобойное оружие - тогда резонанс максимальный. Если просто стоять рядом и смотреть, как кто-то дерется, или издалека стрелять из арбалета, то эффекта не будет.


Второй по скорости способ трансформации - реальные тренировки между бойцами с полной отдачей. Чем интенсивнее тренировка и чем более сильные способности используются, тем значительнее прогресс. Этот способ уступает охоте за монстрами, но зато более безопасный.


Вариант простой тренировки умения, без борьбы с соперником, помимо медленной скорости, имеет еще одно серьезное ограничение - требуются большие запасы пыльцы, так как для хорошего эффекта нужно много тренироваться, а без энергии это невозможно. Если бы можно было потратить месяц или два на тренировку и стать значительно сильнее, то это было хорошим вариантом, но ведь требуются годы усилий. Кто будет поддерживать старателя столько времени, если его задача не тратить, а собирать пыльцу?


Последний и самый медленный способ развития - жизнь на Другой Стороне, но тут уже требуются многие годы, чтобы достичь хотя бы первого уровня.


Анализируя трансформацию, Алекс понял, что Барьер больше всего действует на аспект 'тело', так как только оно выросло за 5 часов тренировок. Тренировка разных способностей по-разному влияет на трансформацию разных аспектов. Умения, которые требуют проведения большого количества энергии в единицу времени - развивают Структуру, если умение требует точности, то трансформируются управляющие мозговые структуры. А в случае Барьера, видимо, есть связь между телом и данным умением.


В любом случае Барьер неплохо прогрессировал, но, к сожалению, это ненадолго. Чем выше прогресс умения, тем медленнее меняется энергетическая матрица, отвечающая за этот навык.

Глава 9. Новое умение.


Другая Сторона. Базовый лагерь Тверь. Никита Суханов - старатель, ур. 3.


- Да! Я сделал это! - радостно вопил Никита.


Наконец-то! Через два года экспериментов он смог создать усиленное зелье!


На земле парень был убежденным самогонщиком - распространенное увлечение в узких кругах. Постоянной работы у него не было, и в качестве способа повышения своего гражданского рейтинга он выбрал хобби. Правительству неважно, чем занимается человек, главное чтобы без дела не сидел, поэтому поощрялась любая активность. Ведь что такое хобби? Это занятие, которое гражданин сам выбрал - значит, оно ему интересно. Со временем он изучит любимое дело, и есть шанс, что этим принесет пользу не только себе, но и обществу, открыв какой-нибудь нюанс или улучшив технологию.


Впрочем, увлечение самогоноварением не предполагает никаких прорывов - энтузиасты в этой области просто занимаются интересным занятием и иногда устраивают открытые дегустации и ярмарки, чтобы поделиться опытом.


Никита не был алкоголиком и самогоном не увлекался - это негативно сказалось бы на рейтинге. Да и смысла не было - любой желающий может получить бесплатный алкоголь в любом количестве. Просто парню нравился сам процесс изготовления, эксперименты и возня с приборами - он был романтиком и во время приготовления самогона представлял себя средневековым алхимиком.


Когда открылся проход на Другую Сторону, Суханов одним из первых решил сделаться старателем - больше из любопытства и жажды приключений, чем в погоне за рейтингом. Однако столкнувшись с трудностями и увидев смерть своих товарищей по отряду, он задумался: так ли он хочет охотиться за монстрами ради пыльцы и рейтинга?


От возвращения на Землю его остановило наличие способности, которую он получил в первую же неделю своего пребывания на Другой Стороне - Варевар. Получил он ее во время приготовления стандартного зелья - раствора пыльцы в алкоголе.


К его удивлению, раствор, который он приготовил, работал в два раза дольше и был эффективнее, чем у других - энергия восстанавливалась на 10% быстрее. Как Суханов выяснил позже, аналогичные способности встречались и у других людей - чаще всего у профессиональных поваров.


Через некоторое время власти узнали про его навык и предложили отдельный контракт, по которому он должен варить свои зелья, а взамен будет получать прибавку к рейтингу и запас пыльцы - как для производства продукции, так и на личное развитие. Руководство лагеря не хотело, чтобы перспективный сотрудник убился на опасной охоте или вернулся на Землю.


Никита с радостью согласился и в течение нескольких лет занимался любимым делом, а сегодня, наконец, сделал и испытал новый вариант своего варева - теперь оно на 60% эффективнее, чем обычный раствор, а действовало в три раза дольше.


***


Другая сторона. Пещера. Алекс.


Алекс уселся на камень и продумал каждый шаг, несколько раз прошелся по каждому действию. Важно все сделать быстро, у него будет всего несколько секунд внизу, после чего нужно лезть обратно. Но сначала надо было установить Барьер.


Заполнив весь запас энергии, старатель поставил защиту в районе пятой точки и ног. Именно в это место будут бить монстры, если успеют добраться до него, когда он будет удирать обратно.


Парень дождался заполнения резерва и поставил Барьер. Готово! Операция по спасению имущества началась.


Он подошел к краю скалы, развернулся и прыгнул вниз так, чтобы ухватиться за край. Если сразу спрыгнуть на пол, то можно отбить ноги - это задержит его на пару лишних секунд. Руки почти сразу начали соскальзывать, но теперь можно прыгать - высота приемлемая. Еще прыжок и он приземлился рядом с рюкзаком. Быстро расстегнул молнию, и в этот момент послышалось знакомое 'плюх-шурр-плюх!'. Звук приближался, но парень не отвлекался. Едва молния разошлась, он запустил руку внутрь и резко выдернул моток веревки. Веревка прочная, хорошая, и упакована замечательно - он ее минуту будет раскручивать. Все, дальше медлить нельзя, нужно удирать, ведь копье осталось наверху, отбиваться нечем!


Старатель резко встал, подтянул рюкзак в угол, вскочил на него и вбил ногу в щель между двумя огромными валунами - не слишком сильно, чтобы нога не застряла, но достаточно, чтобы не соскользнуть вниз при подъеме. Ботинки - удобные, с рифленой подошвой, многофункциональные, нескользкие и гибкие - хорошо зацепились за поверхность. Спасибо тому, кто разработал такую удобную экипировку! Веревка была зажата в зубах и Алекс, используя обе руки, ухватился за щель между валунами. Вверх! Теперь очередь следующей ноги - он еще раз вбил ногу и снова подтянулся. И еще раз... Вот руки уцепились за верхний край валуна - но в этот момент враг настиг беглеца. Удар! Все-таки барьер пригодился и отбил жало, повреждений нет. Атака гусениц придала ускорение, и парень практически запрыгнул на камень. Все, он наверху, в безопасности!


Алекс отпрыгнул от края вглубь площадки и обернулся - монстры столпились внизу. Нужно было их как-то переманить на другую сторону камня, иначе обратно он не спустится. Он перебежал на противоположный край скалы, большая часть монстров последовала за ним, но не все. Проклятье! Две самые крупные твари решили остаться рядом с рюкзаком. Ладно, ничего не поделаешь. К счастью, Алекс и такой вариант продумал.


Через полчаса, когда гусеницы успокоились, скрутились и стали изображать мирные булыжники, энергия восстановилась. Алекс поставил барьер и приступил ко второй части операции. Привязав веревку к копью, парень в течение 20 минут пытался просунуть копье между лямками - во время вылазки он специально развернул рюкзак так, чтобы это было легче сделать сверху.


Наконец он смог подцепить свое имущество и стал тянуть его наверх, держась подальше от края скалы Гусеницы даже не пошевелились - видимо, поняли, что не смогут достать старателя, даже когда он стоит на низком валуне. Можно было не тратить пыльцу на восстановление энергии, установку Барьера. Но лучше перестраховаться, чем получить удар в ногу и свалиться вниз.


Достав рюкзак, Алекс облегченно вздохнул - теперь у него есть запас еды и воды. К несчастью, воды было немного - это не самый ценный ресурс на Другой Стороне, поэтому он решил, что тащить его с собой вообще необязательно. А теперь еще повезло, что взял пару бутылей - благодаря этому можно некоторое время прожить автономно. Но даже если ее экономить, запаса хватит максимум на две недели. Спасало то, что пещере нет яркого испепеляющего солнца, а воздух тут скорее влажный, чем сухой. Зато еды полно - голод еще долго не будет грозить.


Немного подкрепившись, Алекс подумал, что делать дальше. Сейчас есть время на тренировку, но что развивать? Нужно что-то, что поможет справиться с гусеницами и повысит шанс на выживание в дальнейшем путешествии.


Вариантов немного. Уровень поднять, увы, нельзя - слишком много нужно усилий, времени и ресурсов. Даже если он перебьет всех гусениц внизу несколько раз - он все равно не достигнет цели.


В голову пришла идея. Он взял копье с привязанной веревкой, подошел к краю и с силой метнул снаряд в одного из монстров. Бамц! Лезвие вошло в тело твари на несколько сантиметров с таким звуком, будто он воткнул его в каменистую землю. Вопреки ожиданиям, гусеница оказалась твердым орешком. Тварь нехотя развернулась и стала отползать - видимо, рана не причинила ей больших неудобств. Алекс сильно дернул за веревку, и копье выскочило из раны.


'Замечательно! Они, оказывается, наполовину бронированные, - раздраженно подумал старатель, - и к тому же не такие тупые, как я ожидал!'


Такой подлости он действительно не ожидал от монстров, по его расчетам они не должны были отползать. Парень надеялся, что они, наоборот, взбесятся и поползут вперед, чтобы безрезультатно атаковать надоедливого человека, а он сверху их спокойно перебьет. Проверив свою тактику на остальных, он убедился, что и они не глупее товарки.


- Может вы свалите куда! - заорал он монстров, снимая напряжение, но те полностью проигнорировали крики.


Тогда он уже спокойно добавил:


- Ну ладно, нет так нет!


Закончив разговор по душам, Алекс продолжил перебирать варианты. Получается, что убить врагов копьем он не может - лезвие даже не входит на полную глубину в тело твари и застревает, чуть пробив шкуру. Еще вариант - прыгнуть обратно на Землю. Умение 'Ходок' у него есть, но пыльцы было недостаточно - для прыжка нужно несколько грамм.


Итак, ничего не остается кроме последнего шанса - найти или создать атакующую способность.


На примете было несколько навыков, которые он мог легко получить, например 'Сильный удар'. Это умение формировалось достаточно легко, нужно было представить, что твои мышцы становятся сильнее и при этом наносить удары. Помогал простейший аутотренинг. Пару часов проговаривания 'Я чувствую как мои руки становятся теплее .. тьфу .. сильнее' и вуаля - сформировалась матрица, усиливающая мышцы рук за счет энергии. Эффект временный, но его хватало для мощного удара, да и затраты энергии небольшие. Многие старатели, не имевшие особых талантов или желания горбатиться пару лет на вырабатывание таланта, шли по такому пути - усиливали части тела. Кто был поумнее, но все равно таким же ленивым - усиливал сразу все тело. Это требовало больших затрат времени вначале, но приносило больший результат в конце - при ударе же не только руки используются, но и мышцы ног и корпуса.


Алекс мог позволить себе потратить несколько часов или даже дней на тренировку, но была проблема - появление новой способности означает формирование новой энергетической матрицы, а чем больше у него матриц, тем сложнее потом формировать и развивать новые.


Вторая сложность - чтобы умение стало сильным, его нужно развивать, а это тоже требует времени и ресурсов, которые тратить на бесполезный балласт глупо. Ему было выгодно развивать умения, связанные с талантом - такие способности почти не конфликтуют друг с другом и не замедляют взаимного развития.


Итак, решено. В течение следующих трех недель он должен найти полезные умения, связанные с талантом, освоить их и победить гусениц - или, по крайней мере, отпугнуть. После можно будет двигаться дальше. План хороший, только он понятия не имеет, с чего начать.


В результате, так ничего и не придумав, Алекс решил сесть и заняться обычной медитацией, для чего забрался на верхний валун, как мог, устроился на рюкзаке и распределил внимание по окружающему пространству.


***


Вечером - он решил жить по графику Земли, с которым сверялся по часам, - Алекс подумал, что что-то делает не так. Он очень рассчитывал, что упражнения, которые он научился делать еще на Земле, чтобы справиться с проблемой сна, помогут получить новую способность. Но ничего не вышло!


Хорошо выспавшись, он снова сел медитировать, отрешившись от звуков пещеры и зеленоватого полумрака, и постарался объять вниманием пространство вокруг, но результата не было. Хотя казалось, что должно было хоть что-то произойти. У него же есть талант!


Проработав еще несколько часов, старатель вздохнул и стал думать, что делать дальше. Неудача его не расстроила. Опять он оказался в критической ситуации, но чем это отличалось от последних лет его жизни?!


Алекс посмотрел вниз - гусеницы лежали, не шевелясь, чуть в отдалении от скалы, спасшей ему жизнь. Со вчерашнего дня никто больше к нему в гости не пожаловал.


'Возможно, что от гусениц есть толк и они защищают меня от других монстров, ползучие твари мне сейчас не угрожают, но если тут есть какие-нибудь летучие мыши, то шансы выжить снижаются. Нужно поскорее найти способ усилиться!' - размышлял Алекс.


Монстры, по большей части, были агрессивны только к человеку. Друг на друга они охотились очень редко. Экосистема Другой Стороны оказалась непохожа на земную. Основа пищевой цепочки тут не растения и безобидные зверушки, а энергия, которую монстры усваивают прямо из окружающей среды и справляются с этим явно лучше людей. Ну, так на то они и местные, чтобы уметь это.


Существует теория, что монстры - это паразиты, и задача людей - освободить этот мир от них. Но Алекс не верил в это - Другая Сторона проявляла признаки если не разумности, то какой-то внутренней организованности и самоупорядоченности, просто люди пока не могли разобраться в устройстве всего этого. Поэтому ему сложно было представить, что здесь неожиданно появились некие третьи силы, неподвластные этому миру.


- Ладно, вернемся к нашим баранам, точнее, гусеницам. Как пробудить новые способности, желательно полезные? Простой способ не сработал, - стал вслух размышлять Алекс.


Он задумался и снова стал перебирать известные ему способы активации способностей. На эту тему он читал не много, поскольку рассчитывал получить помощь в базовом лагере, но помнил несколько рекомендаций. Во-первых, способности часто активизировались при выполнении знакомых физических усилий при направлении энергии в нужные части тела. Однако, такие навыки сейчас окажутся бесполезными, потому такой способ не подходил, а как направить энергию на чувство пространства, Алекс не понимал. Во-вторых, могла помочь экстремальная ситуация, но это он уже пробовал и второй раз не собирался подставляться.


В-третьих, можно создать вокруг себя насыщенную энергией среду - в повышенном энергетическом фоне значительно легче проявить новую способность, даже не физического плана. Для этого нужно либо убить монстра пожирнее, либо использовать пыльцу.


Деваться было некуда, и Алекс выбрал третий вариант, хотя было дико жалко использовать пыльцу таким варварским методом - КПД процесса было крайне низким. Но без порошка процесс будет еще медленнее, а его личный запас смехотворно мал для того, чтобы на него всерьез рассчитывать.


Приняв решение, старатель больше не колебался. Он вынул контейнер-сборщик и осторожно достал из него одну десятую часть от оставшейся пыльцы. Количество было больше, чем в прошлые попытки - это необходимо, чтобы энергетический фон был плотнее. Использовать алкоголь, чтобы сделать раствор, старатель не хотел, потому что это было опасно - ему понадобится вся концентрация и внимание. Это же не просто использования умения, а формирование новой энергетической матрицы.


Рассыпав пыльцу вокруг, он сел в позу для медитации, но в этот раз он находился на нижнем валуне так, чтобы быть ближе к одному из монстров. Отсюда тот не выглядел опасным - мирный булыжник высотой полметра. Расстояние до противника - 7-8 метров. Алекс хотел попробовать оказать прямое воздействие на гусеницу.


Успокоив сознание, убрав эмоции и расслабив тело, парень сосредоточил все внимание на монстре. Нужно было что-то сделать, но что именно - никто не мог подсказать. Необходимо найти способ самому. Он пытался толкать, тянуть, мысленно бить, резать, сгущать внимание на различных точках объекта, но ничего не выходило. Однако, сдаваться он не собирался. За этим занятием прошло полчаса. Он признал попытку безрезультатной, пыльца почти развеялась, энергия заканчивалась. Поняв, что больше ничего не добьется, он неподвижно смотрел на монстра, просто созерцая его. В какой-то момент внутри возникло чувство опустошения. По предыдущему опыту с Барьером парень знал, что это чувство вызвано расходом энергии. Что-то произошло! Но Алекс не отвлекся - наоборот, сосредоточил все внимание на существе и неожиданно увидел надпись прямо над гусеницей:


[Пещерный ползун: 1 ур.]


Он сразу догадался, что случилось - активировалась одна из способностей к получению информации. Безусловно, полезная штука хотя не совсем то, что нужно, чтобы расправиться с противником.


- Ну да ладно. - Алекс вздохнул и открыл окно статуса:


[Уровень: 0


Энергия: 20/35 ед


Трансформация: Тело: 5,7% / Структура: 5,4% / Мозг: 5,3%


Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)


Редкие: Пространственный барьер (13%), Сканер пространства (1%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Так и есть! Он получил новую способность - 'Сканер пространства'. Уже из названия понятно, что умение позволяет, хммм, сканировать пространство. Уточнение 'пространство' означает, что способность относится к группе умений 'Чувство пространства'. Отлично, то, что нужно - не будет конфликтов с другими навыками!


Сканирующие способности не редкость, многие старатели имеют подобные умения, только названия могут отличаться. В случае Алекса помог его талант... Честно говоря, что-то подобное можно было предположить с самого начала.


Пока повышенный энергетический фон еще немного действовал, парень дождался заполнения резерва и протестировал способность еще, чтобы понять механику умения. Он выяснил, что если посмотреть на монстра - всплывает надпись с именем и уровнем. Но если монстр скрыт от него - умение не срабатывает. Нужна была прямая видимость.


Расход энергии за определение одного существа - 15 единиц, поэтому даже имея полный запас, он может идентифицировать только двух монстров, потом нужно ждать пока запас обновится.


Максимальная дистанция умения - около тридцати метров. Алекс это определил, когда попытался просканировать более далекую область и почувствовал, что умение просто не активируется.


Новая способность больше напоминала некий идентификатор, чем полноценный объемный сканер пространства - не совсем то, что ему нужно в данный момент, но он все равно был доволен, что получил новый навык. Кроме того, он был уверен, что при усилении умение получит новые возможности. Обычно усиление происходит при достижении прогресса способности на отметках 50% и 85 и 100%.


Но об этом пока рано думать, прямо сейчас никакой важной информации он не узнал. То, что уровень противника первый, он и так догадался после схватки. Название чудовища тоже не имеет значения, так как автор этого названия - не Другая Сторона, а скорее сам старатель, увидевший монстра впервые.


Если бы Алекс уже встречал описание пещерных ползунов под именем, допустим, 'пещерные гусеницы', то, вероятнее всего, именно эту надпись он бы видел и сейчас. А если он выберется из пещеры и расскажет о новом типе монстров, то и другие старатели будут определять данный вид как 'пещерных ползунов'.

Глава 10. Разумные траты.


Открытие сканера обошлось Алексу всего в 1/10 запаса пыльцы. Для базового лагеря результат отличный - умение редкого ранга того стоит! Но, сидя на камне, окруженный восемью монстрами первого уровня, он не чувствовал никакой радости. Без пыльцы его эксперименты остановятся, точнее, сильно замедлятся.


Но какой у него был выбор?! Ничего не делать? Так он гарантированно на этом же камне и отдаст концы. Нужно продолжать новые попытки открыть полезную способность.


Старатель немного посидел на прежнем месте, восстанавливая запас энергии, пока пыльца окончательно не развеялась. Все, запас восстановлен, он готов к действиям! Вторая попытка...


***


Прошел еще один день в новом мире. Алекс три раза пробовал открыть новую способность, но успеха не добился. Во время каждой попытки он пытался что-то сделать с монстром, с пространством вокруг него, с окружающими предметами, но ничего не выходило. В запасе осталось шестьдесят процентов от первоначального количества пыльцы. Монстры не реагировали на его усилия, но парень не падал духом. Сканер он открыл, значит, откроет и следующее умение. Просто нужно время.


Для большей эффективности он сократил расстояние между собой и объектами эксперимента - попросту подманил двух тварей. Для этого пришлось спустить ногу с камня, чему ползуны очень обрадовались и с энтузиазмом поползли навстречу приманке, а когда они оказались рядом, он отдернул ногу и сел на край нижнего валуна. Здесь было безопасно - как он уже убедился, жало ползунов не добивает до верхнего края скалы.


Старатель рассмотрел и вариант прямого столкновения с врагом, но пока отложил. Стоит ему спуститься - и все монстры разом накинутся на него, пару ударов он может и задержит Барьером, но потом все. Хана!


Есть масса способов пробудить умение, но, к сожалению, он знал только основные. Количество информации, которую нужно было изучить, зашкаливало, но он не мог себе позволить потратить лишние пару месяцев на то, что можно разузнать на месте.


Прикинув варианты и предыдущий результат, Алекс решил пойти другим путем. До этого он пытался что-то сделать с монстрами. А что, если поступить по-другому? Можно попробовать оказать влияние на окружающую монстра энергию. Возможно, получится создать какую-нибудь энергетическую способность. А что, может же получиться! Есть много умений, при помощи которых старатели могут управляться с внешней энергией. Вдруг его талант имеет и такую грань!


Преимущество умений, управляющих энергией, в том, что среди них много боевых, а это именно то, что сейчас нужно, даже крайне необходимо.


Взвесив несколько вариантов, он выбрал самый простой - нужно было разместить небольшой запас порошка на противоположном конце скалы и попробовать поработать с этой областью.


Алекс рискнул и сделал глоток алкоголя с растворенной внутри пыльцой. Небольшая фляга с алкоголем из сплава, замедляющего рассеяние энергии, входила в стандартный набор старателя - своего рода походный способ приготовления зелья. Увы, сплав обычный, не такой эффективный, как у контейнера-сборщика, поэтому избыток энергии удерживается недолго - всего несколько часов, потом энергия улетучивается и ее количество становится таким же, как и в окружающей среде. Есть специальные фляги, которые дольше удерживают энергию, но они дороги и не входят в базовый комплект.


Алекс начал действовать. Дополнительно к дозе напитка, он высыпал порцию пыльцы - экономить нет смысла, иначе может ничего и не получиться. Затем отошел и сел на рюкзак. Между ним и пыльцой было пять метров. Как и в случае с монстром, он направил внимание в эту область пространства, попытался растянуть ее, ударить, расшатать. Результата не было. Но он не нервничал - бросать попытки нельзя, некоторые способности проявляются только после многократного применения одних и тех же действий, отступать поздно, нужно придерживаться плана. Алекс продолжал выполнять один и тот же цикл действий в надежде, что что-то произойдет. Еще раз, и еще, и еще... Прошло полчаса, результатов все так же не было, но он не сдавался, пока энергия не закончилась.


В течение дня Алекс сделал еще две попытки - в конце у него осталось 30 процентов от первоначального запаса пыльцы. Он решил прерваться и дальше работал без энергетического порошка, пока еще было самодельное зелье. Вскоре и оно перестало действовать, но парень продолжил тренировку. Без насыщенного энергией фона эффективность упала, но таким образом он хотя бы отрабатывает до автоматизма последовательностью действий - это важный этап в активации новой способности. В его ситуации каждая мелочь может помочь.


Наступил следующий день и Алекс еще раз взвесил варианты. Можно вернуться к первому способу и попробовать воздействовать на ползуна, либо продолжить работу с пространством насыщенным энергией. Осталась треть запаса - хватит только на один вариант, время экспериментов закончилось.


Старатель принял решение и достал сразу две щепотки пыльцы - двадцать процентов от первоначального количества. В контейнере осталась всего одна щепотка. Первую порцию Алекс высыпал рядом с собой, вторую - на расстояние пять метров и запустил знакомую цепочку действий, не отклоняясь от нее ни на шаг.


Алекс проделал несколько попыток. Ему показалось, что что-то получается, но он не остановился, а продолжил работать дальше, снова и снова повторяя знакомые действия. Наконец он почувствовал в районе солнечного сплетения новое ощущение и попытался усилить его, добавив в цикл повтора.


Сначала ничего не поменялось. Но в какой-то момент он заметил, как ощущение трансформируется, к нему добавляется какая-то пустота, которая начинает стремительно заполняться. Алекс прервал тренировочный цикл и полностью сконцентрировался на новом ощущении, стремясь запомнить и закрепить его. Хотя он сидел не двигаясь и внешне был расслаблен, усилия давались нелегко. Он старался сохранить расслабленность и в то же время концентрировать внимание. На протяжении 10 минут парень поддерживал этот процесс, не думая о результатах - все потом!


Он почувствовал, как внутри ощущение резко усиливается, меняется, переходя в новую фазу, после этого он остановился и произнес:


- Статус!


Открылось окно интерфейса - его сейчас интересовал только пункт Сигнатуры:


[Сигнатуры. Редкие: Насос (1%)]


Да! Есть! Новая способность! Нужно только понять, что она дает и как используется, но у него уже есть догадка. Он проверил показатель запаса энергии:


[Энергия: 35/35]


Энергия не уменьшилась, хотя он только что активировал способность. Это значит, что навык не требует затраты энергии. Наоборот - он позволяет собирать ее. Это редкий класс умений и очень востребованный в мире старателей - подобные способности позволяют снизить зависимость человека от пыльцы.


Старатели, которые могут ускорить набор энергии из окружающей среды, могут чаще применять способности и тратят меньше пыльцы на добычу пыльцы. По сравнению с другими они более эффективны и могут позволить себе больше тренироваться в небоевых условиях и в результате быстрее развиваются. Сначала это не очень заметно, но через несколько лет они значительно опережают своих коллег.


Алексу рано думать о том, что произойдет через несколько лет. Его задача - выбраться из пещеры и набрать уровень! Но теперь он хотя бы не так зависит от энергетического порошка. Тот же Барьер можно будет чаще применять, насколько именно - покажут эксперименты.


Парень немного передохнул и подождал, пока повышенный энергетический фон полностью рассеется. Очередное умение в ближайшие часы он точно не получит, так как только что сформировал новую энергетическую матрицу, отвечающую за Насос. Некоторое время нужно для ее закрепления. Пока лучше изучить Насос и попробовать прокачать его хотя бы до 10% - на низких ступенях способность развивается быстро.


С небольшим волнение он приступил к экспериментам и активировал Барьер, уменьшив, таким образом, запас энергии на 20 единиц. Проверил статус:


[Энергия: 15/35]


Теперь он готов. Алекс распределил внимание по всему пространству вокруг и вызвал ощущение пустоты в груди. Тут же он почувствовал, как со всех сторон, из всего объема пространства, по которому он распределил внимание, идет энергия. Энергия двигалась не отдельными потоками, а плотной массой, медленно, но неумолимо. Чувство продолжалось чуть меньше 3 минут. Он быстро прикинул, что на набор полного запаса нужно 5 минут, то есть примерно 1 единица энергии за 8.5 секунд. Конечно, запас у него невеликий, всего 35 единиц, но с ростом уровня и он будет расти.


Весь остаток дня старатель тренировал три способности: Барьер, Сканер и Насос. Набрав энергию Насосом, он тратил ее на Сканер или Барьер. Скорость набора ошеломляющая - всего 5 минут! Это очень быстро по сравнению и с пыльцой и с самодельным зельем, не говоря уже про самостоятельный набор из окружающей среды.


На момент начала тренировки прогресс Барьера был уже 13%, но начал замедляться. Поэтому Насос и Сканер быстро его догнали. В конце дня Алекс проверил трансформацию аспектов и прогресс развития умений:


[Трансформация: Тело: 7,1% / Структура: 7,0% / Мозг: 6,0%


Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)


Редкие: Пространственный барьер (30%), Сканер пространства (37%), Насос (33%)]


Отлично! Аспекты также подросли. Он был здесь всего пару дней, а уже довел трансформацию тела и энергоканалов до 7%. Мозг немного отставал, так как текущие умения не требуют большого контроля, разве что Сканер. Но все равно результат отличный и все это благодаря Насосу. Это умение позволяет часто обновлять запас энергии, не тратя ни щепотки пыльцы! А именно в скорости набора энергии и трате ресурсов основной затык у других старателей.


Даже в благоприятных условиях они могут возобновлять свой запас энергии в лучшем случае каждые 30 минут за счет огромных трат пыльцы, чтобы создать вокруг себя насыщенный энергетический фон. Мало того, что это в шесть раз медленнее, главное в другом - откуда средний старатель возьмет столько?! Главная задача старателей - это сбор пыльцы, а не личное развитие. Да, можно экономить и откладывать пыльцу, но они должны сдавать определенные объемы по контракту. Припасы на Другой Стороне: еда, вода, снаряжение - тоже стоят пыльцы, охота за монстрами также требует расхода энергии. И, главное, при тренировке большая часть пыльцы все равно уходит в никуда. Можно использовать специальные камеры - но их количество ограничено, а аренда дорогая.


Прогресс способностей тоже порадовал. Сканер и Насос превысили 30%, а Барьер вышел на этот уровень. К сожалению, Барьер выработал потенциал и не развивался обычной тренировкой - Алекс уже убедился в этом - дальше он будет расти только в сражениях с монстрами, так как для роста ему требуется реальное взаимодействие с энергией противника.


Алекс подбил результаты. Итак, он потратил почти весь запас пыльцы и получил отличную способность, которая снижает его зависимость от этого ресурса и это здорово! Однако своей цели, дальнобойной атакующей способности, он, надо признать, не достиг. В перспективе его потенциал развития как бойца увеличится, только вот сейчас сражаться нечем. Продолжать тренировку как прежде он больше не может - пыльца на исходе, ее хватит на одно-два применения, чтобы создать насыщенный энергетический фон.


Да, теперь он быстро может набрать энергию, но куда ее применять? На одной защите в бою долго не протянешьЧто толку от того, что он может активировать Барьер каждые несколько минут? Монстры не будут ждать, им и десяти секунд хватит, чтобы разделаться с жертвой, а ставить барьеры быстрее Алекс не может, и для лобовой атаки с копьем наперевес у него силенок, увы, маловато. Фактически он заперт на камне, хотя сейчас его положение лучше, чем было до этого.

Глава 11. День четвертый.


Предыдущий день был результативным, но изматывающим и тяжелым. Подобная работа требует массы внимания, концентрации, а также выдержки. Если бы не его предыдущий опыт многочасовых медитаций, которые развили внимание, то Алекс бы не смог много часов подряд сохранять нужную концентрацию. Даже несмотря на всю серьезность ситуации.


Спал Алекс как убитый и проспал почти двенадцать часов. Время в замкнутом мирке пещеры можно было понять только по наручным часам. Сколько он здесь, 4-й день? Парень решил отслеживать не только текущий час, но и дни, проведенные в подземном мире. Он оглянулся - вокруг все тот же зеленоватый сумрак, к которому он успел привыкнуть и уже не замечал. Похоже, зрение адаптировалось, и он может видеть немного дальше, чем в первый день, но и сегодня ничего интересного не обнаружил.


За предыдущие дни он досконально изучил окружающий пейзаж. В качестве эксперимента достал копьем светящийся мох с нижней части скалы, но никакой информации по нему не получил. Сканер действовал только на живых существ. Может, при апгрейде что-то изменится, но пока Алекс видит лишь уровень и название монстров. Жалко, что нет информации, можно ли есть этих тварей - на Другой Стороне были как съедобные растения и монстры, так и ядовитые. Мох он уже попробовал, но, судя по всему, насытиться им нельзя - на вкус обычная трава.


Ладно, еды много, это с водой намечаются проблемы, но время еще есть. Сейчас нужно добыть боевой навык, которым можно уничтожить гусениц. Сойдет все что угодно - любое умение, даже с небольшой поражающей способностью. Запас энергии условно бесконечный. Главное, чтобы максимального мгновенного расхода в 35 единиц хватало на 1 применение.


Парень задумчиво посмотрел на тварей. Жалко, что он не может сбросить на них что-нибудь тяжелое. Он успел уже убедиться, что их плотные тела копьем так просто не возьмешь. Действительно гусеницами он называл их лишь по привычке - те мягкие и уязвимые, а эти словно из песка сделаны. Но, может, их раздавить можно? Хотя вряд ли. Вот поджарить бы их чем-нибудь...


- Ладно, это все фантазии, которые сейчас не помогут. Пора заняться делом, - негромко пробормотал старатель. Ползуны ему были сейчас не по зубам.


Пыльцы осталось всего ничего - 10% от прежних богатств. Что же он может еще использовать? Кажется, что ситуация аховая.


Но один способ все-таки можно применить. Алекс вспомнил, что старатели, обделенные избытком ресурсов, могут использовать внутренний запас энергии для тренировки. Это менее эффективно и занимает больше времени на образование новой энергетической матрицы, но так тоже можно получить атакующее умение. Для этого старатель направляет внимание на точку в центре тела, чуть ниже пупка, и пытается, удерживая вниманием эту точку, что-то с ней или с ее помощью сделать. Данное описание рекомендовалось людям, практикующим восточные боевые учения, которые стали очень популярными после открытия Другой Стороны. Помогало это не всем, но рекомендовалось попробовать. Обычно занимались этим люди, достигшие хотя бы второго уровня, когда у них уже был большой запас энергии, но в его случае Насос может заменить большой резерв.


Алекс сосредоточился на этой точке и представил, что он берет оттуда энергию и выстреливает ею вперед. Ничего не произошло, да и не могло ничего получиться с первого раза. Если бы это было так легко ... Однако он не оставлял попытки добиться результата и еще 3 часа продолжал выполнять упражнение. В какой-то момент он зафиксировал первое изменение - энергия немного уменьшилась. Статус показал:


[Энергия: 34/35]


Алекс удовлетворенно выдохнул. Именно этого небольшого результата он ждал. Обычно до него доходят за один-два дня, но, видимо, главное тут внимание и концентрация, а эти качества у него хорошо развиты.


Расход энергии свидетельствует, что он как-то ощутил свое хранилище энергии и может с ним взаимодействовать. Следующий шаг - увеличение расхода. Как ни странно, в данном случае, потеря энергии - это хорошо. Она же куда-то уходит и если человек что-то пытается сделать снова и снова, то энергия рано или поздно ему в этом поможет.


Другие старатели на этой стадии использовали энергетические настойки, чтобы медленно, но постоянно пополнять запас энергии. Алекс же находился в лучшем положении, благодаря Насосу он может тренироваться в режиме 'нон-стоп'.


Конечный результат зависит от везения. У многих уходят месяцы тренировок, чтобы что-то получить. Но старатели, которым повезло с талантом, могли добиться результата значительно быстрее.


Алекс решил тренироваться сразу на ползунах - нужно получить конкретное боевое умение, а не еще один вспомогательный навык.


Для начала он перекусил, затем подготовил место, поближе к одному из монстров - работа предстоит долгая. Усевшись на рюкзак, который в последнее время выполнял роль сиденья, он взглянул на ползуна, до которого было не более пяти метров.


Вопрос - куда бить и как это делать? Нужно выбрать какое-то одно простое действие и тренировать только его. Тогда есть шанс, что сформируется новая способность. Будь Алекс в базовом лагере, то мог бы попросить других старателей показать пару приемов. Если подсмотреть чужое умение, то потом легче свое развить, чем тренироваться, как он, в надежде, что что-нибудь получится. Правда, есть и плюсы - если что-то произойдет, то он получит свою личную способность, отражающую его индивидуальность, а не копию чужого умения. Такой навык будет сильнее и его проще потом развить. Хорошо бы, конечно, это делать в безопасной обстановке, а не в этой темной пещере, но выбирать не приходится. Алекс вновь, как и раньше, балансировал между жизнью и гибелью. Отсутствие явной угрозы не должно обманывать. Если он не справится или ошибется, результатом будет смерть от жажды либо от отчаянной попытки прорваться в неизвестном направлении.


- Ладно, поехали! - произнес парень, отсекая все лишние мысли.


Он выделил вниманием область пространства вокруг ползуна. Что известно о пространстве? Алекс помнил какие-то общие сведения. Его талант опирается не на теоретические знания, а на физические ощущения. От этого и нужно отталкиваться. В прошлый раз парень старался ощутить избыток энергии, который создал благодаря пыльце, и пытался создать какую-нибудь энергетическую способность. Но никакого файербола так и не получил, даже завалящий энергетический удар ему Другая Сторона не подарила. Сейчас положение хуже - избытка энергии уже нет, значит нужно сменить фокус внимания и сосредоточиться на самом пространстве, на его свойствах.


Какого рода атака может быть основана на ощущении пространства? Мыслей не было. Все идеи были связаны со вспомогательными способностями. Какая-нибудь телепортация - хотя никто ее еще не открыл! - или что-нибудь в таком роде. Но как атаковать пространством?


Тут он вспомнил о Барьере. Какое у него полное название? 'Пространственный Барьер!Значит, что-то с пространством можно сделать! Алекс активировал Барьер, стараясь почувствовать все нюансы. Для активации уже было достаточно простого мысленного усилия, не надо напрягать мышцы тела. Вот барьер - старатель направил все внимание на эту область, стараясь понять, что это такое? Он не мог дотронуться до него рукой, барьер действует избирательно - только на врагов и их атаки. Может можно по-другому? Алекс представил, что в его руке нож, который может ему повредить, и поднес руку к груди, пытаясь нащупать барьер. Возникло ощущение, что здесь ничего нет - нет барьера в прямом смысле слова, рука доходит до него, но ни во что не упирается и при этом не может двигаться дальше, как будто что-то ей мешает, обхватывает со всех сторон. Какое-то давление, которое сначала едва ощущается, но стоит чуть надавить - и оно усиливается. Ощущение явное - рука не упирается в невидимую стену, а останавливается в определенной точке.


Алекс развеял барьер и задумался. Кажется, что эта способность искажает область пространства, на это указывает и название его таланта - Чувство пространства. Значит, он может управлять пространством через это ощущение!


Парень задумчиво посмотрел на пещерного ползуна и подумал: 'Как же тебя прикончить?' - после чего снова сконцентрировался на задаче.


Решение, что делать и как тренироваться, было важным. Какой бы выбор он ни сделал, дальше он должен будет придерживаться этого направления. В итоге остановился на идее, что нужно создать искажение пространства и направить его на монстра.


Алекс сосредоточился на ощущение, которым сопровождался вызов барьера и направил внимание на ползуна, как бы пытаясь активировать пространственный щит так, чтобы часть его входила в плоть монстра. Ничего не произошло, однако сама идея ему понравилась, да и лучше он все равно ничего не придумал.


До конца дня старатель продолжал попытки сформировать барьер рядом с монстром снова и снова.


Алекс умел работать часами с полной концентрацией, но к вечеру у него уже не осталось ни мыслей, ни эмоций, только сильное нервное напряжение. Так бывает, когда делаешь однообразную работу долгое время. Но если в обычной ситуации человек мог побездельничать, послушать музыку или просто подумать о каких-то посторонних вещах, то сейчас нельзя себе этого позволить, секрет эффективности в максимальной отдаче.


Чтобы снять усталость, Алекс лег на камень и стал смотреть на темный свод пещеры. Темнота не давила - наоборот, успокаивала. Алекс любил темное время суток, раньше он часто медитировал по ночам, глядя в звездное небо.


Он вспомнил людей, которые ему были дороги: родители, сестры, док, пара друзей. В последние годы он мало уделял им внимания, все больше занимаясь собой, общался только с доком, да и с ним разговаривал только потому, что тот был его врачом. Это неправильно, он слишком погряз в своих проблемах и забыл тех, кто ему дорог и близок. Он пообещал себе, что после того, как выберется из пещеры и достигнет следующего уровня, обязательно найдет время навестить семью. Не может человек заниматься только выживанием, даже в сложной ситуации он должен поддерживать связь с близкими.


Заснул Алекс, думая об этом.

Глава 12. Один против восьмерых.


На следующий день Алекс проснулся бодрым, настроение было ... решительным. Сделав небольшую разминку и перекусив, он спустился на нижний валун, стараясь не производить громких звуков. Еще вчера он решил, что в пещере нужно соблюдать режим тишины - лишний шум может привлечь новых врагов.


За ночь никаких новых идей не появилось, поэтому парень продолжил тренировку по вчерашней схеме. День прошел почти также, как и предыдущий. Алекс чувствовал себя марафонцем. Будь у него выбор, он бы тренировался по 2-3 часа в день, а остальное время отводил охоте. При таком режиме развитие идет самым быстрым темпом. Но охотится просто нечем.


Возможно, проблема в небольшом запасе энергии. Он попытался вспомнить сколько энергии требует стандартный файербол - крайне популярное умение, многие хотели его получить - минимальные требования на активацию - 80-100 единиц, то есть в 2.5 раза выше его запаса. Вот поэтому никто не мог сформировать подобный навык на нулевом уровне.


Алекс был уверен, что потенциал его таланта высокий, и он мог бы легко активировать нужную атакующую способность, отлично подходящую для данной ситуации, только вот энергии для активации не хватает. И получается, что сейчас его цель сформировать навык который должен быть одновременно мощным, дистанционной-атакующим и при этом иметь небольшие затраты - сложная задачка!


Парень продолжил тренировку, но и в этот день ему не повезло. Не добился он результата и на 6 день и на седьмой и на 10-й! Алекс не бросал тренировку, хотя внутреннее напряжение росло и хотелось прервать попытки. В такие моменты важно сохранять усилие, он знал, что рост напряжения, которое обычно хочется сбросить, в данном случае индикатор того, что он подходит к границе возможного, а напряжение - это та психическая энергия, которая поможет ему перейти этот рубеж. Ну, или он просто уперся головой в стену и ничего не получится.


Наступил 11 день. Воды осталось на двое суток хотя он ее экономил, еще немного и начнется водное голодание, концентрация неизбежно снизится и если он к этому времени не добьется результатов, то будет прорываться к воде, которую слышит вдали. Если повезет, то и вернуться сумеет.


Алекс решил рискнуть и достал последнюю порцию пыльцы. Будь что будет! Он уже так натренировал усилие вызывать барьер на монстре, что оно стало таким же естественным как дыхание, возможно, ему нужен бустер в виде заемной внешней энергии. Либо умение проявится, либо нет.


Он уселся в привычную позу, открыл крышку контейнера и уже без помощи ножа достал остаток пыльцы - просто высыпал все содержимое на поверхность скалы вокруг себя. Парень был готов, немного покачался вперед-назад, чтобы найти точку равновесия, расправил плечи, расслабил тело и сосредоточил все внимание на пещерном ползуне, который за предыдущие несколько дней так ни разу и не шелохнулся - не ценит гад усилий, затраченных на его уничтожение!


Достигнув максимальной концентрации, Алекс в очередной раз мысленно врезал по врагу.


Чвырк!


Он увидел как на верхней части туловища, ровно в той точке, куда было направлено его внимание, на серой как камень коже ползуна, появился разрез. В этот раз тварь не осталась равнодушной. Как и при атаке копьем она не заорала, но начала извиваться. Повреждения были явно больше, чем при ударе копьем.


- Да! Получай! - воскликнул Алекс счастливо, стараясь не шуметь, но его голос все равно разнесся по пещере.


Он тут же вызвал интерфейс в поисках новой способности:


[Сигнатуры. Редкие: Ножницы пространства (1%)]


Ножницы?! Название, отметил он, удачное сразу понятно, что умение делает хотя придира-буквоед будет недоволен. У его способности было одно лезвие, а не два, он это почувствовал, как только применил навык, но дело не в названии, а в результате - теперь он вооружен и немного опасен, особенно если может быть исподтишка, не боясь сдачи.


Парень проверил запас энергии:


[Энергия: 0/35 ед]


Резерв был полностью израсходован. Умение оказалось прожорливым, точнее, увы, это у него запасец маловат.


Алекс, наконец, получил то что хотел - дистанционную способность. Настало время тестов, тем более что добровольные помощники были, так сказать, под рукой. Парень хищно улыбнулся.


- Ну теперь отольются кошке мышкины слезы! Посмотрим, как вы запоете! - сказал он, азартно потирая руки, не обращая внимания на отсутствия рта у ползунов.


Несмотря на все свое спокойствия и рационализм, которые до сих пор помогали ему выживать, он все же был не роботом, а человеком и успех после долгой череды неудач вызвал ликование и эйфорию. Даже надоевшая до чертиков пещера и еще этот постоянный зеленый полумрак уже не так раздражали.


Алекс чувствовал, как напряжение последних дней сменяется азартом. Сейчас еще неясно удастся ли совершить задуманное или нет - а ведь от этого зависит его жизнь! - но он хотя бы может начать действовать. А когда у человека есть план и средства для его осуществления, то он уже совсем другой человек.


Жажда деятельности захватила старателя, и он приступил к тренировке на монстрах. Чвырк! На теле ползуна появляется еще один порез. Сами ножницы бесшумные, но при ударе по монстру раздается глухой звук, как будто проводишь пилой по мешку с песком.


Подраненный ползун, наконец, среагировал и ринулся в глубину пещеры, но уполз недалеко - на несколько метров, остальные твари не обратили на его действия никакого внимания. Рана не кровоточила, как будто тело действительно наполнено песком.


Чвырк! Ползун еще немного отполз. Алекс попытался ударить еще раз, но быстро выяснил, что радиус применения Ножниц - 10 метров, дальше они не добивают.


Парень не переживал - начало положено, по крайней мере он может отпугнуть тварей. Нужно было попытаться развить способность простой тренировкой, тем более что Насос непрерывно снабжал его энергией.


Следующие 8 часов он тренировался на камне, пока не довел прогресс Ножниц до 30%, после чего развитие остановилось - для дальнейшего роста нужно было бить реальных врагов. На камне, кстати, остались многочисленные царапины, даже можно сказать порезы. Он проверил изменения в интерфейсе:


[Сигнатуры. Редкие: Ножницы пространства (30%)]


Больше ничего не изменилось, дальность была все те же 10 метров. Это было ожидаемо. Главная цель тренировки - научиться вызывать способность инстинктивно, простым мысленным усилием как это было с Насосом, который он старался поддерживать в фоновом режиме вне зависимости от того, что он делает в данный момент.


День уже почти прошел и пора было приступать к главному блюду - уничтожению гусениц, пока те не сбежали за границу действия Ножниц.


Чвырк! ... Чвырк! ... Чвырк! С периодичностью в 5 минут Алекс стал бить по ближайшему монстру, целясь в одно и то же место. Он успел нанести всего три удара, после чего этот трус позорно уполз туда, где Алекс не смог его достать. Увы, силы способности не хватало на то, чтобы уничтожить врага с одного удара.


Алекс не верил, что способность слабая, скорее монстры сильные. Их и копье почти не берет. Защита ползунов в бронированности, причем укреплен не только верхний слой - все тело хорошо сопротивляется рассекающим ударам. Копье просто вязло при ударе, Ножницы работали немного лучше, оставляя разрезы, но каждый следующий удар углублял его не более чем на 2-3 сантиметра. К счастью ползуны не обладали повышенной регенерацией и раны до сих пор были видны на их телах.


Старатель начал бить соседних монстров, те реагировали также как и первые два. Постепенно все ползуны уползли за пределы действия Ножниц.


Он попытался подманить монстров, свесил ноги со скалы, но твари не отреагировали. Тогда он решился на крайний шаг - поставил барьер, сбросил вниз рюкзак, чтобы удобно было забираться обратно, спрыгнул на землю и тут же полез назад. Периферийным зрением он увидел, что монстры тут же зашевелились - это придало ускорение, и он мигом взлетел наверх.


Тупые твари снова ползли к нему. Ну что же, сами виноваты. Чвырк! ... Чвырк! Он успел нанести всего два удара, когда все ватага развернулась и дала стрекача, пока не остановилась чуть вдалеке.


Алекс поменял мнение об умственных способностях соперников, оказалось, что ползуны не такие уж и тупые, раз все вместе развернулись и сбежали, хотя почему тогда они совсем не уползут? Видимо, какие-то инстинкты не позволяют им оставить добычу, даже если та кусается. В результате они просто отползли и ждут пока он спустится. А ждать, как он уже убедился, они могут очень долго.


Парень второй раз спрыгнул вниз, монстры настороженно держались вдалеке, уже не предпринимая попыток приблизится. Все-таки не совсем тупицы! Он осторожно шагнул навстречу, те осторожно двинулись вперед, но трогательной встречи не случилось - Алекс быстренько развернулся и снова взлетел на скалу. Он боялся далеко отходить, монстры могли быстро набирать скорость и зажать его в углу.


Обернувшись, он увидел, что противник не поменял диспозицию, видимо, ползуны хотят выманить его поближе. Но играть в эту игру старатель не собирался, постепенно ему придется все ближе подходить к монстрам и бегать вверх-вниз, а это чревато, вдруг при подъеме застрянет нога или рука соскользнет.


Ему в голову пришла одна идея - он поставил Барьер и спустился со скалы. Затем он начал осторожно приближаться к врагу шаг за шагом. Когда ползуны зашевелились, он стал осторожно отступать, а гусеницы - приближаться. В какой-то момент он уперся спиной в скалу и замер. Монстры продолжали медленно приближаться. Неожиданно один ползун рванул к старателю.


Алекс не стал дожидаться горячей встречи и тут же полез вверх. Забравшись, он обернулся и увидел, что подползла только одна тварь, остальные держались неподалеку, хотя до них уже можно было добить Ножницами.


Отлично! На такой результат он и не рассчитывал, думал, что сбегутся сразу все твари. Это бы помешало его планам - он хотел попробовать обезоружить монстра, лишить его главного оружия - жала. Если тот помрет в результате - отлично, если нет, то все равно потом с ним легче будет справиться.


Без жала, сам по себе, ползун не был так опасен - он не особенно быстрый, конечностей нет, разве что с разгона ударит, но тут уж не зевай и все будет в порядке.


Парень обновил барьер, поставив его перед собой, подошел к краю скалы, сел и начал медленно опускать ногу, не отрывая взгляда от монстра.


Все внимание было полностью сосредоточено на морде твари, он уже успел убедиться, что именно оттуда выстреливает жало. Нога медленно опускалась, сантиметр за сантиметром приближаясь к морде монстра, к сожалению, другой приманки у него нет.


Момент атаки Алекс не зафиксировал, жало вылетело слишком быстро. Удар! Барьер выдержал! Ножницы сработали спустя мгновение - не зря он так долго их тренировал. Успел! С тихим чавкающим звуком жало упало на каменный пол.


Тут монстра проняло, не обращая больше внимание на старателя, он начал кататься по полу. Остальные твари зашевелились и отползли подальше. То ли увидели - хотя чем, глаз то у них нет? - то ли почувствовали судьбу товарища.


Подранок унялся через 5 минут, но, к сожалению, не помер. Все равно Алекс хотел плясать от восторга, он готов был спрыгнуть вниз и забить тварь копьем! Да что там копьем, сейчас он и придушить гада голыми руками был готов.


Эти восемь уродов стояли между ним и его свободой и всем, что ему было дорого. Вместо того чтобы развиваться оптимальным образом он застрял на этой чертовой скале. Успокоившись после нехарактерного для него эмоционально взрыва, Алекс был вынужден признать, что все же польза от этого заточения была - он рискнул всем, но открыл несколько новых индивидуальных умений.


Его заточение еще не закончилось, но подходило к концу. Нужно как-то разобраться с остальными монстрами и способ у него есть.


Для начала он еще раз прошелся Ножницами по всем тварям, до которых мог дотянуться. Те отползли подальше. Подранок сбежал еще раньше, одним из первых, но лежал не сворачиваясь - видать переживал за судьбу товарищей.


- Нет бы достойно принять смерть как гордый представитель подземного царства вместо того, чтобы сбежать как последний трус, но ладно, все равно ведь далеко не убежишь, я тебя из-под земли достану, - пообещал жертве ухмыляющийся старатель.


По его внутренним часам был уже вечер, но отдыхать он не хотел, в крови бурлил адреналин - после стольких усилий у него был способ справиться с врагом.


Алекс спустился и нагло направился к монстрам. Про барьер он, правда, не забыл. Твари, видимо, почувствовав решительный настрой мстителя, начали отползать. Он помчался за ними и, поскольку скорость была на его стороне, а монстры были рядом, быстро их догнал.


Стая, за исключением подранка, действовала как единый механизм, все твари единым строем двинулись в направлении тупика, куда Алекса забросило при переброске на Другую Сторону.


Охотник решил для начала разобраться с раненым, накинувшись на него со всей силой. Бил копьем - удар, еще, еще и еще! Все в одну точку. Монстр почти не сопротивляется, видимо потерял волю к победе или потеря жгута сильно его подкосила. Алекс был в голову - добыча легкая, а ведь это монстр выше уровнем и в отличие от первых двух недоросликов, которых он убил в начале, ползун имеет крепкую защиту - крайне неудобный противник. Ползун слабо извивался, пока после 10-го удара копьем не затих.


Неторопливо собрав пыльцу, парень двинулся к остальной группе. С ними нужно действовать осторожнее. Неожиданно, словно услышав мысли старателя, все группа синхронно разворачивается и бросается к охотнику. То ли монстры решили отомстить за смерть собрата, то ли это такая хитрая тактика у них была - выманить его подальше от скалы. Но ничего у них не выйдет - Алекс развернулся и побежал обратно, добежав до скалы, он бросил взгляд назад и увидел, что монстры остановились.


- Что, струсили! - выкрикнул он в запале, забыв про обещание не шуметь.


В течение следующего получаса охотник бегал вокруг стаи, стремясь их разделить, но ничего не выходило. Ползуны держались кучкой и убегали только когда он бил их Ножницами. Алекс старался использовать способность на одном и том же монстре, целясь в одно и то же место.


Через полчаса он все же добил вторую гусеницу - рана стала слишком глубокой и тварь затихла.


После этого избиение превратилось в рутину и заняло несколько часов. Алекс даже сходил один раз перекусить. Он решил добить стаю сегодня, во что бы то ни стало. Вдруг они уползут, пока он спит, это раньше они его не боялись, а сейчас могли и стрекача дать.


Так он их гонял по тупичку как по загону, не давая вырваться пока, наконец, последний ползун не издох.


В этот раз Алекс был измотан не только морально, но и физически. Зато неплохо размялся. Собрав пыльцу с последней твари, он побрел спать, сил анализировать прогресс не было. Все завтра.

Глава 13. В поисках воды.


На следующий день Алекс проснулся и подсчитал припасы. Воды оставалось до вечера. Ее поиск становится приоритетной задачей.


С высоты скалы он осмотрел вчерашнее поле боя, и уже собирался было спуститься...


- Чтоб вас! Какого ...! - выругался старатель.


Напротив укрытия сидели четыре замаскированных ползуна. Твари хорошо спрятались, но, естественно, не могли обмануть бдительного охотника - за время осады он успел рассмотреть здесь каждый камушек.


- Ладно, посмотрим кого нелегкая принесла! - произнес он вслух и активировал Сканер:


[Пещерный ползун: 1 ур.]


Ну точно, знакомый враг. Старая стая уничтожена, а свято место пусто не бывает. Алекс тут на всю пещеру единственный вкусный человек, вот и притягивает всякую нечисть. Правда, общеизвестно, что большинство монстров не едят людей, а просто убивают. Твари испытывали к людям повышенную агрессию и только угроза смерти или тяжелые раны заставляли их скрыться с поля боя - предыдущая битва это доказала. Но сама причина агрессии - не голод, а что-то еще.


Ну да ладно, старатель не хотел заставлять дорогих гостей ждать. Для начала он поприветствовал ползунов Ножницами. Те не сразу поняли, что происходит - предыдущие посетители не объяснили им тонкостей этикета. В результате гусеницы, получив несколько ударов, уползли на безопасное расстояние.


По предыдущему опыту Алекс знал, что на убийство одного ползучего гада нужно семь-восемь ударов. Отличный результат для его умения. Это говорит о том, что Ножницы - мощная способность.


Старатели ранжировали силу атакующих навыков по косвенным признакам - сколько нужно применений, чтобы уничтожить монстра. Он вспомнил описание из брошюрки, которую читал в подготовительном лагере - боевая способность считается сильной, если убивала врага размеров с человека за одно-два применения или за четыре-семь ударов, если монстр был на один уровень выше.


Получается, что по данной шкале, Ножницы - отличный атакующий навык, раз он может уничтожить бронированного ползуна, который на один уровень выше старателя, за семь ударов. Значит, на обычную тварь, одинакового с ним уровня, нужно и того меньше - впечатляющий результат!


Не желая откладывать битву в долгий ящик, парень приступил к истреблению стаи по вчерашнему варианту. Группа была меньше - всего четыре ползуна, поэтому они значительно раньше струсили и пустились наутек. Но далеко убежать не смогли - как опытный загонщик Алекс загнал их в тупик и там расправился с противником.


Тела вчерашних гусениц оплыли и съежились, уже сложно было понять, что это за существа. Другая Сторона не церемонится с останками - несколько дней и от них ничего не останется. Тоже касалось и трупов людей - увы, но люди регулярно умирают в этом мире! - они также быстро исчезали, а родные даже не могли получить их тела для похорон. Вообще, вся органика тут быстро разлагалась. Считалось, что так Другая Сторона возвращает энергии в среду. К счастью, люди заранее знали об этой особенности и разработали специальный паек, который хранился месяцами, брать сюда обычную пищу было бесполезно.


Были в этом и практические плюсы - условия на скале, что называется 'без удобств', а организм старателя функционировал нормально и будь он на Земле, то испытывал некоторые затруднения, проведя почти две недели на небольшом каменном пятачке. Но все следы его жизнедеятельности быстро исчезали.


Собрав пыльцу, он вернулся на скалу, медлить больше нельзя - нужно было уходить, пока еще кто-нибудь не приполз. Но и спешить нельзя, для начала нужно проверить прогресс. Алекс заглянул в интерфейс:


[Уровень: 0


Энергия: 35/35 ед.


Трансформация: Тело: 10,8% / Структура: 14,4% / Мозг: 10,3%


Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)


Редкие: Пространственный барьер (34%), Сканер пространства (38%), Насос* (52%), Ножницы пространства (42%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Энергоканалы трансформировались на 14,4% - самый высокий показатель среди трех аспектов. Основная причина - Ножницы, которые он использовал для уничтожения ползунов. Матрица этого умения сильнее всего зависит от энергетической структуры, поэтому во время сражения основную выгоду от убийства тварей получил именно этот аспект.


Но не это привлекло внимание Алекса, а звездочка рядом с умением Насос. Навык пересек отметку 50%. Но как? Он проверял Насос до этого - его прогресс быстро достиг 50% но потом застыл и дальше не рос. Парень задумался и вспомнил, что в последних схватках энергетический фон был повышенным, за счет энергии с трупов тварей, которую он не сразу собирал в виде пыльцы. Возможно ли, что Насос вырос за счет работы в такой среде? Скорее всего - другого объяснения у него не было. Старатель обрадовался, что нашел способ, как дальше развивать умение, нужно просто тянуть избыточную энергию хотя так он лишится части пыльцы. Но тут уже ничего не поделаешь - либо развитие, либо сбор ресурсов.


Алекса очень интересовало, что дало первое усиление его самой ценной способности. Усиление означало трансформацию матрицы и появление новых возможностей, которых не было до этого. Обычно изменения проходили по принципу выше-сильнее-дальше. Иногда помимо количественных изменений были еще и качественные.


Что для Насоса самое важное? Конечно скорость восстановления энергетического резервуара. Алекс слил весь запас на барьеры, достал часы и проверил скорость набора энергии. Да, так и есть - резерв полностью заполнился за 2,5 минуты. Теперь битвы с монстрами будут проходить еще быстрее! Главное, чтобы было пространство для маневра и возможность набрать энергию для удара.


Новые возможности порадовали парня и, не теряя больше времени, он упаковал рюкзак и в отличном расположении духа двинулся вперед.


***


Через несколько минут старатель достиг границы, за которой начиналась неизведанная зона - в этой части пещера расширялась и стены скрывались дальше в темноте, даже потолок был настолько высоко, что не было видно его очертаний - просто черный сумрак без малейших деталей. Светящийся мох, в достаточных количествах рос только на стенах, поэтому вдоль них было светло, но уже в паре десятков метров темнота брала верх. Чем дальше он отходил от стены, тем хуже была видимость хотя тут и там встречались валуны с небольшими вкраплениями мха, но они могли подсветить только небольшую область вокруг себя.


В прошлый раз Алекс пошел направо и натолкнулся на ползунов. В этот раз решил пойти налево, так как именно с этой стороны издалека доносился звук проточной воды.


Старатель сбросил рюкзак - он решил передвигаться короткими перебежками - сначала разведка ближайшего пути на пятьдесят-сто метров, затем поход обратно. Он даже хотел сделать старую скалу временной базой и оставить вещи там, но потом передумал - лучше не рисковать, кто знает, что его ждет впереди и сможет ли он вернуться сюда. Лучше тащить припасы с собой.


С копьем наперевес старатель направился вперед вдоль освещенной стены. На всякий случай он регулярно сканировал подозрительные камни. В каждой тени мог скрываться притаившийся враг, но знакомая надпись с именем и уровнем не появлялась -- все монстры куда-то попрятались, а тени так и оставались тенями.


Самым опасным направлением была центральная часть пещеры, где царила тьма. Чем дальше от стены, тем скуднее становился мох а в глубине он и вовсе заканчивался и начиналась непроглядная темень.


Алекс не мог полагаться на зрение. Ему бы пригодилась сейчас хорошая сканирующая способность, а не просто возможность идентификации соперников.


Скорость передвижения была очень низкой, парень практически крался, а не шел. Много времени уходило на сканирование. За час, по его прикидкам он не продвинулся не более чем на километр, но до сих пор не увидел и намека на присутствие врага. По всемирному закону подлости, который, очевидно, действовал и на Другой Стороне, как только он подумал об этом, так сразу сбоку раздались знакомые звуки - быстрые шлепки ног по каменному полу.


Алекс резко развернулся и увидел, как на него несутся два уродца-недомерка, аналогичные тварям, которых он встретил в первый день. Автоматически он активировал сканер:


[Пещерный гоблин-нюхач: 1 ур.]


Осторожность не помогла - нюхачи его заметили раньше. Как назло, в момент атаки старатель тащил рюкзак.


Алекс быстро скинул тяжелый груз. Он снова оказался в критической ситуации. Как и в первую встречу, своим неожиданным появлением, нюхачи спутали ему все карты, и по глупости он потратил энергию на Сканер вместо того, чтобы сразу ударить врага Ножницами, а уже потом разбираться, как их звать-величать. Ладно, раз сам виноват, то сам и разберется!


Парень решил не принимать бой и побежал назад, ему нужно было немного времени, чтобы восстановить запас энергии. К сожалению, гоблины были быстрее ползунов и почти не уступали в скорость человеку, может даже и превосходили. Он изумился, как они только успевали так быстро передвигаться на своих коротких ножках!


Всю дорогу назад парень усиленно качал энергию Насосом. Почти добежав до точки старта, он принял решение. Ставить Барьер было бесполезно - в лучшем случае защита блокирует один или два удара. Но гоблины - быстрые твари, может и слабые для первого уровня, но зато компенсируют это проворностью, поэтому они могут быстро ударить несколько раз. Нет, лучше потратить энергию на Ножницы. Если ударить по ногам, то это гарантированно выведет из строя одного соперника.


Алекс проверил запас энергии - полный. После нескольких дней практики достаточно было подумать и он видел только нужный показатель, а не все строчки интерфейса, еще немного и он будет чувствовать, сколько энергии у него есть в наличии, если конечно это 'скоро' вообще наступит!


Старатель резко развернулся и ударил с разворота. Чавк! Нога ближайшего преследователя отделились от тела, и он кубарем покатился по полу, визжа от боли. Но визг, как и раньше, был на удивление тихим. Видимо привычка не шуметь была у гоблинов в крови.


Второй нюхач замер. Отлично! Еще во время предыдущей схватки с первой парочкой Алекс понял, что эти существа трусоваты и осторожны. Этим нужно воспользоваться. Не теряя времени, он развернулся и побежал дальше. Но вдруг понял, что не слышит топота ног за собой. Быстро оглянувшись, он увидел, что монстр все еще смотрит на раненого собрата, но словно почувствовав взгляд старателя, он вышел из ступора и устремился за человеком.


Увидев реакцию существа, охотник ускорился. Он бежал обратно к своему убежищу, лавируя среди камней. Заминка гоблина дала ему фору, он быстро добрался до скалы и в темпе забрался наверх. Тут у него было преимущество высоты.


Гоблин добежал до камня и с разбега попытался запрыгнуть на него. И ведь почти достал, если бы край скалы не был таким покатым, то он смог зацепиться, а так его когти только прочертили борозды на поверхности валуна и тварь свалилась обратно.


От неожиданности Алекс не успел среагировать - он не ожидал, что недомерок может так шустро прыгать. Парень проверил резерв - четырнадцать единиц, нужно еще полторы минуты на полное заполнение резервуара.


Тут монстр заметил трупы ползунов и его словно током прошибло. Он забыл о старателе и, уставившись на трупы, попятился назад, обнажив клыки. В обычном состоянии морда твари была удивительно невыразительной, но сейчас его словно перекосило.


Отлично! Даже мертвыми ползуны приносят пользу. Но через четверть минуты монстр, словно поняв, что конкуренты мертвы, преодолел себя и вновь попытался запрыгнуть на скалу. Теперь это был не осторожный и слегка трусоватый противник, а какая-то бешеная собака - жаль, что пристрелить было нечем.


Парень держал копье перед собой, но достать нюхача не мог, тот слишком шустро скакал, а скала в этом месте была неудобной для обороны - резкий наклон не давал подойти к краю и достать гоблина в прыжке. Алекс и так близко к нему стоял - еще шаг и можно было вниз навернуться. Зато и урод никак не мог зацепиться за камень длинными руками.


Поняв, что так он недостанет человека, монстр прекратил бестолковые прыжки и стал обходить камень по кругу, ища место пониже и поудобнее. Как только он перешел на другую сторону, то еще раз прыгнул на старателя, но Алекс был готов и быстрым тычком копья рассек гоблину харю. Враг рухнул вниз, но тут же вскочил и начал бить руками по полу. Удар не столько ранил нюхача, сколько разозлил.


'Совсем взбесился', - подумал парень, наблюдая за возбужденным монстром, он уже начал скучать по спокойным и медлительным ползунам.


Гоблин сделал еще пару прыжков, но Алекс был наготове и, вспомнив все, чему научился, короткими ударами скидывал тварь с камня. Недомерок не мог даже на секунду закрепиться на краю, только подпрыгнув, он тотчас падал обратно. Схватка развивалась стремительно, если бы в первой стычке гоблины так носились, то точно прикончили его. Парень сделал мысленную пометку, что пещерных нюхачей нужно убивать сразу, не затягивая в бой, иначе они входят в раж, перестают обращать внимание на раны и носятся как угорелые.


Наконец, резерв заполнился и Алекс ударил Ножницами по корпусу противника, он опасался, что промажет, если будет бить в шею - недомерок к этому времени совсем взбесился и прыгал не останавливаясь. Чвых! Монстр в момент удара бежал и напоролся на невидимое лезвие всем телом, расширяя рану. О таком применение навыка старатель даже не думал. Оказывается, что в момент удара Ножницы не сразу исчезают, а висят неподвижно пару мгновений, нанося дополнительные повреждения жертве. Времени, анализировать скрытые возможности умения, в бою не было, но парень решил, что обязательно разберется с этим позже - против быстро движущихся врагов этот нюанс будет очень полезен.


Гоблин катался в агонии на полу -- фактически он сам себя убил о лезвие Ножниц. Алекс дождался обновления резерва и добил противника. Готово, бой закончен! Теперь можно идти разбираться с первым врагом.


Собрав пыльцу с трупа, старатель отправился искать первую жертву.


Через 10 минут с полным запасом энергии и выставленным барьером он приблизился к лежачему нюхачу. Тварь была еще жива, увидел охотника она быстро поползла к нему, подтягивая себя руками. По скорости даже раненый гоблин не уступает ползунам. Алекс видел что он находится в боевом безумии, как и предыдущего соперника, его также накрыло бешенством, но в этот раз преимущество было на стороне человека.


Парень ударил Ножницами в основании шеи, но, к его удивлению монстр не сдох - лезвие не отрубило голову, хотя нанесло серьезную рану. Видимо он смог отрезать ногу в первый раз, только потому, что гоблин с разбега наткнулся на лезвие. Надо было бить в шею, тогда сейчас бы не пришлось добивать. Ну, ничего, решил охотник, умение нужно на ком-то тренировать.


Запас энергии восстановился, и парень в третий раз ударил в уже хрипящего и умирающего врага, окончательно отсекая ему голову.


Все можно было выдохнуть - бой закончился.


Алекс проверил работу Насоса на только что убитом монстре. Его предположение, что так можно тренировать навык подтвердилось - прогресс сдвинулся на один процент.


***


Старатель продолжил движение в сторону, откуда раздавался шум воды. Он не рисковал отходить далеко от стены, но его беспокоило, что на фоне ярко освещенной поверхности он будет хорошо заметен и монстры увидят его издалека. Но с этим он ничего не мог поделать, поэтому просто шел вперед.


Шум воды усиливался, парень явственно слышал, что впереди течет подземная река. Звук переотражался от стен и его характер указывал на то, что, возможно, где-то рядом есть водопад.


Наконец, он увидел, что стена плавно уходит направо. Долгое время он шел почти прямо, повторяя изгибы пещеры, а сейчас попал в какой-то угол. В этом месте стены сплошь заросли мхом, в воздухе чувствовалась влага - видимо она способствовала росту мха. Насыщенный, почти изумрудный свет разгонял темноту на пару сотен метров.


Благодаря отличному освещению, конечно отличным оно было только по сравнению с другими частями пещеры, Алекс смог хорошенько осмотреться, вылавливая взглядом все подозрительные камни, бугорки и неровности. Прошлая засада ползунов научила его осторожности. На таком расстоянии Сканер был бесполезен, сейчас его дистанция всего 30 метров - проще глаза использовать, чем сканировать каждый камень.


В стене, почти в самом углу, парень увидел большую расщелину - проход шириной в несколько метров. Разлом уходил вертикально вверх под потолок, который был здесь на высоте 170-180 метров. Расщелина начиналась на высоте полтора метра от пола.


Он потратил еще полчаса на осмотр местности, выжидая не придут ли обитатели пещеры на водопой? С жизненным циклом монстров и их привычками он не был знаком. При подготовке Алекс интересовался больше как и чем сподручнее убивать разнообразных тварей, а не тем, как они живут. Но должны же они что-то пить? Верно? Хотя по поведению ползунов, которые караулили старателя почти две недели, не скажешь, что им нужна вода или пища.


Не обнаружив скрытых врагов, парень добрался до прохода, закинул рюкзак наверх, затем забрался сам. Разлом мало чем отличался от пещеры, разве что мха больше, поэтому освещение ярче. Из-за этого Алекс ощущал себя с одной стороны как на ладони, а с другой и к нему никто незамеченным не подберется. Длина пролома не более двухсот метров, врагов пока не видно. С противоположной стороны доносится уже явно выраженный гул водопада, забивая остальные звуки пещеры. По крайней мере тут можно не бояться, что его услышат, даже если он будет шуметь.


Старатель отложил рюкзак и двинулся к противоположному краю, по привычке сканируя отдельные камни и подозрительные места. На глаза ему попался участок стены, свободный от вездесущего мха, который обильно рос в других местах. Парень на автомате активировал Сканер:


[Существо: 1 ур]


С таким он еще не сталкивался, что неудивительно, поскольку опыта у него было мало. Алекс тщательно осмотрел стену, стараясь разглядеть, что там находится, но ничего не увидел - скала как скала, просто голый камень. Может Сканер так мох определил? Но раньше умение никак не реагировало на светящееся растение, он проверил это еще в первые часы после приобретения навыка. К тому же на стене, в точке, куда он смотрел, не было мха. Ситуация откровенно напрягала, как и все непонятное.


Держась подальше от подозрительного участка, старатель подошел к краю прохода и выглянул наружу. Перед ним открылась темная водная гладь. Река текла справа налево, и откуда-то снизу по течению доносился шум водопада. Между ним и поверхностью реки лежал узкий берег - всего несколько метров шириной. Странно, что рядом с водой мох рос не очень обильно - света хватало только чтобы рассмотреть сам берег. Противоположный край реки был скрыт где-то в темноте. Старатель не мог оценить ширину потока, он не видел даже намека или слабого проблеска с берега напротив, видимо, русло действительно было очень широким.


Исполинская река текла медленно и неторопливо, несмотря на огромные размеры течение было не достаточно сильным, чтобы сдвинуть валуны, лежащие в воде.


Алекс хотел спуститься и напиться, но прежде чем сделать это, нужно было разобраться сподозрительным участком на стене, а уже потом идти дальше. Он поставил барьер и подошел ближе, держа копье наготове, чтобы ударить в подозрительное место. В этот момент он увидел, как что-то вылетает из стены и бьет в защитный экран. Парень тут же отскочил назад. Быстрый анализ показал, что ничего страшного не случилось - урон по Барьеру был небольшим и его не ранило.


Быстро подскочив к стене старатель, как и собирался, ударил по ней копьем и только после этого заметил, что там все-таки что-то есть - какой-то небольшой слой полупрозрачного материала. Он тут же проверил это место:


[Прозрачный полип: 1 ур.]


Ага, это все-таки монстр, причем первого уровня. Ну когда же он встретит нулевку себе под стать?! Хорошо, что существо небольшое, поэтому явно слабее Алекса, несмотря на разницу в уровнях. Странно, что имя не сразу определилось, видимо, маскировка помешала Сканеру считать информацию - вот и еще один минус его способности. Но с другой стороны навык же зафиксировал само существо, только имя не показал, поэтому зря он обвиняет умение - без него он даже и не заметил бы врага.


Парень решил побыстрее разделаться с полипом Ножницами, возможно, рядом есть еще подобные существа. Удар ... и ничего не произошло! Умение явно сработало как надо, высекая небольшие царапины на поверхности стены, но на этом все! Полип был как вода, которую можно резать ножом, он просто пропустил атаку. Ножницы были ему не страшны, возможно, какой-то урон они наносят, но одного удара явно мало. Тогда старатель попытался осторожно сковырнуть прозрачную мелочь копьем, ожидая от нее какой-нибудь пакости. Он провозился 30 секунд, и полип атаковал второй раз, но снова не пробил Барьер.


В конце концов охотник отковырял и скинул существо на пол, но даже так его было плохо видно. Какая-то полупрозрачная едва заметная субстанция. Алекс врезал по нему копьем с размаха - полип дернулся разок и издох. Он попробовал собрать пыльцу, но из-за малых размеров твари добыча получилась крошечная. Такой бой и схваткой-то назвать сложно, скорее мороки больше.


Алекс решил просканировать берег рядом с выходом из разлома и обнаружил еще несколько полипов, лежащих на крупных валунах. Использовать Сканер в таком режиме было неудобно хотя умение больше не ошибалось, сразу выдавая название монстров, но только в том случае, если старатель смотрел прямо на то место, где находились прозрачные блины. На обнаружение каждого существа уходило 15 единиц энергии, то есть, используя полный резерв, он может обнаружить только двух созданий, после чего нужно ждать заполнения резервуара.


Твари вызывали опасения - их было много и они хорошо маскировались, а Ножницы их не брали. Хорошо, что они хотя бы не очень агрессивны и не реагируют на него так, как ползуны и гоблины. Но делать было нечего, ему нужно добраться до воды, а с расстояния полипов не убьешь.


Парень поставил несколько Барьеров перед собой, расширив защиту до размеров щита, закрывающего его от головы до пят, и спустился на берег. Спуск здесь, как и с другой стороны разлома был расположен на высоте полутора метров.


Алекс взглянул на полипов, точнее на те места, где он их засек Сканером. Чтобы добраться до воды, ему нужно было пройти мимо двух особей. До ближайшей твари было два с половиной метра. Парень поднял один из валунов и швырнул в монстрика - камень попал в цель и скинул прозрачное существо на пол.


Монстрик еще шевелится, но было видно, что тело перебито на две части и он скоро издохнет. Алекс переключился на второе существо. Хорошо бы кинуть еще один камень, но рядом подходящих снарядов не было, поэтому он подбежал и просто сковырнул его копьем. В этот раз он не церемонится, как с полипом на стене, поэтому управляется быстро. После этого старатель стал лупить обеих тварей, используя оружие как простую палку. Враги оказались слабыми и издохли после пары ударов, не оказав более никакого сопротивления. В качестве серьезных противников охотник их не воспринимал.


Только он расслабился, как Другая Сторона напомнила, что он не на прогулке - лопатку обожгло резкой болью. От неожиданности охотник вскрикнул, быстро обернулся и увидел сзади на стене небольшую рябь. В голове пронеслось: 'Полип? Откуда!? Он только что тут спускался. Стоп! А почему он его видит? До этого же не видел, хотя уверен, что его здесь не было!'.


Боковым зрением Старатель заметил еще пару полипов и понял, что попал - твари могут двигаться и уже подобрались к нему. Перемещаясь, монстрики теряли свою невидимость, парень их обнаружил по легкой ряби похожей на небольшие волны от ветра в стоячей воде. Он даже вспомнил, что видел эту парочку раньше в нескольких метрах слева и справа от прохода и сейчас они ползут по стене в его направлении.


Убив несколько существ, он разозлил всю колонию. В этот момент со стены почти одновременно выстрелили три полипа - откуда третий появился?! - и Барьер, отражая атаку, сжался до размеров подноса. Следующие выстрелы могут попасть в лицо, нужно было бежать. Путь назад закрыт, а если он попытается прорваться, то все равно не успеет забраться - он видел, что по стене ползут еще несколько тварей, которые пока не выстрелили. И как они только успели так быстро добраться сюда?


Недолго думая, Алекс развернулся и двумя прыжками добрался до реки, по пути обнаружив еще нескольких тварей с обеих сторон. Враги ползли не только по стене, но и по каменистому берегу.


Старатель прыгнул в воду, к счастью в этом месте берег пологий и неглубокий. Он отбежал на пару метров, развернулся и обновил защиту.


***


Через двадцать минут нахождения в прохладной воде Алекс подвел итоги. Он был окружен пятнадцатью полипами. Слева и справа в тридцати метрах от него Сканер засек еще несколько монстров, вероятно, их тут больше, но дальше умение просто не добивало. Главную опасность представляли твари, что скопились в нескольких метрах прямо перед ним. Хорошо, что в воду они не лезут, а неподвижно лежат на берегу. Еще пяток полипов висят на стене, перекрывая путь в расщелину.


Рана перестала болеть - благо была пыльца, которой он кое-как присыпал ранение. Но имелись и плохие новости - в момент удара он почувствовал онемение, если полипы попадут в руку или ногу, то он не сможет ни забраться на стену, ни быстро убежать.


Алекс уже пробовал немного отойти в сторону по воде вдоль берега, но полипы, которые приползли на разборку, оказали злопамятными ребятами и последовали за ним. Скорость передвижения у них небольшая, если понадобиться их легко можно будет обмануть - достаточно отвести подальше, затем быстро вернуться и попытаться нырнуть в разлом. Нужно только как-то разобраться с пятеркой, охраняющей подъем в расщелину - они почему-то сидят на месте и не двигаются вслед за нарушителем спокойствия. Он еще раз попытался уничтожить их ножницами, но результата не достиг.


Можно было бы камни побросать, но вокруг только крупные валуны, а их так просто не покидаешь. Давить тварей опасно - их состав разъедает одежду и обувь, он уже успел в этом убедиться - вокруг раны на спине ткань разошлась. Остается только бить копьем как палкой. Бегая вдоль берега, можно вытянуть их в линию и перебить одного за другим.


Тут Алексу пришла в голову еще идея. Что если Барьер можно использовать как таран, тогда он защитит и от обжигающих плевков полипов и поможет раздавить этих надоедливых паразитов.


Чтобы проверить идею, он поставил несколько барьеров перед собой, сделав из них большой щит, и отошел на несколько метров вдоль русла. Полипы потянулись за ним, выстроившись в линейку.


Алекс поставил еще один барьер, выбрав в качестве области защиты ступню правой ноги. Затем он прыгнул на ближайшего врага и с силой наступил на него ногой, защищенной барьером. Хлюп! Полипа разнесло. Две другие твари успели-таки плюнуть в старателя, но безрезультатно - щит выдержал, хотя и сжался. Отлично!


Алекс вернулся на прежнее место напротив прохода и приготовился ко второму заходу - для этого нужно было набрать энергию Насосом и обновить защиту...


В течение получаса он убил нескольких полипов, правда, их заменили другие твари - пока он бегал туда-сюда несколько далеких монстриков, увидев избиение своих товарищей, тоже решили поучаствовать в охоте на человека.


Но пятерка полипов так и осталась неподвижно висеть на стене видимая только Сканером.


'Лучше не торопится, - подумал Алекс. - За пару часов я с ними разделаюсь и доберусь до рюкзака'.


Набрав энергию, старатель приготовился к четвертому заходу, но неожиданно получил жалящий удар в ногу. Удар не сильный, но крайне болезненный, как от удара током на Земле.


Он тут же посмотрел вниз - в воде плавала какая-то рыба. Алекс, не раздумывая, ударил ее копьем и убил с первого раза, после чего достал.


- Да это же угорь! - изумился он, рассматривая добычу.


Сканер подтвердил его догадку:


[Угорь: 0 ур.]


Так старатели прозвали эту рыбешку - монстра нулевого уровня. Он ее узнал, потому что рыба эта крайне распространена в двух основных секторах: Равнине и Предгорье и была рекомендована для употребления в пищу. Ради пыльцы на нее не охотились из-за малого количества ресурса, а вот в еду употребляли охотно.


Алекс обрадовался - запасы нормальной еды ограничены, в избытке были только энергетические батончики, которые надоели до чертиков, а тут такой подарок. Придумать бы еще как ее поджарить, и получится отличный обед.


Его неуместные размышления о еде - батончики действительно надоели! - прервал еще один жалящий удар.


- Да что вы все толпами ходите?! - не выдержав, воскликнул старатель.


К первой рыбине присоединилась вторая. Алекс не стал дожидаться следующего удара и помчался вдоль берега, надеясь, что угри не смогут его атаковать пока он в движении.


Время вариантов закончилось. Алекс выпрыгнул на берег в 10 метрах от преследующих его полипов, продолжая тянуть энергию Насосом. Тем временем в воде началось подозрительное бурление - там появился кто-то крупный.


Собрав достаточно энергии, старатель поставил первый щит, затем еще один. Полипы были уже на расстояние плевка - нужно бежать. Несмотря на появление в реке неизвестного водного монстра он все равно оббежал врагов по воде и выпрыгнул на другом конце зоны боевых действий. Таким образом, Алекс выиграл немного времени, пока прозрачные сволочи догоняли его. Он поставил еще два щита, твари уже были близко, но защиты хватало, следующий шаг - прорыв в разлом и сделать это нужно прямо сейчас, второй раз лезть в воду было опасно.


Парень дождался, когда полипы окажутся на расстояние плевка, и побежал вдоль стены к проходу. Берег узенький - всего несколько метров, но его ширины хватило, чтобы ползучие гады, которые вытянулись в линию вдоль воды, не могли до него доплюнуть. Он специально постарался отвести их подальше от стены.


Алекс на секунду замер напротив расщелины. Больше ждать нельзя, вторую попытку сложно будет организовать. До расщелины всего пять метров, но когда он доберется, нужно будет еще забраться наверх. Старателю не впервой было карабкаться вверх, чтобы спрятаться от врагов. Однако, сначала он должен разобраться с тремя тварями, которые засели на стене под расщелиной. К счастью два полипа присоединились к остальным преследователям, пока он бегал туда-сюда.


Алекс разбежался и всем телом прыгнул на стену. Чвах! Ошметки двух прозрачных монстров разлетаются по краям. Но третий успевает выстелить, хорошо, что попал в правое плечо, а не в лицо.


Старатель в ярости стал колотить копьем по мерзкой твари - она сразу стала видимой, отлипла от стены, упала и сдохла. Рука онемела, но медлить было нельзя. Он вскарабкался в проход, использую только левую руку. Высота небольшая - справиться было несложно даже с одной рукой.


Оказавшись в знакомом проходе, Алекс вспомнил, что так и не напился!

Глава 14. Рыбалка.


Усталый, мокрый, голодный и злой старатель решил все-таки не расслабляться, а покончить с несколькими тварями, что ползали внизу.


Его главное преимущество по сравнению с другими старателями - Насос, который позволяет часто использовать умения. Но все-равно энергия набирается не мгновенно - нужно время, а для этого необходимо пространство для маневра. Сейчас его тактика 'Ударил-отступил-набрал энергии-подошел-снова ударил-опять убежал'. Если бы его не зажали на берегу, а в воде бы не было каких-то неизвестных, но явно крупных монстров, то он без труда бы перебил всех полипов.


Обычные старатели придерживаются другой тактики - охотятся в группах на одиночных монстров. Если врагов много, то и старатели объединяются в крупные отряды. Охота, как правило, ведется на противника своего уровня, тогда несколько скоординированных ударов сразу убивают противника. А если группа слабая, то нужно заранее разжиться защитой - самые простые варианты делают из кожи, применяя специальную пропитку из пыльцы по технологии тамедианцев. Такая броня и удар держит и двигаться не мешает. Если же есть средства, то можно сделать и более мощные доспехи из композиционных материалов или специальных сплавов.


Алекс же и в одиночку пока прекрасно выкручивается и благодаря тому, что весь объем энергии по резонансу достанется ему одному - быстро развивается.


Прокручивая в голове эти мысли парень не спускает глаз с прохода к реке, периодически применяя Сканер чтобы засечь противника, если вдруг не увидит его визуально.


Наконец появляется первый полип.


'Все-таки мстительные сволочи, даже сюда залезли, - думает парень. - Ну все, теперь поквитаемся'.


Он рад, что монстры последовали за ним - это лучше, чем снова спускаться на берег и охотиться за ними бегая из стороны в сторону. К тому же сейчас их хоть как-то видно.


Барьер готов, Алекс тоже. Он прыгает и в прыжке с размаху бьет по полипу копьем вкладываю в удар все накопившееся раздражение. От удара того разносит.


'Даже плюнуть не успел, видимо на ходу им сложнее атаковать', - быстро анализирует старатель и отскакивает назад в глубину разлома.


Как оказалось позже он был прав - когда полезли следующие твари, он быстро убивал их 2-3 ударами плашмя копьем и никто так и не успел плюнуть в него. Наконец соперники закончились и он смог сделать передышку..


Старатель обработал рану, подошел к краю прохода и при помощи Сканера стал участок за участком осматривать путь к реке. Вроде никого! В реке тоже все улеглось, не было видно ни угрей ни тварей побольше, но он помнил, что вода небезопасна. К сожалению в прошлый раз он зажал энергию на активацию Сканера - вся она пошла на Барьер - поэтому кто тот таинственный гость он не знает.


Спустившись во второй раз к реке усталый, но довольный он наконец попробовал воду на вкус. Вкус - отличный! Все найденные водоемы на Другой Стороне, кроме морских, содержали пригодную для питья воду. Если бы не агрессивная фауна и некоторые виды флоры, то можно сказать, что этот мир идеально подходит для человека. А что, зимы нет, климат мягкий, вода есть, земля вроде плодородная, хотя в последнем но не был уверен.


Парень набрал воды во все емкости, вернулся в расщелину и стал думать где переночевать. Проход между основной пещерой и рекой находится на высоте 1.5 метра и как он убедился этого достаточно, чтобы пещерные ползуны к нему не заползли, но насчет гоблинов он не был так уверен. Хотя возвращаться к своей первой стоянке не хотелось. Во-первых далеко, а во вторых гоблины и туда могут забрести - сейчас же там нет защитников в виде ползунов.


Он с тоской подумал о ползунах: 'Хорошо бы их найти и притащить сюда. Идеальные охранники, главное забраться повыше'.


Но идти искать гусениц было бы странной идей. В итоге парень улегся в центре прохода на равном расстояние между спусками в большую пещеру и к реке. События дня его сильно утомили и он быстро отключился.


***


Проснувшись Алекс провели стой статус, вчера произошло много событий и ему было интересно чего он достиг:


[Уровень: 0


Энергия: 35/35 ед


Трансформация: Тело: 12,4% / Структура: 16,5% / Мозг: 11,7%


Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)


Редкие: Пространственный барьер (42%), Сканер пространства (46%), Насос* (54%), Ножницы пространства (44%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Трансформация аспектов немного подросла, развитие энергетической структуры все также обгоняло прогресс тела и мозга. Среди сигнатур выделились Сканер и наконец заметно подрос Барьер - на 9 и 8 процентов соответственно. Алекс решил, что чтобы двигаться дальше ему в первую очередь стоит развить оба этих умения до первого усиления на отметке 50%. А для этого нет ничего лучше, чем берег реки.


Если Сканер можно тренировать на любом противнике, то для развития Барьера нужно чтобы он подвергался реальным ударам монстров. Полипы для этого подходят значительно лучше, чем пещерные ползуны или гоблины-нюхачи - стреляют не сильно, а если вдруг пробьют защиту, то не убьют.


Да и просто уходить от речки не наловив рыбы он не хотел. Ни угля ни дров у него нет, но угря можно и сырым есть - хотя бы небольшое разнообразия в его батончиковой диете.


По предыдущему многолетнему опыту борьбы с болезнью Алекс знал, что нельзя постоянно вести однообразную жизнь - однообразие угнетает, выматывает, требуя дополнительного расхода психической энергии. Если человек не может себе позволить сменить обстановку, то это можно компенсировать хорошей музыкой, чтением, разнообразной едой или общением с друзьями и близкими. Последним он правда раньше пренебрегал, но все остальное пробовал, особенно чтение. Это вносит разнообразие в жизнь и придает ей вкус, а без вкуса жизни легко забыть зачем вообще живешь. Поэтому рыбку он однозначно попробует, хотя бы разок - как он слышал на вкус она лучше, чем просто сырая рыба на Земле.


Определившись с планами он вернулся к спуску к реке.


Перед спуском долго проверял сканером нет ли рядом полипов но никого не нашел. В отличие от пещерных ползунов и особенно гоблинов они не такие заядлые путешественники и сидели там же, где были в прошлый раз - на расстоянии 40 метров от расщелины по обе стороны. Все монстры, что обитали ближе, не пережили вчерашнего сражения.


Куда идти? Да это не важно. Нужно просто осмотреться. Видимость была около 100 метров в каждую сторону. Ради разнообразия Алекс двинулся на шум водопада. Он не очень ориентировался, где тот находится, но по звуку до него было не больше километра.


Подойдя к полипам старатель нарастил щит из нескольких барьеров и осторожно стал приближаться к ближайшему монстру. Тот, как и многие другие полипы, сидел на небольшом валуне - почему-то крупные камни им нравятся больше, чем стены и каменный пол.


На расстоянии 1.5 метра Алекс замедляет шаг, выжидает и еще немного приближается. Полип неожиданно стреляет. Барьер слегка проседает в размерах, но парень его быстро обновляет.


Следующий выстрел монстр делает через 30 секунд, потом еще через 35, потом через 40. Алекс не успевает обновлять защитный экран так быстро. Барьер стоит 20 единиц энергии и насос набирает это количество примерно за полторы минуты. Поэтому когда щит заметно уменьшается парень отходит. Полип следует за ним.


Старатель помнит, что убивать монстра нужно подальше от его собратьев, чтобы те не приползли к нему сгорая от негодования и жажды мести. Поэтому он выманивает существо в центр, дает ему еще пару раз плюнуть, после чего убивает и идет искать следующего монстра.


Пыльцу он не собирал, так как успел убедиться, что с полипов падают жалкие крохи, но их достаточно для прогресса Насоса - тот растет только если Алекс качает избыточную энергию, выделяющуюся из монстров после убийства.


Охотник медленно и методично продолжал уничтожать полипов одного за другим. Через 6 часов и 53 монстра прогресс Барьера наконец достигает 50%. Чуть раньше этой же планки достиг Сканер. Парень проверил интерфейс - трансформация тоже немного повысилась:


[Трансформация: Тело: 14,3% / Структура: 19,1% / Мозг: 12,9%]


Увы, но уничтожение 53 полипов не принесло такого результата как он хотел. Монстры были маленькие и давали мало энергии, следовательно показатели выросли не сильно. Но главное, что его сейчас интересует - прогресс Барьера и Сканера, именно их он пытался развить.


Он посмотрел на эти две способности, чей прогресс достиг 50%:


[Сигнатуры. Редкие: Пространственный барьер* (50%), Сканер пространства* (50%)]


Напротив каждой из них стоит звездочка - признак того, что способность усилилась. До этого у него уже было одно усиленное умение - Насос, при достижении планки в 50% ускорился набор энергии, а вот что давали Барьер и Сканер ему было очень интересно. В бою не было возможности для экспериментов, там нужно удерживать концентрацию, чтобы не пропустить удар противника.


Исследование изменений он начал с Барьера - на первый взгляд мало что изменилось. При единичной активации его размер, затраты энергии и время действия не изменились. Но после активации Алекс мог им управлять. Раньше, если он хотел нарастить барьер, то просто еще раз активировал способность в той же точке и площадь защитного экрана увеличивалась в 2 раза. После усиление у Барьера появилось новая возможность - старатель мог его ощущать и добавлять любое количество энергии, как бы подпитывая его, увеличивая время действия или площадь. Это давало больше возможностей, чем раньше.


Второе отличие - еще более полезное! - теперь он может растягивать барьер в разные стороны, мог даже полностью обернуть его вокруг себя, сделав защитный экран в виде цилиндра и даже шара. Но тогда падает плотность экрана, а с ней и защитные свойства барьера. Например когда он сделал барьер стоимостью в 20 единиц энергии и растянул его вокруг себя, то тот не выдержал даже удара камня, который он подкинул на высоту два метра. Чудес не бывает - если растягивать защиту на большую площадь, то надо ее обеспечить и большим запасом энергии. Иначе он как персонаж сказки про богача, которому скорняк сши семь маленьких шапок из одной шкуры. Хочешь больше 'шапок' - будь готов потратить больше энергии.


Парень попробовал сделать полную сферу вокруг себя и стал напитывать ее энергией. Барьер сначала становился плотнее, но потом расход энергии на поддержку защитного экрана сравнялся с расходом энергии вливаемой Алексом. Он прикинул, что такая сфера, на которую сейчас уходит вся его энергия, все равно в 15 раз слабее, чем одинарный защитный экран, то есть для боя не пойдет. Либо нужно каким-то образом увеличить скорость вливания энергии, либо ждать следующего уровня Барьера. Тем не менее, если не растягивать барьер в шар, а применять локально, то результат отличный. Теперь ему проще защитить важные места, поскольку Барьер мог принимать любуе форму, а не просто круг и все.


Разобравшись с Барьером Алекс перешел к сканеру.


'Что тут у нас, - думал он. - Способность вроде редкая, но не очень удобная'.


Действительно Сканер предыдущей версии просто показывал название и уровень монстров, причем на каждое обнаружение тратил по 15 единиц энергии. Больше это напоминало локатор с дистанцией в 30 метров. Первое, что он проверил, дальность обнаружение - она выросла до 50 метров.


Но Алексу хотелось получить качественно новые возможности умения, а не только количественные изменения и к своему удовлетворению он обнаружил, что теперь у способности появился новый режим - можно включать обнаружение всех врагов вокруг - он просто ощущал всех живых существ сразу без указаний уровня и имени. Но расход в таком режиме просто огромен для его скромного резерва - 10 единиц энергии в секунду за сканирование пространства радиусом 10 метров. При увеличении расстояния расход сильно увеличивается - сканирование области радиусом 20 метров съело 30 единиц энергии и за время действия умения он может успеть разве что определить есть кто-то поблизости или нет. Этот режим он назвал объемное сканирование.


Но ничего, на следующем уровне его запас энергии должен вырасти в несколько раз. Тогда Сканер станет более полезным. Сейчас же можно его использовать, чтобы замаскированных полипов обнаруживать или других тихушников.


Закончив с разбором результатов тренировки старатель наконец решил побаловать себя рыбалкой. Ничего экстраординарного при этом не произошло, он снял обувь и зашел на пару шагов в речку и включил сканер на самую слабую мощность - круг диаметров 1 метр. Такой расход он мог поддерживать постоянно, компенсируя его насосом.


Через пять минут рыбалка началась - вот сканер дает ощущение что рядом что-то есть, Алекс чуть отходит назад чтобы остаться в воде, но быть в безопасности, угорь крутится рядом опасаясь выплывать близко к берегу. Дождавшись полного заполнения хранилища энергии старатель бьет Ножницами по рыбе и ту разрезает пополам. Вода для Ножниц - не помеха. Он выкидывает ужин на берег. Через несколько минут ситуацию повторяется.


От жадности начинающий рыбак выловил пыток рыбин и решил остановиться. На вкус угорь оказался очень неплох - только отдаленно напоминает земную рыбу, его вполне можно есть сырым, но если поджарить ... у парня потекли слюнки. Неплохой получился улов - пока не угорь приелся им можно питаться с удовольствием.


После ужина вторая обязательная часть - помывка. Нужно смыть двухнедельную грязь и привести себя в порядок, да и одежду не мешает постирать.


Закончив дела старатель решил немного отвлечься от ситуации и просто отдохнуть. Сидя в проходе, лицом к реке он задумчиво смотрел в темные воды и чувствовал, как вместе с потоком уплывают усталость и напряжение. Он не делал никаких внутренних усилий - просто созерцал водную гладь не обращая внимание на привычный уже шум далекого водопада. Так он сидел пока мысли, сомнения и переживания не ушли и остался только покой.

Глава 15. Охота в пещере.


На следующий день Алекс решил вернуться в большую пещеру. На берегу было много полипов, но они сейчас невыгодный противник - усилий для убийства нужно много, а результат очень скромный. К тому же Барьер и Сканер он, как и хотел, уже довел до первого усиления, значит промежуточная цель достигнута.


Убийство этой вредной мелочи слабо поднимает трансформацию аспектов, а именно это нужно для получение нового уровня - его главной цели на Другой Стороне - это то, ради чего он сюда пришел. Только когда он получит новый уровень, а лучше два, его тело изменится и возможно точно вылечится.


Пещерные ползуны - опасный противник, но они дают в разы больше энергии. Опыт охоты на гусениц у него есть - главное иметь пространство для маневра. Парень чувствовал охотничий азарт и уверенность, что сможет справиться со стаей ползунов даже не имея за спиной убежища в виде высокой скалы. Ему хватило бы и высоты разлома - 1.5 метра достаточное препятствие для ползунов. А вот недомерки гоблины значительно более опасный противник, хотя сами по себе мельче ползунов и энергии у них не так много. Пока он натыкался только на патрули из 2-х существ и еле-еле справился. Встреча с крупным отрядом сулит большие неприятности.


Но возможно придется пойти и на такой риск, если идти по берегу, то там он также может наткнуться на новых монстров, возможно более опасных чем гоблины-нюхачи.


Еще один момент, почему Алекс выбрал для охоты пещеру, а не берег - пыльца. Так как полипы имеют небольшой объем тела, то при убийстве они и пыльцы дают очень мало. Собственно связь между количеством выделяемой пыльцы и резонансом, требуемым для трансформации старателя, очевидная и зависит от уровня и размера твари.


Поэтому Алекс не собирал пыльцу с полипов, предпочитая прокачивать Насос, который по другому уже не развивается. Но пыльца ему крайне необходима, хотя бы для возврата на Землю. Имея несколько грамм пыльцы можно активировать способность Ходок и вернуться. Пока он не пытался активировать это умение, но ему точно известно как оно работает. Способ вернуться на Землю - это базовая информация, которую специально вбивают в головы старателей перед переходом в этот мир.


Умение Ходок работает довольно просто - оно активируется через интерфейс и старатель тут же отправляется домой, главное чтобы хватило пыльцы. В его ситуации иметь возможность сбежать от смертельной опасности - всегда полезно. Пока он набрал чуть больше одного грамма, но если найти еще 2-3 стаи ползунов, то наберется достаточно пыльцы для перехода на Землю.


***


Без фанфар и песен, но в бодром настроение Алекс вернулся в пещеру. Рюкзак оставил в расщелине - с собой взял только небольшой запас еды, воды, контейнер с пыльцой и копье. Охотник вышел на охоту!


Расщелина расположена в углу пещеры, справа от нее начинается стена вдоль которой он сюда пришел. Путь налево ведет к новым территориям. Идти вглубь пещеры он опасается - там легко заблудится. В центральной части пещеры нет ориентиров, почти нет светящегося мха, полная темнота, а он открыт для нападения со всех сторон.


Алекс изменил вчерашний план поохотится на ползунов и решил проверить новое направление - нужно понять кто его соседи и чего от них ожидать. Поэтому покинув разлом он повернул налево и зашагал вдоль стены. Его задача на сегодня - разведать неисследованную часть пещеры.


Хорошо бы снова встретить ползунов, а не гоблинов, но скорее всего тут территория недомерков. Вот именно это и нужно проверить, а также как часто ходят патрули гоблинов и на каком расстоянии. Если будет слишком опасно он вернется на место первой стоянки и будет охотиться там.


Постоянная низкая видимость угнетала, он физически ощущает угрозу - в любой момент кто-то может выпрыгнуть на него из темноты и заранее он его не увидит. Сканер постоянно наготове, но дальность в режиме локатора всего 50 метров и сам режим неудобен - приходится постоянно все буквально ощупывать перед собой. Новый режим полноценного сканирования дает больше информации, но быстро съедает всю энергию, которая была нужна и Барьеру и на Ножницам, да и дальность этого режима всего 20 метров - на такой дистанции он враг глазами раньше увидит, если тот его не заметит первым.


С Ножницами тоже беда - наготове их держать нельзя, можно активировать только когда врага увидишь, а для этого нужно иметь полный запас энергии, который во время разведки как правило тратиться на Сканер и Барьер.


Получается какой-то замкнутый круг. Барьер он еще может поставить заранее, хотя его нужно постоянно подпитывать, а вот с обнаружением непонятно что делать. Если Алекс, допустим, засекает врага Сканером, когда тот уже бежит к нему, то у него нет полного запаса на активацию Ножниц и нужно хотя бы 1.5-2 минуты на восстановление резерва. Если держать все время запас энергии, то тогда нельзя пользоваться Сканером, или нужно передвигаться чуть ли не ползком. А если он засечет врага заранее, то нужно спрятаться и ждать набора энергии в надежде, что в ближайшие 2 минуты монстр сам тебе на заметит.


Необходимо иметь универсальное средство обнаружение противника. Самое простое и привычное - это зрение. Тогда увидев бегущего к нему врага он сможет сразу угостить его Ножницами и дальше по ситуации решать - либо отступать, либо принимать бой с копьем наперевес. Тем более, что до сих пор он встретил тут только два типа монстров и знает тактику борьбы с ними.


Получается, что улучшенное зрение крайне необходимо. Без этого охота становится опасной. Поэтому Алекс решился и направил небольшое поток энергии к глазам глядя при этом в темноту пещеры.


Используя такой нехитрый метод старатели могут легко получить простые способности, связанные с органами чувств. Так и получилось - в течение получаса парень смотрел вглубь пещеры, стараясь разглядеть детали ландшафта, пока не почувствовал небольшой расход энергии. Видимо из-за того, что он так долго пробыл в полумраке, энергетическая матрица быстро сформировалась. В интерфейсе в списке сигнатур появилась новая строка:


[Сигнатуры. Простые: Ночное зрение (1%)]


Парень сразу почувствовал, что видимость улучшилась - примерно на 25-30%. Пещера стала светлее, мох светился уже не таким мрачно-тусклым зеленым светом, в нем появились изумрудные оттенки. Из сумрака проступили очертания далеких валунов. Если камень был покрыт светящимся мхом, то Алекс его мог различить на расстоянии пару сотен метров. Таких точек стало больше. Это как если бы он смотрел в звездное небо сначала глазами, а затем в бинокль - в оптику сразу становится видно, что в небе значительно больше звезд, чем кажется невооруженным взглядом.


Через некоторое время он разобрался как пользоваться способностью - на активацию требуется 10 единиц энергии, а на поддержку всего 2 единицы каждые 10 минут - небольшое количество даже для обычного старателя 1-2 уровня, а для Алекса с его Насосом - совсем ерундовый расход.


Разобравшись с возможностями, он порадовался что открыл именно Ночное зрение. Какое-нибудь улучшенное зрение было бы хуже в его ситуации. Это только на первый взгляд кажется, что чем больше умений, тем лучше. Действительно, многие старатели шли по такому пути, получая все новые и новые способности, особенно это было популярно в начале освоения Другой Стороны, когда у людей было мало информации об этом мире. Но такое развитие, как ни странно, приводит к замедлению прогресса и снижению боевого потенциала.


Во-первых откуда можно взять столько энергии для подпитки десятков способностей? И где брать энергию и время на их развития? Умение развивалось только если его применять, причем желательно в реальном бою или хотя бы на тренировке с сильным соперником. Вопрос с ресурсами также стоял очень остро.


Во-вторых умение возникает не просто так - оно основывается на энергетической матрице, которую нужно сначало сформировать, а потом желательно активно развивать, чтобы способность обрастала новыми возможностями и вариантами применения. И понятно, что таких энергетических матриц не может быть бесконечно много, они формируются на базе энергетической структуры человека и имеют тесную связь и с телом и с энергоканалами и со структурами мозга, отвечающими за управление энергией. Особенно это важно для сложных умений - по мере развития энергетическая матрица растет, занимает больше места и требует больше ресурсов. С ростом уровня и трансформацией аспектов эти ограничения снимаются, но до этого еще дожить нужно.


Общая рекомендация - 3-4 умения для нулевого уровня, не считая Ходока и далее по 2-3 умения дополнительно за каждый следующий уровень. Если же старатель нахватал пару десятков умений, то лучше сосредоточится на развитии наиболее приоритетных, не трогая остальные. Естественно, что знания людей основывался только на опыте развития до 3-4 уровней, что будет дальше - загадка.


Поэтому дальновидные старатели предпочитали развивать свои наиболее сильные стороны, или сначала получить талант, а потом приобретать возможности, связанные с этим талантом, в этом случае можно иметь больше умений, связанных с одним талантом, без риска замедления их развития.


Лучше искать новое применение уже существующим умениям, чем получать их аналоги.


К счастью Ночное зрение, само по себе, не сильно повлияет на общий ход развития, даже несколько таких простых способностей в долговременном плане мало что изменят, но сильно увлекаться этим не стоит.


Изначально Алекс планировал, что у него должны быть способности атакующие, защитные, маскирующие, усиливающие тело и органы чувств - то есть все, что нужно для охоты и быстрого набора уровня. И к настоящему моменту у него уже было почти все это, кроме маскировки.


Также он хотел заполучить лечение и что-нибудь связанное с крафтом. Но это пока не первоочередная задача. Залечить рану можно и пыльцой, а крафте и думать нечего.


С новой способностью скорость передвижение немного выросла, Алекс не крался шаг за шагом - не охота а мучение! - вместо этого он неторопливо, но неуклонно, продвигался вперед, стараясь переходить от укрытия к укрытию. Он уж мог позволить себе двигаться не вдоль стены, а на расстоянии 100-200 метров от нее. Таким он образом он ушел с более освещенного маршрута в тень, где его сложнее заметить, но при этом он сам еще может контролировать окружающее пространство.


Через 10 минут Ночное зрение доказало свою полезность. Прячась за очередным валуном при осмотре местности старатель замечает парочку гоблинов. Это в первый раз, когда он первым увидел недомерков. Те идут неторопливо, периодически останавливаясь как будто к чему-то принюхиваясь.


Маршрут нюхачей пролегал вдоль стены, Алекс уже заметил, что они любят освещенные участки в отличии от ползунов. Это и понятно - у гусениц отсутствовали глаза - непонятно как они вообще ориентируются в пространстве.


Гоблины снова двинулись вперед приближаясь к укрытию старателя, по идеи они должны пройти мимо, но возможно смогут его унюхать. Этот момент нужно обязательно проверить пока он готов и может сразиться с врагом. Сейчас он в хорошей позиции - защита активирована и ее хватит еще на 15 минут, также есть полный запас энергии на один удар Ножницам.


Гоблины оправдывают ожидания и проходят мимо затаившегося охотника и двигаются дальше. Интересно, что они вообще тут ищут? Ни еды, ни воды здесь нет. Или просто патрулируют?


Когда старатель оказался позади монстров он стал красться за ними, стараясь осторожно ступать по каменному полу. Мелких камней на полу почти нет и обувь у него универсальная - одновременно мягкая, прочная и тихая - правительство не жалело денег на обмундирование, по меркам его мира качественная обувь и одежда не такая уж большая ценность.


Старатель смог приблизится к монстрам на дистанцию в 50 метров. К сожалению этого мало - нужно быть совсем рядом с ними чтобы атаковать Ножницами. Сейчас он немного жалеет, что не взял к копью еще и арбалет. Тогда он решил, что это замедлит его развитие. Действительно, для старателей новичков это не самый лучший выбор - убивая монстров издалека обычным оружием сложно добится взаимного резонанса энергий, нужного для трансформации аспектов. На дистанции эффект дают только умения - тогда резонанс происходит независимо от расстояния.


Ладно, нужно рисковать, у него не получится все время прятаться от врагов. В предыдущих схватках он был в еще более худшем положение и все равно справился.


- Ну что недомерки попались! - закричал Алекс на бегу приближаясь к гоблинам.


Он помнит, что гоблины не особо умные ребята и в незнакомой ситуации теряются, зато потом как войдут в раж, так сразу берсеркерами становятся. Поэтому нужно их прикончить как можно быстрее.


Гоблины оправдывают его ожидания и замирают на пару секунд от неожиданного крика. Алекс к этому времени уже набрал скорость и находится в зоне досягаемости удара Ножницами.


В качестве цели он выбирает шею правого недомерка и с мыслью 'не убью, так покалечу' бьет невидимым лезвием в основании шеи. К этому моменту нюхач уже начал двигатся. Алексу везет, он удачно подгадал момент и ножницы почти перерубают шею.


'Жаль, что нюхач не набрал скорости, тогда бы его башка точно отвалились бы', - думает старатель пролетая мимо первой жертвы.


Все - этот гаденыш больше не противник, даже если взбесится, то все-равно ничего сделать не сможет.


Все действие занимает секунду, почти убив первого монстра Алекс не останавливается. Сейчас его преимущество в скорости, защитном экране и копье. Барьер установлен точно по центру, закрывая область от подбородка до колен, а копье - вот оно в руках - направлено в живот монстра. В прошлый раз он так и уничтожил его сородича. Пролетает еще пара секунд и старатель добегает до противника. У того в глазах пустота - кроме ступора никакой другой реакции.


Чвых! Охотник наносит удар и монстр отлетает! Как и в первый раз силы не хватает, чтобы пробить монстра насквозь - все-таки разница в уровнях сказывается. Напоследок тот успевает махнуть рукой, но это не атака, а так ... прощальный жест и тест Барьера.


Все! Победа!


Дальше Алекс действует уже осторожно - отходит и проверяет не бежит ли кто на помощь. Помочь тут могут только монстрам, поэтому любые 'помощники' - нежелательные гости.


Но вроде никого. Первый монстр хрипит, а второй пытается встать. Копье плотно засело в теле нюхача - плоть и мышцы тварей первого уровня плотнее чем у обычных земных зверей. Поэтому старатель не пытается вернуть оружие, да и незачем - у него есть Ножницы. Вокруг уже образуется избыток энергии - это жизненная сила первого противника покидает его разливаясь в воздухе. Насос быстро набирает энергию, в условиях избытка процесс занимает менее тридцати секунд.


'Быстрее!' - мысленно поторапливает парень.


Тварь уже начинает показывать признаки безумия. Старатель ждет когда заполнится резерв. Ага! Готово! Набрав достаточное количество энергии он бьет монстра в горло и перерубает его на треть.


Еще тридцать секунд и второй удар. Все!


К этому моменту первый нюхач уже окочурился лишь немного опередив своего собрата.


В течение боя Алекс постоянно контролировал местность насколько мог, но на шум никто так и не появился.


Закончив бой старатель снова отметил, что монстры не кричат. Стонут, хрипят, урчат но громких криков не издают. Пожалуй, это он тут самый громкий. Он снова напомнил себе, что не стоит выделяться и следует вести себя потише. Однако в бою крик ему помог ввести тварей в небольшой ступор.


Закончив с парочкой охотник двинулся дальше и в течение следующих 4-х часов наткнулся еще на два дозора. Каждый раз гоблины брели по двое и каждый раз он встречал их рядом со стеной - они передвигались по освещенным участкам не уходя в темноту пещеры.


Сложности возникли только с последним патрулем. Первого монстра он зацепил очень неудачно - буквально по самому краю шеи. Это его конечно ненадолго вывело из строя, но потом тот начал звереть и потребовался второй удар Ножницами. При этом вторую тварь он пришпилил копьем и удерживал все это время пока собирал энергию для атаки. И только когда успокоил первого соперника принялся за второго. К этому времени нюхач тоже начал беситься и даже цапнул по ноге. Спасло то, что энергетический фон поднялся и Насос быстро набрал полный запас для третьего удара лезвием.


Итого результаты за день: 6 тварей, полграмма пыльцы и ранение в ногу. Алекс решил больше не рисковать сегодня. Даже если бы его не ранили, он все равно отправился бы обратно, так как времени прошло много и он далеко зашел, а возвращаться нужно также осторожно как он шел сюда - вдруг на пройденном маршруте новые враги появились. Спать же в чистом поле, точнее в пещере - чистое безумие.


С этими мыслями старатель присыпал рану пыльцой и побрел устало назад.

Глава 16. Обратно в пещеру.


Вернувшись в лагерь Алекс еще раз отправился на рыбалку. В прошлый раз он наловил рыбу с избытком, но всю выбросил, чтобы та не привлекла ненужное внимание. Кроме того на Другой Стороне рыба, как и другая органика, долго не хранится. Рыбины из вчерашнего улова уменьшились в размерах и потеряли форму, хотя есть их еще можно - вопрос порчи добычи интересовал людей, поэтому был хорошо изучен, а рекомендации были внесены в инструкции для старателей.


Ради эксперимента он попытался подкормить полипов - но ничего не вышло, те не обращали внимание на угощение. Отсутствие логичной пищевой цепочки - еще одна странность Другой Стороны не дававшая покоя земным ученым.


Алекса эта странность тоже интересовала, во-первых ему было просто любопытно - проснулся дух исследователя. А во-вторых это могло помочь выжить - чем лучше знаешь повадки врага, тем легче с ним справиться.


Пещера - это замкнутая экосистема, здесь законы сосуществования разных видов проявляются более явно и выпукло, чем на поверхности. Если конечно предположить, что эти законы существуют. Но не все же монстры энергией питаются? Да, возможно полипам и ползунам хватает такого питания, но зачем тогда гоблинам зубы? Старателей пугать? Ему также было известно, что некоторые твари на поверхности ели растения, но друг-друга - почти никогда.


Что еще он помнил из описаний Другой Стороны - этот мир не был мертвым! Наоборот, в каждой капле воды, в каждом сантиметре почвы и даже в воздухе находилась некая живая субстанция. Вынести ее на землю и там изучить не получалось, в буферной зоне она растворялась. А на другой стороне ничего сложнее оптического микроскопа не работало. Возможно монстры питались этой субстанцией и она была для них чем-то вроде планктона?


А как твари размножаются? Алекс попытался вспомнить что он знал. Вопросы размножения монстров тоже оставались загадкой не только для него. В обзорной статье он прочел, что простые монстры, например, теневые коровы, размножаются почкованием. Более сложные монстры - имели структуру ульев, где есть матка, которая дает потомство.


А вот размножение высокоорганизованных монстров было загадкой, явных признаков деления на мужских и женских особей у многих местных обитателей нет. Некоторые ученые предполагали, что их численность регулируется этим миром напрямую и при необходимости число монстров увеличивается небиологическими методами.


У старателя было еще несколько часов перед сном и он решил поближе познакомится с речными обитателями - вдруг придется по реке путешествовать, надо же знать кто в речке живет.


Речной бестиарий он помнил плохо, запомнил только угря и несколько других съедобных рыб, а также то, что в воде часто встречаются опасные водоплавающие монстры.


Парень снова залез в воду и подождал пока появится угорь. В этот раз было легче охотится - теперь он мог обернуть барьером выборочно любую часть тела и этого хватало чтобы справиться с рыбешками нулевого уровня.


Он быстро поймал рыбу на ужин и продолжил рыбалку, но не для еды, а чтобы привлечь кого-то покрупней, как это произошло в прошлый раз, когда он с полипами дрался. Барьер держался хорошо - угри не могли его пробивали, но он все равно начал постепенно изнашиваться. А вливать в него энергию старатель не хотел - она была нужна для объемного сканирования чтобы обнаружиться есть ли рядом цели покрупнее.


Чтобы экономить энергию он сканировал область радиусом 10 метров раз в минуту - на это уходил весь поток энергии, собираемый Насосом.


Ночное зрение тоже немного помогало, он чуть лучше мог разглядеть силуэты рыбешек в мелкой воде.


Через пару минут вокруг него крутились 5 угрей, Алекс продолжал ждать.


- Ловись рыбка большая и малая. Но лучше большая! - напевал он себе под нос.


Течение здесь не быстрое - могучая река была нетороплива и основательна, поэтому когда на поверхности появились сильные завихрения парень сразу понял, что добыча прибыла - объемное сканирование не понадобилось, глаз оказалось достаточно. Он тут же активировал Сканер режиме локатора целясь в смутный силуэт в темной воде:


[Речной бульдог: 1 ур.]


Название не совсем типичное для обитателя воды, но ему уже не до размышлений и он быстро выпрыгивает из воды. Лучше он пока по берегу погуляет!


Однако отпускать добычу не хотелось. Дело было не в еде, а в принципе. Никогда раньше он не рыбачил, но тут почувствовал азарт, а с его умениями никакая удочка не нужна.


Алекс с блеском в глазах отбежал от места, где стоял и начал шлепать по воде копьем.


- Сюда, я тут! Давай, не робей! - кричал он бульдогу.


Кроме полипов его никто здесь не мог услышать, а они на звук не реагировали. Может уже от водопада слегка оглохли?


Новоявленный рыбак ждал пока накопиться достаточно энергии для Ножниц, но боялся, что бульдог уплывет поэтому привлекал его ударами по воде.


Наконец запас заполнен! Энергии на один удар, промахнуться не хочется. Не то чтобы эта охота имела большое значение - она скорее относится к маленьким радостям жизни, которые не хочется упускать.


Хлюп! Алекс бьет по завихрению с небольшим упреждением. В воде хорошо видно контур удара, по которому понятно, что Ножницы - это скорее полукруглое лезвие, чем классические ножницы. Название умения не соответствует содержанию, но у Другой Стороны своя логика - главное чтобы пользователю было понятно.


Удар достигает цели и тут же на поверхность выскакивает водный монстр - тварь метровой длины с непропорционально огромным черепом, в котором торчат длинные кривые зубы. Лупоглазые белесые глазами и маленькие плавники завершают жуткий образ. Больше она напоминает зубастую рептилию, чем рыбу. Алекс успевает ее разглядеть только мельком - тварь прыгает в воду и уплывает. К сожалению одного удара Ножниц не хватает, чтобы убить монстра. Ну да ладно, хоть развлекся.


Если у парня и были до этого мысли каким-то образом сплавится по реке, то после встречи с бульдогом они полностью исчезли. Если придется идти вдоль реки - то только по берегу, тут пока кроме молчаливых и почти мирных полипов он никого не встретил.


Мыться он теперь будет очень быстро или на самом мелководье. Там, куда бульдожка не заберется. И за рекой нужно постоянно следить - кто знает какие еще твари водятся в мирной, на первой взгляд, реке.


Парень поужинал, снова посидел на берегу и отправился спать.


***


На следующий день Алекс отправился по вчерашнему маршруту на разведку нового направления. Он хотел выяснить два момента, первое - попадутся ли ему на зачищенной территории гоблины и второе - куда ведет это направление.


Не теряя времени он шел по маршруту, по его прикидкам вчера он прошел около 6-7 километров, но мог и ошибаться. Шел уверенно, но соблюдал осторожность, за что чуть не поплатился - почти в самом конце исследованного маршрута ему встретилась парочка нюхачей - в этот раз они первые его увидели и синхронно бросились на него.


К счастью энергии в этот момент было достаточно и старатель стал действовать по привычному варианту - вывел из строя первого врага ударом Ножниц, потом копьем ткнул второго. Копье реально выручало, спасибо тем, кто придумал им снабжать старателей и разработал курс виртуальных тренировок.


Буквально через 500 метров он достиг конца вчерашнего маршрута. Особых ориентиров тут не было. Если бы не почти исчезнувшие трупы гоблинов, то он мог бы не заметить место вчерашней битвы.


Наученный прошлой схваткой Алекс осторожно двинулся вперед избегая освещенных мест.


Так он двигался в течение получаса, пока не увидел вдалеке, как стена, которая до этого шла более-менее ровно, поворачивает, скрываясь из виду - впереди был угол, за которым ничего не видно пока не выглянешь за него.


Не выходя на освещенный участок старатель по широкой дуге стал осторожно обходить угол, чтобы издалека посмотреть что там находится.


Стена в этом месте довольно резко поворачивала. Приблизившись поближе он увидел, что это не изгиб пещеры, а широкий проход в стене, вторая сторона которого была в двухстах метрах и под углом в 90 градусов уходила направо. Попросту говоря он дошел до угла пещеры, только самого угла не было - вместо него был проход.


Проход был широким но не длинным. Со своего места Алекс видел, что дальше проход начинает расширяться переходя в другую пещеру или большой закуток. Размеров этой новой пещеры он не мог определить. Самое интересное - проход охраняется гоблинами. 3 пары нюхачей сидели в начале прохода по краям и в центре. Периодически кто-то из них вставал, почесывался, прохаживался вперед-назад и снова садился.


Алекс был готов поспорить, что кто-то заставил недомерков охранять проход. Они явно не хотят здесь находится, но и уходить бояться. Видимо у них есть командир, и скорее всего этот командир будет поумнее рядовых гоблинов.


'Плохие новости!' - подумал старатель.


Во-первых он не может идти вперед - с шестеркой нюхачей он сейчас не справится ну никак. А во-вторых оказывается, что его соседи более опасны, чем он думал. Кто знает насколько умны эти твари, возможно у них есть сложная иерархия, ведь до сих пор он видел только рядовых бойцов, которые даже оружия не имеют.


Возможно он зря паникует - большинство монстров, с которыми сталкивались люди, имеют самую простую организацию наподобие стада или стая. Однако, судя по виду, перед ним явно кем-то организованная охрана, а это уже тянет как минимум на полуразумное племя.


Алекс продолжал наблюдение скрывшись за камнем. За все это время гоблины не обмолвились ни словом ни жестом. Похрюкивание и урчание - не в счет, так как никакой реакции у других это не вызывало.


Старатель хотел понять есть ли у нюхачей какой-нибудь язык, но пока никаких признаков осмысленного общения не видел. Еще через пару часов он стал свидетелем того, как с правой стороны угла, там где он еще не был, подошла парочка гоблинов и вошла внутрь прохода. Охранники не удостоили их взглядом. До той части пещеры он еще не добрался, но как выяснилось там тоже ходят патрули гоблинов.


'Значит все-таки полуразумные', - пришел к выводу парень.


Узнав все что нужно старатель осторожно отполз и отправился к убежищу. По дороге назад ему никто не встретился.


Добравшись до реки он стал думать, что делать дальше. До лагеря гоблинов, как он его окрестил, было 7 км и они патрулируют всю прилегающую территорию. Возможно патрули как-то учитываются, тогда рано или поздно пропажу гоблинов, которых он уничтожил, обнаружат. Что гоблины будут делать после этого? Отправят большой отряд? Возможно они подумают, что патрульные сцепились с ползунами?


У гоблинов и ползунов явно есть какие-то взаимоотношения и судя по всему не дружеские. Он вспомнил нюхача, который отшатнулся, когда увидел трупы гусениц-переростков. Скорее всего они поделили пещеру и у каждого вида своя территория. Не случайно в последние дни он не видел ни одного ползуна. Их тут и нет - они живут в другой части пещеры.


Для Алекса ползуны более удобные соперники - они медленные и в бою от них можно всегда убежать, накопить энергии вернуться и ударить снова. А если укрыться на высоком камне - так вообще красота, их можно безнаказанно бить дальнобойными умениями. Он вспомнил как расправился со стаей из 8 ползунов.


С гоблинами же можно попасть в переплет. Пока ему везет, но каждая схватка это большой риск, а ее результат сложно прогнозируем.


Третий вариант - остаться на побережье, это самое безопасное место. Полипы не представляют большой опасности, есть вода и пища, но там сложно накопить пыльцу и получить уровень. Один ползун эквивалентен целому выводку полипов и ему понадобится в несколько раз больше времени для охоты на берегу чтобы получить сопоставимый результат с охотой в пещере.


Решено - он отправиться назад на территорию ползунов. В конце-концов сюда он пришел за водой и он ее получил. Сейчас у него есть запас на две недели и он может вернуться в любой момент.


Алекс напоследок порыбачил, попрощался с рекой и отправился спать.


***


Наступило очередное утро, которое ничем не отличалось от вечера, дня или любого другого времени суток. Алекс мог различать смену дней только по часам, по которым поддерживал режим сна, чтобы не расслабляться и не потерять настрой. Имея долгий опыт выживания он знал, что ритм деятельности ему помогает. Ритм - это привычка, а привычки могут быть хорошим и плохие. Плохие привычки - просто приобрести, но с ними сложно жить, хорошие привычки - сложно приобрести, но с ними легко жить.


Его задачей было выжить и выбраться, а для этого нужно эффективно действовать, а чтобы эффективно действовать нужно оптимально распределить ресурсы, в том числе и сон, который давно стал для него ценным ресурсом. Алекс, как никто другой, знает что такое длительное переутомление и к чему оно приводит.


Чтобы этого не происходило он и придерживался выбранного режима. Поэтому утро для него было утром с его привычным набором дел.


Закончив собираться и напоследок умывшись - как ему будет не хватать реки в пещере! - старатель отправился на место свое высадки в этом мире.


Подходила к концу третья неделя его пребывания на Другой Стороне и рюкзак ощутимо похудел - он почти доел весь стандартный паек, в избытке оставались только энергетические батончики.


Через несколько часов, никого не встретив по пути, он был на месте. Его закуток отделался от общей пещеры небольшим проходом. Порадовавшись виду знакомых валунов он затащил рюкзак наверх. Все, теперь он готов к охоте на ползунов.


Как и в самый первый день на Другой Стороне, выйдя из тупичка, он направился направо. В прошлый раз он быстро нашел ползунов, значит их тут должно быть много, посмотрим, что будет сегодня. Он жаждал встречи с врагом - охота дает быстрое развитие, а ему ой как нужен уровень. Парню надоело все время контролировать запас энергии, хотелось чтобы и на Ножницы хватало и на Барьер и на Сканер.


Алекс снова двигался вдоль освещенной стены, но он уже не крался, а медленно шел выискивая замаскированных ползунов. Зная как они маскируются можно было обнаружить их простым зрением, а не Сканером. В этом ему сильно помогало Ночное зрение. Прогресс способности радует - уже 38%. Оно и понятно, умение не особо сложное для развития и растет от простого применения.


Ночное зрение было полезным даже рядом с освещенной стеной. Зеленоватое свечение мха нельзя назвать ярким, активировав способность старатель словно выкрутил общее освещение на пару делений. Мало того, что более далекие детали можно было рассмотреть, но и вблизи стали выделяться многие нюансы.


В первую очередь парень высматривал ползунов, но периодически поглядывать по сторонам - вдруг кто вылетит из темноты. Очень не хотелось на гоблинов наткнуться, хотя их тут не должно быть.


Алекс прошел около километра, но так никого не встретил. Скорее всего он был прав и ползуны в отличии от гоблинов, предпочитают темные участки. В прошлый раз он их нашел рядом со стеной, но это могла быть случайность. Но пока он продолжал идти вдоль стены - вглубь пещеры парень не хотел идти, оставил это напоследок.


Еще через полкилометра стена начала уходить вправо все сильнее и сильнее. Пещера в этом месте начала расширяться, опровергая предположение старателя, что она похожа на прямоугольник и имеет искусственное происхождение. Хотя термин 'искусственное' вряд ли применим к топологии Другой Стороны. Какое происхождение имеет форма пещеры, сама пещера и все остальное в этом мире? Искусственное, натуральное, случайное?


Старатель продолжал идти вдоль дальше - странно что он еще никого не встретил. Стена все сильнее уходила направо. Он решил сменить тактику и пойти обратно, только сместился вглубь пещеры на 150 метров.


Тут было значительно темнее и Алекс не доверяя своим глазам, даже улучшенным Ночным зрением, периодически активировал Сканер.


Через 300 метров он наткнулся на первую за сегодня стаю из 4-х ползунов. Помог Сканер - охотник использовал его в режиме локатора просматривая путь перед собой.


- Ну наконец-то! - пробормотал он.


В прошлый раз ползуны ничем себя не выдали, пока он почти не споткнулся об них, в этот раз они вели себя также. Видимо увидев жертву они не сразу бросаются на нее, а ждут пока она подойдет поближе. Коварные твари!


- Ну ладно, гады ползучие, теперь я устрою вам сюрприз! - прошептал парень.


Старатель, не торопился. Да и куда было торопиться? Его главный ресурс - время. Сначала он проверил каждого монстра, чтобы убедиться, что среди них нет никого выше первого уровня, потом проверил сканером ближайшую местность - нет ли рядом других стай. Затем обновил барьер и дождался заполнение хранилища энергии. Все он готов!


Ударив Ножницами по ближайшей твари охотник развернулся и побежал к стене. Он знает, что там точно никого нет. Монстры, не выдержав такого издевательства, прекращают прикидываться невинной группой камней и ползут вслед за ним. Алекс не оглядывается, в ближайшие две с половиной минуты ему нечем порадовать ползунов.


Более того, он и не собирается с ними тут драться. По опыту прошлых схваток он знает, что в конце боя раненые твари теряют волю к битве, в отличии от гоблинов, и начинают разбегаться, а вылавливать их по темной пещере ему не хочется, лучше довести их до своего тупичка и там прикончить. Поэтому, выждав необходимое время, Алекс разворачивается и бьет уже другого монстра, потом третьего - просто чтобы позлить и слегка ранить. Так он и бежал нанося удары по очереди каждому преследователю. На втором круге вся группа добралась до прохода в тупик.


Дальше стандартная процедура - старатель забирается на свою скалу и уже оттуда продолжает долбить монстров, когда те отползают подальше он спускается и начинает бегать кругами приманивая их вглубь тупика - раненые монстры двигаются уже на так шустро, видимо чувствуют боль от ран. Вскоре роли меняются и уже монстры уползают, а охотник их преследует. Наконец финальные удары и сбор добычи.


Часовой отдых, перекус и старатель снова отправляется на охоту, сегодня он намерен поработать.


В этот раз, не тратя времени на путь вдоль стены, он сразу идет вглубь пещеры, проверяя участок за участком в шахматном порядке. Он уже точно знает, что ползуны больше любят темные участки.


Поиск не быстрый, глазам он не доверяет, нужно внимательно проверять каждый участок, а на это уходит и время и энергия, точнее время уходит на набор энергии. Не хочется получить неожиданный удар жалом, после этого он может уже никуда не убежать. Но сегодня старатель чувствует в себе силы и уверенность, продолжая вглядываться в темноту, Ночное зрение тут в самый раз, без него эта охота была бы в несколько раз опаснее.


Через 2 часа поисков он находит вторую стаю в шесть особей. И отойти далеко не успел - его скала всего в 500 метрах. Он бьет Ножницами ближайшую тварь и бежит к укрытию.


Уничтожение стаи занимает 6 часов. Адреналин наполняет тело ложным ощущением силы, но охотник не обманывается - на сегодня все, хватит.


На следующий день еще вылазка. Через полчаса он находит новую стаю, оказывается врагов тут много, а он два километра вчера зачем-то прошел. Нужно было сразу переходить на темную сторону. Ну да ладно, зато местность разведал.


В стае снова 6 особей. Сюрпризов они не приносят, удобный противник если конечно заранее увидеть. Через пять часов все закончено. Его тупик похож на бойню - 16 трупов. Даже странно, что ползуны еще не боятся сюда заползать.


Кому сказать, что он в одиночку за два дня уничтожил 16 монстров первого уровня находясь на нулевом - не поверят. Насос дает невероятные возможности!


После третей охоты Алекс залез на камень и удовлетворенно выдохнул:


- А охота удалась!


Он потянулся. Нужно сделать перерыв, продолжать сегодня охотится - опасно, два дня напряженной концентрации утомили, особенно вчерашний. Нужно сделать перерыв.


Парень решил проверить результаты работы, насколько он стал ближе к новому уровню:


[Уровень: 0


Энергия: 35/35 ед


Трансформация: Тело: 20,5% / Структура: 28,2% / Мозг: 19,8%


Сигнатуры. Простые: Ходок (15%), Ночное зрение (48)


Редкие: Пространственный барьер* (50%), Сканер пространства* (54%), Насос* (70%), Ножницы пространства* (56%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Как и ожидалось больше всего выросла трансформация энергоканалов - за счет использования Ножниц. А вот в сигнатурах его ждал долгожданный подарок. Прогресс Ножниц достиг 56%. Неудивительно, он ведь их сегодня по максимуму использовал.


Обидно что Сканер и Барьер почти не выросли. Первое умение развивалось только в режиме объемного сканирования, а второе только при отражении реальной атаки. Алекс сделал себе пометку продолжить тренировки с полипами, чтобы развить эти способности.


В любом случае, в отличии от многих других старателей, его умения очень быстро растут, и это здорово! Это же не какое-нибудь Ночное зрение, которое развивается практически само по себе, благодаря простоте своей энергетической матрицы. Оно так и дорастет до 100% без каких либо дополнительных условий. Развитие других его способностей требует значительно больше сил и времени, поэтому он и рад, что все основные умения прошли первое усиление.


Но настало время главного блюда - Ножниц. Впрочем он уже в бою заметил, что изменилось - выросла дальность. Теперь ножницы бьют на дистанцию 30 метров и чуть дольше существуют - уже не мгновение, а заметные доли секунды, поэтому если монстр двигался, то он ранил себя сильнее чем раньше.

Глава 17. Ползучий сюрприз.


Кажется, что любой старатель был бы рад развиваться так же как Алекс - Насос и Ножницы дают убойное сочетание, - но это только на первый взгляд. Каждая битва с несколькими противниками могла закончиться гибелью, достаточно одного случайного попадания и все.


Другие старатели охотятся группами именно для того, чтобы снизить потери. И обычно в группу набирались охотники разного профиля. Центральная фигура - старатель со способностью 'Крепкое тело' или 'Общее усиление' или аналогичное. Подобные умения увеличивают силу и выносливость, а иногда еще и скорость, но несильно - это другая специализация.


Такого бойца снабжают самой продвинутой экипировкой и доспехами из специальных сплавов с добавлением пыльцы, для придание еще большей прочности. В результате эти ребята могут в одиночку спокойно выдержать серию ударов. Как правило они еще и какую-нибудь защитную способность при этом получают, которая еще больше увеличивает их сопротивляемость. И пока они сдерживают врага остальные пытаются его уничтожить сначала умениями, а затем личным оружием.


В результате охота становится не такой опасной, хотя старатели постоянно гибнут. Но все-же на первых уровнях технологические возможности людей дают преимущества над способностями монстров. Экипировка позволяет сделать танк из человека и никакой ползун ему ничего не сделает, особенно если этот танк идет по пути развития тела и во много раз раз сильнее обычного человека.


В отличии от них Алекс может положиться только на себя поэтому вынужден постоянно рисковать. Однако последние дни внесли коррективы - он уже набрал достаточно пыльцы, чтобы свалить отсюда - можно активировать Ходока и вернуться на Землю. Какое-то время он колебался, но потом решил повременить с возвращением. Да сейчас ему сложно и ситуация очень опасная, но зато здесь он быстро развивается! Сколько там набирает уровень обычный старатель? Год-полтора? Он не может себе этого позволить. А вот сможет ли он сюда опять вернуть - большой вопрос.


Обычно происходит так - старатель привязывается к определенному региону и туда же и возвращается. Но не в каждом случае - гарантию дает только развитое умение Ходок, тогда старатель точно попадает туда, куда планировал. Случай Алекса нетипичный, он сюда попал явно не самостоятельно - ему что-то помогло. Как это произошло он не знает, но пока результаты его устраивают. Сейчас рано сбегать - домой он успеет вернуться.


Он думал над тем, чтобы взять Общее усиление тела, но не хотел этого делать на нулевом уровне. Во-первых он и так набрал уже достаточно способностей для своего уровня и все они нужные. Сначала необходимо получить следующий уровень, чтобы было легче активизировать и развивать новые энергетические матрицы, а Общее усиление тела в этом может помешать - это не Ночное зрение где затронута только малая часть организма, тут потребуется перестройка всего тела.


Второй момент - такая способность требует затрат энергии, которой у него сейчас немного. Зависимость Общего усиления тела от энергии простая - чем больше вкладываешь энергии, тем большее усиление получаешь, вплоть до максимума, который дает эта способность.


Он помнил примеры танков, которым энергии хватало только на усиление и, максимум, на поддержку какого-нибудь дополнительного защитного умения, а перед схваткой желательно было глотнуть энергетический раствор. То есть они сразу шли по пути специализации защитника или 'танка', по версии игроков в виртуальные игры.


В его случае эта способность на первых порах будет невостребованной. Где он возьмет дополнительную энергию на поддержку усиления тела? Она и так уходит на обновление барьера, применения Сканера, а еще нужно и про Ножницы не забывать. Это Ночное зрение требует всего ничего - 2 единицы энергии раз в 10 минут. Но Общее усиление имеет совсем другой принцип - энергия будет использоваться как топливо для тела, там жалкими 2 единичками не отделаешься, если хочешь результат будь добр пускай весь запас на мышцы, или хотя бы половину.


Но в этом случае и драться нужно всегда в рукопашную - глупая затея с опасными противниками и без нужного снаряжения. Лучше он будет развивать дистанционные и защитные умения, а также обнаружение и маскировку, которую, к сожалению, еще пока не получил.


Алекс хорошо знал особенности развития Общего усиления тела потому-что хотел получить его на более высоком уровне, как вспомогательное, и изучал описание, но пока время для этого не наступило.


***


На следующий день Алекс занялся разведкой вместо охоты. Он понял что ползуны обычно кучкуются чуть в глубине пещеры. Исключением была только первая стая, которая в первый день загнала его на камень, но у старателя было предположение что это было что-то вроде патруля аналогично гоблинскому. Те ходили в основном вдоль освещенной стены и возможно ползуны защищали проход на свою территорию. Вероятно, что несколько стай, которые он выманил из глубины пещеры, находились тут с той же целью, потому что плотность монстров тут была подозрительно высокая.


Алекс склонялся к выводу, что в пещере есть две группировки - гоблины и ползуны, между собой они не деруться, но территорию поделили и держат на границах патрули, чтобы противоположные виды не заходили на чужую часть пещеры - мол туда ходи, а сюда не ходи. Его тупичок находится как-раз на границе между владениями двух группировок. В эту логику не укладывается только то, что представители обеих групп, мягко говоря, не блещут умом. Возможно охрана территории - это не специально разработанная тактика, а просто инстинкты, по крайне мере со стороны ползунов, гоблины имеют хоть какое-то руководство, как он успел убедиться.


Старатель решил, что неразумно убивать всех гусениц рядом с его убежищем, зря он за последние два дня уничтожил ближайшие к нему гнезда - ползуны охраняют его от патрулей гоблинов. Ну да ладно думал он, получилось как получилось, но дальше нужно идти охотиться вглубь владений ползучих тварей. Если повезет он там найдет еще одно удобное убежище и сделает его своей базой.


Приняв решение он отправился на охоту. Парень двигался осторожно уже не тратя столько времени на осмотр дороги, как несколько дней назад. Целью была разведка и пройти сегодня нужно много. Поэтому вместо того, чтобы красться, постоянно сканируя местность, он тратил энергию на обновление защитного барьера - в случае засады это даст ему возможность избежать повреждений. Если поддерживать барьер и пользоваться сканером, то скорость передвижения сильно падает. В предыдущие дни, когда он искал ползунов, он передвигался по следующей схеме - поставил барьер, накопил энергии, активировал Сканер, накопил энергии, двинулся дальше и снова обновил барьер. И так по кругу. Если не обновлять барьер то тот постепенно деградирует и исчезает. Но если поддерживать только барьер, без сканирования окрестностей, то передвигаться можно не останавливаясь. Лишь иногда он притормаживал и выборочно сканировал подозрительные участки в глубине пещеры.


Пока ему никто не встретился, монстры оправдывали ожидания. Старатель предполагал, что в темноте тут много ползунов, но на более освещенные участники они не выползают. Проверять эту догадку он пока не собирался, да и зачем, даже если он встретит небольшую стаю, то не сможет устроить полноценную охоту если только не найдет какой-нибудь закуток куда можно загнать ползунов. Лучше посвятить сегодняшний день разведке - нужно знать кто твои соседи.


По правде говоря Алексу за последние дни надоело просто бить врагов, хотелось побыть исследователем нового мира, посмотреть что здесь еще есть.


Поэтому он и уходил все дальше и дальше от своей стоянки. Во время пути парень снова пытался вызвать ощущение пространства - то чувство, которое у него развилось на Земле благодаря упражнениям по объемной деконцентрации и тренировкам Пути пустоты. Это ощущение и раньше было нестабильным и возникало обычно во время полного покоя либо само по себе. Он был уверен, что именно оно является причиной получения способности Сканер. Но тут в пещере оно почти не работало и он не мог на него полагаться, однако попыток не бросал.


Вчерашний маршрут он прошел быстро, дойдя до изгиба пещеры в 2-х километрах от тупичка. В этом месте стена уходила еще правее - пещера расширялась, хотя точно сказать было сложно, может это просто огромный проход в стене, чью противоположную сторону не видно, как это было в лагере гоблинов.


Старатель следовал простой логике исследователей лабиринтов - держись одной стороны, может весь лабиринт и не пройдешь, зато не заблудишься и всегда сможешь вернуться в исходную точку.


Пещера здесь точно такая же как и в других местах, разве что шума реки не слышно, но и абсолютной тишины нет. Из глубины пещеры доносились звуки ветра усиленного отражением от стен. Скорее всего где-то в потолке были проходы на поверхность, а может тут есть воздушные потоки, вызванные особенностями топологии пещеры. Иногда Алекс ощущал на лице легкие порывы. Ветерок ему не мешал, скорее помогал немного приглушать звук шагов - в полной тишине сложно маскироваться.


А вот запахов тут почти не было ни гниения ни затхлости - ничего. Такое ощущение что воздух абсолютно стерилен, однако он знал, что это не так - помимо энергии воздух был пропитан живой субстанцией, всех свойств которой люди не знают.


За пару часов после того, как он достиг поворота стены, он прошел еще 5 километров и наконец увидел что-то новое - стена начала заворачивать налево.


Старатель прошел еще полкилометра пока местность не начала меняться. Здесь стали попадаться большие валуны, примерно такие же, как в его тупичке. Если до этого, на его пути, большинство камней были мелкими - не более метра, то тут в основном были глыбы высотой от трех до десяти метров. Как-будто часть потолка обвалилась. При этом, в отличии от его полянки, глыбы почти не имели мха. И на стене количество мха уменьшилось.


Валуны образовывали темный лабиринт в котором ни черта не было видно. К счастью Ночное зрение уже достигло прогресса 50% и получило первое усиление. Изменения были количественными - на иное он и не надеялся - видимость в темноте усилилась. Но этого было недостаточно, валуны скрывали обзор, поэтому Алекс был вынужден постоянно применять Сканер в режиме объемного сканирования - так он получал информацию о ближайшем окружении.


Попутно он искал какой-нибудь валун на который можно будет забраться в случае опасности, но ничего подходящего пока не видел, валуны стояли на отдалении друг от друга и взобраться на них было невозможно - покатые края не давали возможности ухватиться за них и подтянуться.


Скорость упала до предела. Он шел так, чтобы не терять из виду стену, иначе точно заблудился бы. Но даже рядом со стеной света было очень мало - какая-то аномалия. В итоге за несколько часов Алекс прошел только пару километров. Наконец количество валунов стало уменьшаться.


Пройдя лес каменных глыб старатель наконец увидел более менее открытую площадку. Он заметил ее случайно, когда обогнул очередной валун. Площадка была большая - несколько сотен метров шириной, света почти не было. На другой стороне с трудом угадывалась очень слабо освещенная стена, было видно только, что стена изгибается, образуя небольшой закуток.


Получалось, что площадка отгорожена с одной стороны стеной, а с другой - лесом валунов, который закрывает ее от остальной части пещеры. По какой-то причине мха здесь почти не было. Если бы не очередное улучшение Ночного зрения, то парень не смог бы даже определить ее размеры.


Еще он не увидел бы и огромную тушу в центре - гигантского ползуна, длинной около 15 метров. Хотя как такую тушу можно не заметить? Увидел бы ее даже на фоне тусклого, на гране отсутствия, света, просто принял бы за камень. Гигант даже и не думал маскироваться, видимо у него эта функция просто отсутствовала, он лежал вольготно развалившись прямо по центру закутка. Хорошо что у Алекса нет никакой фобии к червякам и гусеницам, а то сейчас бы его стошнило.


Диаметр тела монстра достигал 4 метров, такая длинная колбаска, или скорее сарделька, рядом с которой лежали еще несколько десятков мелких, хорошо знакомых ползунов, они почти сливались с каменным полом на таком расстоянии. Но мелкие они были только на фоне огромного урода. Среди них также виднелись три туши ползунов средних размеров чьи пропорции не были такими непропорциональными - длина 5 метров при диаметре 1 метр.


Увидев гиганта с группой товарищей парень замер и очень медленно, не дыша, начал отползать назад за валун из-за которого только что вышел. Такую тварь не стоило не только злить, но нельзя даже дать ей заподозрить, что он здесь находится.


Пока старатель тихонько отползал гигант не шевелился - как и другие ползуны он был любителем абсолютного покоя. В отличии и от гоблинов и даже полипов, которые иногда совершали мелкие движение, ползуны были самыми ленивыми и неподвижными обитателями пещеры.


Сканер не добивал до гигантского ползуна, поэтому парень не мог определить название и уровень исполина, но точно знал, что у нет никаких шансов справиться с ним даже если бы у них были одинаковые уровни, в чем он сильно сомневался. На Другой Стороне размер имеет значение и напрямую влияет на силу. Чем больше существо и чем больше у него масса тела - тем больше у него энергии и силы. Уровень дает только новые возможности и рост базовых физических характеристик.


Поэтому какой-нибудь дождевой червяк, даже если он будет на несколько уровней выше Алекса, ему не помеха. Он легко раздавит его несмотря на разницу в уровнях. Даже если у того есть спецспособности, то это ему не сильно поможет потому что энергии мало. Что толку если он может, например, стать сильнее в 10 раз - он все равно останется червяком, просто в 10 раз более сильным. Убийство такого существа также не дает заметного результата, мало энергии - небольшой результат. Хочешь быстро развиваться - ищи себе противника своего размера, халявы не будет.


Верно и обратное - огромный монстр может разогнать группу старателей выше его по уровню, а если он обладает какой-нибудь атакующей способностью, то без потерь не обойдешься. Поэтому гигантские монстры были самыми опасными для человека обитателями Другой Стороны. Зато их уничтожение выгодно как для сбора пыльцы, так и для личного развития.


Наконец Алекс, пятясь назад, вышел из зоны видимости гиганта и мысленно выдохнул - шуметь он боялся. Парень развернулся и медленно, не останавливаясь стал уходить назад по прежнему маршруту.


Все что надо он увидел, спасибо пещере что не выдала, но с разведкой на сегодня покончено. Алекс продолжал идти, немного ускорив шаг, он боялся что такой огромный монстр, имея высокий уровень, может также иметь специальные способности по выслеживанию добычи. Ползуны же любят засады, значит могут и добычу на большом расстоянии заметить.


Это кстати была еще одна загадка - многие монстры не только агрессивны, но и имеют способности, строение тела и даже повадки хищников, что указывает на воинственность и склонность к охоте. Но охотились они почему-то только на людей. Те же ползуны как-то не очень истребляют гоблинов и наоборот, а вот на Алекса набрасываются все обитатели пещеры. Несправедливо получается, какая-то дискриминация - чем они тут кучу времени занимались до его появления? Зачем им умение сидеть в засаде и маскироваться если кроме него тут никто не шастает?


Алекс, как и многие другие, считал, что монстры - это реакция Другой Стороны на человека. Но доподлинно не знал должны ли монстры мешать людям осваиваться этот мир или, наоборот, помогать развиваться.


Старатель планировал покинуть закуток как можно скорее, но пройдя половину леса камней он услышал знакомые звуки - Плюх-Шурр-Плюх! Только звуки были значительно громче, чем от обычных ползунов - их явно издавало более массивное тело.


Стена была слева, так как он развернулся и возвращался назад, а звук шел справа, прямо на него.


'Обнаружили!' - подумал старатель и успокоился.


До этого у него был легкий мандраж - смогут ли его заметить или нет, но сейчас все это прошло и пришло спокойствие - нужно бежать, дальше прятаться бесполезно. Приняв решение он отбросил волнения и переживания по поводу своего будущего. Сейчас нужно действовать не теряя ни секунды.


Больше не таясь Алекс рванул вперед. Его преследователь как-то почувствовал или услышал старателя и стал перемещаться по параллельному маршруту издавая еще больше шума. Тут и там слышался треск камней, как они отлетают и бьются друг об друга. Видимо преследователь не разбирал дороги и мчался напролом. Большие каменные глыбы он вряд ли мог сдвинуть, но вот всякую мелочь разбрасывал.


Старатель был уверен, что его преследует не тот гигант, которого он только что видел - тот был слишком велик, чтобы быстро передвигаться сквозь лес валунов. Ползуны развивают максимальную скорость на прямой - охотник уже успел в этом убедится, когда гонялся за ранеными особями. Если им нужно повернуть, даже на небольшой угол, то они могут потерять секунду на то, чтобы перестроится. Хотя по прямой они ползут на удивление быстро для существ напоминающих гусениц.


Значит его преследует что-то больше чем обычный ползун, но и не самый большой представитель их вида.


Размеры преследователя позволяют ему находить путь между валунами. Он может двигаясь по прямым отрезкам, но поскольку глыбы стоят достаточно плотно, то монстру приходится их огибать. Старатель слышит как тварь периодически останавливается и устремляется по новому маршруту.


В отличии от монстра старатель бежит быстрее - все таки человеческое тело лучше приспособлено для резких поворотов. Но он понимает, что закончатся валуны и все! Дальше он будет на прямой и непонятно кто окажется быстрее.


Звук усиливается, становится все ближе - это враг приближается! Между монстром и человеком меньше 50 метров.


Огибая очередной валун охотник видит пятиметрового ползуна - увеличенную версию обычной особи. Толщина тела около метра, вес, наверное, не меньше нескольких сотен килограмм - мощная тварь!


Не колеблясь он сканирует его, сейчас не время экономить энергию, хотя барьеры нужно бы обновить, но против этого врага они не спасут. Да и Ножницы тут не сильно помогут. Сканер показывает:


[Пещерный ползун-рабочий: ур. 2 ]


Так он и знал! Второй уровень - это значит, что существо на порядок сильнее Алекса при прочих равных. А они даже близко не равны - это не гоблин недомерок, а хрень весом минимум в полтонны, а может и больше. Значит разница в силе и возможностях огромное. Мирное название 'ползун-рабочий' его не обманывает - дополнительное слово в названии обычно означает специализацию и новые способности, а не отсутствие агрессии по отношению к человеку.


Тут тварь делает то, что обычные ползуны никогда не делали - она чуть поднимает переднюю часть тела и замирает, вызывая у парня чувство опасности. Способность ... она хочет что-то сделать! Он как может ускоряет бег прячась за очередным валуном. БАЦ! Оглушительный удар разносится по пещере, наверное, на километры. Что-то с огромной силой врезалось в валун за которым он только что скрылся.


Парень не останавливается и бежит дальше, ползун снова его преследует, но пару секунд тот потерял и чуть отстал, но начинает снова нагонять двигаясь по прямой.


На бегу Алекс лихорадочно размышляет: 'Стреляет! Чем? Это точно не жало! Перед выстрелом остановился замер. Барьер не поможет, сила выстрела большая!'.


Ситуация критическая - защиты от выстрела монстра, чем бы тот не стрелял, у него нет. Скорость охотника ниже, пока единственная защита - лес валунов, но это ненадолго, до края осталась пара минут бега, потом все его преимущества закончатся. Нужно что-то срочно сделать иначе жить ему - несколько минут.


Старатель принимает решение - направляет всю энергию, собираемую Насосом, на тело, распределяя ее по всему объему. Захватывает мышцы, кожу, внутренние органы - ему нужно срочно получить способность, которая даст преимущество и он знает как ее получить. Лишь бы времени хватило!


С энергией он работает уже значительно лучше, чем раньше, если в начале ему было сложно ее даже воспринять и ощутить, то после трех недель тренировок на Другой Стороне он чувствует ее значительно лучше. Больше всего помогает Насос, который он научился держать включенным в фоновом режиме. Он постоянно ощущает как энергия течет в него - благодаря этому научился хорошо ощущать и собственный запас в своем личном хранилище и может сознательно направить ее в любую часть тела, что он сейчас и делает, только направляет не на отдельный орган, а распределяет по всему телу.


Алекс мчится на полной скорости петляя как заяц. В этот момент внутри идет очень сложная работа - нужно удерживать внимание на позиции врага, внутреннем состоянии, Насосе, распределении энергии по телу и еще выбирать маршрут движения. Все это требует абсолютной концентрации и очень развитого внимание, но как раз внимание - его самая сильная сторона. Без этого он мог бы только бежать.


Сильная концентрация на задаче помогает оставаться предельно спокойным - в буквальном смысле слова нет времени ни на одну лишнюю мысль или беспокойстве о будущем. Выживет-не выживет - это сейчас не важно, нужно полностью сосредоточиться на процессе, а не беспокоится о результате. Любое отвлечение сразу собьет внутреннюю концентрацию и работа остановится.


Он хочет открыть умение, которое увеличит его силы и он сможет оторваться от ползуна, но обычно такие способности открывают во время специальной тренировки, когда ничего не отвлекает и человек выполняет одно и тоже действие раз за разом. Алекс и сам проходил этот путь. Но сейчас времени просто нет, в какой-то степени это тоже хорошо, самый быстрый способ получения навыка - максимально стрессовая ситуация, если выживешь конечно.


Он бежит как машина, без малейшей мысли о своем будущем, воспринимая ситуацию абсолютно отстраненно. Все усилия направлены на бег и внутреннюю работу.


Лес валунов начинает редеть, валуны скоро закончатся и монстр догонит его, сейчас тварь уже движется не параллельным курсом, а держится точно позади. Старатель резко поворачивает вправо - в глубину пещеры, чтобы не выбежать из каменного леса и остаться под защитой валунов. Нужно время - умение еще не активировано.


Освещение становится еще хуже, но Ночное зрение пока справляется.


Через полминуты бега старатель срезает угол за очередным валуном и поворачивает на 90 градусов. Сейчас он бежит назад к поляне с гигантским монстром - больше некуда, он должен оставаться внутри области с валунами. При этом нельзя терять из вида стену, поэтому ему придется бегать кругами по этому чертову каменному лесу.


На повороте человек замедляется и монстр начинает его догонять так как сильнее срезает угол.


Тут он слышит, что тварь снова замирает и инстинктивно бросаете вправо. Мимо него что-то пролетает и врезается в ближайший валун. Что именно не видно из-за темноты и скорости, но от сильного удара оно разлетается на тысячи осколков - хорошо что далеко от него.


Старатель соображает, что монстр с огромной силой стреляет камнями. От такого и десяток барьеров не спасут - одно попадание и он не сможет больше двигаться даже если переживет выстрел.


Все эти размышления воспринимаются отстраненно не мешая внутренней концентрации. Они даже в мысли не оформляются - за наблюдение сразу следует вывод. Так человек в стрессовой ситуации мгновенно принимает решения, рассудочная часть не участвует в этом процессе.


Охотник уже начинает уставать, физическое и ментальное усилие быстро изматывают, особенно последнее. Долго он не продержится.


Огибая очередной валун старатель натыкается на стаю из четырех обычных ползунов мгновенно выделяя их взглядом. Один из них начинает просыпаться, сейчас будет атака жалом! Мозг работает как компьютер, он делает прыжок уходя вбок от ползуна.


Прыжок получается что надо - значительно дальше чем он планировал мгновение назад. Из-за этого он чуть не врезается в ближайшую скалу, но выправляется и бежит дальше.


Короткий взгляд в интерфейс сразу выделяет главное - в момент максимальной опасности активировалась нужная способность:


[Сигнатуры. Обычные: Общее усиление тела (1%)]


То что надо - Общее усиление тела! Хотя он не хотел брать это умение на нулевом уровне, сейчас без него не обойтись. Теперь можно перевести все внимание на анализ ситуации, а не просто бегать кругами. Как он и думал каменный лес небезопасен - тут можно наткнуться на ползунов.


Дальше бежать становится легче, способность как минимум уравнивает шансы преследователя и добычи. Теперь, когда энергия становится топливом для мышц, Алекс почти не устает. Помимо этого увеличивается сила и совсем немного скорость сокращения мышечных волокон. Он как бы находится в идеальный форме выжимая все из своего тела, которое сейчас работает на максимуме и даже немного больше. Но это пока есть запас энергии. При прогрессе способности сила усиления будет еще больше расти, но выше определенного максимума не прыгнет - его мышечный каркас и строение мышечных волокон не выдержат нагрузки.


До поляны с гигантом уже недалеко. Старатель на бегу начинает разворачиваться, чтобы убежать прочь от ползуна-исполина, он не знает сколько у него преследователей, возможно оттуда сейчас двигаются новые враги и если он будет бежать в этом направлении, то наткнется на них. Поэтому рискует и делает плавный разворот.


Преследователь еще раз срезает угол и появляется справа в зоне прямой видимости, вот он замирает готовясь к выстрелу. Алекс видит его действия, но хладнокровно игнорирует приготовления неприятеля, продолжая бежать под углом к нем. Он уже понял, что у ползуна с точностью очевидные проблемы - тот не может стрелять с упреждением, только в то место, где жертва находится в данную секунду.


БАЦ! Грохот разлетевшегося позади камня подтверждает правоту старателя. Главное не оказаться на линии выстрела. Даже если враг будет точно позади и прицелится в спину, то не попадет, если он будет петлять на бегу, по крайне мере шансы резко снизятся.


Еще несколько минут бега и валуны начинают редеть - каменный лес заканчивается. Дальше идет привычный пейзаж: с одной стороны стена с мхом, дающим тусклое зеленоватое свечение, с другой - темнота пещеры, в которой только угадываются зеленоватые пятна мха, интенсивности их свечения не хватает чтобы разогнать непроглядную тьму.


Новые персонажи этого мрачного пейзажа - улепетывающий изо всех сил старатель, с копьем в руке и преследующий его пятиметровый ползун.


Монстр и жертва двигаются на максимальной скорость. Человек набрал фору в 100 метров и вроде бы начинает отрываться, кажется, что шансы на его стороне. Но ползун сокращается всем телом, сжимаясь как пружина и выстреливает себя вперед. За счет феноменально сильных и плотных мышц ползун передвигается не плавно и постепенно как земная гусеница, а прыгает как сумасшедший кузнечик.


Еще одна особенность местных обитателей, чье усиленные трансформацией мышцы имеют другую структуру, они могут двигаться так, как обычным земным животным в голову бы не пришло, а если бы и пришло, то все равно так передвигаться у них не получиться - силенок не хватит.


Алекс тратит всю энергии на усиление тела - треть запаса каждую минуту, это усиливает его на 50%. К сожалению способность еще не развита и больше он из нее сейчас не выжмет.


Увы, но скорость возрастает незначительно, несоразмерно увеличению силы, зато он почти не устает. Старатель сосредоточен на беге, использует каждое препятствие, перепрыгивает через камни, обегает валуны побольше. Это помогает понемногу отрываться, поскольку ползун быстро двигается только по прямой и препятствия ему мешают. Он преследует человека двигаясь след в след, если встречает препятствие, то тратит время на то, чтобы его обогнуть.


Но человек не забывает о возможном выстреле, поэтому вынужден петлять, и тут уже монстр получает преимущества, так как его путь - прямая линия.


Постепенно между монстром и его добычей устанавливается паритет. Парень не может оторваться, но и враг его не может догнать..


Пройденный путь кажется длинным только когда крадешься по нему шаг за шагом. До убежища всего 7-8 километров - они пролетят незаметно. Тут бежать всего ничего. Нужно решать что делать. Прятаться на скале? Бессмысленно - тварь длинная, может поднимать тело, да она просто запрыгнет туда судя по способу передвижения. Это не стандартный ползун. Нет! На скале не укроешься!


Тогда что остается!?


Старатель анализирует ситуацию, времени немного, можно конечно кругами бегать по пещере в надежде на чудо, но скорее он соберет за собой паровоз монстров, а когда кончатся силы то они его сожрут ... ну хорошо, может не сожрут, но точно прикончат.


Тут он вспоминает очевидный факт, что гоблины и ползуны не заходят на территорию друг-друга. Решено нужно бежать мимо укрытия дальше до территории гоблинов, возможно там ползун отстанет.


Если с гоблинам не получится - тогда нужно бежать к реке, там полипы. Если и там враг не отстанет, то он будет убегать дальше вдоль реки в надежде, что ползун за ним не последует, в крайнем случае есть еще водопад. Можно прыгнуть в неизвестность - это лучше, чем прямое столкновение с этой тварью, хотя бы какие-то шансы есть. А уже потом можно использовать пыльцу, чтобы перенестись на Землю.


Старатель пробегает мимо первого убежища бросив на него быстрый взгляд. Жаль, удобное место, но сейчас не поможет. Бежит дальше, а ползун не отстает, хотя они уже на территории гоблинов! Но это было ожидаемо, такая огромная тварь видимо не опасается недомерков. Судя по всему плевать он на них хотел! Да и нет здесь гоблинов сейчас, он же сам их всех и перебил.


До расщелины, ведущей к реке, осталось всего 2 километра, они пролетают незаметно. Монстр больше не стреляет камнями, то ли лично решил догнать жертву, то ли камни закончились. Кстати где он их берет! Жрет наверное.


Добежав до расщелины Алекс пулей взлетает наверх - с новыми силами это не проблема. Момент истины - последует ли монстр или нет? Пробежав почти до конца прохода - вот уже видно реку! - он оборачивается и видит что монстр замедлился!


Алекс нашел щель в стене, вжался в нее и смотрит на гигантскую гусеницу. Та проползла половину пути и остановился, но не замерла, вертит туловищем туда сюда. То ли бесится, то ли нервничает. Неожиданно монстр замирает и поворачивает верхнюю часть туловища к старателю, но не как при выстреле, а как-будто смотрит на него в ответ - хотя смотреть ему нечем.


Старатель замирает и ждет не двигаясь, он готов сорваться в любую секунду. До реки осталось буквально 15 метров. Ситуация напряженная.

Глава 18. Между Сциллой и Харибдой.


Прошло пять минут. Диспозиция противников не поменялось: старатель все также вжимается в щель в скале а монстр недовольно раскачивается в 20 метрах от него.


Тут ползун-рабочий бросает тело на ближайший валун разевая пасть - мелкие ползуны себя так не вели. Со своего места парень видит, что пасть врага усеяна сотнями мелких белоснежных зубов, расположенных в несколько рядов и похожих на зубья пилы.


Ползун обхватывает выступ скалы, как бы натягивая на него свое тело, и сжимает пасть - камень мгновенно ломается. Сила монстра невероятна - на глазах у старателя он просто откусил кусок скалы и тут же проглотил.


Ползун поворачивается к старателю и принимает знакомую стойку.


'Сейчас выстрелит!' - догадался Алекс и еще сильнее вжимается в щель.


В нескольких сантиметрах от его укрытия пролетает только что откушенная часть скалы, врезается в стену в паре метров от него и с грохотом разлетается. К счастью стенки разлома, в котором он прячется, защищают от осколков. Монстр плюнул ровно в то место, где только что была голова старателя. Если бы тот взял чуть правее, то камень бы попал в край щели и тогда его просто убило бы осколками - тварь стреляет как из пушки, это точно способность, а не просто сила мышц.


Старатель больше не рискует - вытягивает копье и наблюдает за отражением монстра в отполированном лезвии. Тот не успокаивается - раскачиваться на одном месте, но вперед не двигается.


Алекс ждет, внимательно наблюдая за тварью, в надежде, что той надоест и она уползет. В это время он постоянно ставит барьер за барьером. От прямого попадания это не спасет, но от осколков - убережет.


Проходит 20 минут. Неожиданно тварь начинает раскачивается быстрее. С чем это связанно старатель сразу не понимает, пока неожиданно не видит прямо перед собой полипа ползущего по каменному полу.


- Вас тут только не хватало! - шипит он и готовиться ударить гостя древком копья.


Но тот ведет себя странно - не реагирует на него, а останавливается и начинает мелко дрожать, по этой ряби охотник его и видит.


Он решает проверить, что происходит - накопив немного энергии врубает объемное сканирование и видит, что все пространство расщелины со стороны реки заполнено полипами. Их тут несколько десятков. Но пока они агрессию к нему не проявляют.


'Они защищают территорию от ползуна, - догадывается он. - Главное чтобы на меня внимания не обращали'.


Через несколько минут устанавливается хрупкое перемирие - монстры не атакуют ни Алекса ни друг-друга, но и на месте спокойно не сидят - ползун продолжает раскачиваться, хотя не так интенсивно, а полипы слегка подрагивают. Сколько это продлится - неизвестно. Старатель принимает решение использовать Ходока и прыгнуть на Землю. В конце-концов он собрал огромное количество информации, нужно ее передать исследователям Другой Стороны.


По его расчетам у него должно быть почти 4 грамма пыльцы - отличный результат за три неделю, это при том, что охотился он не так много, просидев большую часть времени на скале и изучая новые умения.


Ходок - необычная способность, если определение 'необычный' можно применить к такому явлению как способность. Но даже на фоне других навыков она необычная. Первое - она или ее аналог присутствуют у всех старателей, хотя в разных регионах может по разному называться. Это означает, что ее не получают самостоятельно, в результате тренировок или инсайта, но она напрямую дается Другой Стороной. Что это означает? Что этот мир заботиться о людях? Алекс хочет в это верить.


Вторая особенность - Ходок использует энергию в виде пыльцы, а не из запаса старателя, хотя при переходе запас он тоже потратит. Такие способности крайне редки, обычно для активации умения старатели черпают энергию из собственного хранилища, а не из внешнего источника. Логически это понятно - вряд ли его запаса хватит на перенос в родной мир, поэтому и нужен внешний источник. Такие операции крайне затратные, например, устройство переноса с Земли на Другую Сторону питается небольшим реактором. Но с чего такая щедрость - почему другие способность он не может напрямую подпитывать пыльцой а Ходока может?


Третья отличие - метод активации. В отличии от опоры на ощущения, способность активируется вызовом интерфейса и мысленным выделением пункта Ходок. Вероятно первым разведчикам Другой Стороны пришлось потрудиться чтобы обнаружить этот способ, или тамедианцы подсказали, что нужна пыльца, возможно и количество пыльцы указали.


Все эти особенности указывали на искусственный характер умения, на то, что оно каким-то образом имплантировано старателям. Или оно является прямой помощью Другой Стороны, а действия старателей только инициируют этот вызов.


Алекс достал контейнер-сборщик, который всегда носил с собой, открутил крышку и высыпал весь порошок - не время экономить. Он планировал совершить переход в первый раз и лучше перестраховаться.


Высыпал порошок и подождав несколько секунд старатель вызвал интерфейс. Там он мысленно выделил пункт 'Ходок' и пожелал его активации, на всякий случай произнес вслух:


- Ходок!


Пункт мигнул, подтверждая, что активация произошла. Теперь, согласно инструкции, нужно было подождать 1-2 минуты и все - он должен исчезнуть отсюда и очутиться в буферной зоне, а оттуда уже пару шагов до Земли в буквальном и фигуральном смысле слова.


Алекс засек время и стал ждать, продолжая наблюдение за монстрами. Прошло 5 минут, затем еще 5, но ничего не произошло, переход не состоялся!


Парень был уверен, что все делает правильно - правила перехода максимально простые, всем понятные и сбоев не предусмотрено. Но несмотря на все объяснения и самоуговоры, что он все сделал правильно, ничего не поменялось - он до сих пор находится в укрытии, окруженный монстрами с двух сторон.


Старатель медленно выдохнул и выругался. Он просто не знал, что делать дальше. Но времени на переживания нет, опять нужно действовать и опять быстро. Что он может? Вариант с переходом на Землю отпал, значит нужно справиться с врагами, но с кого начать? Полипы или гусеница?


'С полипами я как-нибудь потом справлюсь, в крайнем случае сбегу, - думает старатель смотря на них упор. - Нужно разобраться с ползуном'.


Его единственное оружие - Ножницы. Но как он уже ранее убедился, несмотря на уникальные свойства и силу, против ползунов это не самое подходящее оружие. Однако других вариантов нет. Нужно атаковать тем что есть. Но если он атакует тварь, то их хрупкое перемирие может закончится?


'В крайнем случае прорвусь к реке и побегу к водопаду', - решает парень.


Приняв решение он больше не размышляет и не колеблется, вокруг него огромный избыток энергии благодаря рассыпанной пыльце. Насос работает на полную, время набора полного запаса энергии сокращается в несколько раз.


Алекс смотрит на отражение ползуна в лезвия копья и прицеливается. Пытается ударить Ножницами но ничего не выходит. Нужен прямой контакт глазами, но это опасно, хотя и заманчиво - если гусеница снова выстрелил булыжником, то осколками посечет полипов.


Но полипы сейчас союзники, их нельзя трогать - они защищают его от ползуна, как когда-то мелкие ползуны, окружив его скалу, защищали от гоблинов.


Алекс прикрывает глаза и активирует Сканер пытаясь ощутить, где находится ползун. Он уже научился получать не только визуальную картинку но и ощущение местоположения врагов вокруг себя. Ориентация на ощущения ускоряет восприятие и понимание ситуации, кроме того это развивает саму способность, он чувствует как работает энергетическая матрица, ощущает движение потоков энергии. Все это переводит его на другой уровень владения умением.


Так, вот тут находится ползун - старатель пытается выделить объем пространства, в котором сейчас ворочается монстр. Он полностью сосредотачивает все внимание на этом участке и еще раз запускает Сканер. Да, теперь он не просто ощущает монстра как сгусток энергии, а чувствует его размеры, положение тела, наклон головы.


Не открывая глаз он набирает необходимый объем энергии и он бьет в это место Ножницами. Хруп! Способность срабатывает на цели, он чувствует что попал. Благодаря огромному количествуу рассыпанной пыльцы насос набирает новую порцию буквально за 20 секунд. Еще удар!


Алекс продолжает наносить удар за ударом, целится в голову - примерно туда же, что и при охоте за мелкими ползунами. Иногда проверяет реакцию монстра через отражение в зеркале. На первые удара тот никак не реагирует. Ножницы попадают в разные части головы нанося поверхностные раны, видимо даже не пробивая защитный покров. Но Ножницы уже усиленные - после удара они существуют несколько мгновений, а монстр постоянно вертится, нанося сам себе раны больше, чем от самого удара пространственным лезвием. Постепенно верхняя часть начинают напоминает чурбак для колки дров - парню довелось как-то увидеть как колят дрова на реконструкции жизни деревни.


Охотник считает удары, когда количество переваливает за 30 монстр начинает бесится, но не сходит с ума как гоблины, просто мечется на одном месте все быстрее и быстрее. Полипы тоже возбуждаются и делают мелкие перемещения туда-сюда. Их уже собралось более 50 штук. Откуда только приползли! Даже когда Алекс убивал их сородичей, они держались в стороне, видимо территориальный императив у них сильнее чувства мести за товарищей. Да и что он им сделал!? Ну поубивал он их немного, так они размножаться потом ... как-нибудь. А тут угроза территории - вся колония ее защищает, может сейчас сюда какой-нибудь полип-солдат 2 уровня ползет?


В голову приходит шальная идея - что будет если подцепить полипа копьем и бросить на ползуна. Но он ее отбрасывает - пока его тактика работает. Нужно пользоваться ситуацией.


На всякий случай парень периодически обновляет барьер и пока энергии еще много - это происходит быстро. Но через 30 минут энергия начинает иссякать. Он нанес больше сотни ударов и монстр уже не так активно шевелится - вроде бы устал гаденыш. Вся голова в глубоких порезах. Старатель уверен, что если бы он бил в одну точку, то уже бы убил тварь, но ему приходится ориентироваться на ощущения и он доволен, что просто попадет примерно туда куда нужно.


Через 10 минут скорость набора энергии окончательно упала до базовых значений - теперь он может бить не чаще, чем раз в 2.5 минуты. Пыльцы больше нет - вся израсходована. Если бы знал заранее, то не использовал бы весь запас сразу. Но кто мог предположить, что Ходок - самая распространенная и изученная способность! - не сработает. Видимо старатели, которые попадают в такие передряги, не возвращаются и не рассказывают о своем печальном опыте.


Монстр выдохся и еле ворочается. Это хороший знак, плохо только, что Ножницы не наносят дополнительного урона - монстр почти не двигается, вот и не ранит себя.


Старатель решается рискнуть и встает так, чтобы можно было выглядывать и видеть монстра в момент удара Ножницами.


Вот теперь другое дело - удары идут в одну точку. Буквально несколько ударов и монстр не выдерживает - разворачиваться и ползет по проходу обратно!


Полипы успокаиваются, поэтому не дожидаясь пока они придут в себя, Алекс решает больше не обременять их своим присутствием и быстро следует за ползуном. При этом он пятится назад так, чтобы оставаться лицом к полипам - перед ним барьер и в случае плевка у него есть хоть какая-то защита.


Через десяток метров, убедившись, что полипы не последовали за ним, охотник разворачивается и начинает преследовать ползуна стараясь не приближаться слишком близко. Из опыта уничтожения 'мелких' гусениц, он знает, что в таком состоянии ползун хочет только сбежать, но отпускать его нельзя - зря он что ли жизнью рисковал, чтобы такую добычу упустить.


'Надеюсь, что эта тварь не отличается от мелких ползунов', - думал Алекс преследуя монстра.


Ползун дополз до края расщелины и не останавливаясь неуклюже соскальзывает вниз. Алекс преследует его нанося удары Ножницами как только набирает достаточно энергии. Он застрял здесь и его единственный шанс выбраться - найти выход, а для этого нужно иметь силу и ресурсы. Убийство гиганта даст ему неплохой рост параметров и обновит запасы пыльцы.


Ползун движется медленно, он уже не прыгает, а ползет едва шевелясь, периодически останавливаясь. Глубина разреза, куда били Ножницы, составляет четверть от толщины монстра. Если бы у него там были мозги или какие-нибудь жизненно важные органы, то он давно бы издох. Но вероятно мозги у него в другом месте, если вообще есть. На вид тело ползуна такое же однородное, как у более мелких особей. Старатель после первой крупной охоты разрезал труп одной гусеницы, но во внутренних органах не разобрался. Все что он выяснил - ползучие твари умирают если сделать глубокий надрез, желательно в передней части, которую он по привычке называет головой.


Монстр двигается вглубь пещеры, в темноту, которую явно любит больше, чем свет. Но Алекс не боится преследования в темноте - даже если тут и встретятся другие ползуны, то скорее всего мелкие и не такие опасные, а упускать крупную добычу после всего пережитого очень жалко. Кроме того это территория гоблинов, они тут постоянно шастают и других тварей здесь быть не должно. Была еще опасность заблудится, но он уже убедился, что в этом месте пещера не очень большая, достаточно идти обратно и рано или поздно он выйдет к стене, а дальше нужно выбрать любое направление и он придет либо к расщелине, либо к своему первому убежищу.


Его опасения не оправдались, он не заблудился - потому что монстр издох всего через 300 метров. Быстро собрав пыльцу охотник вышел обратно к стене и двинулся к скале, на которой остался рюкзак с припасами. Полипов он решил не проверять на прочность, на сегодня приключений хватит, а прозрачные уродцы подождут.


Алекс легко прошел 2 километра до старого лагеря. По пути старатель чуть ли не напевал - он чувствовал радость от того что выжил. Такое ощущение знакомо каждому, кто вначале попадает в смертельную опасность, но затем, преодолев все трудности, выбирается из нее. Сейчас ему все было в радость - и тусклый свет подземелья, и шум реки, и звук ветра под потолком, даже каменистый пол казалось пружинил под ногами. Он очень сильно измотался, но настроение было отличным. Добравшись до стоянки он забрался на скалу, поужинал и отправился спать.

Глава 19. Борьба с темнотой.


Другая сторона. Побережье. Охота на Шредера. Петр Кузнецов.


В крови плещется адреналин и азарт, глаза неотрывно смотрят на гигантскую добычу, а руки сжимают оружие, хотя сегодня любое оружие лишнее, здесь помогут только дальнобойные способности. Именно благодаря такой уникальной способности - Воздушная пуля - Петр и получил приглашение на большую Охоту.


- Пора, почему они не начинают, ведь уйдет же! - шепчет парень, не отрывая взгляда от морского левиафана.


Монстра зовут Шредер - гигантская тварь с собственным именем, так Другая Сторона выделяет особо опасных и крупных чудовищ.


Шредер действительно огромен, он выделяется своими размерами - почти 100 метров длинной. Тварь похожа на огромного кита-переростка, полностью оправдывая название левиафан. Не монстр, а бедствие!


Две с половиной тысячи человек окружили искусственный водоем, куда заманили легендарного Шредера. Подготовка к операции заняла много месяцев и потребовала усилий тысяч человек, для ее реализации объединились пять базовых лагерей под предводительством Сергей Белого - главы одного из поселений.


Чтобы соорудить ловушку старателям пришлось выкопать длинный искусственный канал и небольшое озеро. Канал соединял озеро с морем.


Место было выбрано специально - это часть охотничьих угодий Шредера, но он забредает сюда не часто - раз в пару месяцев.


На протяжении нескольких лет этот гигант терроризировал половину побережья. Его способность - вызывать огромные волны, сметающие все на своем пути. Монстр может быстро передвигаться, неожиданно появляясь в разных районах побережья и атакуя старателей, которые охотятся вдоль кромки моря или пытаются рыбачить.


За это время пострадали тысячи людей - слишком большие потери от одной твари даже по меркам Другой Стороны. Но до сих пор старатели не могли с ним справиться, даже большими рейдами. При этом уровень Шредера не был запредельным - 'всего то' 3-й, но размеры давали ему преимущество в огромном запасе энергии и живучести. Он может вызывать огромные волны - практически цунами, которые смывают старателей.


Каким-то образом он управляет не только волной, но и всем, что в нее попадает, поэтому если волна накрывала какого-нибудь бедолагу, то тот был обречен - его утаскивало в море, где и без Шредера выжить было сложно, а в его присутствии шансов не нет совсем. Гигант плавал не один - у короля была свита. Десятки каракатиц-падальщиков путешествовали на его теле, именно они добивали попавших в беду старателей.


Люди не охотились бы за столь опасным морским обитателем, но у жителей побережье просто не было выбора. В этом секторе берег - это самое удобное место для охоты, там много разной живности на любой уровень и отдавать богатую на добычу территорию на откуп левиафану люди не хотели.


Пять лагерей объединились и разработали амбициозный план - они вырыли ловушку и заманила туда монстра. Что бы тот не выбрался сразу, люди выкопали канал длинной несколько километров - благо, что сила и выносливость старателей, достигших первого уровня, превосходят возможности обычных людей, не говоря уже о более высокоуровневых поселенцах. Копали только в то время, когда монстра видели далеко от будущей ловушки. Разведчики по всему побережью, со способностями дальней связи, оперативно передавали новости о местоположении чудовища. А те, у кого не было такой возможности, выходили на Землю и передавали сообщения через ходоков, которые могли прыгнуть сразу в нужный лагерь.


Когда канал был готов, заманить тварь в ловушку оказалось легко. Привлеченный шумом с противоположной стороны искусственного озера Шредер почти мгновенно преодолел канал, нырнул в озеро и использовал свою способность, чтобы выплеснуть большую часть воды на людей. Но именно этого загонщики и добивались. План был разработан после тщательного изучения всех повадок гиганта.


Охотники были не идиотами - они знали в чем главная опасность чудовища и заранее хорошо подготовились. Приманка - пара десятков старателей - были надежно зафиксированы на своих местах. Все они имели умения, так или иначе помогавшие им справиться с первой и самой опасной волной, а система веревок и фиксаторов помогла удержаться на месте.


Вода, которая выплеснулась из искусственного озера, попала в систему специальных каналов - они отвели ее на безопасное расстояние, где Шредер больше не мог ею управлять. Морской правитель в ярости вызвал еще несколько волн, каждая меньше предыдущей, пока в итоге не выплеснул почти всю воду из озера, потерял мобильность и стал бултыхаться как рыба, выкинутая на берег в лужу воды.


Новая вода в канал не поступала - в месте соединения с морем он имел самую узкую часть и небольшую глубину и сейчас специальный отряд высокоуровневых старателей, со способностями, влияющими на воду, удерживали ее, чтобы канал снова не наполнился. На помощь им были направлены старатели-батарейки - они могли быстро передать свою энергию другому человеку. Все участники операции были снабжены самыми мощными зельями, доступными человечеству. Все эти специалисты собирались из разных мест, не только с побережья, в течение нескольких месяцев. За участие в охоте правительство пообещало им большую награду и прибавку к рейтингу.


Пока одни удерживали воду, другие, как только стало понятно, что монстр в ловушке, стали засыпать проход, используя все свои способности.


Шредер к этому времени уже никак не мог вернуться в море - канал шел под уклоном и часть дна попросту обнажилась. Фактически весь план был построен на его уникальной способности выталкивать воду огромными волнами - он сам осушил и канал и часть озера загнав себя в ловушку.


Когда стало понятно, что тварь беспомощна и никуда не денется, настало время мести. Огромная армия старателей, включая и Петра, приблизилась к берегу искусственного водоема. Люди хорошо подготовились к этой операции, в достатке были и зелья и защитное снаряжение.


Наконец поступила долгожданная команда и в левиафана устремились тысячи атакующих умений. Первый залп старатели провели одновременно, а потом били по откату способностей.


Каким был мощным и живучим не был Шредер - он не мог долго сопротивляться и через несколько часов наступила самая приятная часть любой охоты - сбор добычи.


***


Другая Сторона. Пещера. Алекс.


Новый день - время разбирать вчерашние трофеи.


- Интерфейс! - произнес парень.


Его интересовала трансформация аспектов и изменения в способностях.


[Трансформация: Тело: 24,9% / Структура: 35,8% / Мозг: 25,9%]


Отлично! За последние несколько дней он здорово вырос. Одна только сегодняшняя битва добавила более 8% в совокупную трансформацию аспектов. Огромный монстр 2-го второго уровня - богатая добыча, большую роль тут сыграли габариты ползуна. Если бы это был какой-нибудь недомерок-гоблин такого же второго уровня, то результаты были бы в несколько раз меньше.


Сколько интересно дадут за того исполина за каменным лесом? Но о таком подвиге пока рано думать. Старатели на таких монстров ходят только группами, если конечно набирается отряд безумцев.


Сильнее всего отстает тело, даже хорошо, что он открыл Общее усиление - теперь, использую эту способность в пассивном режиме, он сможет повлиять на трансформацию этого аспекта.


Алекс перевел взгляд на прогресс умений:


[Сигнатуры. Простые: Ходок (15%), Ночное зрение* (65%)


Обычные: Общее усиление тела (2%)


Редкие: Пространственный барьер* (50%), Сканер пространства* (55%), Насос* (74%), Ножницы пространства* (66%)]


Среди сигнатур радовали Ночное зрение и хорошо подросшие Ножницы. Зрение вообще отлично росло и в пассивном режиме не останавливаясь. Никаких особых условий, как для других способностей, ему не требуется. Ну и славно - когда дорастет до 100% посмотрим чем оно порадует.


А вот Барьер и Сканер, наоборот, не радовали - за время боя почти не выросли. Ну да ладно - будет время, он займется их тренировкой на полипах.


Главное оружие Алекса - Ножницы. Когда он сократил время набора полного запаса энергии с 5 минут до 2,5, его боевая мощь выросла ровно в 2 раза, просто за счет того, что он чаще может их применять. Во время вчерашнего боя с ползуном, за счет огромного, по его меркам, количества пыльцы, он на какое-то время сократил набор до 20 секунд - результат недостижимый для обычных старателей. В тех же условиях они могли бы обновлять запас энергии за 15, ну может быть за 10 минут. Еще сильнее сократить это время можно только при помощи мощных средств, приготовленных старателями со способностями к крафту. Возможно есть еще люди с уникальными возможностями, особенно среди умельцев, работающих с энергией, но таких единицы.


Что это значит для него практически - нужно в первую очередь развивать свои сильные стороны. Другая Сторона всех делает сильными, но тут работает принцип 'сильные и упорные становятся сильнее, а слабые и ленивые - просто добывают пыльцу'. Значит ему нужно развивать Насос, который сейчас растет только при наборе энергии из источников с высоким энергетическим фоном, а это либо трупы только что убитых монстров, либо пыльца, которая также добывается с убитых врагов.


В принципе он может натренировать Насос на охоте на полипах, заодно там и Барьер будет хорошо расти и Сканер можно использовать. Но тогда самой пыльцы он много не соберет, впрочем с полипов ее и так не много сыпется - сущие крохи.


Где еще он может охотиться? Только в основной пещере на обычных ползунов. Если не подходить близко к лесу валунов, то можно выслеживать стаи гусениц и пополнить запас пыльцы - это даст сильный козырь в критической ситуации, особенно такой, как вчера. Сейчас у него накопилось чуть более грамма пыльцы - это вчерашний урожай, хорошо бы довести это количество до 3-5 грамм.


Решено - пока он будет охотиться в пещере за ползунами, сколько сможет, а потом пойдет к реке. Возможно, сделает вылазку вглубь подземелья, но сначала нужно развить Ночное зрение.


Старатель направился к выходу из своего тупичка. Для тренировки он держал активированным Общее усиление тела, используя его на полную катушку, отдавая умению всю энергию. Сейчас способность дает 50-процентную прибавку к силе, если он тратит треть запаса в минуту. Если такой необходимости нет, то можно обойтись скромным расходом в 1-2 единицы энергии в минуту для небольшого усиления в 20-30%. При дальнейшем прогрессе умения верхняя планка вырастет еще больше, вплоть до пятикратного увеличения силы при максимальных затратах энергии. Фактически в таком режиме он будет превосходить по силе равного по массе соперника, но уровнем выше.


Алекс дошел до выхода и стал осторожно углубляться в темноту пещеры, постоянно сканирую пространство - его привычный режим передвижения в последние дни.


Прошло два часа, но он так никого и не нашел. Видимо эту область он зачистил основательно, а отходить дальше 500 метров от стены не решался - видимость сильно снижалась и есть риск заблудиться.


Глубины пещеры напоминали ему глубины океана - чем дальше от стен, тем темнее и меньше привычных ориентиров. По какой-то причине мох здесь становится совсем жидким и если тут и есть монстры, то главный орган чувств для них не зрение, а что-то другое либо вообще они ориентируются в темноте полагаясь на спецспособности. В этом отношении Алекс им должен уступать, пока его Сканер не разовьется и он не сможет контролировать хотя бы ближайшие 50-100 метров - соваться дальше опасно, так как на зрение он полагаться не может.


Собственно, может Сканер и мог бы просканировать ближайшие 50 метров, но для этого нужно больше энергии, а его верхняя планка - 35 единиц, так что без нового уровня он это проверить не может. Сейчас он может опираться только на Ночное зрение, но для этого нужен хоть какой-то свет - в полной темноте умение бессильно.


Вернувшись к стене, старатель сдвинулся вдоль нее на 300 метров и стал прочесывать следующий участок, но опять не очень удачно. Процесс был крайне медленный, а рисковать в такой темноте было глупо.


Все же к середине дня он нашел первую стаю - это была группа из 6 особей. Чем удобны ползуны - первыми не нападают, пока близко не подойдешь. Тут старатель поежился, вспомнив вчерашнего ползуна, который учуял его издалека и начал преследование. Но ничего - тварь мертва, а он стал сильнее!


К счастью обычные гусеницы не такие, они охотятся только на мимопроходящих, беззаботных старателей, но сегодня охотниками были не они. Несмотря на разницу в уровнях убить их просто, тактика уничтожение отработана, нужен только загон.


Алекс был недалеко от основного лагеря, поэтому заманил ползучих гаденышей туда. А дальше по стандартной схеме, за пару часов, перебил всех ползунов.


Собрав пыльцу, он снова направился к выходу из закутка. Охотиться было уже поздно - следующая стая может оказаться слишком большой, но и времени терять не хотелось - он немного углубился в темноту, уселся на небольшой валун и стал тренировать Ночное зрение и Общее усиление тела. Если в специальной ситуации уделять все внимание способности она тренируется немного быстрее. Упражнения заняли несколько часов, после чего он отправился спать.


В таком режиме он прожил 5 дней, постоянно охотясь. Стаи стали редеть, но каждый день ему удавалось найти по крайне мере одну группу. Он прочесал ближайшие два километра стены на 500 метров вглубь пока не дошел до поворота стены направо - туда, где пещера начинала расширяться. Если идти дальше, то через 5 километров начнется каменный лес.


Старатель колебался - стоит ли ему идти туда или нет? Возможно, ползуны-рабочие встречаются только в лесу, но рисковать не хотелось. Он также опасался, что слишком бурная деятельность вызовет ответную реакцию. Могут ли ползуны узнать о пропаже своих сородичей? Как-то же все эти стаи попали сюда изначально, возможно они меняются периодически. Гоблины, например, активно рассылают патрули. Вероятно и ползуны склонны к заполнению своей территории. Возможно тот огромный монстр - какая-нибудь матка, мелкие гусеницы - ее выводок, а особи побольше - охранники. Приближаться к каменному лесу он не хотел. Второй раз могло и не повезти. Одно дело оправданный риск ради необходимости развиваться, другое дело - риск глупый и напрасный. Незачем привлекать внимание гигантских чудовищ и гулять рядом с ними.


За пять дней он стал еще ближе к новому уровню. Среди аспектов лидировала структура - ее трансформация пересекла планку в 50%. К сожалению у аспектов нет усилений, нужно набрать 100% во всех трех пунктах и тогда можно переходить на следующий уровень.


Из способностей сильнее всего развились Ножницы - на 8 пунктов и Ночное зрение - оно уже было на финишной прямой - 99%. В ближайшие часы он рассчитывал достичь 100% отметки. Последний шаг в развитие умения - самый сложный. Но зато после окончательного формирование матрицы, даже у такой простой способности, как Ночное зрение, может появиться новое качество.


В пещере польза от этого умения была очень большая, хотя само по себе оно чисто вспомогательное, но пока он отсюда не выберется Ночное зрения еще не раз ему понадобится. Сканер конечно хорош и потенциально лучше, но зрение сейчас дает более полную картину, поэтому остаток дня старатель посвятил тренировке способности - он еще дальше углубился в пещеру, сел на камень и стал смотреть в темноту не отвлекаясь больше ни на что-то. На последнем шаге рекомендовалось уделить все внимание навыку. Он хотел его побыстрее довести до максимальной планки, даже не смотря на то, что оно само по себе достигнет предела развития через 1-2 дня.


Тренировка не заняла много времени, через пару часов Алекс почувствовал всплеск энергии - весь его запас мгновенно потратился. Он с любопытством активировал интерфейс - интересно же какие новые возможности преподнесет ему способность. Ночного зрения в списке сигнатур больше не было, но появилась новая запись:


[Сигнатуры. Обычные: Ночной фильтр (макс.)]


- Неплохо, умение трансформировалось! - прошептал удивленный Алекс.


Трансформация умения и изменение имени - это не редкость для старателей. Новые возможности, как правило, сопровождаются изменением названия, которое ассоциируются у старателя с этим новыми возможностями. Странно только что такое простое умение смогло трансформировалось в нечто новое, да еще и перешло из разряда простых в обычные - отличный сюрприз!


Алекс стал исследовать Ночной фильтр направляя то больше, то меньше энергии к глазам. Он ориентироваться на ощущение потока энергии, а матрица умения уже сама подстраивалась под нужный режим работы.


Он быстро разобрался - а это и не удивительно, так как название было подсказкой, - что небольшой расход энергии до 1-2 единиц в минуту, просто улучшает зрение в темноте и в итого он видит в два раза дальше, чем без способности. Увеличение расхода до 5 единиц в минуту включает другой режим - цвета пропадают и окружающий мир становится светло-серым, словно срабатывает какой-то фильтр. В результате он видит значительно дальше и даже в такой темноте как здесь он мог разглядеть отдельные валуны на расстоянии 100-150 метров. И это при том, что он смотрит не на освещенную стену, а в глубину пещеры.


Обозначение 'макс.' вместо процентов было знакомо всем старателям, даже новичкам. Оно означает, что умение больше не может развиваться, хотя это не совсем верно, если Алекс потратит некоторые усилия на тренировку, то возможно откроет новые свойства, например, научиться смотреть на яркие источники света или видеть в тепловом диапазоне. Но без специальных усилий дальнейшего прогресса не будет. Максимум - это максимум. Впрочем сейчас ему других функций не требуется - достаточно хорошо видеть в темноте.


Какое-то время он провел созерцая пещеру. Хоть так можно было отдохнуть от привычного зеленоватого свечения. Наконец смог увидеть потолок - тот оказался значительно выше, чем он думал. Потолок похож на купол - рядом со стеной его высота 30 метров, но здесь он достигает 100 метров и продолжает увеличиваться еще больше по направлению к центру. Поскольку мох на потолке не растет, то со своего места он не видит деталей - только смутные очертания.


Структуру поверхности купола видно только рядом со стеной, где освещение ярче, а высота меньше. Старатель рассмотрел, что каменная масса потолка не такая ровная, как пол, а скорее напоминает кусок хлеба или твердого сыра, который не разрезали, а разломили пополам. Больше ничего примечательного на потолке он не обнаружил.


После такого подарка парень пересмотрел свой план - можно рискнуть и углубиться в пещеру. Стену он теперь может рассмотреть издалека, поэтому не заблудится. К тому в пещере действует простой принцип - чем глубже, тем меньше света, возможно в центре вообще нет светящегося мха. То есть, даже если он заблудится, то можно идти в том направлении, где кажется, что там больше света.


Алекс был уверен, что ему в любом случае придется искать выход на поверхность и уже оттуда прыгать домой на Земле. Он подозревал, что вся пещера находится в аномальной зоне, где Ходок, по неизвестной причине, не работает. И у него есть только два варианта поиска выхода - река или пещера. Сейчас он склоняется к путешествую вдоль русла реки, но это не легкий маршрут, возможно он тянется на сотни километров и что тогда? Или берег закончится туннелем и нужно будет путешествовать по воде, а в воде он долго не проплывет - уже убедился, что речные обитатели еще более опасные чем наземные. Также на узком берегу слишком мало пространства для маневра.


Нет! Сначала нужно проверить центр подземного мира и только потом уходить вдоль реки. Возможно, в глубине пещеры есть подсказка как отсюда выбраться. А вдруг там есть волшебная лестница, которая ведет к свободе! Глупая мысль конечно, но что-то там же может быть?


Алекс вернулся в лагерь и пересчитал запасы. Еды у него еще полно, воды - примерно на неделю, но ее всегда можно пополнить. Проблема только, что еда уже приелась. Сейчас его рацион составляют, в основном, энергетические батончики, которые он должен был просто перенести на Другую Сторону и передать завхозу базового лагеря, того в который попадет. Батончики обычно берут в поход, чтобы питаться 2-3 дня. Да они содержат все необходимое для полноценного питания, но сильно хотелось чего-то другого. Пока единственное разнообразие - рыба из реки.


Он достал контейнер-сборщик, открыл его и посмотрел по внутренней риске количество пыльцы - у него было чуть больше 4 грамм. Внутренняя часть контейнера рассчитана на 20 грамм и уже заполнена на одну пятую. Но даже если хранилище и заполнится полностью, у него в рюкзаке еще есть контейнер, правда без нити для сборки, но с такой же обработкой корпуса, как и у первого, чтобы пыльца не улетучилась и энергия не рассеивалась. При необходимости пыльцу можно пересыпать.


Парень решил оставить рюкзак здесь. Завтра он планирует только разведку, а не путешествие, а если очень повезет и он найдет выход, то всегда успеет вернуться назад.

Глава 20. Исследование глубин.


Утром следующего дня старатель покинул убежище и вооруженный копьем отправился исследовать центр пещеры - самую темную ее часть. Он вышел из прохода и пошел перпендикулярно стене, все пространство рядом с лагеря было исследовано на полкилометра в глубину, а вот что находится дальше, он не знает, но сегодня обязательно выяснит.


Рядом с лагерем, к счастью, никто не бродил. Гоблины пока сюда не добрались - Алекс опасался, что они могут нагрянуть, пока он спит. Но то ли недомерки осторожничают, то ли еще не пришло время смены патрулей, а все предыдущие дозоры он вырезал. Ладно, хотя бы об этом пока заботиться не надо. Гусеницы же явно медленнее реагируют на его действия, они не такие шустрые - ну, кроме того ненормального ползуна-рабочего! - и если и приползут сюда на замену выбывшим тварям, то явно не так быстро.


Дойдя до края исследованной зоны, парень выкрутил Ночной фильтр на максимум. Тактика разведки была простой - энергия в постоянном режиме тратится на Ночной фильтр и немного на Общее усиление тела так, чтобы не уставать и быть чуть сильнее. Поскольку он будет двигаться медленно, то достаточно пустить на усиление 1-2 единиц энергии в минуту, а на зрение - 6-7 единиц.


Он прикинул, что насос ему дает 14 единиц энергии каждую минуту, значит на Барьер и Сканер у него остается примерно половину потока - должно хватить на разведку, хотя скорость будет небольшой.


Так он и шел, неторопливо и часто останавливаясь, чтобы накопить энергии на обновление защиты и сканирование местности. Скорость была черепашья, но и задачи пройти большой путь сегодня нет. Он собирался исследовать пещеру на глубину в 2-2.5 километра максимум и вернуться. Причем нужно пройти этот путь по прямой, а не исследовать всю территорию квадрат за квадратом. С его способностями он должен справиться за день.


Под действием Ночного фильтра, который отсекает все цвета, делая мир черно-белым, пещера потеряла свое очарование, но в тоже время стала выглядеть более загадочно и таинственно. Алекс чувствовал себя как исследователь океана, который погружается в батискафе на большую глубину, каждую минуту ожидая встретить какого-нибудь неизвестного морского зверя, и ты заранее не знаешь, будет ли это мелкая рыбешка или неизвестное морское чудовище.


Ночное зрение здорово помогало - старатель чувствовал себя значительно увереннее, уже не вглядываясь в каждый подозрительный камень. По крайне мере замаскированных ползунов он должен увидеть на расстоянии и Сканер можно было реже применять, а это здорово увеличивает скорость передвижения.


Пейзаж начал меняться - каменный пол был все таким же ровный, но валунов стало заметно больше, особенно крупных - высотой в 2-3 метра. Их было не так много как в каменном лесу, но на звание лесной опушки эта часть пещеры уже могла претендовать.


Валуны заметно снижали видимость, причем как по направлению к центру, так в обратную сторону, откуда пришел старатель. Пока ряды валунов еще не полностью загородили вид стены, но если двигаться дальше, то прямой видимости не будет и ему придется найти подходящий валун, чтобы, как в чаще леса, залезть на него и найти дорогу назад, благо что стену он теперь может издалека увидеть из-за ее яркого освещения.


По мере продвижения вперед светящийся мох встречался все реже и реже, он уже растет не на каждом камне - большинство глыб, что больших, что малых, не имеют мха вовсе и их темные силуэты видно, только благодаря подсветки от соседних валунов.


Алекс взял с собой зажигалку из набора старателя. Раньше он ее не использовал - боялся привлечь внимание монстров, но в полной темноте она была необходима. Если понадобится - он сможет подсветить себе путь. Огня зажигалки хватит, чтобы хорошенько осмотреться вокруг, главное не смотреть на сам огонь под действием фильтра. Но пока он не рисковал зажигать огонь, помимо опасений раскрыть свое местоположение, нужно было еще беречь ценное топливо.


Заправочная жидкость для зажигалки была специально подобрана - она может долго гореть на Другой Стороне. Далеко не все высокогорючие на Земле материалы имеют аналогичные свойства в этом мире. Сложные по составу вещества не воспламеняются, зато дрова и уголь отлично горят. Чем проще вещество, тем меньше с ним странностей и проблем.


Самым большим разочарованием для человечества оказались порох и другие взрывчатые вещества. Чего люди только не делали, но так и не смогли создать версию огнестрела, который работал бы тут. А вот всяких арбалетов было полно, охотники иногда брали их с собой на охоту. Это снижает развитие, но дает преимущество в схватках с опасными монстрами. Особенно хороши были стрелы, сделанные из сплавов с использованием пыльцы. Но увы, Алекс решил пожертвовать безопасностью ради скорости развития, к тому же обучение стрельбе из арбалета еще сильнее задержало бы его отправку сюда. Этому навыку он рассчитывал научиться уже здесь, если припрет, тем более арбалет всегда можно взять в аренду в базовом лагере.


Размышляя о странностях экипировки и считая шаги, он все дальше углублялся в центр пещеры, постоянно сверяя свое положение с положением стены и запоминая ориентиры по пути.


Через несколько часов старатель достиг отметки в два с половиной километра. Ничего интересного он не нашел и новых врагов не обнаружил. Валунов больше не стало, но и плотность их не уменьшалась. Кажется даже, что они стали еще крупнее. Вон, например, гигантская глыба высотой в семь метров. Если он углубится еще дальше, то стена окончательно скроется из виду. Алекс решил закончить разведку на сегодня. Он остановился и стал искать камень, на который можно забраться, чтобы осмотреться и после этого возвращаться назад.


Он бродил по округе, пока не нашел подходящий валун высотой в три метра. В отличие от большинства других камней этот был не покатым, а изрезанным крупными бороздами и на него можно было забраться. Старатель увеличит приток энергии к мышцам и начал карабкаться наверх.


Обзор сверху был получше, но из-за слабого освещения он мало что мог разглядеть в глубине пещеры даже через Ночной фильтр. Никакой чудесной лестницы или портала на горизонте! Вот так всегда, приходится рассчитывать только на себя. Потолка тоже не видно - над головой абсолютный мрак.


Через несколько минут, перед тем как слезть с камня Алекс на секунду врубил Сканер в режиме объемного сканирования, захватывая сферу радиусом в 20 метров вокруг себя - это его и спасло!


Сканер показал, что над головой что-то есть! Несмотря на все свои умения и осторожность Алекс не избежал стандартной человеческой привычки воспринимать и контролировать только территорию вокруг, забывая, что пространство не ограничивается двумя измерениями - над ним всегда есть потолок.


Сыграла сила привычки - все враги до сих пор бегали по земле, ну максимум - передвигались по стенам или плавали в воде. Поэтому все его внимание было обращено только на окружающую территорию, а не на пространство. Это сначала он периодически поглядывал вверх, ожидай нашествия каких-нибудь местных аналогов летучих мышей, но после первых стычек полностью переключился на землю, большее уделяя внимания окружающим камнями, которые могли оказаться замаскированным ползунами. К счастью сегодня Сканер его выручил.


Почувствовав угрозу сверху, точнее получив ощущение, что в 15 метрах от его головы что-то есть, Алекс тут же поднял голову и увидел, как на него падает темная тень.


Дальше события стали развиваться с огромной скоростью. Без колебаний он прыгает с валуна на каменный пол. Общее усиление тела помогает - мышцы выдерживаю удар о землю и стабилизируют тело, но все же ноги он немного отбил и не может двигаться быстро.


Большая часть энергии уже потрачена на сканирование, поэтому Алекс выставляет копье перед собой, чтобы отразить атаку врага. Сканером он только засек присутствие противника, но не его имя и уровень, однако он видит, что перед ним, прямо над тем местом, где он только что стоял, висит огромный паук. Он не может определить размеров монстра, поскольку паук скрючился и за что-то держится лапами - вероятно, это нить паутины, по которой он спустился откуда-то сверху. В таком виде тварь напоминает большой шар диаметров около метра, черного цвета.


Алекс не знает какие возможности у врага и к чему готовиться. Бежать он не решается - сейчас перед ним барьер, который защищает большую часть тела от возможной атаки, а со спины он уязвим. Как назло рядом нет ни одного валуна, за которым можно спрятаться или прислониться к нему.


Старатель рассчитывает на то, что паук спуститься и бой будет на земле. Он бросает быстрый взгляд наверх, выискивая есть ли еще кто-нибудь над головой. Вроде никого!


Времени, чтобы достать пыльцу, нет! А без нее ему нужно пару минут на восстановление резерва для атаки Ножницами. Хотя стоп! Он же сейчас под усилением и Ночным фильтром. Понадобится еще больше времени, а на момент удара нужно отключать фильтр и усиление, так как энергия тратиться на их поддержку - вот оно неудобство битвы в темноте и маленького энергетического резервуара.


Ладно, у него есть копье, которое уже спасало от гоблинов. Пока идет анализ ситуации Алекс не стоит на месте - быстро пятится к валуну, который заприметил до этого. Ноги чуть побаливают, но он не обращает на боль внимания, главное они работают.


Проходит еще секунда и паук начинает действовать, продолжая неподвижно висеть в метре над поверхностью камня, на котором стоял старатель, он без предупреждения что-то выбрасывает в старателя - тот чувствует несильный толчок.


'Паутина!' - мгновенно догадывается парень.


Барьер задерживает паучью сеть, к сожалению не всю, хотя защитный экран отличное решение - паутина не такая мощная, чтобы пробить экран, у нее другая задача - обездвижить человека. Чего он не ожидал, что паутина будет такой большой - тонкий слой почти невидимой сети накрывает его сверху, мгновенно прилипая к одежде, лицу, защитному шлему и спине - паутина почти полностью его обертывает. Под защитой барьера остались только грудь, живот и верхняя часть ног.


Руки с копьем выставлены вперед, поэтому и им досталось. Но левой руке повезло - в момент выстрела она была прижата к груди и барьер ее частично защитил.


Алекс пытается бежать, но опутанные паутиной ноги не слушаются и он падает на спину.


Паук не торопится, его главный козырь, она же способность, - паутина и он его только что использовал. Теперь тварь неподвижно смотрит, как жертва безрезультатно пытается освободиться.


Старатель активно сопротивляется, запустив на всю катушку усиление тела, он изо всех сил пытается растянуть или ослабить паутину. Наконец ему удается освободить левую руку, которая изначально не слишком пострадала.


В этот момент паук начинает действовать - он ползет вверх по нити, подтягивая за собой паутину, в которой запутался парень. Теперь видно его длинные лапы, монстр огромный - если встанет на землю, то размеры его тела будут 3-4 метра в диаметре.


Поднявшись на 10 метров над полом паук выбирает всю длину паутины - та сначала натягивается, а потом начинает тянуть и Алекса. Сил у гадины членистоногой немерено и он легко тащит груз.


Паук не спешит, его движение кажутся неторопливыми, но это только на первый взгляд, лапы работают как четко отлаженный механизм. Вот спеленованный старатель чуть отрывается от земли. Он лежит не точно под пауком, а сбоку, поэтому вся конструкция нить-паук-паутина-старатель сначала вытягивается в линию, а потом по принципу маятника начинает движение в точку равновесия, центр которой - злополучный камень, который охотник несколько минут назад выбрал как точку осмотра.


Алекс видит приближающуюся скалу и пытается смягчить удар ногами, но он не может управлять своим телом, в последнее мгновение его разворачивает и он бьется правым боком о поверхность камня.


- Ааа! - вскрикивает старатель и кривится от боли - удар выбивает из него весь дух.


Паук же, не давая передышки, тащит раненного человека вверх.


Адреналин отгоняет боль. Парень пытается разглядеть врага, чтобы найти слабое место, но мохнатый гаденыш соблюдает дистанцию - между ними 10 метров паутины. Да и что он сделает, даже если найдет слабое место?


Парень пытается быстро прийти в себя, делает глубокий вздох и лихорадочного осматривает все пространство вокруг, но ничего не находит, тогда он отгоняет боль и сомнения - нужно действовать и немедленно!


Как выбраться? Он быстро перебирает все возможные варианты не прекращая попыток выпутаться из паутины, но решения не находит - кажется, что у него ничего не получиться и паук утащит его под потолок. Тварь движется быстро - прошло несколько секунд, а он уже в метре над землей.


Что можно использовать!? Алекс быстро прокачивает ситуацию: Ночной фильтр, Общее усиление тела, работающий пока еще защитный экран и почти пустой запас энергии - вот и все, что у него есть. Плохо! Ножницы он использовать не может - ему нужно несколько минут на набор энергии, к тому времени он будет на высоте свыше 10 метров над камнем. Даже если он убьет паука одним ударом, что вряд ли - тот защищен хитином, это тебе не 'мясной' гоблин или просто перережет паутину, то свалится или на камень или на пол пещеры.


Что еще!? Правая рука держит копье, но и копье и рука надежно приклеены к паутине - не отдерешь. Левая почти свободна - немного скованна в районе плеча, но действует.


Он должен разрезать паутину! Парень нащупывает нож на поясе - тот тоже приклеен, но несколько рывков, подкрепленных адреналином и Общим усилением тела, и нож вырывается из плена.


Старатель лежит в коконе как в огромном гамаке - он изо всех сил пытается обрезать ближайшие нити, но ничего не получается. Нож постоянно застревает, рука липнет к паутине и приходится рывками изо всех сил отрывать ее. Он явно не успевает, но не сдается и продолжает бороться, однако через некоторое время останавливается. Это бесполезно - он уже в нескольких метрах над камнем! Нужен другой способ и срочно!


Алекс бросает взгляд на монстра и тут ему приходит в голову идея. Он бросает нож - тот сразу прилипает к паутине, и ощупывает нагрудный карман защитной куртки. Вот, нашел! Вытаскивает зажигалку, откидывает крышку и щелкает колесиком - появляется огонь.


Паук сразу останавливается, как будто не знает что делать. Старатель, не обращая на него внимания, подносит огонь к паутине - та сразу занимается, горит как будто бензином облитая, если бы конечно бензин здесь так хорошо горел.


Огонь быстро распространяется, но Алекс не останавливается - изгибается, подтягивая к себе ноги и поджигает кокон в районе лодыжек - ноги нужно освободить первыми. Сейчас его ждет увлекательный, но недолгий полет вниз и лучше бы его проделать ногами вперед как бы двусмысленно это ни звучало.


Кокон отлично горит, вот уже он весь занялся. Нити быстро лопаются. В угаре схватки старатель не чувствует ожогов, да и жара немного - нити тонкие, сгорают почти мгновенно.


Паук наверху выходит из ступора, то ли от яркого огня, то ли от того, что жертва буквально и фигурально выскальзывает из его ловушки. Его тело начинает двигаться из стороны в сторону, раскачивая паутину с пойманным старателем.


Во время боя вся конструкция уже качалась туда-сюда по принципу маятника, а лихорадочные попытки старателя вырваться лишь усиливали амплитуду. Поэтому сейчас он чувствует себя как на качелях.


Наконец огонь уходит вверх, ярко разгораясь в том месте, где множество тонких нитей кокона сплелись в жгут.


Паук не выдерживает такого издевательства и бросает кокон. Алекс летит вниз. В этот момент ноги почти свободны, но он не успевает развернуться и летит так, как висел - левым боком вниз, тело и взгляд параллельны полу. Несколько метров пролетают мгновенно.


Периферийным зрением он видит край злополучного валуна. Сейчас он врежется в него!


В последний момент он инстинктивно поджимает ноги и ставит барьер в место удара - к счастью за время схватки накопилось немного энергии - стискивает зубы и напрягается всем телом. К сожалению, барьера хватает только чтобы прикрыть бок, но ноги остались незащищенными.


Бац! Барьер немного смягчает удар в левое бедро, распределяя силу удара по большей площади, но нижняя часть левой ноги ничем не защищена кроме штанины брюк. Штаны конечно замечательные - триумфом современных технологий, они снабжены специальными защитными вставками, которые могут защитить от синяков и ушибов, но сейчас этого не хватает. Алекс чувствует резкую боль в лодыжке, но не обращает на нее внимания - это только первая часть падения, он еще не приземлился.


Погасив часть инерции о край валуна, старатель не останавливаясь падает дальше с трехметровой высоты на каменный пол. Перевернувшись от столкновения с камнем он приземляется на правый бок, но чуть удачнее - резкой боли нет, хотя второй удар окончательно выбивает дух. Парень стонет и как может переворачивается на спину.


Остатки паутины догорают и двигаться не мешают. Копье каким-то чудом осталось в правой руке, а левая сжимает драгоценную зажигалку, которая пережила падение, продолжая гореть.


Алекс медленно ползет к валуну, пытаясь спрятаться за ним от паука. Пробует сесть, но кривится - левая нога отдает резкой болью ниже колена. Скорее всего перелом, решает он. Усилием воли отгоняет боль и сосредотачивается на ситуации.


Ставит рядом зажигалку - она должна работать в режиме ночника еще долгое время. Дальше останавливает поток энергии, направленный на матрицу усиления тела, а Ночной фильтр переводит в лайт-режим, так чтобы хоть что-то видеть. Сейчас ему нужна вся энергия для Барьера и Ножниц, а света зажигался достаточно чтобы увидеть врага. Затем на ощупь достает контейнер-хранилище, открывает и не глядя берет щепотку пыльцы, бросая ее рядом, чтобы повысить энергетический фон. И наконец, последнее действие, быстро достает флягу с остатками алкоголя, опять-таки не глядя бросает туда еще щепотку пыльцы, разбалтывает и делает большой глоток. Все, он сделал все, что мог, чтобы как можно быстрее заполнить хранилище энергии.


Охотник быстро убирает контейнер, хватает копье в руки и ждет, напряженно глядя вверх.


Проходит несколько минут, за это время парень успевает поставить несколько барьеров и растянуть их над головой и верхней частью туловища, а паук все не идет.


Он тратит энергию на сканирование пространства над собой, но паука не чувствует. Куда, черт возьми, делась эта тварь?!


Набрав достаточный запас для удара Ножницами, Алекс отключает все другие умения, подхватывает зажигалку и, опираясь на копье, тяжело встает - усиление больше нет, поэтому приходиться рассчитывать только на свою изначальную силу. Он медленно выходит из-за камня, держа над собой горящую зажигалку. Паука нигде не видно.


Задрав голову и опираясь на копье он с трудом ковыляет сторону убежища, постоянно контролируя пространство над собой. Но паук словно пропал - в отличие от гоблинов и ползунов он не преследует добычу, хотя как старатель может это определить? Возможно, тварь сейчас прямо над ним, ползет по потолку, готовая спуститься и атаковать в любую секунду и только свет зажигалки ее отгоняет.


С трудом проковыляв 200 метров, Алекс понимает, что так он не дойдет до лагеря и пускает большую часть потока энергии на усиление тела. После этого со всей возможной скоростью прыгать назад к стене. Хорошо, что он не ошибается и следует в верном направлении, по пути находя знакомые ориентиры. Левая нога болит, но правая наливается силой, мышечная усталость отступает и он ускоряется в несколько раз, но все равно скорость - черепашья.


Сейчас у него нет энергии для удара Ножницами и единственная его защита - свет зажигалки.


До лагеря всего 2 километра по прямой. Через пару часов он доковылял до него, так и не погасив зажигалку. Как ни странно, но по дороги никто его не атаковал - ни ползуны, ни гоблины. Видимо неприятности на сегодня закончились.


Около прохода в закуток он долго осматривает потолок. Здесь высота не такая большая, как в центре пещеры, и освещение лучше, поэтому потолок хорошо видно. Если бы там был паук, то он бы его заметил.


Алекс гасит огонь и с трудом забирается на свою скалу, но теперь он чувствует себя неуютно. Раньше высота защищала его от ползунов и частично от гоблинов, но для пауков он как на ладони, точнее на блюдечке. В любой момент они могут бесшумно спуститься и хорошо если он заметит врагов заранее, но даже в этом случае запасов энергии на одновременную защиту и атаку у него не хватит.


Единственная его защита - огонь, но вот только запасы горючей жидкости - ограничены, их хватит на несколько часов, после чего зажигалка станет бесполезной, а костер тут развести просто не из чего.


Можно было бы собрать побольше мха и разложить вокруг, чтобы было ярче, но если оторвать его от стен и камней он быстро угаснет, да и свет его может и не испугать пауков.


Он не знает ни силу, ни уровня шестиногих тварей. Скорее всего, по аналогии с другими обитателями пещеры, у них первый уровень, а их территория - центр подземного мира, там они и живут в полной темноте под потолком. Туда он больше не ходок, лучше уж в лагерь гоблинов податься, чем к паукам.


Старатель смастерил себя шину, достал аптечку из рюкзака и принял болеутоляющее средство. Ожоги он обработал еще раньше. Теперь он тут застрял на несколько дней - нужно подлечиться и уходить к реке, а там уже идти вдоль по берегу и искать выход на поверхность. Пещера себя исчерпала - он попробовал все направления и везде его ждут сильные враги.


- Налево пойдешь - к гоблинам попадешь, направо пойдешь - ползунов найдешь, прямо пойдешь - жуткой смертью помрешь, тут останешься - вода закончиться! - размышлял вслух парень.


Его сильно плющило от болеутоляющего - такое на Земле не достанешь. Правда там оно и не нужно, боль можно было снять более гуманными способами, это здесь он вынужден использовать мощное лекарство.


Несколько часов он ждет атаки монстра, зажигалка погашена - ее все равно не хватит. Старатель напряженно смотрит в потолок. Через некоторое время его стало клонить в сон и он отрубается.


Алекс спал на камне, в тишине пещеры. Никакой защиты у него больше не было. Если мохнатый враг его найдет, то никакого сопротивления он ему оказать не сможет. Снилось ему как он воюет с пауками и Ножницами перерубает нити, на которых они держатся под самым потолком и членистоногие сволочи падает на каменный пол, расплескивая мозги по окрестностям.

Глава 21. Никто не останется незамеченным.


Другая Сторона. Окрестности лагеря Апачи. Стив Девер.


- Что, вот так и лежал тут? - спросил Стив, кивнув головой на накрытый труп.


- Да, тут мы его и нашли, - ответил хмурый старатель - крупный мужик, одетый в потертую кожаную броню. - Как увидели, так я сразу гонца в лагерь отправил, а сам здесь остался караулить.


Вообще-то, мертвецы не редкость на Другой Стороне, даже наоборот. Ежедневно кто-то умирал, старатели давно привыкли к такому положению вещей, а кто не мог привыкнуть, те и не задерживались надолго в новом мире - отправлялись к сытой и теплой жизни на Земле. Но конкретно этот труп был результатом не атаки монстра, а делом рук человеческих, это было понятно по колотой ране в спине и отсутствию контейнера с пыльцой - бедолагу убили и ограбили.


- Кто еще видел труп, - вновь спросил Стив, записывая на ходу показания в кожаный блокнот с перекидными листами.


- Да вся команда видела, все пять человек, - потянул старатель. - Случайно заметили - он в стороне лежал. Я и заметил. Как подошел - сразу понятно стало, что парня убили. Своих я в лагерь отпустил, чего им тут вас дожидаться. Мы уже пять дней в походе, далеко ходили - на Серое озеро. Сутки туда, сутки обратно и сама охота еще три дня. Парни устали, пусть пойдут пива попьют. Если надо вы их в лагере найдете.


- Найдем конечно, положено опросить всех свидетелей. За кем охотились, кстати? - заинтересовался Стив, стоять было скучно, а собеседник попался говорливый.


- Да на коров, больше мы сейчас никого и не потянем, - с видимым сожалением произнес мужик, - пока только у меня есть первый уровень и пара способностей, остальные парни совсем зеленые, им еще расти и расти.


- Не боитесь так далеко охотиться, дорога-то опасная, - Стив вновь кивнул на накрытый труп.


- Да нет, тут же местность зачищенная, спокойная, знакомая. - Начал оживленно рассказывать старатель, было видно, что он хотел сменить тему. - Мы же специально этих коров караулили, точнее заявку оставили, как только получили новости, так сразу и рванули к Серому озеру. А так мы группа не маленькая, пять человек - вряд ли на нас одиночка нападет.


Старатель продолжал говорить об охоте и добыче. Стив был не против - все необходимое он же увидел и записал, осталось только дожидаться помощника-эксперта, который должны был приехать с оборудованием для снятия отпечатков пальцев. Хотя, это было уже бесполезно - труп пролежал тут несколько часов и начал растворятся, но формальности все равно нужно соблюсти, в любом случае тело должен осмотреть эксперт и составить отчет иначе уме бумажной работы прибавится, а здесь 'бумажная работа' именно возню с бумагами и означает.


До момента как стать следователем на Другой Стороне, Стив был обычным старателем и как все охотился на монстров ради пыльцы. Но достигнув первого уровня, решил, что с него хватит постоянного риска и отправился на Землю. Там у него была работа - психолог по работе с правонарушителями. На Земле главная задача не поймать преступника - с этим отлично справлялся чип и система слежения, - а определить причины конфликта и решить, что с ним дальше делать.


Система наказаний была мягкой, а преступников мало, так как неизбежность расплаты за правонарушения была почти абсолютной. Люди шли на преступления либо по глупости, либо под действием аффекта. Когда власти столкнулись с разгулом убийств и грабежей в базовых лагерях они были вынуждены с нуля создавать систему детективов и полицейских участков, куда брали всех, кто имел хоть какой-то релевантный опыт и желание выучиться и заниматься давно забытой профессией. Поэтому Стива и нашли, и предложили хорошие условия - он согласился. А что - риск небольшой, охотится не надо, а вольная жизнь на Другой Стороне ему даже нравилась, он чувствовал себя шерифом из древности, защищающим закон и порядок. Ну а трупов он уже давно не боялся - привык за время жизни здесь. Более того, к его удивлению, он хорошо подходил для этой работы, его опыт слушанья и выделения мельчайшие деталей, сделал его одним из лучших детективов сектора Равнина.


Он так и болтал с лидером старательского отряда, пока не приехал помощник с оборудованием и не приступил к делу.


***


Другая Сторона. Алекс.


Самая хорошая новость с утра была в том, что его никто не съел и он проснулся на своем месте, а не в коконе где-нибудь под потолком.


Нога болела меньше, во-первых лекарства были мощными и действовали быстро, а во-вторых еще вчера он использовал немного пыльцы, чтобы ускорить процессы заживления. Что сработало лучше непонятно, но эффект был очевиден - припухлость стала спадать, заживление явно шло быстро.


Правда на земле такой пустяк как перелом вылечили бы в течение нескольких часов, возможности медицины были фантастическими, но и тут ему понадобится всего несколько дней, даже с его нулевым уровнем. На Другой Стороне можно не париться по поводу мелких ран и повреждений. Если сразу не помер, то вылечишься быстро, даже без особой медицинской помощи, а если пыльца есть - то и еще быстрее. Хотя в лагере его бы просто отправили на Землю как пострадавшего, и включили бы затраты на пересылку в контракт. Зато тут хочешь ломай ногу, хочу руку и никто приставать не будет, лечись как знаешь - красота!


Итак, он будет загорать на скале несколько дней, а как выздоровеет нужно убирать отсюда подальше - пещера стала неуютной. Следующая точка маршрута - река, но на пути может встретиться патруль гоблинов, поэтому просто доковылять туда он сейчас не может, сначала нужно прийти в форму.


Чем занять время было ясно - тренировками. Кандидаты для развития - Насос, Усиление и Сканер. Каждое умение развивает свой аспект, то есть развивая способности можно и к новому уровню стать ближе. Насос больше связан с энергетической структурой, Общее усиление - действует на тело, ну а для Сканера главное - точность управления, то есть мозг. Вот он и будет тренировать аспекты через умения. Сейчас такая тренировка - замена реальной охоте. Не быстрая и со своими ограничениями, но безопасная, а главное - доступная ему прямо здесь и сейчас.


Ограничения в том, что активируя умение снова и снова, он каждый раз будет пропускать энергию через матрицу способности и этим немного трансформирует, связанные с ней аспекты, даже если сам навык при этом не растет. Проблема в том, что простая тренировка без реальных сражений эффективна только в небольшом диапазоне - он может поднять трансформацию аспектов лишь на несколько процентов. Он как бы вырабатывает потенциал, заработанный в реальном бою. Затем прогресс останавливается и нужно либо выждать пока тело, энергетическая структура и мозг накопят потенциал для следующего шага развития, либо стимулировать этот потенциал реальной охотой за монстрами.


Попросту говоря самый быстрый способ развития - охота, без нее Алекс может по инерции еще немного увеличить трансформацию и приблизиться к следующему уровню, но потом он упрется в планку, пробить которую поможет только новая охота либо пара недель или месяцев простой жизни на Другой Стороне.


Поэтому эффект от тренировок будет, но не такой большой, как если бы он параллельно мог охотиться. Но делать нечего, он снова привязан к скале и должен использовать все, что может. Чем выше он будет взбираться по уровням тем меньше эффект от тренировок. Каждый новый уровень - это как более высокая гора, на которую взбирается человек и чем ближе к вершине, тем больше требуется усилий, ресурсов и времени.


Алекс достал еще щепотку порошка и присыпал место ранения, чтобы ускорить выздоровление перелома. Затем некоторое время посидел выравнивая свое внутреннее состояние, настраиваясь на тренировку.


Эффективность - это получение максимального результата с минимальными усилиями, поэтому залог хорошей тренировки делать все действия с максимальной концентрацией, а чтобы достичь максимальной концентрации он должен успокоиться и забыть о пауках и прочей нечисти.


Ничего с ними поделать он сейчас не может - если сюда кто-нибудь приползет, то тогда он и будет действовать по ситуации.


Однако, реальную опасность сейчас представляют только пауки. Их преимущественно в дистанционной атаке и возможно, что дистанция плевка паутины еще больше чем у Ножниц, если так, то дело совсем плохо. В последнем бою паук стрельнул в старателя, когда увидел, что он его заметил. В этот момент между ними было как раз 20-25 метров, а это почти максимальная дистанция для Ножниц.


Но все-равно, волноваться сейчас о пауках, что они могут до него добраться - значит сидеть и тратить время, вместо того чтобы использовать его с пользой. Если паук не пришел ночью, значит надо о нем забыть и сосредоточить все внимание на тренировке.


В качестве тренировочного цикла он выбрал поддержание усиление тела на полную мощность и запуск Сканера в объемном режиме, как только накапливалось достаточное количество энергии для сканирований хотя бы ближайших 10 метров. Ну и конечно Насос - куда же без него! - благодаря которому тренировка в таком режиме вообще была возможна.


Относительно спокойные условия помогали сосредоточиться не только на развитии, но и на восприятии ощущения энергии, а чем лучше он ее чувствует, тем проще будет потом ему управлять способностями и искать им новое применения.


Правила Другой Стороны далеки от правил виртуальных игр, для получения умения нужна хоть какая-то реальная опора, причем фантазии не помогают, нужно иметь ощущения - хотя бы в зародыше, а если их нет, то убедить себя что они есть. Человек - сложная система, не изученная до конца и к середине 22 века, и какими потенциальными талантами он обладает - никто не знает. У него есть подпороговое ощущения, то есть ниже порога осознания, поэтому чем выше сила внимания, тем больше шансов почувствовать и вытащить новую способность.


Алекс не стремился провести весь день в упражнениях и делал перерыв каждые пару часов, чтобы не потерять концентрации. Он знал, что не сможет полностью использовать все отведенное время - потенциал развития аспектов все-равно будет достигнут раньше. Его цель - качество выполнения каждого действия с наблюдением всех нюансов и отслеживанием внутреннего состояние. Даже если сейчас это не ускорит трансформацию, то поможет потом.


Так и получилось - к концу первого дня прогресс стал замедляться, а на второй день он полностью выработал потенциал трансформации. Старатель проверил результаты:


[Трансформация: Тело: 42,9% / Структура: 52,1% / Мозг: 36,2%]


Тренировка в таком режиме принесла небольшие плоды, но Алекс все равно был удовлетворен - главное, что время потрачено не зря.


Следующий шаг тренировок - умение Сканер и сканирование пространства. Его беспокоило, что способность работала не так, как ему хотелось. Режим локатора в бою бесполезен, а объемное сканирование требует массу энергии и из-за этого его дальность небольшая. На Земле он мог, пусть и не сразу, добиться устойчивого ощущения пространства, а здесь это ощущение было 'плавающим' - то возникало, то исчезало. Он списывал это на особенности данного мира, но ему нужно получить дополнительный канал информации, который хотя бы просто показывал - есть рядом враги или нет.


Парень сел поудобнее, расслабил тело, закрыл глаза чтобы не отвлекаться, и распределил внимание вокруг себя до тех пор, пока не появилось знакомое ощущение пространства, когда он воспринимает небольшую область рядом с собой, как продолжения тела - всего несколько метров, но в их пределах он чувствует все происходящее. Когда он почувствовал что достиг нужного состояния, то активировал Сканер в режиме объемного сканирования - умение мгновенно охватило ближайшие 20 метров, затратив 30 единиц энергии, и показало, что ничего живого рядом нет. Это было ожидаемо. Алекс подождал пока Насос накопит достаточно энергии для следующей попытки и снова активировал Сканер.


Так он и продолжал снова и снова активировать Сканер, одновременно стараясь ощутить пространство вниманием, а не умением. Работа был монотонной, но старатель не отвлекался, он не считал, что это сложно, скучно или трудно. Способность выдерживать подобный ритм была его сильной стороной, даже можно сказать приобретенной чертой характера. Многие годы вся его жизнь была подчинена этому ритму, причем в отличие от текущей ситуации в то время никакой награды в конце не предвиделось. Все что его ждало - еще немного времени жизни. Поэтому, несмотря на мрачность пещеры и одиночество, он не впал в депрессию, а уцепился в шанс, предоставленный судьбой. В этот раз он может не просто побарахтаться подольше, а стать сильнее.


Делая периодические перерывы старатель проработал до конца дня. Во время упражнений он все яснее видел, что между Сканером и его ощущение пространства есть глубокая связь, но Сканер отражает только небольшую часть возможностей этого чувства. Умение было некой надстройкой, усиливающий сигнал - это похоже на механизм, обрабатывающий аналоговый сигнал и преобразовывающий его в цифровую информацию, но при этом часть сигнала отбрасывается. Вот именно эту часть он и хотел вернуть.


Следующий день также прошел без происшествий. Пока ему никто не мешал ни гоблины, ни ползуны, ни новая угроза - пауки, но он не сомневался, что что-то в пещере происходит. Возможно откуда-то в его направлении уже выдвинулись новые монстры. Если бы он мог, то убрался бы отсюда к чертовой матери. Единственный оставшийся путь - к реке, а полипы - самые удобные враги сейчас. Но нога пока не окончательно зажила. Он уже может ходить прихрамывая, но этого недостаточно - он не отобьется от гоблинов, да и от ползунов не убежит, даже под усилением. Плюс нужно будет тащить рюкзак, хотя не такой тяжелый как в начале, но все равно - это дополнительная нагрузка.


Упражнение со сканером продолжались до вечера. Алекс почувствовал, что уперся в тупик - он достиг плато, знакомое каждому спортсмену, когда однотипная нагрузка больше не развивает организм. Развитие умения напоминало рост мышц, со временем нужно было делать все больше и больше усилий для небольшого прогресса, но было и ключевое отличие - мышцы растут только от монотонной тренировки, а умение может сделать скачок в развитие во время озарения, когда после долгих усилий вдруг становится все ясно и понятно. Такое озарение нельзя достичь интеллектуальными размышлениями о природе способности, но можно увидеть, ощутить новое направление.


Именно этого понимание старатель и добивался. Он был уверен, что Сканер не использует все возможности, которые есть у его ощущения пространства, видимо когда создавалась энергетическая матрица способности, она использовала только часть потенциала. Со временем при постоянной практике и развитии матрицы весь потенциал может перейти в умение, но ему прямо сейчас позарез необходимо новое свойство сканера - режим недорогого постоянного мониторинга, чтобы не пропустить атаки существ типа пауков. Даже если это просто будет смутное ощущение опасности. Вот именно эту возможность он и пытается добавить Сканеру.


На следующий день он возобновил тренировку, но разбил ее на две части. С одной стороны он активировал и Сканер, и ощущение пространства, а с другой - наблюдал за их взаимной связью.


После многих часов медитации ощущение пространства усилилось и больше не требовало сильной концентрации для поддержки. Он вышел на свой прежний уровень, достигнутый годы назад, перед тем как впал в кому. Ближайшие пару метров рядом с телом были полностью под контролем его внимания, он мог воспринимать даже контуры крупных предметов, правда такой режим доступен только в состоянии полного покоя, для боя он не годится. Да что там бой - даже при разведке его не используешь.


Под вечер, после целого дня работы, Алекс достиг состояния глубокой медитации, даже транса. Ему уже не требовались перерывы. Его сознание как бы раздвоилось - большая часть внимания было распределено по окружающему пространству, а небольшой частицей он запускал умение. Он уже инстинктивно чувствовал, когда энергии для запуска Сканера достаточно, заглядывать в интерфейс - не было нужды.


Оба состояния и ощущение пространства и работа Сканера начали входить во внутренний резонанс усиливая друг друга. В момент сканирования его родное ощущение пространства усиливалось волнообразно, на секунду расширяя доступные границы восприятия, захватываю большую область и тут же снова сжималось, когда действие Сканера заканчивалось. Достигнув этого состояния Алекс не останавливался, он осознавал, что добрался до момента когда его усилия могут привести к прорыву, поэтому несмотря на накопившуюся усталость продолжал выполнять одни и те же действий пока наконец не ощутил прорыв в действии способности.


Активировав в очередной раз Сканер, вместо секундного действия, во время которого энергия исчерпывалась, он почувствовал, что Сканер включился и больше не выключается. Старатель тут же открыл интерфейс:


[Сигнатуры. Редкие: Сканер пространства* (65%)]


Способность не поменяла названия или ранг. Но произошел резкий скачок в развитии. На момент начала тренировки уровень умения был 58%. К этому моменту простая тренировка уже не развивала Сканер, он рос только во время боя или разведки, когда в его действие попадали монстры. Без этого матрица не получала внешней подпитки за счет резонанса энергий между противниками, а тут неожиданный рост на 7 пунктов. Второе крупное изменение в интерфейсе - увеличение трансформации мозга с 36,2% до 41,5%. Неожиданно!


Но главное не это - у Алекса появился новый 'незадокументированный' режим умения, который он получил только благодаря собственным усилиям. Так происходило и с другими старателями, которые всеми способами пытались открыть дополнительные возможности, ставя себя, иногда, в совершенно дикие ситуации: висели вниз головой, тренировались до изнеможения, рисковали жизнь, голодали, напивались... Последнее, правда, никогда не приводило к результатам, но некоторые, несмотря на возражения друзей, шли на такие жертвы, так сказать в научных целях.


Парень стал тестировать новый режим Сканера - при небольшом расходе в 2 единицы в минуту он слабо ощущал окружающее пространство. В настоящий момент он чувствовал, что рядом нет опасностей. Это был именно тот режим, который он и хотел получить! Его намеренье сработало.


Ощущение было очень слабым и требовало развитого внимания. Нужно было его проверить в бою, но парень был уверен, что при появлении монстра умение подаст знак и он почувствует угрозу, но только если будет внимателен к сигналам от Сканера. Теперь он не пропустит неожиданной атаки врага. Алекс был доволен - сегодня он стал еще немного сильнее.


Глава 22. Возвращение территорий.


Вода заканчивалась, запасов еды также осталось немного - в избытке только батончики, которые парень оставил на потом. Они на крайний случай, да и надоели уже. Пора отправляться к реке, там можно разнообразить меню. 


Нога побаливала, но ходить уже можно. Нужно еще несколько дней, прежде чем он придет в форму. Заниматься прежними тренировками не хотелось. После длительного периода сидения на скале в медитациях, наоборот, хотелось каких-то активных действий - например, поохотиться. Но пока рано да и не на кого. Вот если бы ползуны порадовали и пожаловали бы в его закуток ... Но видимо он развил такую бурную активность в последние недели, что рядом просто никого не осталось.


Жажда деятельности требовала выхода. Будь он каким-нибудь робинзоном из книжки, то отправился бы сейчас на прополку огорода, сбор урожая или занялся еще какой-нибудь полезной трудовой деятельность. У робинзонов всегда найдется, чем заняться, они же хозяйственные парни. А вот у него никаких бытовых задач нет. Еду добывать не надо, вместо жилища у него спальный мешок, даже одежда не требует серьезной починки. Точнее требовала, но ремонт занял всего полчаса. Стандартное снаряжение ремонтируется легко - налепил специальную самоклеящуюся заплатку на место разреза, и все. Правда после этого его куртка и штаны выглядят непрезентабельно - тут и там наклеены эти самые заплатки. Но свои функции одежда выполняют - поддерживает необходимый тепловой режим и предохраняет от небольших повреждений. А что еще надо? Гоблины вообще голыми бегают и нечего - здоровые ребята.


Не найдя чем себя занять старатель решил выплеснуть накопившееся желание работать на физические упражнения. Заодно и разомнется - внизу полно места, есть где спортом позаниматься. Все действия можно делать под усилением. Оно неплохо развивается, если просто активно двигаться. Получается и тренировка и смена деятельности.


В течение 2-х дней он сначала ходил, потом бегал между камнями, чувствуя себя более уверенно. Сканер работал в режиме обнаружения и не было риска случайно наткнуться на врагов. Главное чтобы к нему не подкрались незаметно. Если же он засечет врага то либо убежит, либо атакует. 


В качестве разминки парень проводил тренировочные бои с копьем, против невидимого противника. Важно было привыкнуть к увеличенной силе и новым ощущениям в теле. Если этого не сделать, то в реальном бою он может просто не учесть насколько он теперь сильнее. Один раз неуклюже взмахнешь, упадешь и можешь уже и не поднимешься.


С увеличенной силой ценность оружия возросла. На его уровне копье надежный помощник против гоблинов и полипов и других небольших монстров.  Он пока не может полностью полагаться только на умения. Поэтому без оружия не обойтись. Хотя есть тут твари, которых копьем не возьмешь. Тут он вспомнил ненавистных пауков.


- Засранцы членистоногие! - зло пробормотал парень.


Среди всех обитателей пещеры он не любил их больше всего. Если на остальных монстров он мог охотиться, даже с огромным ползуном справился, а ловля рыбы так вообще чуть ли не кайф приносила, то в столкновении с пауками он чувствовал себя добычей. К тому же их уровень и количество так и остались загадкой. Он не успел просканировать тварь и, к сожалению, не убил ни одного мохноногого ублюдка, поэтому строение тела и слабые стороны врагов остались под вопросом. Куда бить и как лучше убивать - неясно. В общем неизученный враг и лучше держаться он него подальше. 


С этими мыслями парень продолжил тренировку, только вместо невидимого спарринг-партнера представлял уже паука. Это помогало сосредоточиться. Все это время основной поток энергии был направлен на усиление мышц. Перед тем как приступить к тренировкам Общее усиление тела достигло 42% и быстро прогрессировало дальше. Был хороший шанс, что он доведет его до первого усиления в ближайшие дни, тогда и путь к реке станет проще, а битвы быстрее.


Общее усиление тела - хорошо изученная способность. Многие ее берут, даже те, кто не планирует стать бойцом ближнего боя. В этом мире не отчего зарекаться нельзя. Всегда влипнуть в ситуацию, когда единственный выход - отбиваться врукопашную. 


Благодаря широкой популярности способности, Алекс не только знал, как она действовала, но и скорость прогресса на разных стадиях. В результате его расчет оправдался и через два дня он, наконец, достиг апгрейда умения:


[Сигнатуры. Обычные: Общее усиление тела* (50%)]


Отлично! Теперь при затратах всего в 2 единиц энергии в минуту он может усилить силу мышц уже не на 30%, а в два раза - серьезное подспорье. А при максимальных затратах энергии - около трети всего запаса в минуту - его мощь вырастет в три раза. В таком режиме он может сравняться по силе с большинством противниками следующего уровня. При этом у него есть копье, а у тех же гоблинов - нет. Теперь не будет и проблемы выдернуть оружие, если оно застрянет при ударе. 


Но шустрые нюхачи брали скорость, а не силой, в этом смысле старатель им уступает. Но да ладно, можно будет потом наверстать. Зато он может их убивать на расстоянии. Слишком сильно вкладываться в умения для ближнего боя, с его талантом, тоже смысла нет. Нужно развивать сильные стороны, пока одного Общего усиление достаточно - это будет его вспомогательная способность, которая постепенно сойдет на нет.


Алекс закрыл интерфейс и продолжил тренировку с копьем. После апгрейда навыка снова нужно было привыкать к изменениям в организме. Причем необходимо освоить все стадии усиления - важно уметь действовать и при слабом усилении и при сильном. Не всегда он сможет пускать весь поток энергии на тело - это ведь не главный его козырь, а энергии всегда не хватает. Для большинства схваток ему сила не нужно. Не если необходимо - он сможет удивить врага. Теперь, под трехкратным усилением, он и из паутины, наверное, сможет выбраться. 


На следующий день после завтрака из одного батончика и нескольких глотков воды старатель стал готовиться к переезду в новый лагерь. За время восстановления он истратил половину запаса пыльцы на заживление перелома. В контейнере осталось всего 2 грамма ценного порошка. Но затраты были оправданы - нога чувствовала себя значительно лучше и он может свободно идти и при этом нести рюкзак. А если неожиданно встретится враг, то он даже с рюкзаком разгонится для атаки, под усилением конечно.


Закончив недолгие сборы, он обернулся и в последний раз осмотрел свой закуток - попасть сюда было удачей. Здесь он нашел убежище, сделал базу и смог стать сильное. Но пришло время двигаться дальше, его ждет долгое путешествие вдоль реки. Это единственный путь, где пока не обнаружены сильные враги. Сказав спасибо родной скале, он отправился в путь.


На выходе в большую пещеру охотник свернул налево - к реке. Порядок движения такой же, как и в прошлый раз - разведка налегке, возвращение за рюкзаком и транспортировка его на новую точку. Во время движения с грузом старатель идет под усилением. Этого достаточно, чтобы не уставать и легко нести груз. А во время разведки он идет с почти полным запасом энергии, чтобы можно было быстро применить Ножницы. Дополнительный расход только на Ночной фильтр. Обновление Барьера - на остановках. При разведке он даже Сканер в режиме обнаружения отключает. Местность известная и самый опасный противник - гоблины, которых только Ножницами можно быстро вывести из строя.


Старатель прошел полтора километра, стараясь двигаться от валуна до валуна. Но трудности, как он и ожидал, его не миновали. Во время очередного рейда он видит вдалеке 3-х гоблинов-нюхачей. 


'Увеличили количество, значит заметили пропажу других патрулей!  - мысленно анализирует Алекс, укрывшись за камнем. - Плохо дело, пещера реагирует на мои действия, нужно быстро убираться пока не прижали!'  


Пока старатель прячется за камнем, гоблины спокойно, даже расслаблено, идут в его сторону вдоль стены. Руки пустые и почти волочатся по земле. Один из гоблинов - видимо главный - периодически вертит башкой. Ну да, все верно, если их конкуренты ползуны, то их именно так и нужно высматривать. Только что делают остальные двое лентяев, просто группа поддержки? И интересно, если они на ползунов на своей территории наткнуться, то что дальше будет, какой у них план действия? Алекс этого не знает, зато точно знает, что будет, если они его увидят!


Возможно все его догадки о назначении патрулей - это только догадки. Монстры на Другой Стороне живут своей жизнью и их планов он не знает. Люди только недавно начали колонизировать этот мир, может патрули это их реакция на вторжение и неважно, что прямо тут кроме него других людей нет. Весь этот мир меняется - из сонного царства крупных и мелких монстров он становится большой фабрикой по добыче пыльцы. Сюда хлынули миллионы людей - это не может не вызвать изменений.


Ладно, сейчас не время задумываться о глобальных вопросах. Алекс отодвигает в сторону внутреннего исследователя и на его место возвращается охотник. Для удара Ножницами дистанция слишком большая. Бить нужно только когда до патруля останется 30 метров. А лучше подпустить жертву еще поближе, чтобы наверняка. Охотник, укрытый темнотой, сидит чуть в глубине пещеры. Сейчас темнота его союзник. Ему нужны все преимущества - драка с 3-мя быстрыми соперниками предстоит сложной. Но и отпускать патруль нельзя, возможно впереди еще тройка нюхачей и если его зажмут с двух сторон, то точно убьют. Либо снова придется спасаться бегством и тикать к реке с полипами. 


Но старатель не хочет, чтобы гоблины запомнили, где он скрылся. Он еще ни разу не отпускал недомерков живыми и не знает, что они могут сделать по возвращению в свой лагерь. Письменный доклад вряд ли напишут, но вот боссу рассказать или по другому передать информацию смогут. По крайне мере нужно исходить из этого. И что потом? Приведут подмогу? Или просто забудут о нем?


Нет, отпускать их нельзя! Нужно уничтожить патруль здесь и сейчас. Он уже прикинул, как ударит крайнего гоблина лезвием Ножниц и нападет на двух оставшихся с копьем. Более интересного плана у него нет. Главное чтобы недомерки его раньше его не заметили, а то не будет эффекта внезапности, на который он надеется.  


Уровень гоблинов выше, но силачами их не назовешь. Парень и раньше с ними справлялся только силой рук и оружием, а теперь под усилением справиться будет еще легче. Нужно только чтобы они в бешенство не впали. Он вниманием проверят барьер - сейчас защита понадобится.


Тут патруль, неожиданно, разворачивается и идет обратно. С таким поведением нюхачей охотник еще не сталкивался. Оказывается они встретились в конце маршрута патрулирования. 


Он ждет пока враг немного уйдет вперед и начинает осторожно двигаться за ними параллельным маршрутом вдоль стены под покровом темноты. На всякий случай часть потока энергии направляет на Сканер. Вот будет весело, если в его охоту паук вмешается.


Старателю приходит в голову идея принять бой в расщелине, но он ее отбрасывает - слишком опасно и много неучтенных факторов. Неизвестно как отреагируют полипы, они могут возбудиться, подползти и напасть со спины. Лучше биться в пещере, в этот момент в голову приходит новая идея, как ошеломить трех врагов разом - огонь. Раз на пауке сработало, то и у гоблинов ступор может вызвать.  


Он продолжает неотступно преследовать нюхачей, пока они не достигают разлома. В этот момент твари по широкой дуге начинают обходить проход к реке. 


'Отлично, гоблины туда сами не хотят соваться, значит и другие патрули не полезут к реке', - подмечает Алекс не прекращая двигаться.


Рев водопада пробивается через разлом, заглушая остальные звуки. Охотник уже не боится, что его услышат и крадется чуть быстрее. Тупые твари назад не смотрят - не обучены наверное. Именно здесь он и планировал на них напасть - там, где его сложнее всего услышать. Расстояние еще сокращается, до цели 40 метров, еще немного и он на них нападет. События начинают ускоряться, а время растягиваться - так бывает, когда в кровь поступает лошадиная доза адреналина.


Нюхачи продолжают идти не подозревая о коварном плане человека. Проходят еще десяток метров и снова разворачиваются. Что за ...? Почему они развернулись? Зона патрулирования не должна быть такой короткой - всего километр? Помимо усиления дозоров недомерки еще и длину участков патрулирования уменьшили? Значит количество патрулей тоже увеличили? Плохо дело, на шум драки может соседний дозор прибежать. Пока его не видно, но по логике они могут быть недалеко. 


Старатель передумывает нападать в этой точке и отходит вглубь пещеры. Нужно пропустить тварей обратно и напасть подальше от прохода. А может ну их нафиг - нырнуть в проход и все? Нет лучше не отступать, а разобраться с врагом. А еще он забыл о рюкзаке - он же остался далеко позади, придется драться.


Гоблины возвращаются, между ними и Алексом всего 30 метров. Он опасается, что его могут учуять, не зря же они нюхачами зовутся. Охотник уже давно не был у воды, спасает только, что здесь все, включая и застарелый пот и остатки крови, быстро распадаются - прямо рай для чистюль. Но все равно он рискует подпуская врагов так близко. Ладно, если они заметят его, то он сразу нападет пока есть эффект неожиданности.


Алекс достает из кармана бумагу - один из немногих предметов в его арсенале, который может гореть. Часть припасов была завернута в нее - разработчики снаряжения постарались использовать все предметы по максимуму и предусмотрели сырье для розжига костра. Это тут нечему гореть, а на поверхности есть и деревья и кустарник, но в пещере они не растут.


Бумага уже свернута в рулон как факел. Парень изначально не собирался использовать столь ценный и ограниченный ресурс против гоблинов - припас сюрприз для пауков, но он и с патрулем из трех недомерков не планировал биться, однако жизнь преподносит сюрпризы и он чувствовал, что пока не выберется из пещеры у него этих сюрпризов будет выше крыши. 


Патруль проходит мимо. Алекс пропускает врагов, ждет пока они удалятся и крадется за ними. Гоблину бредут медленно, по их позе сложно сказать в каком они настроении и о чем думают. Между собой не переговариваются, просто идут кучей - не патруль, а позор. Только лидер хоть что-то делает.


Наконец недомерки доходят до первого разворота, где он их заметил. Но твари не останавливаются и идут дальше. Старатель четырехается про себя, но следует за ними. Видать дисциплина и точность не самые сильные стороны гоблинов. Однако через минуту лидер что-то тихо проурчал и вся тройка разворачивается. Ну наконец-то!


Алекс замирает в 100 метрах от них и ждет пока нюхачи подойдут поближе, бой будет здесь! 


Гоблины в 40 метрах ... 35 ... 30 ... 25. Алекс бьет пространственным лезвием лидера, как самого умного, в шею - тот падает. Бесшумный удар а охотник скрыт - поди разберись откуда тихая смерть прилетела. Наконец-то начинает сказываться увеличенный диапазон Ножниц!


Гоблины еще не поняли, где находится убийца, но времени мало. Раненый недомерок бьется на каменном полу из раны хлещет кровь, а два других патрульных собрались и вертят головами, высматривают угрозу, но при этом даже не пытаются помочь раненому собрату. 


Проходит 10 секунд, 20 ... Может получится накопить энергию на второй удар, но нет, сначала одна тварь, затем вторая поворачиваются и начинают идти в его сторону. Даже если бы он использовал пыльцу, то все равно бы не успел. Старатель наблюдает за противником, спрятавшись за большим камнем, через отражение в лезвии. Гоблины, как и ползун-рабочий, не реагируют и не замечают чуть выставленное копье.


'Вариант Б, - решает охотник, поднося к бумаге зажигалку, - давайте ублюдки, подходите'.


Чиркает зажигалкой, шума почти нет. Факел направлен вниз - бумага быстро разгорается. Еще несколько секунд! Весь поток энергии направлен на усиление мышц и он вылетает из-за камня. В одной руке факел, в другой копье, но охотник не кричит - сейчас не тот случай, вдруг второй патруль услышит, нужно быть осторожным.


Факел прогорит быстро, но и старателю нужно пробежать меньше тридцати метров. Огонь, заменяет крик, вызывая ступор у монстров, и они замирают, как и паук при первой реакции на зажигалку, но в отличие от мохнатой сволочи нюхачи не убегают. 


Алекс сокращает дистанцию так быстро, как может, подбегает и бросает импровизированный факел в монстра справа и, не останавливаясь, втыкает на полном ходу копье в грудь другого. Удар не очень удачный - копье вошло неглубоко, наверное в кость попало. Но на силу атаки это не повлияло и монстр отлетает. Старатель значительно сильнее, чем в предыдущие схватки, поэтому легко удерживает копье, мигом разворачиваясь ко второму врагу, в которого до этого бросил факел. 


Бумага уже разлетелась и осела на каменный пол - монстр даже не обжегся, но видно, что он ошеломлен. Алекс не дает ему времени опомниться и бьет копьем в живот. Удар не с разгона, поэтому он задействует только мышцы рук, но этого хватает, чтобы глубоко погрузить лезвие в живот. Тут монстр оживает, морда все такая же тупая, но в глазах просыпается боль и бешенство. 


Старатель выдергивает копье и тут же бьет монстра еще раз, толкая вперед и глубже втыкая лезвие. Недомерок наконец падает. 


Быстро окинув взглядом двух других противником парень подбегает к монстру, раненому в грудь, тот уже ухитрился подняться, но стоит боком. Без раздумий Алекс втыкает лезвие в бедро гоблина, выдергивает и отбегает. 


Первый враг уже не опасен - удар Ножницами в горло если не убьет, то не позволит ему подняться. Последний, с двумя ранами в животе - тоже не опасен, пока в бешенство окончательно не впадет. А вот враг перед ним еще не сдался, раны в грудь и бедро - неглубокие, к тому же монстр еще на ногах. Хорошо им он и займется в первую очередь.


Алекс оббегает его, чтобы сзади не было врагов. Главное держать дистанцию и маневрировать иначе зажмут. Монстр тоже не стоит на месте - бежит к человеку, но раненое бедро не дает развить скорость. Они сближаются. Удар копьем! Чвах! В этот раз копье глубоко входит в живот, а монстр только бессильно размахивает руками. Похоже барьер не понадобится.


Еще после прошлых схваток старатель потренировался на трупах и знает, что он может глубоко погрузить лезвие только в живот, хотя сейчас под действием Усиление и адреналина он смог нанести неплохие раны и в грудь и в бедро. Но только удар в живот ставит точку в поединке - копье почти насквозь проткнуло тварь. Гоблин еще стоит, но жизнь его подходит к концу. Он в последний раз беспомощно взмахивает длинными руками.


- Руки коротки! - цедит старатель и выдергивает копье, которое его удерживало в вертикальном положении.


Монстр падает и больше не встает. Другой, тоже с ранами в животе, совсем плох и едва шевелится. Теперь им и бешенство не поможет.


Парень несколькими ударами добивает обоих недомерков и быстро возвращается к первому гоблину с полуотрубленной шеей. Но и с ним все понятно, он тоже уже не встанет. Контрольный удар и последний враг мертв. 


Все! Можно выдохнуть. Но еще предстоит работа - старатель решил не оставлять врагов как раньше на виду, а оттащил трупы немного вглубь пещеры, чтобы их сразу не нашли. Может в этом нет необходимости, но осторожность точно будет лишней. На каменном полу осталась крове, но с этим он ничего поделать не может.


Старатель подобрал рюкзак и немного выждал. Нужно убедиться, что никто не заявится на звук драки. Но риск, что схватку услышали издалека - минимален. Битва прошла не так далеко от расщелины, через которую волнами накатывает звук водопада даже здесь приглушая тихие звуки.


Ладно, задерживаться не стоит - пыльца собрана, рюкзак на спине. В другое время он дал бы себе время отдохнуть, но сейчас просто снижает расход на усиление, чтобы быстрее восстановить запас энергии и двигается к проходу на ходу вливая энергию в барьеры.


Достигнув разлома он закидывает туда рюкзак, забирается сам и некоторое время смотрит в сторону лагеря гоблинов. Не появится ли оттуда второй патруль. 


Можно было бы пройти чуть вперед, чтобы найти и уничтожить этот патруль. Но он подавляет эту идею - слишком опасно. Снова биться с тремя быстрыми противниками не хочется. Вот достигнет первого уровня, тогда и можно будет идти на такие авантюры. Имея запас энергии на несколько пространственных лезвий можно щелкать такие группы как орехи. 


Подхватив рюкзак старатель двинулся вглубь разлома по знакомой тропе. В первый раз в самой расщелине был только один прозрачный полип. Но во время боя с ползуном их с полсотни набежало. Он до сих пор не понимает как они так быстро прибыли на место драки. За все время нахождения у реки старатель не видел, чтобы полипы так активно передвигались. 


Он надеется, что враги снова расползлись по своим местам, желательно подальше от спуска. Но возможно невидимые твари так и сидят на другом конце пути, охраняя свои владения. Тогда биться придется здесь, под угрозой нападения со спины. 


Двигаясь к противоположному концу, охотник постоянно сканировал местность. Это желе кроме как Сканером ничем больше не обнаружишь, если оно спокойно сидит на скале. А полипы обычно так себя и ведут и двигаются только когда ему навредить желают. То есть если он их глазами видит, то все - уже опоздал и нужно готовится к драке. Но пока все тихо. Прощупав локатором издалека спуск к реке, он ничего не увидел и не почувствовал.


- Расползлись наверно! - пробурчал старатель медленно двигаясь к концу разлома.


Скоро он спустится к воде. На берегу он себя чувствовал значительно уютнее, чем в пещере - река давала чувство комфорта. Хотя снова возник вопрос, где ему теперь спать? Наверное здесь в разломе, пока дальше по берегу не уйдет или не найдет другое убежище. Раз гоблины обходят расщелину и полипы отсюда убрались, значит тут сейчас безопасно. 


Приближаясь к спуску, он уже видел темные воды могучей реки. Режим локатора не очень помогал. Пока не попадешь им в нужную точку - врага не заметишь. Зато это самое дальнобойное средство обнаружения, но нужно ощупывать буквально каждый камень. 


Подойдя еще ближе, старатель переключился Сканер на режим обнаружения - он уже проверил его на гоблинах и убедился, что тот работает как надо. Так выходило быстрее, хотя хорошо умение работало только на средних дистанциях, уступая локатора на дальней. Ну да не беда - здешние монстры не такие опасные, чтобы боятся подходить к ним поближе.


Полипы стреляют с расстояния в 1.5-2 метра, хотя сам выстрел достаточно сильный и летит еще дальше. Возможно твари просто не видят цель издалека? В любом случае особой опасности нет - барьер должен защитить от прямой атаки, даже если Сканер каким-то образом пропустит врага. 


Когда до спуска оставалось меньше 20 метров, он почувствовал присутствие - это сканер сигнализировал, что рядом есть кто-то живой. Объемным сканированием, охотник нашел 3-х полипов - те прятались в изгибах стен и не были видны издалека. В отличие от пещеры поверхность расщелины была испещрена крупными бороздами, он и сам спрятался в таком же убежище во время боя с гигантским ползуном-рабочим.


- Ну ладно, приступим к зачистке, - пробормотал он вслух - парень уже начал отвыкать от звука человеческого голоса, только собственные реплики ему напоминали, как он звучит. 


Он вдруг на секунду задумался. Сколько он здесь? Уже больше месяца! Нужно поторапливаться, первые недели он слишком долго просидел на одном месте.


Барьер готов, копье в руках. Он подходит к ближайшему желеобразному монстру и начинает его избивать. Тот успевает плюнуть разок и подыхает. Охотник отскакивает назад. Два других монстра, почувствовав убийство товарища, начинают ползти к нарушителю спокойствия. Алекс вновь удивляется как эти, в общем-то неприспособленные для движения твари, так быстро передвигаются. Но полипы справляются неплохо, видимо он их подсознательно сравнивает с земными животными - больше всего они напоминают расплющенную медузу, - забывая, что это Другая Сторона и тут иные законы.


Обе твари ползут с одной стороны. Вот они переползают со стены на пол. Старатель проверяет защитный экран - ему достаточно доли секунды и частицы внимания. Барьер прикрывает всю область от верхней часть ног, до подбородка. Это защитило его от первой атаки, но сейчас полипы ползут по полу и могут стрельнуть ниже колен. 


Старатель отбегает вглубь прохода, наблюдая как два желеобразных монстрика двигаются к нему. Обычно их скорость немного уступает идущему человеку, но здесь на неровном полу расщелины они сильно замедляются. Как и стены пол тоже изрезан бороздами. 


К сожалению, монстры сидели на самом спуске к реке и обойти их нельзя было. Из-за этого схватка будет в проходе, а не на берегу. Ну ничего, он справится, главное чтобы остальная колония не среагировала.


Энергии много - первый полип умер, создав вокруг себя небольшую область насыщенного энергетического фона. Старатель, не стал собирать пыльцу, а использует ее для боя, захватывая эту область Насосом.


Он вливает еще энергию в барьер, доводя защиту до пола, подбегает к монстрикам и получив два плевка несколькими быстрыми ударами убивает их. 


Энергии становится еще больше - можно ждать остальную шайку, если она появится. Черт, накаркал! На краю разлома появляется полип - новая волна, главное чтобы их не оказалось слишком много.  


В прошлый раз на берегу он неплохо потренировался на полипах, прокачивая Сканер, Барьер и Насос, но тогда он выманивал их небольшими группками, на свободное пространство. Теперь же они прут всей толпой. Но их меньше, чем он думал. Сканер показывает, что на убийство первых трех тварей отозвалось всего 15 желейных мстителей, а не несколько десятков как он опасался, тогда бы бой точно закончился в пещере. 


У старателя отработано две тактики борьбы с полипами - давить монстров ногой, предварительно защитив ее Барьером, или растягивать их в линию и бить плашмя копьем одного за другим. Оба варианта сейчас не очень подходят. Ногой бить опасно - состав полипов немного разъедает одежду и он боится, что если будет активно давить тварей, то рано или поздно останется без обуви. Но и долго разбираться с волной монстров не вариант. Иначе ему придется отходить обратно по проходу, а там его могут заметить гоблины. Поэтому парень выбирает более рисковую, но быструю тактику - подбегает к переднему краю, получает пару выстрелов, наклоняется и быстро бьет монстриков копьем - металл они не разъедают. Весь поток энергии направлен на защиту. Так как ее много - барьер держится, даже когда его атакуют несколько тварей одновременно. Главное не подставлять незащищенные участки и следить за уменьшением площади защиты.


Так он и бил стаю, то подскакивая, то отходя назад, постепенно сдвигаясь обратно по разлому к пещере. Скорость убийства была высокая, но все равно сил он не рассчитал и уже прошел почти половину расщелины. Но дальше Алексу везет - примерно на середине полипы неожиданно останавливаются. Все-таки они не решаются заходить на территории гоблинов.


- Ни и отлично, - шепчет парень, на что-то подобное он надеялся. 


После этого охота стала более контролируемой. Полипы правда столпились в небольшую кучку и когда он подлетал к ним, то получал плевки сразу от всех оставшихся тварей, но их осталось немного и защита справлялся. Опасаясь привлечь внимание более опасного противника, он все делал тихо. Стараясь не шуметь даже не смотря на заглушающий все звуки гул водопада.


Постепенно он перебил всех тварей - теперь это было легко! - оставив последнюю для тренировки Барьера, который развивался только в бою. Охотник уселся рядом с монстром и смотрел, как ядовитые плевки бьются в невидимый экран и падают на пол, не оставляю следов. К защитному экрану ничего не липло. Недостатка энергии вокруг не было, поэтому барьер справлялся с большим запасом. Когда у его добровольного помощника плевки стали совсем редкие, он его добил и, наконец, отправился к берегу реки. 


Легкая охота! Единственная сложность - не наступать в убитых монстров, чтобы не измазаться в едкой прозрачной субстанции. Опасность представляют только свежеубитые твари. В прошлый визит на берег он проверил, что через час коррозионные свойства их тел пропадают. Для него это было доказательством, что разъедающие свойства желеобразных монстриков - способность а не некое вещество, входящее в состав их тел. И когда они умирают - энергия заканчивается, а с ней вся опасность от их трупов.


Парень подошел к спуску к реке и спрыгнул на берег, ближайшие полипы были в 20 метрах по обе стороны и никак на него не отреагировали, но он знал, что хрупкое перемирие продержится до первого убийства - после этого к нему сползутся все особи с дистанции в 30 метров. Но ничего, время еще есть и можно заняться уборкой территории. 


Второй раунд уничтожения монстров занял несколько часов. Снова пришлось подниматься в расщелину и добивать вторую волну полипов уже там. Сначала он зачистил одну сторону от спуска, потом другую. 


К концу дня все полипы в радиусе 50 метров были уничтожены.


- Ну наконец-то! Хорошо поработал! - сказал Алекс потягиваясь. 


Он был рад, что вернулся к реке, все-таки здесь было как-то поприятнее, чем в пещере. Может темные воды таят опасные секреты и там водятся жуткие твари, но тут он почему-то чувствует себя спокойно и даже умиротворенно - редкое и ценное чувство в его подземных похождениях.


Закончив с полипами, он с удовольствием занялся водными процедурами и чисткой одежды. Теперь, когда сканер мог работать в режиме обнаружения, он не сильно беспокоился о речных монстрах, как только чувствовал приближение опасности - тут же проверял, кто это к нему плывет и при необходимости выходил из воды.


На ужин его ждала рыба, свежая вода и отдых у реки. В качестве приятной компании выступали недобитые полипы.


***


Ночью в разломе прошла спокойно. Гоблинов он не опасался - даже их патруль обходил расщелину в стене, а вот полипы могли снова сюда заползти. Не хватало какой-нибудь сигнальной системы, чтобы спокойно спать, но никаких идей на этот счет не было. Нужна или очень специфическая способность, которая будет работать по принципу сигнализации, либо надежный товарищ, охраняющий его сон. Ни того ни другого у него не было, поэтому Алекс спал, просто приняв разумные меры предосторожности, замаскировавшись на ночь в небольшом углублении, куда с трудом поместился его спальных мешок.


Проснувшись, он стал думать в каком направлении реки двигаться. Логично идти вверх по течению - выход на поверхность должен быть в этом направлении. Но хотелось взглянуть и на водопад. Возможно, там есть подсказка, как выбраться из пещеры.


План личного развития был очевиден - нужно как можно быстрее поднять уровень и пыльцу набрать. Это даже более важный пункт, чем развитие Насоса. С уровнем все понятно - ему приходится постоянно бегать даже в битве со слабыми врагами, потому что энергии все время не хватает. Если он поднимет уровень, то многое изменится. 


Пыльца нужна как сама по себе, так и для подъема того же уровня - когда трансформация достигнет 100%, то для перехода на следующую стадию потребуется избыток энергии. Ситуация такая же, как и при телепортации на Землю - без энергии нечего не произойдет. Поэтому ему нужно охотится на полипов и собирать даже те крохи энергетического порошка, которые эти мелкие монстрики могут дать. Работа предстоит нудной, но возвращаться в пещеру и искать монстров покрупнее - опасная затея.


Следующий два дня Алекс пробивался в сторону водопада. Плотность полипов резко снизилась - видимо их было много только рядом с расщелиной, которая вела на территорию гоблинов и полипы так защищали свою территорию. 


Старатель изменил тактику борьбы с обитателями берега, чтобы ускорить продвижение. Он выманивал 1-2 полипов подальше от остальной колонии, отводил на 30 метров на зачищенную территорию и убивал валунами, использую усиление тела. Если полип был на каменном полу, то хватало одного удара - бедолагу просто расплющивало. Это против элегантного удара пространственным лезвием у них была защита, а вот грубая сила и твердый камень мгновенно ставили точку в битве. 


Да это даже и битвой не назовешь, скорее тяжелый труд. Алекс понял откуда взялось название 'старатель' - он сам себе напоминал старателя добывающего золото или даже шахтера, делающего тоже самое в шахте. А что? Камни он носит, ресурс добывает, даже работает в пещере - очень похоже на жизнь шахтера. 


После уничтожения очередной партии полипов он собирал пыльцу и шел дальше. На одну тварь уходит 10-15 минут, из которых большая часть времени тратится на подпитку барьера и сканирование. Медленно, но безопасно - сканирование необходимо, иначе он не видит, где точно находятся враги. Тут даже новые режим Сканера не помогает - функция обнаружения безотказно показывала, что монстры рядом есть, но ему нужно было знать где именно, поэтому старатель использовал более затратное объемное сканирование. 


Во время отдыха он садился и позволял желейным монстрам обстреливать барьер. На это энергии хватало - 1-2 мелких тварей просто не могли пробить его защиту. 


Несмотря на уничтожение большого числа монстров пыльцы получилось мало - всего 1.5 грамма, при этом Насос он не развивал вообще, собирая весь ценный ресурс в хранилище. К сожалению, мелкие монстры невыгодные соперники с точки зрения добычи пыльцы - только время отнимали, но деваться некуда. Хорошо, что Сканер с Барьером росли - и на том спасибо.  


К концу второго дня он, наконец, достиг водопада. Общий путь до цели составил 2 километра. В этом месте мощный поток падающей воды заглушал все звуки, усиливаясь и отражаясь от стен, Алекс не слышал даже свой голос, если говорил вслух. 


Водопад был огромен и величественен - на Земле таких просто нет даже на поверхности. Противоположного края реки старатель так и не увидел, как и потолка.Пещера поражала своими габаритами. Чего-чего, а места на Другой Стороне было много. Этот мир явно значительно больше, чем Земля и тут есть такие места и виды, которые просто потрясают воображение. 


Судя по скорости течения воды, которая не изменилась, река тут не сужалась. Дойдя до края скалы, вода просто падала отвесно вниз. А вот берег, на подходе к водопаду, сужался, становясь все меньше. Алекс дошел до стены, вдоль которой шел узкий и скользкий проход. Он привязал веревку к крупному валуну, нацепил карабин и отправился вдоль узкого прохода между стеной и спокойно текущей водой. 


В конце короткого прохода открывался величественный вид - если бы еще и освещение было бы получше! - внизу было огромнейшее озеро. Возможно даже, что это подземное море, если такие бывают. Высота водопада около 100 метров. Дальше вода поступает в озеро, размеров которого он не может оценить. 


- Интересно, есть ли там угри, - прошептал старатель, желудок давно  требовал пищи, - и как речные монстры спускаются вниз?


Он переключился в режим Ночного фильтра и стал разглядывать берег озера. В отличие от речного, берег озера не утыкался в стену, а шел дальше пока не скрывался в темноте. Освещение внизу было не очень -- светящийся мох там рос, но только на некоторых камнях рядом с водой. Озеро не подсвечивалось никак - просто огромная черная масса воды. Он мог видеть только небольшой кусочек пейзажа, дальше и озеро и новая подземная пещера были покрыты мраком. Об их размерах оставалось только догадываться. Видимости препятствовал и водный туман, который заслонял самую близкую часть берега и озера, а там где он рассеивался было уже слишком далеко и он мало что мог разглядеть.


Алексу долго наблюдал за озером и берегом, но не заметил ничего подозрительного. Возможно там тоже живут полипы, но отсюда он их не увидит. В конце он решился на эксперимент - достал еще одни лист оберточной бумаги и небольшой камень. Листом обернул камень, поджог и кинул как можно дальше, за пределы водного тумана. 


Бросок получился что надо - камень улетел достаточно далеко и шлепнувшись в сотне метров от берега. Бумага так и не погасла. Огонь немного разогнал темноту вокруг. Алекс напряженно вглядывался в берег. Стал видно, что рельеф поверхности рваный - всюду были трещины и борозды. Камней не много, но те, что были - просто гигантские. 


Когда бумага почти догорела, а огонь начал угасать Алекс заметил, как вода в озере в 50 метрах от берега вскипела и под поверхностью появился огромный силуэт. Тело монстра было немного овальным. Размер в самой узкой части не меньше 10 метров. Как он не напрягал зрение, но так и не смог рассмотреть что это. Возможно, это был огромный краб или похожее на него чудовище. Расстояние было слишком большим. Жаль, что он отказался взять бинокль с собой, это оборудование доступно старателю в базовом лагере. 


Монстр почти выпрыгнул на берег. Обычно от таких больших существ не ждешь высокой скорость, но данный представитель фауны был явным исключением, впрочем как и большинство других высокоуровневых тварей Другой Стороны.


Жуткая тварь за несколько секунд преодолела расстояние между берегом и догорающей бумагой. Огонь явно не пугал ее. Достигнув камня, существо остановилось и начало раскачиваться. 


'Способность!' - тут же пронеслось в голове у старателя.


Увидев действия твари он тут же нырнул глубже не смея больше высовываться. Его могут сейчас обнаружить и кто знает, что будет дальше. Вдруг гигант может по отвесным стенам карабкаться?


 Алекс лежал вцепившись в веревку, проклиная свое любопытство. Прошло двадцать минут, но никто не появился. 


- Пронесло! - прошептал парень и осторожно выглянул из-за обрыва.


Внизу все успокоилось, картина была такая же что и в первый раз - полное спокойствие, если не считать ревущего водопада. Огромной твари нигде не видно. Алекс решил больше не задерживаться и не провоцировать пещеру, зрелища мощного монстра ему было достаточно.


В любом случае стало ясно, что спускаться вниз нет смысла. В более глубоких слоях пещеры живут огромные монстры, которым он на один зубок. Он видел только одну тварь, а какие еще чудовища там водятся и какие у них способности? И если это рядовой монстр, то какая у них элита? 


Алекс почувствовал себя ничтожным муравьем, идущим против ветра и борющемся с судьбой. Пни его и он улетит, наступи и он тут же погибнет. Что он может сделать против таких гигантов, а что если их собратья в здешней реке водятся? Людям здесь не выжить, даже большой и хорошо подготовленной группе. Что толку, что он стал сильнее в несколько раз - монстр такого размера в сотни, а то и в тысячу раз сильнее его, даже если у них одинаковый уровень. Слишком большое преимущество у этих громаден, слишком велико неравенство. Им не нужна никакая тактика и хитрость, на таком уровне достаточно голой мощи. Единственное утешение, что столкнувшись с подобное тварью, он умрет быстро. 


Но одумавшись, усилием воли, старатель оборвал сомнения -и отогнал мрачные мысли. Он выживет, станет сильнее и выберется отсюда. В этом его сила и он должен верить в себя, он раньше был в более беспросветной ситуации, но смог сохранить свою цельность, а с нею и жизнь. Именно в такие моменты - перед лицом опасности - нужно проявлять мужество. 


Ладно, все что нужно он увидел. Спускаться вниз - не вариант. Остался только один путь - дорога вверх вдоль реки. Пора возвращаться. 


Путь назад не занял много времени. Только вот к темной воде реки он относился уже не так спокойно. Но ничего с этим поделать он не мог. Ситуация такая же как и с пауком - если его еще не съели, то не стоит об этом волноваться. А вот если съедят... тогда тем более не стоит волноваться. 


Вернувшись к проходу, парень решил сделать хитрый ход. Подойдя к полипам, он подманил нескольких тварей с правой от расщелины стороны и пошел в обратном направлении. Пятерка монстров шустро поползла за ним вдоль берега. Он продолжен идти не атакуя врага пока не завел их на 100 метров дальше от входа в разлом, ближе к водопаду. Затем быстро обежал противника по мелкой воде и запрыгнул в расщелину. 


Через 10 минут проверил, где находятся монстры. Как и ожидалось, после недолгого преследования, они остановились в 50 метрах от расщелины.


- Отлично, ребята, вот там и стойте, - прошептал старатель.


Он хотел восстановить заслон на пути гоблинов. Если рядом с выходом из расщелины никого не останется, то любопытные и активные твари могут поинтересоваться, что здесь такого интересного происходит. А вот если на границе будут кучковаться полипы, то гоблины не должны проявить интереса к исследованию берега реки. К тому же тут еще есть и речные жители, возможно, они тоже отпугивают недомерков, но кордон из несколько полипов - не помешает. 


Закончив все дела на берегу, Алекс еще раз проверил большую пещеру, осторожно выглядывая из разлома, но новых патрулей не обнаружил, сколько не всматривался по обе стороны расщелины. Пещера была тихая, темная и безмятежная, но он знал, что эта тишина обманчива. В глубине скрываются монстры, охраняющие свою территорию.


Поужинав около воды он перенес лагерь ближе к спуску к реке и наконец отправился спать.


Глава 23. Вдоль реки.


Другая Сторона. Пещера. Лагерь гоблинов, 7 км от стоянки Алекса.


На границе рядом с лагерем гоблинов, в который старатель так и не рискнул зайти, кипела жизнь. Сотни гоблинов столпились на входе, а новые твари все прибывали и прибывали. Монстры не сидели на месте - они оживленно бродили, урчали и почесывались, их было так много, что свободного места почти не оставалось. Весь проход и часть пещеры были забиты недомерками.


Гоблины сюда пришли явно не для того чтобы отправиться в очередное патрулирование на поимку залетных старателей. Сегодня у них другая задача. На их скучных мордах читалось возбуждение и необычное оживление. Событие было явно не ординарным раз морды этих тварей, невыразительные в любое другое время, демонстрировали столько чувств. Казалось, они даже радуются.


Основная часть толпы - а кроме как толпой их по-другому не назовешь - стандартные нюхачи первого уровня, которые в основном и досаждали Алексу. Но среди них встречались более крупные и опасные гоблины. Он были выше ростом - почти с человека - и значительно мощнее. Не мясистые качки, а поджарые, сильные, жилистые охотники. Именно такое впечатление они производили - скорость и сила. В отличие от обычных нюхачей их морды имели более осмысленное выражение, а тела были более пропорциональными. Уровень заменил им эволюцию - обычное дело для полуразумных тварей. Получил повышение они стали не только сильнее, но и умнее. Более развитый интеллект шел в нагрузку к остальным способностям, делая их значительно более серьезными противнками.


Будь здесь старатель, он бы сразу предположил, что у этих представителей гоблинского племени есть умения, в отличие от мелких задохликов, вооруженных лишь длинными когтями и возможность впасть в неконтролируемое бешенство. Это именно то, что он боялся встретить - гоблины второго уровня.


Причина сбора такой толпы была понятна с первого взгляда - недалеко от прохода вырос иссине-черный столб высотой пять и диаметров три метра. Поверхность  столба - матовая с маслянистым оттенком. Любой старатель найдет в нем сходство с порталом на Другую Сторону. Гоблинам же такие тонкости не были известны, но очевидно, что каждый из них знал что делать.


Столб вибрировал, его было хорошо слышно. В тишине пещеры звук вибрации разносился очень далеко. Именно он и собрал монстров. Именно он их и возбуждал, не давал покоя даже более умным и мощным тварям. Они не могли сопротивляться его зову. Только старшее поколение - еще более опасные твари - не явилось на приглашение. Сегодня была не их очередь. 


В этот момент ничего не подозревающий старатель-спелеолог спал. Расстояние до столба было слишком большим, а шум водопада слишком сильным, поэтому он пропустил это важное событие. Будь он ближе, то непременно бы услышал вибрацию. В пещере он приучился спать вполглаза  в постоянной готовности проснутся если рядом будет враг. 


Когда толпа достигла критической массы, заполонив весь проход и часть пещеры снаружи, твари начали двигаться к загадочному столбу. Потоком, один за другим, они подходили к матовой вибрирующей поверхности и без колебаний проходили через нее. Исчезнув внутри, монстры более не появлялись. 


Но было видно, что портал - а это был именно он! - работает нестабильно. По его поверхности время от времени пробегала крупная рябь и очередной гоблин просто не мог войти внутрь. Но каждый раз, после секундной задержки, вибрация на мгновение усиливалась, издавая резкий неприятный визг, и работа портала возобновлялась. Видимо не у одного Алекса были проблемы с телепортацией отсюда. Хотя в его случае переход с Другой Стороны на Землю официально телепортацией не считался, слишком запутанные и сложные отношения были между реальностью Земли и реальностью Другой Стороной, чтобы объяснить этот переход таким банальным словом. Люди предпочитали назвать это переходом.


В этот же момент в лесу на поверхности, расположенном очень далеко от пещеры, вибрировал уже другой иссиня-черный портал. Расположенный между двумя гигантскими деревьями, он не издавал никаких резких звуков. И перебоев в его работе не было - портал работал стабильно. 


Лес располагался в секторе Предгорье, который считался самым опасным сектором известным человечеству. Обычно тут встречались самые высокоуровневые и опасные твари, а люди несли самые большие потери. Только богатая добыча и быстрое развитие компенсировало опасность. Ну а некоторым просто некуда было деваться. В какое место ты попадешь на Другой Стороне - лотерея.


Время было позднее и выходящие из столба гоблины не щурились - освещение было таким же, как и в пещере. Это утром они будут привыкать к яркому свету, но сейчас твари деловито и уверенно разбегались небольшими группами по 5-10 особей, словно зная куда бежать и что делать. В другой ситуации они бы не вели себя так нагло на чужой земле. Территориальный императив был для них доминирующей силой. Они привыкли защищать свои владения, отпугивая других монстров, поэтому и сами не стремились нарушать владения конкурентов.


Но в этом лесу с гигантскими деревьями, высотой в 200, а то и все 300 метров, осталось немного монстров. Люди активно охотились на любых чудовищ, населяющих леса и холмы Предгорья. Поэтому у тварей, попавших сюда, не было шанса на долгую и спокойную жизнь, наоборот тут шла постоянная и непрерывная война, в которой лишь иногда возникало затишье, когда у одной стороны заканчивались солдаты. Обычно заканчивались монстры. Более предприимчивые и активные старатели вырезали пришлых тварей, лишь иногда отступая, когда встречались с новым, неизвестным видом.


Но у этого мира свои правила. Другая Сторона не терпит пустоты, поэтому одни монстры сменялись другими. За одной волной шла другая и война никогда по настоящему не прекращалась. 


Людям, впрочем, давно был известен этот закон, знали они и про порталы. Не знали только откуда идет постоянный приток новых тварей. Хотя догадаться было несложно - Другая Сторона была настолько огромна, что чего-чего, а монстров хватит на всех. 


Часто очередные гости плохо подходили под ту среду обитания, куда их забрасывало и они были вынуждены приспосабливаться. Это наводило на справедливые подозрения, что монстры приходят сюда не по своей воле и не с целью переселения на новое место. Иначе они бы выбрали себе что-то более подходящее.


В любом случае для людей, с точки зрения добычи пыльцы, постоянный приток тварей был благом. Ресурсы не кончались, наоборот, казались бесконечными. Уничтожил одну партию монстров - на ее место пришла другая. Это тебе не полезные ископаемые, которые могут неожиданно закончиться.


Проблемы была только в том, что иногда на место слабых монстров приходили более сильные. И чем быстрее люди зачищали территорию, чем проще для них был соперник, тем более сильных тварей они привлекали на замену. Менялось либо количество, либо качество. Но и старатели становились сильнее, пока поспевая за прогрессом монстров. 


Однако новички испытывали большие трудности - слабых нулевых существ становилось все меньше и меньше. А самые удобные, для старателей с нулевым уровнем, монстры - теневые коровы - вообще стали дефицитом. Впору было заносить их в Красную книгу. Но зоозащитники как-то не прижились на Другой Стороне, поэтому коров продолжали нещадно истреблять. Впрочем, опытным старателям запрещалось на них охотится. Кончено, проконтролировать это было затруднительно. Как заядлые браконьеры они тайком их отлавливали и убивали ради легкой, хотя и скудной добычи.


В этот раз жителям ближайшего лагеря скорее повезло. Рядовые гоблины все-таки не были элитой Другой Стороны, для своего уровня они были слабоваты и против хорошо подготовленной группы мало что могли сделать. А более мощных представителей их вида было откровенно мало, чтобы создать проблемы ближайшему большому поселению.


Постепенно все гоблины перебрались на новое место, разбегаясь по лесу в разные стороны. Толпа рассосалась, портал истаял. В лесу и в пещере вновь установилась тишина.


***



Другая Сторона. Пещера. Алекс.


Старатель двигался вдоль реки уже почти неделю. Шесть дней если быть точным. Часть его страхов, вызванных монстром-гигантом в нижней пещере рядом с водопадом, оказались напрасными. За шесть дней он видел только прозрачных полипов первого уровня и речных угрей. Пещера, к счастью, больше не радовала разнообразием живности. Никаких тебе желейных воинов или полипных маток. Но он совершенно не огорчался по этому поводу. Одной битвы с тварью второго уровня хватило, чтобы трезво оценить свои текущие силы.


Улучшенная версия прозрачных монстриков будет явно крупнее и сильнее. Хорошо если ее размеры будут всего раза в два-три больше. А что если полипные воины будут размером с танк? Но, даже если размеры не изменятся, то способности точно улучшатся. Может их плевки приобретут новые свойства. Например, плюнет и парализует на несколько минут... Не уж, лучше он будет мелких и слабых полипов бить и обижать. Тем более тактика борьбы с ними отработана в совершенстве - Сканер, Барьер, камнем по башке и готово. Причем 'башкой' он считал весь блин целиком. Удобно, куда бы ни ударил - не промахнешься. 


И слабее монстров не надо. Что ему могут дать, например, полипы нулевого уровня - ничего интересного. Итак, с этих-то задохликов пыльцы немного. За все это время он всего 2 грамма набрал. Энергии в их тельцах очень мало. К сожалению это замедляет и трансформацию аспектов. Набор уровня идет не так быстро как хотелось бы. Но, тем не менее, прогресс есть и рано или поздно он уровень возьмет. Полипы, как ни крути, на один уровень выше, чем он, поэтому совсем бесполезными их не назовешь. Так что текущее положение его устраивает и он не жаловался. Охота однообразная и нудная, зато безопасная. Барьер со Сканером опять же быстро развиваются. В общем, все идет как надо.  


Убедившись, что сбор пыльцы идет из рук вон плохо в какой-то момент Алекс решил продолжить тренировку Насоса. Теперь он собирал энергетический порошок только с половины монстров, а остальные твари шли на прокачку умения.  Просто иногда получалось так, что расплющишь одного камнем, а тут бежит его сосед. И пока он бежит, думаешь, а надо ли собирать с него крохи пыльцы, одновременно воюя с другим прозрачным блином. В результате проще плюнуть и просто позволит Насосу поработать. 


Бывало еще, что он все-таки задевал сразу целую колонию, не заметив, что монстров в этом месте много. Тогда, в нагрузку к одной твари, он получал в подарок волну его сородичей, от которой нужно было отбиваться уже не тратя времени на сбор пыльцы. Но тут это было проще, чем в пещере. Весь берег за его спиной зачищен, можно спокойно отступать назад,  вытягивая полипов в линию и убивая одного за другим.


Как и раньше во время отдыха он просто тренировал Барьер, сидя перед каким-нибудь одиноким недобитком, которые безрезультатно, но очень настойчиво атаковал его раз за разом. Однажды даже он так увлекся, что дождался момента, когда у полипа закончатся слюни, или чем он там в него стрелял, и он пойдет 'врукопашную'. Выглядело это забавно - тонкий блин не мог пробить его барьер, но пытался на него забраться как преданная собака. Старатель, впрочем, не стал его приручать, а просто добил бедолагу.


В результате развитие шло непрерывно. Хотя враги были слабые, их было много. 


Чтобы отвлечься от однообразной охоты, старатель периодически ставил эксперименты. Он бросал монстриков в воду - оказалось, что они умею плавать и быстро выплыли обратно на берег, хотя из воды не стреляли. Попробовал поджечь одного из них, потратив немного ценной бумаги. Монстр бурно реагировал, но плеваться не перестал и не убегал от огня, а мужественно терпел. Одного мелкого гаденыша даже завалил камнями, чтобы проверить сможет ли он выбраться, оказалось не смог. Пришлось откапывать и добивать.


В общем, развлекался как мог, но ничего полезного не узнал. Выяснил только, что у полипов и речных обитателей есть какая-то договоренность и друг на друга они не реагировали. Или реагировали, но не так остро как, например, полипы на ползунов. Просто расходились в разные стороны и все. Видимо привыкли друг к другу, а жаль, Алекс уже строил грандиозные планы, как под защитой ручных полипов он форсирует реку, отгоняя прочих речных монстров. Но это были фантазии, пока есть дорога вдоль берега переправляться он не собирался. 


Местность практически не поменялась. Исполинская река не баловала разнообразием, оставаясь все такой же темной и таинственной, а главное непонятной. Он так и не увидел противоположный берег, хоте теоретически в темноте человек должен видеть свет издалека. Но то ли другой берег был очень далеко, то ли там не рос светящийся мох. И то и другое было знаком, что лучше держаться на этом берегу. 


Иногда он чувствовал Сканером речных существ, проплывающих рядом с берегом, но на берег они не вылазили. Что это были за твари он не знал, и не пытался ни выяснить это, ни поохотится на них, чтобы не спровоцировать какое-нибудь гигантское чудовище. Рыбачил тоже по минимуму - поймал угря и на берег. Тут нет разлома, через который можно быстро убежать в пещеру в случае опасности, а берег узенький, если вылезет какое-нибудь страшилище - на нем не скроешься. 


Поначалу спать на берегу Алекс опасался. Каждый день он успевал зачистить 2.5-3 км пути, продвигаясь все дальше и дальше вдоль реки, но каждый раз, после охоты, возвращался к разлому для ночевки. Река с одной стороны давал воду и пищу, а с другой была домом для неведомых монстров, которые могут напасть пока он спит. К сожалению его план с отпугиванием речных монстров полипами не сработал. Иначе он соорудил бы себе новый лагерь и окружил бы его заваленными камнями желейными монстриками. Но рано или поздно ему придется перенести временную базу из разлома на берег и начать спать у воды.


Собственно тянуть дальше он не мог. В последний день он потратил несколько часов только на дорогу от разлома до границы зачищенной территории и обратно. Спасало усиление тела, благодаря ему мышцы не уставали. Но так дальше продолжаться не могло. 


Парень чувствовал себя Сизифом. Только тот - слабак! - просто закатывал камень в гору, а он таскает их на себе и бросает в монстров. Попробовал бы тот катить свой камень, когда в любой момент какая-нибудь неведомая тварь может выпрыгнуть и сожрать тебя.


Под конец шестого дня Алекс еще в очередной раз проверил достигнутый прогресс. Тем более посмотреть было на что. За это время просто и буднично еще два умения получили усиление. Пару дней назад Сканер и сегодня Насос. Оба они пересекли планку в 85%:


[Уровень: 0


Энергия: 35/35 ед


Трансформация: Тело: 66,3% / Структура: 77,1% / Мозг: 66,2% 


Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)


Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела* (60%)


Редкие: Пространственный барьер* (84%), Сканер пространства** (88%), Насос** (85%), Ножницы пространства* (75%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Изменения Сканера были количественные - возросла дальность умения. Алекс мог теперь использовать Сканер в режиме локатор, то есть определять уровень и название существ, на расстоянии до 80 метров. Он сильно подозревал, практически был уверен, что по логике работы умения он может и объемное сканирование проводить на таком же расстоянии, но пока не мог этого проверить. Его куцый энергетический запас позволял просканировать только ближайшие 20 метров, дальше просто энергии не хватало. 


- Но ничего, - прошептал старатель, - наберу уровень и проверю!


Он сейчас не рисковал разговаривать громко, здесь вдали от водопада звуки уже не заглушались его шумом. Только негромкий звук проточной воды и совсем слабый шум ветра, даже не ветра, а просто движения воздуха где-то под потолком, немного маскировали его голос и шаги.


А вот Насос порадовал. Когда Алекс преодолел рубеж в 85% он даже подумал сначала, что не получил никакого усиления, хотя интерфейс говорил об обратном. Кроме того старатель почувствовал изменения в самой энергетической матрице. За это время он уже так сроднился с умениями, что чувствовал не только прохождения энергии через матрицы, которые за них отвечают, но и хорошо ощущал изменения в самой матрице.


Энергетический шаблон для Алекса - это не просто подарок Другой Стороны или проявление некой внешней силы, которую можно активизировать через интерфейс. Нет! Это часть его самого. Да, матрицы сформировались здесь, в этом мире, и для ее активации нужна энергия, которая существует только на Другой Стороне. Но сам инструмент - его личный. Это он его развивал и что бы ни случилось она с ним останется навсегда.


А что касается энергии - старатель был уверен, что рано или поздно она станет доступна и на Земле. Даже если энергетический фон будет слабым, все равно он будет. По идее он должен постоянно расти. Хотя бы потому, что люди транспортируют огромное количество пыльцы в материальный мир. А для чего нужна пыльца? Вряд ли только для создания новых материалов и лекарств. 


Ну даже если человечество ее никак по-другому не использует, то зачем нужно столько пыльцы тамедианцам? Что им своей не хватает? Вряд ли! Скорее всего они используют ее как топливо для способностей в своем родном мире. Это люди ее тут добывают рискуя жизнью, а те наверное применяют пыльцу в личных целях. Хотя для этого сначала нужно получить умения на Другой Стороне. Но может у них есть другие способы формирования энергетических матриц?


В любом случае Другой Мир постоянно проникает на Землю хотя бы в виде пыльцы и изделий, созданных с ее использованием. Она дает невероятные достижения в материаловедении и лечении. Значит человечество от нее уже не откажется. А раз так, значит влияние Другой Стороны на материальным мир будет возрастать все больше и больше. А значит будет доступна и энергия пусть и мизерных количествах.


Старатель снова вернулся к Насосу - его центральному умению. Несмотря на свой вспомогательный статус Насос - основная причина его быстрого развития и залог одиночного выживания в этом опасном месте, откуда нельзя выбраться, а можно только пройти насквозь. Без него он бы шел по берегу не шесть дней, а пару месяцев.


Ему потребовалось пару часов, чтобы разобраться, что именно изменилось в Насосе. На предыдущем рубеже возросла скорость восстановления запаса - резерв заполнялся за 2.5 минуты, а не за 5. Алекса бы устроило еще одно ускорение этого процесса, но изменения было качественным - теперь он может извлекать энергию не только из окружающего пространства, но и напрямую из сконденсированной варианта энергии - пыльцы. Для того чтобы понять это понадобились эксперименты. 


После выяснения всех обстоятельств он даже огорчился. Однако быстрые расчеты показали, что новая возможность значительно расширяет его тактику. В 1 грамме пыльцы было примерно 12 тысяч единиц энергии. Но в походных условиях, если он просто рассыплет ее вокруг или даже приготовит раствор, он может извлечь только малую долю энергии. Остальное просто рассеется. А при прямом извлечении Насосом КПД значительно увеличивается. Теперь он может извлечь одну десятую часть энергии, то есть 1.2 тысяч единиц из одного грамма пыльцы. Точнее без весов он подсчитать не мог, но был уверен, что расчеты верные - Другая Сторона любила круглые цифры, точнее это люди их любили, а это мир просто шел им навстречу.


Но самое главное - такой процесс извлечения энергии был очень быстрым. Он мог восстановить полный запас всего за 15 секунд. По сравнению с 2.5 минутами обычного набора это громадное усиление его мощи. Теперь бой мог значительно быстрее закончиться. Если он сейчас столкнется с тройкой гоблинов, то не будет уже нападать на них, размахивая копьем. Можно просто притаиться и убить двух или даже всех троих. На набор энергии для такой операции нужно уже не 7,5 минут, а всего 45 секунд и скорее всего первая доза энергии у него будет. Он же не с пустым запасом пойдет.


Был и минус - Насос больше не развивался, даже когда старатель тянул энергию с только что убитых монстров. Поначалу он сильно расстроился, хотя понимал, что должен быть способ дальнейшего развития. В конце он догадался, что умение растет при извлечении энергию напрямую из пыльцы. С силой приходят и препятствия. Он этого ожидал, чем дальше он будет идти, тем сложнее будет каждый шаг. 


- Логично, было бы слишком жирно получать одни плюсы, - пробормотал старатель, - чем сильнее умение, тем сложнее его развивать. Но лучше один насос, чем десяток ночных фильтров!


И он был прав, для старателя сложность в развитии умения означает его силу, а не слабость. Чем сложнее и медленнее развитие способности - тем сложнее, а значит и мощнее энергетическая матрица. 


К сожалению прямо сейчас он не готов тратить пыльцу на развитие способности. Слишком много ее уходило на развитие умения, а пыльцы мало. Если бы монстры давали больший выход продукта - тогда да, можно пустить часть запаса на развитие. Но пока Алекс предпочел собирать ценный ресурс, тем более что теперь он мог его использовать более эффективным способом. Он вновь подумал о ползунах - какие же замечательные твари! Прямо благодетели и прогресс и пыльца и соперник удобный. Разве что молоко не дают. 


Закончив вспоминать бывших врагов, он начал строить временный лагерь. Базой послужил небольшой берега, где он расширялся до 15 метров. К сожалению ничего лучше за время путешествия он не нашел. Не было ни разломов, ни новых пещер, ни удобных валунов, на которые можно залезть и поспать. Берег не радовал разнообразием, но хотя бы по нему можно идти. 


Старатель решил сделать хоть какое-то убежище. Для этого он несколько часов таскал валуны, щедро рассыпанные по берегу. Общее усиление тела на полной мощности позволяло справиться с задачей, но даже с его помощью пришлось попотеть. Из камней он сделал себе миникрепость, точнее простую стену, высотой в полтора метра. От полипов это не спасет, они и по стенам и по камням могут ползать, но он их и не боится - рядом их просто нет, он перебил всех тварей поблизости. А вот от каких-нибудь других монстров, стена может защитить, или хотя бы укроет от их взгляда. Главное чтобы из реки не вылез какой-нибудь гигантский осьминог, тогда остается только схватить камень побольше, чтобы гадина речная зубы все себя пообломала пока жевать его будет.


Во время первой ночевки он несколько часов просидел, ожидая реакции речных обитателей на его присутствие здесь. Возможно раньше, когда он шел, те не успевали его засечь, но если он несколько часов будет сидеть на одном месте, то монстры могут и отреагировать. Поэтому старатель просто сидел и ждал. Раньше когда он только нашел реку он сидел на берегу максимум пару часов, но тогда рядом был разлом.  Сейчас он просидел уже 4 часа, а реакции все нет. Ничего не поменялось. Течение реки, освещаемое зеленым светом все также спокойно и безмятежно. 


Освещение из-за кучи сложенных камней стало лучше, но противоположного берега он не видел и потолок, все также скрывался в темноте над ним. 


Эх ... если бы здесь был костер! Но дров не было. Вот выберется на поверхность, тогда посидит у огня. 


Алекс провел в пещере в общей сложности почти 1.5 месяца и уже понемногу привык к своей робинзонаде. Пока все идет по плану. Загадкой было только то, как он сюда попал. Точнее, что его сюда привело. Он чувствовал, что если пройдет весь путь до конца, то найдет ответ на этот вопрос. Что-то же его позвало и он должен узнать что именно!


С этими мыслями старатель уснул. 


***




Ночевка прошла нормально, его снова никто не съел, а значит хватит лентяйничать, нужно вставать и идти на работу, точнее охоту. 


- Пора за дело, - зевнул Алекс, потянулся и отправился к реке. Постоянное наличие воды рядом давало свои преимущества. Он умылся, поймал угря, позавтракал и отправился бить полипов.


Никаких изменений в планах на сегодня не было. Разве что он хотел побыстрее получить усиление Барьера. К вечеру вчерашнего дня прогресс умения замер на отметке 84% и сегодня он планировал с утра заняться умением, возможно усиление даст что-то интересное. 


Через два часа Алекс полюбовался записью в интерфейсе:


[Сигнатуры: Пространственный барьер** (85%)]


Второе усиление Барьера, как и в случае Насоса, принесло качественные изменения - защитный экран можно было двигать. Если до этого старатель мог только создавать, подпитывать и растягивать барьер, то теперь он мог его и передвигать. На самом деле просто изменились ощущение управления матрицей и самого барьера. 


После достижения качественного скачка он стал чувствовать защитный экран значительно лучше, до этого он просто воспринимал контуры барьера, зная примерно где он находится, а теперь через энергетическую матрицу он ощущал это пространственное искажение целиком и мог им оперировать: немного отодвигать от тела, менять форму, сдвигать вниз, вверх, влево или вправо. 


Единственно чего он еще не мог делать - это сжимать защиту, точнее делать ее более плотной, пока такая возможность не проявилась. Максимальная плотность барьера не поменялась, он мог ее только уменьшить, растянув экран по большей площади. Тем не менее, парень считал, что ему повезло. Многие ли старатели могут похвастаться, что их защита, - которая на минуточку есть далеко не у всех! - может остановить атаку монстра на один уровень выше? Путь всего один удар, но и это очень высокий показатель. И это при сравнительно малых затратах! А от мелких полипов он мог отбиваться пока у них не закончится энергия.


Он конечно пока и не рассчитывает остановить удар монстра второго уровня, если только это не какая-нибудь мелочь. Но во-первых на следующем уровне его возможности поменяются, например, вырастет мощность энергетической структуры - а это может автоматически усилить матрицу. А во-вторых Барьер имеет потенциал дальнейшего развития и может быть в будущем он сможет его сжимать, усиливая плотность защиты, за счет площади экрана.


Судя по всему, дальнейший путь развития его защитной функции - это все большие манипуляции с формой пространственного искажения. Как будто энергетическая матрица настолько интегрировалась в его нервную систему, что мозг начал воспринимать нюансы барьера как продолжения собственного тела. 


Если в борьбе с полипами это не даст сильных преимуществ - они все равно стреляют небольшими комками протоплазмы примерно на одну и ту же высоту, то в борьбе с более быстрыми соперниками это позволит скорректировать тактику. Например, в битве с гоблинами можно использовать барьер как передвижной щит, сдвигая его на линию удара, главное чтобы он был и чтобы в нем энергии хватало.


Алекс потратил два часа на тренировку умения и отправился дальше охотиться за полипами, которым конца и края не было видно. 


Еще в начале пути ему приходила в голову мысль просто пробежать по берегу мимо всех монстров. Если бежать достаточно быстро, под усилением, то мелкие твари его не догонят, отстанут и бросят преследование. От этого шага в начале его остановила неизвестность. Бег по берегу не такой опасный, как в темноте пещеры, но впереди всегда неизвестность, если он наткнется на сильного врага, то его зажмут с двух сторон. Вторая причина -- несмотря на его бурчание по поводу хлипкости полипов, уничтожал он их десятками и есть так пойдет и дальше, то через несколько недель он достигнет нового уровня. 


Просто он немного зазнался и уже не ценит спокойное, планомерное развитие. Полтора десятка полипов эквивалентны одному ползуну - разве это мало? Скорее нужно пожелать чтобы полипы не закончились слишком рано пока он не наберет уровень. Мало ли какой соперник его ждет впереди. Пока ему везет в том смысле, что физически он может и в одиночку справится с текущими соперниками, но любой затык в виде одного непреодолимого монстра и ему придется возвращается в пещеру и искать новый маршрут. Если он конечно сможет пережить встречу с этим гипотетическим монстром и уйти на своих двоих.


К концу следующего дня его опасения реализовались!


- Вот и закончилась легкая прогулка, - прошептал себе под нос парень, разглядывая пейзаж перед ним.


Он смотрит на узкую полоску берега, которая расширяется и резко переходит в широкий каменный 'пляж'. Название было условностью - широкий каменистый берег рядом с рекой в понимании старателя был пляжем. Последние несколько сотен метров он прошел не встречая никакого сопротивления. Ни одного полипа на пути! Не сложно догадаться, что территория маленьких прозрачных монстриков закончилась. Похоже он извел всю популяцию кроме небольшого заслона рядом с разломом, который сам же и сделал. Но Алекс не переживал за судьбу полипов, он беспокоился о том, что его ждет дальше. 


'Тут явно кто-то должен, - думал старатель, выставив перед собой копье, - подозрительное место!' 


Пляж действительно отличался от остального берега. Сразу, начиная от границы между берегом и новой территорий, количество мха резко уменьшалось. А буквально через 10-15 метров он и вовсе заканчивался - дальше было царство темноты. Мох не рос ни на стенах, ни на камнях, а без этого ценнейшего растения видимость падала до нуля. Даже с его Ночным фильтром ему нужен был хотя бы небольшой источник света чтобы видеть.


По этой же причине он не мог оценить и размеров этого места. То, что он называет пляжем, вполне может быть новой огромной пещерой граничащей с рекой. Почему только тут не растет мох?


Старатель осторожно подошел к границе между двумя территориями и выглянул за угол. Как он и ожидал - ни черта не было видно. Как он ни напрягал глаза, он не мог разглядеть даже пятнышко света. Стена уходила вглубь под резким, почти в 90 градусов, углом и быстро скрывалась в темноте. 


Такой беспросветной мглы не было даже в основной пещере. Там мох рос, пусть и в мизерном количестве. Он мог по крайне мере контролировать ближайшую территорию при помощи Ночного фильтра. Здесь же он был полностью слеп. Только на краю пляжа еще что-то было видно. 


Второе отличие было еще более неприятным и зловещим - здесь было холодно! Не Северный полюс, но температура около нуля - чуть выше точки замерзания. Он видел, что вода рядом с берегом не замерзла.


Да уж, темнота и холод. Как будто одной темноты мало! Старатель не боялся холода, его снаряжение было сделано по самым лучшим технологиям, доступным человечеству, а одежда - произведение искусства, в такой хоть в пустыню, хоть на Эверест. 


Его беспокоит сам холод - любое изменение говорит об опасности. До сих пор в пещере была стабильная температура в 20-22 градуса. Вполне комфортные условия, как будто этот мир решил, что одних монстров ему достаточно и нечего его мучать холодом или жарой. Но видимо он ошибался.


Еще одна странность - область распространения холода. Понижение температуры было очень резким. Вот здесь на берегу нормальная температура, но стоит пройти 5 метров вглубь пляжа и температуры уже около нуля. Странно! 


Алекс долго всматривался в темноту, стараясь выхватить локатором опасность, но ничего не находил. Особенно тщательно он смотрел в потолок пещеры - в этом месте он начинался на высоте 50 метров и дальше резко уходил в беспросветную тьму.


Достав зажигалку, старатель решается на разведку и идет вперед. Первые сто метров - нет опасности, но под ногами уже небольшая наледь, хотя слышно как плещется вода. Значит река не замерзла, хотя на берегу уже ниже нуля. 


Еще сто метров и становится совсем темно даже для его Ночного фильтра. Свет от берега сюда не добивает. Сейчас он согласен снова на зеленый полумрак, который ему так надоел за время предыдущего путешествия, оказывается без него еще хуже.


Просыпаются воспоминания о пауке - тот напал почти в таких же условиях, но тогда у Сканера не было режима обнаружения. 


Алекс сжимает зажигалку в руке, готовый ее активировать в любой момент, но сначала решает еще немного пройти вперед. Врага он почувствует, а вот резкий свет может его отпугнуть. Сейчас нужно выманить местных тварей, чтобы понять, кто ему противостоит. 


Идти назад - значит сдаться. Тогда нужно возвращаться в пещеру и искать выход там. Нет, без боя он не уйдет.


Старатель идет налегке, рюкзак остался во временном лагере, но в кармане у него пара листов бумаги - при необходимости он ее подожжет. 


Он крадется очень осторожно. Главное не поскользнуться - здесь становится совсем скользко. Зрение и слух напряжены до предела, но пока никаких признаков врага. 


В этот момент срабатывает режим обнаружения Сканера. Кто-то приближается!

Глава 24: Каменный пляж


Почувствовав присутствие врага, Старатель не раздумывает - сразу воспламеняет зажигалку. Появляется тусклый огонек, совсем жалкий на фоне полной темноты, но этого хватает, чтобы рассеять окружающую тьму. Алекс видит, как со стороны реки и из глубины пляжа одновременно с огромной скоростью на него несутся десятки темных змееподобных силуэтов. Он еще не знает, что это за твари. В темноте не разобрать - видны только смутные тени, а времени вглядываться нет, враг уже близко! Контакт с противником установлен и нужно бежать, пока этот контакт не перерос в более тесное знакомство.


Единственное безопасный путь - назад на узкий берег, где светло и нет холода. Он резко разворачивается, но на повороте поскальзывается - из-за изморози ноги скользят - и падает, больно ударяясь коленом. Зажигалка вылетает и гаснет. Несколькими лихорадочными движениями он пытается ее нащупать. На это уходят драгоценные мгновения. Есть нашел! Старатель вскакивает и бежит в сторону света. Свет сейчас спасение, даже тусклый и слабый от редкого мха на камнях, на границе между пляжем и берегом. Кем бы ни были его преследователи - это существа мрака и темноты. Как и пауки, они живут в своем мире, где нет света, а значит не любят его.


На ходу он пытается высечь огонь, но ничего не получается. Времени разбираться нет и он бросает попытки, сосредоточившись на беге. Сзади доносится шуршание десятков тел. Он слышит, что существа явно быстрее, чем он, звук все ближе и ближе. Не надо было тратить время на поиски зажигалки. Вещь ценная, но жизнь дороже.


Усиление тела включено на полную мощность, потребляя всю энергию. Способность делает его значительно сильнее, выносливее и немного быстрее. Усталости нет, в крови адреналин - все произошло слишком быстро, он не ожидал, что враги появятся так внезапно и будут двигаться с такой скоростью. Отбиваться бесполезно - монстров слишком много и он не знает их возможностей.


На бегу парень вниманием переводит барьер назад, прикрывая спину, затылок и ноги. Если твари атакуют, то защитный экран  первым примет удар. К счастью, он теперь может двигать барьер.


Каменный пол становится сухим - наледь закончилась, ноги больше не скользят. Он пытается еще сильнее разогнаться. Колено ноет, но бежать не мешает.


Спасительный берег приближается, как и шуршание преследователей позади. Птыщ! Звук напоминает удар кожаного ремня, который сложили и резко распрямили. Через мгновение Алекс чувствует толчок, его бросает вперед. Если бы враг атаковал пару мгновений назад, то он бы точно упал. Но под ногами уже не так скользко, а новые силы помогают сохранить равновесие. Он выравнивается и снова набирает скорость. Но заминка дает врагам шанс сократить дистанцию. Шуршание уже в нескольких метрах за спиной.


Птыщ! Второй удар снова приходится в барьер, еще сильнее сокращая площадь защитного экрана, но защита еще держится, не схлопывается. Алекс смог удержаться на ногах и бежит дальше. Еще немного!


Оба удара в спину, значит, монстры прыгают и бьют всем телом. Он мгновенно поднимает оставшийся барьер в центр спины - в место вероятной атаки. Но ноги и затылок теперь не защищены, а энергии, обновить барьер, нет.


Алекс уже даже не бежит, а несется огромными прыжками, используя усиленные энергий мышцы на полную катушку. Берег уже совсем рядом, фактически он на его границе. Вот появляются первые валуны с крошечным количеством светящегося мха на боках. Света мало, но он есть, тут даже глазами что-то видно. Граница холода тоже почти закончилась, но разгоряченный старатель этого не чувствует. Его волнует, почему твари не отстают!? Хотя нет, звуки преследователей становятся тише. Они наконец замедляются. Он чувствует, что выберется невредимым.


Птыщ! Резкая боль в правом плече. Что-то вцепилось! Он чувствует, как рука мгновенно немеет - из нее уходят силы и энергия. Но в ногах сила еще есть, а именно они его опора и в буквальном, и в фигуральном смысле. Не оглядываясь, и не пытаясь ничего сделать с вцепившимся в плечо врагом, он несется дальше, стиснув зубы.


Еще пару секунд и старатель выбегает с пляжа на речной берег, но продолжает бежать, не снижая скорости. На правом плече висит монстр. Не бегу его тело раскачивается и бьет ему по спине как веревка. На ходу он определяет длину твари - от плеча до середины бедра. Вес небольшой - бежать не мешает.


Шуршания сзади больше нет, но старатель заставляет себя пробежать еще пару сотен метров, не обращая внимания на боль и отвращение - сейчас главная опасность не то что на нем повисло, а десятки других преследователей. Он вытерпит поганца, что вцепился в него, но атаку стаи не переживет.


Вот он уже достаточно далеко. Он оборачивается, преследователей нигде не видно. Пришло время заняться пассажиром на спине. Наконец, он с ним разберется. Он пытается увидеть вцепившегося монстра, но тварь висит так, что ее не видно. Рука совсем перестает слушаться. Теперь и спина начала неметь, а в ногах появляется усталость.


Он чувствует, как отключается Общее усиление тела, а с ним уходит и сила. Все - он больше не такой могучий, как секунду назад. Но почему? Насос же исправно качает энергию - это уже рефлекс, такой же, как и дыхание. По всем расчетам потока энергии должно хватать на поддержку умения. Алекс тратит мгновение и вниманием проверяет резерв - пусто! Черт! Ладно, разберется потом. Главное, избавится от монстра.


Парень разбегается и с силой бьется спиной о стену - не время себя жалеть, нужно сбросить монстра любой ценой. От боли из глаз непроизвольно текут слезы. Онемение оказывается не повысило болевой порог. Вот ведь садистские твари - от их укусов он двигать рукой не может, но боль отлично чувствуют.


Он бьется о стенку еще раз. Кажется, что это напрасно - тварь не отстает. Вцепилась и висит как бульдог. Но старатель не останавливается и продолжает биться о стену снова и снова. Каждый раз он отбегает на пару шагов, потом буквально прыгает на скалу. Усиления больше нет, но ярость придает сил, ему хочется сдернуть и раздавить врага. При каждом ударе плечо вспыхивает нестерпимой болью. Но он продолжает долбить монстра - тому должно быть еще хуже. При очередном ударе ощущение угрозы пропадает, сразу становится лучше, резкая боль уходит. Старатель останавливается. Горячка боя спадает и накатывается усталость, как будто пробежал марафон. Давно он так не уставал. Что-то здесь нечисто.


Правая рука не работает. Поэтому левой он нащупывает тварь, хватает ее, точнее ее труп и резким движением срывает с себя. Вместе с монстром вырывает и часть собственного тела. По спине течет кровь и пот. В глазах темнеет, его начинает мутить, но он держится - сейчас не время падать в обморок. Все что он может себе позволить - присесть на камень и обработать рану. Через 15 минут рука начала приходить в себя, онемение прошло, а к пальцам вернулась чувствительность.


Наконец, он может рассмотреть врага. В руке у него фиолетовое, почти черное тело длиною 70 сантиметров. Толщина в самой широкой части не превышает нескольких сантиметров. Тварь похоже на змею с глазами глубоководной рыбы. Ее пастью усеяна десятками мелких зубов, в которых застряли обрывки одежды и вырванный кусок плоти. Старатель морщится - это его плоть! - теперь снова придется восстанавливаться.


На первый взгляд монстр почти не пострадал от ударов по камню. На шкуре не видно повреждения - крепкий противник. Но ярость и сила победили, хотя, по правде говоря, он выиграл схватку просто потому, что больше и тяжелее - существо небольшое и явно слабее его. Тем не менее оно сумело причинить столько боли и неудобств, что кто здесь сильнее и лучше использует свои умения - большой вопрос.


Алекс пытается активировать Сканер - тот срабатывает, энергия вернулась. Перед глазами появляется надпись:


[Ледяная пиявка - 1 ур.]


Вот ведь тварь ледяная! Старатель догадывается, откуда взялось такое название. Имя хорошо подходит этому существу и объясняет, почему во время бегства у него закончилась энергия и стали отключаться способности. Он бросает ее вниз и начинает потрошить пока монстр еще не начал деформироваться.


В этот момент парень не испытывает отвращения - он не из брезгливых. Просто не может себе позволить быть брезгливым. Сейчас каждая крупица информации даст ему преимущество. Он готов препарировать тварь и копаться в ней пока не поймет, как лучше всего уничтожать ее сородичей. Жаль, что у него нужных аналитических способностей, чтобы найти уязвимые точки. Ну да ничего, будет действовать по старинке - лупить врагов со всей силой, так и станет понятно, отчего они дохнут быстрее.


Нож почти не берет шкуру. Лезвие просто не может пробить верхний слой, а если сильно давить, то кончик входит, но не режет. Старатель даже боится, что сломает его, хотя вряд ли, не настолько он стал сильнее. Тогда Алекс режет тварь лезвием верного копья, мысленно делая пометку при первой возможности обзавестись ножом из того же сплава. Из-за редкости и высокой стоимости, а также жадности правительственных интендантов, у него только один предмет, которым может повредить шкуру пиявки. Хорошо, что есть способности, со временем они заменят любое оружие. Он и сейчас бы мог разрезать шкуру Ножницами, но ему нужна точность, а этим качеством умение пока не обладает.


Разрез проходит вдоль всего тела от головы, до хвоста. Из открытой раны вытекает жидкость ярко-синего цвета. Непривычный цвет для животных, такой почти не встретишь на Земле. Дальше странности нарастают - при контакте с каменным полом на нем сразу появляется ледяная корка, но быстро начинает таять, а сама жидкость испаряется. Старатель хорошо научился ощущать изменения в энергетическом фоне, поэтому замечает, что испаряясь, кровь монстра выделяет энергию.


- Значит, энергия у них в крови аккумулируется, - задумчиво шепчет старатель, макая палец в лужу перед собой.


На пальце появляется изморозь, но от тепла человеческого тела тут же начинает исчезать. Сейчас есть время подумать и ему становится понятно, что способности этих существ связаны с управлением энергией. Он на себе убедился, что пиявка вытянула из него и силы, и энергию, когда к плечу присосалась. Но этим их способности не ограничиваются. На их территории темно и нет мха. Они вытягивают любую энергию, в том числе и тепловую не только из живых существ, но и из других источников, поэтому и температура на пляже околонулевая. Сейчас он вспоминает, что зажигалка давала мало света - каким-то образом даже огонь теряет силу. Возможно, они замедляют течение химических реакций.


Парень просидел рядом с разделанным монстров около получаса, отдыхая и стараясь понять, как бороться с хитрым умением нового врага. Под его взором все кровь медленно испарилась, осталась только небольшая лужица темного, почти черного цвета - синева ушла вместе с энергией. Он перевел взгляд на реку, лицо его было спокойно.


- Нужно пока восстановиться, - потянул он и медленно пошевелил рукой, проверяя, ощущения.


Плечо было перехвачено эластичным бинтом. Щедрая щепотка пыльцы ускорила заживление и сняла острую боль, но нужно время, чтобы он мог свободно двигать рукой и активно работать копьем.


Парень бросил взгляд в сторону пляжа ?- не поменялось ли что-нибудь. Но нет - там все по-прежнему, полная темнота скрывает царство пиявок. Он встает, разворачивается и идет к лагерю, нужно осмыслить информацию и разработать план как пересечь пляж. Другой дороги нет.  


В лагере старатель первым делом присыпает рану еще одной щепоткой пыльцы и начинает ремонтировать одежду, которая больше напоминает лоскутное одеяло, чем обмундирование покорителя другого мира, но его это совершенно не волнует. Закончив ремонт, он засыпает, сил на рыбалку не осталось.


***




Очередное ранение снова дало оправдание для отдыха. Это становится привычкой - отдыхать после тяжелых увечий. Старатель сидит на камне рядом со своей крепостью и наблюдает за рекой, размышляя, как поступить дальше. Пляж попался очень некстати - до следующего уровня ему осталось не так много. Еще полторы недели охоты на полипов и новый уровень был бы у него в кармане. А с уровнем должны были прийти и новые возможности.


Теперь же нужно искать ключик к новому врагу. Наверняка есть оптимальный способ с ним справиться. Что он уже знает про пляж? Там десятки, а скорее всего, сотни ледяных монстров первого уровня со способностью высасывать энергию.


Пиявки почувствовали добычу, как только он вошел на пляж и мигом примчались, хотя он шел тихо и прошел не больше 300 метров. Даже хорошо, что они так быстро его обнаружили, это дало шанс добежать до границы, иначе они бы его нагнали на своей территории и тогда он там и остался или ранения были бы сильнее. Монстры агрессивно защищают пляж и нападают сразу всей стаей. Как и ползуны они движутся невероятно быстро учитывая форму их тела. Но в отличие от ползунов у ледяных пиявок больше способностей и они сильнее. Одна только парализация чего стоит.


Главное, что монстры сильно не любят свет, нужно понять насколько сильно. Это их слабое место и с проверки реакции на свет он и начнет. Старатель пожалел, что не взял с собой мини лампу, в которую можно воткнуть зажигалку. Система зеркал светильника позволяет направить весь поток света в одну сторону. Удобная штука для пещеры и входит в бесплатный стандартный набор. Он видел ее в каталоге, но не взял. Как он мог догадаться, что окажется один в пещере. Алекс тогда много бы чего с собой взял. Повезло ему только с батончиками, тут угадал - запас еды оказался очень кстати. На одной рыбе долго не протянешь.


Пляж нужно проходить. Если не удастся его пересечь, то придется возвращаться в пещеру, откуда он начал. Но старатель не верил уже, что там есть выход на поверхность. Он прошел большой путь вдоль реки и заметил, что русло идет под небольшим уклоном - значит, он понемногу поднимается, но выхода пока не видно, даже признаков вроде изменений в воздухе нет. А старая пещера явно еще глубже, выхода там точно не может быть. Возможно, есть другой маршрут, но тут дорог свободных от монстров нет. Поэтому нужно идти вперед через территорию ледяных монстров.


Приняв решение, старатель погрузился в созерцание реки. До конца дня он никаких активных действия не предпринимал. Двигаться было еще больно и рука не работала так, как надо. Ловить крупных речных монстров он опасался. Поэтому просто смотрел на реку, отдыхая и стараясь проникнуться безмятежностью текущей воды.


В этот момент Алекс не злился на пиявок, у него вообще не  было искренней ненависти к обитателям Другой Стороны. Они могут его убить, как может убить буря и извержения вулкана. Нет смысла их ненавидеть. Поэтому ругательства и угрозы в адрес всех встреченных врагов были лишь средством сбросить напряжение. Максимум они его раздражали, но сейчас и это чувство растворилось. Внутри установилось чувство собранности и внутреннего покоя - самое эффективное состояние в его положении.  


Избежал он и другой крайности - были люди, считавшие, что с монстрами нужно обращаться по-другому, потому что это 'их' мир. Но такие товарищи в основном на Земле обитали, а если решали заняться добычей пыльцы, то хлебнув опасностей и невзгод, быстро меняли взгляды. Алекс изначально не считал монстров наследниками этого мира, он верил, что Другая Сторона - мир людей и для людей.


Поэтому для него монстры - просто препятствие, которое нужно пройти. Его характеру присуща упертость и методичность и это ему хорошо известно. Иногда это мешало, но сейчас помогало. Старатель выбрал цель и шел к ней. Темный каменный пляж и ледяные монстры? Ну и что? Он справится, а если понадобится, то он будет вытягивать пиявок одну за другой и убивать, сколько бы это времени ни заняло.


***




На следующий день охотник вернулся к логову пиявок. Он потратил на обзор местности пару часов, углубившись на 50 метров на их территорию. Здесь было еще достаточно светло и он мог полагаться на Ночной фильтр, но никого так и не увидел и не почувствовал. Монстры не отреагировали на вторжение. В прошлый раз они атаковали на отметки 300 метров.


Сейчас старатель чувствовал, что здесь не только холодно, но и энергии немного меньше. Энергетический фон был скудный, но только немного слабее, чем в других частях пещеры. Насосу это не мешало. Пиявки не могли высосать всю энергию, пронизывающую пространство. Если бы они смогли это сделать, то были не монстрами, а настоящими Монстрищами!


Но вот мох жалко. Что они с ним сделали - неясно. Возможно, просто съели или как-то по-другому высосали жизнь. Слава Другой Стороне, что на него напрямую их способность высасывать жизнь и энергию не должна влиять. Для этого нужен физический контакт.


Это общеизвестная особенность Другой Стороны - как старатели не могут применять умения внутри тел монстров, так и монстры не могут напрямую вредить людям. Иначе Алекс мог бы запустить Ножницы сразу внутри тела любой твари и мгновенно повредить ее внутренние органы. Но это невозможно, если только нет огромной разницы в уровнях.


Организм человека и монстра - это отдельный мир. Там расположены матрицы и энергетические центры, все это пронизано структурой энергоканалов. Можно сказать, что это отдельная вселенная со своими законами. Нужен гигантский избыток энергии чтобы навык сработал внутри тела другого существа. Поэтому он вынужден бить Ножницами со стороны, а пиявкам нужно впиться в него зубами. Один-один, ничья. Но зато он может издалека бить. Один-ноль в его пользу.


Убедившись, что ледяные твари не реагируют, Алекс начал медленно продвигаться вглубь пляжа. Его цель - проверить реакцию монстров на свет и попробовать их уничтожить Ножницами. В ладони он сжимает зажигалку, которую починил накануне, точнее разобрался, что случилось. Зажигалка упала на наледь, в механизм попал кусочек льда и тут же расправился от нагретого металла, не дав высечь искру. Нужно было просто еще пару раз щелкнуть, но тогда он это не знал.


Прошлый раз монстры появились с двух сторон - со стороны воды и из глубины самого пляжа. Значит, они могут существовать и в воде, и на суше. Вероятно, живут целыми колониями, так скопом и атакуют врагов. Парень уверен, что их здесь сотни - вряд ли одна пиявка или небольшая группа могут заморозить такую большую территорию. Это точно коллективное умение. И этот пляж они заморозили непросто так, а чтобы создать себе комфортные условия для проживания.


Алекс даже восхитился пиявками - другие монстры ищут подходящую среду обитания, а эти могут преобразовать любое темное место под себя. Темное и мокрое.


Это даже хорошо, если тут будут только те враги, которых  он встретил, тогда имея запас времени и место, куда можно отступить, он сможет с ними рано или поздно справиться.


Старатель медленно идет вперед, делая остановки каждые 10 метров. Наконец, доходит до 200 метровой отметки и надолго замирает. Монстры не появляются, но дальше идти опасно - в прошлый раз едва убежал. Поэтому он ждет. Сканер в режиме обнаружению работает в полную мощность, каждые пару минут проверяя круг радиусом 50 метров, на большее просто нет энергии. Охотник опять морщится - новый уровень решит эти проблемы. Насколько проще проводить разведку, имея больший запас, тогда и защитный барьер можно постоянно обновлять и сканер будет добивать дальше.


Второй помощник - слух. Монстры даже не пытались осторожничать на своей территории, шуршания десятков тел не скроешь. Он делает еще несколько шагов и ждет, наконец, слышит плеск воды, чуть позже срабатывает и Сканер - монстры в пути.


Парень разворачивается и бежит, добегая почти до границы между пляжем и берегом. Тактическое отступление сопровождается шуршанием десятков тел, но сегодня их меньше, видимо потому, что он не зашел так глубоко, как до этого и не все пиявки успели среагировать. Встав на границе пляжа, он высекает огонь, высоко поднимая зажигалку. Слабый огонек выхватывает силуэты - монстры останавливаются и не приближаются. То ли от того, что здесь их владения заканчиваются, то ли боятся огня. В прошлый раз они бросили преследование, только когда он выбежал с пляжа, значит, они реагируют на свет.


Увидев, что монстры не решаются напасть, старатель идет им навстречу, освещая путь зажигалкой. Желтый свет разгоняет тьму, перебивая ее зеленые оттенки. Он видит, что перед ним всего десяток тварей. Между ними чуть больше 30 метров. Он делает еще пару шагов и монстры не выдерживают - начинают отползать. Видно, что они недовольны - извиваются, копошатся, бьют хвостами по каменному полу, но свет гонит их прочь и они отступают.


Охотник продолжает медленно идти - твари отползают еще дальше. Вот он зашел на их территорию еще на 50 метров. Здесь темнее. Расстояние между человеком и пиявками сокращается до 20-25 метров. Он замирает - пиявки тоже. Теперь он их ясно видит, можно уже бить Ножницами, но парень наблюдает за врагом. Ему важно понять, как далеко он может их отпугнуть, насколько твари боятся света и могут ли они привыкнуть к нему.


В этот момент появляются еще с десяток пиявок и огонь становится слабее. С топливом и зажигалкой все в порядке, это способность монстров приглушает огонь. Пятно света сужается, становится темнее. Твари пользуются моментом и подползают на пару метров, но старатель не отходит назад.


Вот еще несколько новых гостей подоспело из глубины пляжа. Но свет огня не уменьшается.


- Отлично, значит их возможности все же ограничены, - шепчет старатель, не отрывая взгляда от врагов и проверяя их реакцию на звук, но твари не обращают никакого внимания на его слова.


Тогда он водит зажигалкой из стороны в сторону - тварям это не сильно нравится, они чуть отползают. Он прикрывает огонь рукой - монстры всей толпой ползут вперед. Отводит руку - твари тут же ползут обратно. Делает так несколько раз - реакции пиявок не меняются.


- Совсем тупые, ничему не учатся, - в полный голос говорит старатель, - вот и отлично!


Он медленно пятится обратно к берегу - пиявки с той же скоростью ползут за ним. Становится светлее и расстояние увеличивается. Когда дистанция между человеком и преследователями доходит почти до 30 метров Алекс бьет по одной из тварей Ножницами, та распадается на две части.


Это не бронированный ползун - толщина пиявки всего несколько сантиметров, от удара тварь сразу подыхает. Синяя кровь быстро разливается вокруг обрубков. До земного червяка ей далеко, тот бы выжил, но этим монстрам для функционирования, нужно сохранять целостность тела.


Оставшиеся пиявки явно недовольны, они агрессивно и резко бросаются вперед, но через несколько метров останавливаются и тут же ползут назад. Тут граница их владений - дальше становится значительно светлее. Но это 'значительно' - только по меркам Алекса и жителей темноты, обычный человек тут почти ничего не разглядит - ни темных змееподобных монстров, ни разбросанных камней, ни реки в нескольких десятках метров он него.


Но пиявкам света хватает - слабое свечение мха и раздражающий огонь в руках человека и манит их, заключенной в них энергией, и одновременно останавливает. Они хотят высосать, уничтожить захватчика, но инстинкт и страх света не дает им приблизиться. Свое раздражение они демонстрируют извивающимися телами и громкими шлепками хвостов по каменному полу.


Реакция на смерть сородича недвусмысленная -  вся колония в ярости и бешенстве. Но тут Алекс видит удивительную сцену. Через пару секунд, как он убил первое существо и из него начала вытекать кровь, соседние пиявки набрасываются на труп и ярко-синюю лужу. Он догадывается, что монстров привлекла энергия, которая начинает разливаться в воздухе, как только он убил противника. Но стая не дают пропасть дармовой энергии, высасывая досуха всю кровь и пролитую и ту, что еще находилась в останках их сородича, действуя по принципу 'Ни капли врагу!'.


- Да вы каннибалы! - восклицает изумленный старатель, с таким поведением он еще не сталкивался.


Это несколько меняет тактику, теперь нельзя поубивать кучу монстров и качать  энергию с их останков, у него появились конкуренты. Другие обитатели пещеры вели себя более прилично и не покушались на его законную добычу. Еще одна неприятная особенность пиявок.


Решив, что для первого эксперимента достаточно, Алекс идет назад. Ледяные твари через несколько минут разворачиваются и ползут вглубь каменного пляжа, оставляя за собой выжатый досуха труп товарки.


Охотник узнал немало -  твари агрессивно реагируют на свет, даже подавляют его, но он их останавливает. А если убить одну особь из колонии, то остальные приходят в ярость и становятся смелее. Скорее всего и напасть могут, если он будет в глубине их территории, даже если в руках будет зажигалка.


Жаль, что у него нет ни одной способности, связанной со светом или огнем. Обладатель такого умения тут бы развернулся! В этом сила работы команды - всегда можно подобрать специалиста, чьи способности фатальны для конкретных монстров. Ему же приходиться пробиваться в одиночку.


Но Алекс не унывает, а продолжает анализ ситуации. Его сила в превосходном контроле небольшой зоны пространства рядом с собой: он знает, что происходит вокруг, имеет защиту, сильное атакующее умение и, как вишенка на торте, может обеспечить себя запасами энергии для поддержки всех этих умений. Но его способностей не хватит, чтобы драться с такими тварями в полной темноте на их территории.


Сейчас он поменял свое мнение насчет опасности кучи мелких пиявок. В чем-то колония мелких монстров даже опаснее одной крупной, но сильной твари. Пока он рядом с пляжем он может отступить и перебить любое количество врагов, пока они в зоне досягаемости Ножниц. Но в глубине их территории опасность стайных тварей возрастет. Его умение зараз убивает только одного врага, причем с большим запасом, а потом нужно ждать, пока заполнится резерв, но отступать-то и спрятаться уже негде.


Однако у него есть идея что делать, нужно только ее проверить. Старатель идет вдоль берега. Ага, вот то, что надо! Он берет крупный валун, на котором растет светящийся мох и несет его к границе владений ледяных пиявок. Затем двигается обратно вдоль берега. Совсем рядом с границей таких камней мало, но буквально через сотню метров начинается зона, где их значительно больше.


Основные заросли мха, как правило, встречаются не на камнях, а на стенах. Высота распространения этого полезного растения доходит до 10 метров, а дальше начинается чистая каменная стена до самого потолка, которого на такой высоте и не видно - мох там тоже не растет.


Можно было бы соскрести мох и не таскать камни, но в таком виде он быстро умирает и через полчаса полностью перестает излучать свет, поэтому сегодня снова придется поработать Сизифом и потаскать камни. Зря он про него плохо думал, парень работал, а он над ним издевался, вот и приходится снова влезть в его шкуру. Хорошо, что есть Общее усиление тела.


Натаскав чуть больше десятка камней на границу пляжа и выждав пару часов, Алекс приступил ко второй части плана. Он перетаскивает 5 камней на 100 метров вглубь. Теперь это его временный опорный пункт. Затем он сооружает еще две небольших кучки из 2 и 3-х валунов каждая. В конце разбрасывает несколько камней в отдалении. Последний, самый здоровый валун, едва доносит до двухсотметровой отметки.


Закончив работу, охотник проходит вглубь пляжа десять метров и ждет. Слышит знакомое шуршание - энергососы пожаловали! Он поджигает зажигалку и пятится назад. Свет огня совсем тусклый и не сможет далеко отогнать тварей, но и напасть они не решаются.


Он идет назад, слегка опасаясь, что пиявки догадаются его окружить, но те пока движутся единой волной. Вот он проходит первый камень. Пиявки его обходят с разных сторон на расстоянии в несколько метров. Свет мха им не нравится, но не останавливает их полностью.


Вторая отметка - кучка из 2 камней. Пиявки обходят камни по еще большему радиусу. Кучка из 3-х валунов, тут свет ярче - радиус увеличивается до 20 метров.


- Неплохо, с этим уже можно работать, - шепчет старатель, чувствуя уверенность, что нашел метод справиться с тварями.


Дойдя до самой крупной кучи из 5 камней, он останавливается. Монстры замирают неподалеку, их отпугивает свет огня и светящегося мха.


Момент истины - Алекс гасит зажигалку и смотрит за реакцией ледяных тварей, готовый вернуть пламя, если те вздумают атаковать. Монстры приближаются, но останавливаются в 30 метрах от камней.


Охотник не спешит что-то делать, он ждет. Проходит полчаса, за это время силы соперника увеличиваются еще на пару десятков тварей. Когда они появляются, он отмечает, что новые монстры также обошли одиночный камень на пути, хотя его свет теперь не усилен огнем от зажигалки.


После того как тварей прибавилось, свет стал тусклее и, как и в прошлый раз, пиявки осмелели. Враги копошатся и бьют хвостами уже в 20 метрах от него.


Охотник готов ко второму тесту. На всякий случай он достает драгоценный резерв - бумагу. Зажигалка наготове, но пока он ее не воспламеняет. Света от камней достаточно чтобы монстры не напали. Но его цель непросто стоять под защитой тусклых валунов, а проверить, может ли он охотится на тварей.


Невидимое лезвие перерубает одну из пиявок пополам - легкая задача для Ножниц. В этот момент все внимание охотника направлено на противника, барьер заполнен энергией по максимуму, в одной руке он держит зажигалку, а в другой - бумагу. Копье осталось на берегу - против толпы оно бесполезно.


Твари начинают беситься, агрессивно извиваться и подползают ближе, сокращая дистанцию с 20 до 10 метров, но их запала не хватает, чтобы преодолеть страх и бросится на ненавистного человека, но и на месте они больше не стоят. Пиявки хаотично ползают кругами, окружая пяточек из 5 камней. Если до этого они держались единой группой с одной стороны, то теперь расползлись и окружили его полностью, кроме нескольких тварей, которые сосут энергию из убитой товарки.


Алекс наготове, но пока не паникует и не тратит стратегический запас бумаги. Твари еще не набросились, боязнь света не преодолена.


Через четверть часа пиявки успокаиваются и отползают. Но к этому времени их количество еще выросло. Пятачок окружают уже пять десятков врагов. Своим присутствием новички добавляют смелости остальным. Теперь они кружатся на дистанции в 15 метров, а свечение камней становится еще более тусклым. Чем больше тварей, тем сильнее их совокупное воздействие на источники света и энергии.


- Нужно выбираться, в следующий раз набросаю больше камней, - задумчиво произносит старатель, удовлетворенный результатами эксперимента.


Чтобы выбраться ему нужно пройти через заслон. Пиявки не подползают ближе, но и их количество не увеличивается. Установился паритет. Старатель окружен, а выбираться нужно. Атаковать он больше не решается - монстры снова взбесятся, но теперь их больше и, возможно, им хватит смелости для фронтальной атаки.


Нужно использовать бумагу. Жалко, но другого выхода нет. Он берет в одну руку самый яркий камень, а в другой держит свернутый лист. Поджигает его и идет обратно к берегу, сначала медленно, но с каждым шагом ускоряется - лист быстро закончится, нужно спешить. Сейчас лучший шанс прорваться - барьеры на максимуме, а огонь ярко горит, отпугивая врагов.


Мощный источник света разгоняет тьму, желтый теплый огонь дает силы человеку и бесит ледяных гаденышей. Впервые в своей истории темный пляж становится не таким темным.


Пиявки в ярости, но ничего со своей природой поделать не могут. Сначала неохотно и медленно, а затем все быстрее они отползают от невыносимого и ненавистного огня. Охотник в этот момент уже бежит, монстры его не преследуют. Проходит немного времени и он в безопасности.


Остаток дня посвящен тяжелой работе - старатель собирает светящиеся камни с берега. За каждый следующим валуном приходится уходить все дальше и дальше. Если бы не Общее усиление тела, то с этой работой он не справился бы. Запас камней Алекс складывает рядом с границей владений пиявок. Света становится все больше и тьма отступает.


На следующий день он продолжает работу. Еще не время для охоты. В результате монотонного труда пограничная зона становится светлее, а берег темнее, мох остается только на больших глыбах, которые он не в силах поднять, и на стенах.


За полтора дня он почти полностью зачищает ближайшие 2,5 километра берега. Удалось докатить даже пару крупных валунов, не сильно повредив мох. Жаль, что он не может пересадить его со стен на камни - мох не приживается, а это бы облегчило его задачу. Но Алекс не агроном и не садовник, как ускорить рост растений не знает, точнее не умеет - таких способностей у него нет. Зато голой мощи в избытке, этим и действует. Сила есть - таланта не надо!


К концу дня Алекс удовлетворенно смотрит на результаты трудового подвига - полторы сотни валунов разных размеров.


За время работы на 4 пункта поднялось Общее усиление тела и немного увеличились показатели трансформации - главным образом тела и структуры.


Охотник в нетерпении, тупая работа не измотала его - это необходимый этап подготовки, но он жаждет поквитаться с ледяными уродцами.  Завтра его ждет большая охота.

Глава 25. Ледовое побоище.


Обратная сторона Луны. Нина Фаррел.


Небольшой новенький корабль мягко пришвартовался к автоматическому доку на обратной стороне Луны. Длина судна всего 17 метров - что можно уместить в такой малютке? Раньше эта серия использовалась для доставки грузов на околоземную орбиту, но потом ее время прошло, небольшие объемы перевозятся беспилотными станциями, на дальние расстояния летают посудины побольше, а большинство исследовательских задач вообще решались беспилотными аппаратами.


Земля имела небольшой флот, а модельный ряд не радовал разнообразием. Отрасль кораблестроения последние годы перманентно находилась в упадке и не по причине проблем с технологиями или производственными мощностями, просто летать было некуда. У потенциального космического путешественника небольшой выбор маршрутов: несколько крупных исследовательских станций, поселения на Марсе, которые фактически были такими же научными центрами, а не попыткой колонизировать планету и несколькими десятками небольших обитаемых модулей, разбросанных по системе, где любопытные ученые пытались что-то открыть. Вот собственно и все, особыми успехами в освоении своей звездной системы люди пока похвастаться не могли. А раз нет потребности, то приходится обходиться тем, что есть, в надежде, что когда-нибудь и Марс начнут заселять и к другим системам путешествовать, вот тогда понадобится больше космических кораблей. Пока же хватает существующего флота.


Причина, по которой Нина пилотировала именно этот корабль - отсутствие требований к большому трюму и малая дистанция перелета. Несмотря на габариты и непрестижность серии, задача у команды была архиважной - перевозка пыльцы, единственного 'экспортного' продукта, поставляемого за пределы Солнечной системы. Люди бы и рады торговать другими товарами, но ничего больше пришельцев не интересовало. Особенно обидно было, что тамедианцы не проявили никакого интереса к культурным ценностям и достижениям, только вежливо объяснили, что этих ценностей в галактике накопилось столько, что никакого терпения не хватит, чтобы просто ознакомиться с ними. А все идеи, придуманными аборигенами Земли, уже давно известны и доведены до совершенства.


Нина Фаррел - капитан в третьем поколении, с детства хотела летать в космос. Благодаря репутации своей семьи и личным усилиям смогла получить это назначение. Сейчас она с завистью смотрела на корабль Торговца хотя передней был всего лишь внешний док, а не сам корабль, спрятанный где-то под землей, точнее лунным грунтом. Но Нине и этого было достаточно, воображением она уже долетела до ближайшей звездной системы и даже успела там найти парочку обитаемых планет.


- Капитан, дань отгружена, великий хан доволен!- громко отрапортовал старпом, через коммутатор.


- Груз, Семен, груз! - устало поправила помощника Нина.


Старпом был отличным специалистом, но когда-нибудь его шуточки выйдут ему боком и карьера парня закончится, на флоте так шутить нельзя. Все члены экипажа официально служат, имеют звания и подчиняются уставу ... должны по крайней мере, но некоторым шуточки дороже работы. Нина решила поговорить по душам со старпомом после рейса, втолковать ему, что к чему, он не только себя подставляет, но и ее, а то он думает, что раз спит с капитаном, то может себя и вести как хочет, надо втолковать милому, где он заканчивается личная жизнь и начинается служба. Хорошо еще, что командование пока не закручивает гайки, закрывая глаза на выходки ее подчиненного - понимает, что специалистов не так уж и много, а слаженная команда что-то да значит.


Пыльца перевозилась только кораблями военного флота и только экипажем, никогда не посещавшим Другую Сторону. Коммерческие суда к перевозке не допускались. Риск слишком велик - на Земле миллионы людей, получивших способности, нельзя дать им шанс применить опасное умение в родном мире. И без пыльцы постоянно случаются инциденты. После прохождения трансформации человек становится физически сильнее и может случайно, например, покалечить собеседника в жарком споре - жизнь на краю воспитывает агрессию и жестокость, а не мягкость, сострадание и терпение. Старателей, конечно, пытаются привести в себя после очередного перехода, но в конце власти решили, что проще их селить рядом друг с другом, подальше от 'нормальных' людей под предлогом, что добытчикам пыльцы у нас почет, уважение и специальные условия в виде роскошного жилья.


По этой же причине пыльцу возили не централизованно из одного места, а с нескольких промежуточных баз - для снижения числа перевозок внутри планеты. Каждое крупное государство отправляло партию порошка, как только накопится достаточное количество.


Скоро прибудет следующий корабль и пора закругляться с отгрузкой. Пару тонн 'дани', как выразился старпом, они уже выгрузили. Нина еще раз посмотрела на лунный пейзаж и стала готовиться к взлету, ей предстоял недолгий путь домой. Чем бы только она ни пожертвовала, чтобы отправиться в настоящее космическое путешествие, а не исполнять обязанности курьера. Но подобных технологий у землян нет, тамедианцы их зажали, мол рано еще людям покидать пределы свой системы. Но даже сами пришельцы не бороздят просторы галактики, а только рассылают беспилотные корабли в поисках молодых цивилизаций, для того чтобы помочь конечно, а не ради пыльцы.


Поэтому Торговец остался в Солнечной системе, но так и не покинул поверхности Луны, предпочитая вести все дела с человечеством отсюда. По договоренности с властями вся обратная сторона единственного спутника Земли была его территорией, на которую никто не имел права прилуняться. Исключение - корабли перевозчики, доставляющие очередную партию энергетического порошка.


Нина входила в небольшую группу людей, считавших, что лучше бы Торговец их не нашел. Встреча с ним изменила многое: развитие общества, ход технического прогресса, отношение к Вселенной и даже ценности и цели большей части населения. Новые технологии так много дали, что большинство просто не могли отказаться от них. Когда стало известно, что жить можно чуть ли не бесконечно, это захватило умы людей.


Личное бессмертие - слишком большая морковка чтобы вот так просто от нее отказаться, поэтому мечту о покорении космоса разменяли на планы освоения другого мира, а правительство этому способствовало, направив основные ресурсы на добычу пыльцы и изучение Другой Стороны. В первую очередь поддержку получили исследовательские группы, занимающиеся этим вопросом, а дорогостоящее строительство первого межзвездного корабля отложили в долгий ящик. Даже авантюристов и любопытных людей, у которых зуд в одном месте, из-за которого они лезут вперед, не хватало для исследования планет внутри Солнечной системы, все они предпочли отправиться на добычу пыльцы - там было интереснее, чем торчат в небольшом модуле, или даже жить на большой станции и пялится в иллюминатор.


Что было внутри корабля пришельцев, никто доподлинно не знал, как и то, что Торговец делает с таким количеством пыльцы и как переправляет продукцию в родной мир. Однако люди не были дураками и догадывались что секрет в передаче энергии на расстояние. Другого выхода не было. Обычная перевозка возможна, но займет невероятное количество времени и ресурсов. Телепортация самой пыльцы, в виде материи - еще более дорогостоящая и абсурдная идея.


Действительно, другого пути не было. Торговец переводил пыльцу из материальной формы в энергетическую и отправлял на родную планету, где ее снова материализовали в виде порошка. Процесс не бесплатный, потери при передаче составляли от 30 до 40 процентов, но это самый быстрый и экономичный способ.


Во время передачи энергия не меняла своих свойств. Ее ценность не в самой энергии, как движущей силы, а в информации, которая в ней содержится в виде вибрационных модуляций. Именно поэтому даже на Земле, этот вид энергии получил красивое название Энтелехия, а не просто какой-нибудь технический термин. Благодаря этим модуляция, которые невозможно было повторить, ее могли усваивать напрямую и люди и тамедианцы и другие расы.


Через 15 минут корабль Нины отчалил и на Луне ненадолго установилась тишина, скоро прибудет новый корабль с очередной данью.


***


Другая Сторона. Алекс.


С утра - сразу на пляж. На Земле за этой фразой стоит солнце, море, песок и хорошее настроение, а не темнота, монстры и тяжелая работа.


Охотник приблизился к границе в боевом настроении. День будет сложным и длинным, хорошо если он вернется назад на своих ногах, без тяжелых ран, но даже если он просто выживет, то будет считать, что день удался. Сегодня нужно получить ответ - можно ли пройти территорию пиявок или необходимо искать обходной путь.


Достигнув пляжа, Алекс первым делом проверяет кучку булыжников, лежащую в глубине. Как он и ожидал, мох потускнел. Если деградации растения будет идти таким темпом, то через 2-3 дня камни вовсе перестанут давать свет. Время работает против него и нужно поторапливаться.


В этот раз старатель не жалеет камней и выкладывает основательную дорожку. Его цель сделать безопасный маршрут для отступления и пройти как можно дальше. Он тратит сотню валунов, выкладывая их парами с каждой стороны в шахматном порядке так, чтобы получилась тропинка шириной 2 метра, а расстояние между соседними булыжниками вдоль одной линии было не больше нескольких метров - путь отхода должен быть надежным, если придется бежать, то можно не опасаться удара в спину. Кроме того, это поможет таскать камни, не опасаясь внезапной атаки.


Главный этап строительства, то для чего он собирал все эти валуны - охотничья площадка на расстоянии 250 метров от границы. На нее пошли самые яркие камни в результате укрепление получилась что надо - наружный круг диаметров 10 метров и небольшой внутренний, в основе которого 6 крупных валунов. Он их едва дотащил, используя все возможности усиления, но это того стоило. Поставил камни полукругом и забив щели булыжниками поменьше, он получил надежное убежище, открытое с одной стороны. Места внутри немного - только чтобы сесть и смотреть вперед. В этом положении камни выше его, поэтому старатель защищен с трех сторон, а монстры не могу атаковать со спины - только спереди. Теперь в бою не нужно отвлекаться на Сканер - достаточно визуального контроля. Если же монстры прорвутся через внешний диаметр, то на пути у них будет еще несколько камней, отсекающих от внутреннего круга. Весь расчет на природную боязнь света, если расчет не поможет, то никакие внутренние круги уже не спасут.


Первые гости начали прибывать, когда строительство было в самом разгаре и опять с двух сторон - из центральной части и из воды. Парень не обращал на них внимания, продолжая бегать за камнями на берег, пиявки иногда сопровождали его по дороге туда и обратно, но к дорожке близко не приближались и тем более не пересекали ее . К моменту окончания сооружения укрепления вокруг кружилось не менее сотни тварей, можно было начинать вторую фазу, ради которой потрачено столько усилий и времени.


Алекс сел в центре площадки, перед ним лежит копье, зажигалка, факел из свернутой бумаги и контейнер с порошком. Он готов.


В зоне видимости всего несколько монстров основная часть распределена вокруг убежища, враги не могу сдержаться свой гнев и нетерпение, шуршание разносится со всех сторон, тут и Сканер не нужен - итак, понятно, что его окружили.


- Поехали! - произносит парень и делает свой ход.


Чавк! Ножницы перерубают первого монстра, через несколько секунд на него накидываются парочка голодных сородичей, чтобы высосать энергию из мертвеца. Чуть позже появляются еще десяток тварей, возбужденных убийством, и начинают яростно извиваться, им тоже хочется дармовой еды.


- Сейчас подождите засранцы, всех накормлю и напою, - шепчет парень, набирая новый заряд энергии.


Проходит три минуты. Чавк! В этот раз получается удачнее - умение разрубает сразу двух монстров - скученность играем ему на руку. Обстановка накаляется, еще больше пиявок появляется в поле зрения, самые жадные накидывается на останки собратьев.


3 минуты - удар! Невидимое глазу лезвие срабатывает безупречно, уничтожая с одного удара пару ледяных тварей, остальных это явно злит и возбуждает, шуршание по бокам уменьшается, все больше монстров собирается прямо перед ним.


- Для пиявок вы слишком шустрые, - шепчет парень, рассматривая шевелящуюся кучу малу.


Монстры возбужденно прыгают из стороны в сторону. Они чувствуют охотника, видят, что он их уничтожает, но у них не хватает мозгов понять, что нужно либо бежать, либо атаковать. А атаковать пиявки не могут, для существ, всю жизнь проживших в темноте, свет - страшный враг. Их глаза рассчитаны только на то, чтобы ловить его отблески, находить пищу во тьме и высасывать из нее жизнь. Старатель для них - десерт, только вот десерт попался зубастый и защищенный.


Проходит час, охотник уничтожает пару десятков монстров. Пока он обходится своими силами, придерживая пыльцу про запас. Это стратегический резерв, его нужно использовать в случае крайней необходимости. В обычном бою она и не нужна - Насос отлично качает энергию с трупов, но хитрые пиявки не дают ему шансов пополнить внутренний резерв, пожирая своих мертвых товарищей. Энергетический фон просто не успевает вырасти, ненасытные твари глотают кровь убитых. Старатель не переживает, даже без повышенного фона умение позволят тянуть энергию достаточно быстро, рано или поздно он всех врагов перебьет.


Вторая задача на сегодня - понять, сколько здесь вообще тварей. Может их не так много и нет необходимости драться, а просто пересечь пляж, используя свет камней? Если пиявок не трогать, то они не такие агрессивные. К сожалению, размеры территории неизвестны, вдруг она простирается на несколько дней пути и вся заполнена стаями монстров.


Мысль о том, чтобы бегать пару дней с камнями, выкладывая светящуюся дорожку, но не достичь другого конца темноты энтузиазма не вызывает. А через три дня мох погаснет и нужно начинать работу заново, но за новой партией валунов придется ходить еще дальше.


Пусть эта идея побудет запасным планом. Сегодняшний бой сократит популяцию пиявок и даст возможность оценить размеры колонии. Не могут же они бесконечно нападать волна за волной?


Проходит час и еще пара десятков врагов повержены, сколько именно охотник не видит. Ножницы могут одним ударом убить как одну, так и несколько тварей. Перед ним большой клубок монстров, в который он бьет снова и снова. Постоянно появляются все новые твари, некоторые без размышлений кидаются в центр кучи и воюют между собой над трупами убитых, разыскивая и пожираю пролитую кровь. Еще десятки возбужденных пиявок вертятся вокруг.


Сражение идет по плану, но у старателя начинаются проблемы - первый круг камней деградирует быстрее, чем он ожидал. Свет понемногу тускнеет, но пока отпугивает монстров.


Неожиданно ситуация становится опасной, видимо подоспела очередная крупная волна, число врагов резко возрастает, а вместе с количеством приходит и смелость. Пиявки все ближе к внешнему кругу, Алекс решает ускорить жатву и открывает контейнер с пыльцой, пришло его время. Сейчас энергии от 1 грамма порошка достаточно чтобы 35-40 раз заполнить внутренний резерв, это дает столько же ударов Ножницами, каждый из которых имеет шанс убить нескольких тварей, даже целиться не нужно, бей в центр кучи - не промахнешься.


Старатель так и делает - бьет в самую гущу, не выбирая отдельные цели. С пыльцой дело идет веселее, атаки ускоряются, удар следует за ударом каждые 15-20 секунд. Трансформация идет невиданными темпами, но парень не отвлекается, результаты сражения он потом проверит, сейчас главное проредить ряды врагов.


До битвы у него было почти 8 грамм порошка, больше накопить не удалось, полипы жидковатые противники и пыльцы с них много не соберешь, но запас пока есть хотя скорость потребления огромная. Охотник расходует целый грамм всего за 10 минут, но за это время успевает уничтожить десятки соперников. Куча мала еще сильнее оживилась, хотя казалось, что это невозможно, оставшиеся в живых пиявки сразу растаскивают трупы. Монстры не могут достать старателя и вымещают свою ярость на останках сородичей. Враги обезумели, но охотника это устраивает, пусть лучше воюют друг с другом, а не с ним. Пока они кормятся он в безопасности.


Уменьшив количество соперников, Алекс закрывает хранилище, пока хватит - нужно экономить неприкосновенный запас. Энергетический порошок еще понадобится для перехода на новый уровень,  с такими темпами он не за горами.


Установилось хрупкое равновесие - монстры беснуются на расстоянии несколько метров от внешнего круга, а старатель продолжает методично их убивать. Многие враги ранены - лезвия задевает их по касательной. Перевес склоняется на его чашу весов, появляется уверенность, что он выиграет битву. Ему даже кажется, что свет стал ярче. Значит, мох все-таки не деградирует так быстро, как он думал просто вокруг было много тварей, а сейчас их количество уменьшилось вот мох и воспрянул духом.


Проходит пять часов. Алекс сосредоточенно уничтожает тварей ни на что не отвлекаясь. Он знает, что делать и делает это, нужно просто довести задачу до конца. Начинает накапливаться усталость, парень работает без перерывов, сидя в неудобной позе уже много часов. Периодически встает, чтобы размять ноги, но быстро садится под защиту камней, опасаясь внезапной атаки, хотя она и маловероятна, но и рисковать понапрасну не стоит.


Проходит еще пара часов, в какой-то момент тварей становится заметно меньше, они уже не так активно пожирают друг друга. Охотник видит несколько трупов, на которые никто не претендует. Энергетический фон повышается, и эффективность Насоса возрастает, а с ней увеличивается и скорость уничтожения противника. Он все чаще применяет способность. Движения монстры становятся слегка вялыми - есть и у них предел. Это ему удобно сидеть, его усталость психологическая, а вот бедолаги вкалывают - танцуют перед ним весь день, совсем себя не берегут.


Наконец, армия монстров практически иссякла, несколько живых пиявок еще копошатся в куче трупов, не обращая большого внимания на охотника, который, напротив, смотрит на врага покрасневшими глазами. Участь их предрешена, счет идет на минуты, энергии навалом, сейчас последние соперники будут разрублены и все! Можно даже пыльцу успеть собрать, частично компенсирую предыдущие потери, негоже разбрасываться такими возможностями, других доноров поблизости нет. Но не успевает старатель порадоваться, как неожиданно количество тварей очень резко начинает возрастать. Новая волна!


- Да откуда вас столько! - в сердцах вскрикивает парень, предыдущие волны были все меньше и меньше, последние враги появлялись небольшими группками, а тут сотни, а то и больше новых, свежих ледяных поганцев.


До Алекса быстро доходит в чем дело - огромный избыток энергии, которого тут по определению не может быть, привлек более монстров из далеких уголков пляжа. Он перемолол целую армию пиявок, и сначала они пожирали друг друга, не давая халявной энергии растечься вокруг. Фон был таким же, как и до битвы. Но как только тварей стало меньше, они перестали справляться, и фон вырос. Насос оттянул часть энергии, но не всю. Именно этот избыток и привлек внимание новой волны. И кажется ему, что эта волна будет побольше старой. Охотник видит, как остатки монстров растаскивают, а свет камней тускнеет на глазах. Ситуация вновь становится критической. Противник все ближе к внешнему кругу, нужно что-то делать и быстро, пока твари не сориентировались.


Без колебаний парень открывает контейнер с пыльцой - других вариантов быстро уничтожить часть нападающих он не видит. Насос с огромной скорость набирает энергию. Чавк! Первая пиявка мертва, старатель чувствует себя работником конвейера, которому нельзя отвлекаться, а нужно делать одно и то же действие снова и снова. Проходит 10 минут ... 20 ... 30. За полчаса потрачено 3 грамм пыльцы, но убито больше сотни тварей. Главное не скорость уничтожения, а то, что других пиявок это отвлекает от его персоны. Когда трупов много, то его тушка менее приоритетная цель. Поэтому нужно занять энергососов их любимым делом - поглощением энергии.


- Достаточно, - шепчет старатель, закрывая контейнер, пыльца не казенная, еще понадобится, дальше своими силами справится, по старинке.


Парень постоянно отслеживает интенсивность свечения камней - это критерий, по которому можно понять силу и количество врагов. Проходит семь часов и охотник добивает оставшихся монстров. Все пространство за пределами внешнего круга усеяно трупами. Пиявки высасывают кровь и энергию из сородичей, но сами тела почти не трогают. Парень уже с трудом видит куда бить. Живые враги перемешались с мертвыми. Это не поле боя, а место бойни.


Количество мертвых врагов, на которые никто не претендует, возрастает. Свечение камней увеличивается, сигнализируя, что иссушающее поле пиявок ослабло. Алекс решает больше не искушать судьбу и не дожидаться новой волны, многочасовой бой измотал его, он на пределе. Что еще опаснее - мох деградирует и защита ослабевает. Камни светят не так ярко, как вначале, сейчас светлее, чем пару часов назад, когда шел интенсивный бой, но ощутимо темнее, чем утром. Хотя какое утро, сколько он уже здесь? Уже день прошел? Время течет незаметно, но одновременно кажется, что он тут неделю сидит - вот такой феномен восприятия.


Парень встал, нужно как можно быстрее убраться отсюда на берег, подальше от темноты, холода и месива из разрубленных врагов, но видит, что опоздал. Из темноты приближается новый выводок пиявок, в этот раз не такой большой. Видимо, это волна обнаружила его несколько часов назад, по большому выплеску энергии, но потом, когда армия монстров быстро подъела трупы, этот выводок потерял след, а когда фон вырос, твари его снова нашли.


Охотник садится обратно, битва продолжается, но в этот раз он пыльцу не тратит. Пока есть избыток энергии - соревнуется с пиявками, кто быстрее ее усвоит. Пиявки выигрывают - их больше и им достаточно просто проглотить кровь. Парень старается бить тех монстров, кто лакомится останками сородичей - это позволяет сократить их поголовье и сохранить подольше повышенный фон.


Дальше старатель действует по отработанной схеме и за несколько часов без использования порошка, добивает волну. Энергетический фон вновь повышается, заполняя все пространство вокруг. Все больше ждать нельзя - нужно отступать, за время интенсивной битвы свечение камней почти угасло, новой большой атаки в сотни монстров охотник может и не пережить. Мох продержался только сутки, битва и сотни жадных энергососов выпили всю его жизнь.


Алекс кряхтит и быстро, насколько может, встает. Вокруг никого все монстры убиты. Валуны, освещающие путь, светят заметно сильнее, чем камни из защитного круга. Иссушающее поле пиявок не добралось до них и мох еще жив. Пожалуй, они продержатся пару дней. Вот, наконец, его ноги касаются берега. Можно передохнуть.


Измотавшийся вусмерть охотник бредет к временному лагерю. Сил больше нет ни на что, как только доходит - падает на матрас и засыпает. Если придут враги - пусть едят, сопротивления он им не окажет.


***


На следующий день старатель разобрал результаты побоища. Интерфейс и порадовал, и огорчил:


[Уровень: 0


Энергия: 35/35 ед


Трансформация: Тело:  89,4% / Структура: 100,0% / Мозг: 90,9%


Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)


Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела* (65%)


Редкие: Пространственный барьер** (90%), Сканер пространства** (92%), Насос** (89%), Ножницы пространства** (91%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Сутки интенсивного боя дали такой же результат, как недели охоты на полипов. Это и понятно, можно сказать ему повезло - оказался в уникальной ситуации, когда несмотря на опасность бьешь врагов не получая сдачи. А сотни врагов - это сотни врагов, пусть пиявки небольшие, но выше на уровень.


В глубине души, он надеялся, что результатом будет трансформация всех трех аспектов до 100%, но тут уже, наоборот, не повезло - во время боя работали только Насос и Ножницы, благодаря которым энергетическая структура первой достигла нужного порога. Она бы и дальше развивалась, да некуда - не в коня корм. Нужно заняться телом и мозгом - использовать умения, которые их развивают.


Глядя на воду Алекс, вспоминал рекомендации и советы, что нужно сделать, чтобы перейти на следующий уровень. Его ситуация неуникальная, какой-нибудь аспект обязательно будет быстрее остальных. У него это структура. Еще повезло, что разница не такая критическая. Вон некоторые старатели, особенно идущие по пути увеличения физических параметров, с большим трудом доводят остальные 2 аспекта до 100%. Особенно сложно им дается трансформация мозговых структур, отвечающих за контроль - способности, усиливающие физические характеристики, не требуют особой точности. Мозг при этом конечно развивается - он не может совсем не развиваться, любое умение задействует все три аспекта, но крайне медленно.


- Ладно, значит будут догонять, - пробормотал старатель. - А что по способностям?


Пункт сигнатуры сюрпризов не преподнес, кроме ожидаемого приятного момента - в результате частого применения Ножницы перешагнули через порог 85% и получили второе усиление. Более того, прогресс на этом не остановился и достиг 91%, а ведь на этой стадии требуются титанические усилия даже для малого шага.


Быстрая проверка и старательно довольно ухмыляется - дальность выросла до 50 метров. Вчера он этого не заметил - враг подходил даже ближе, чем ему бы хотелось. Ох, не понимают пиявки ценности личного пространства - за это и поплатились. Но шутки шутками, но теперь можно использовать более гибкую тактику и бить врагов издалека. Кажется, что увеличение расстояния на 15 метров немного, но так может думать только человек, не отбивавшийся от кучи врагов, сидя в укрытия или охотящийся из засады.


Помимо количественных Ножницы получили и качественное изменение - если пропустить через матрицу чуть меньше энергии, то получаются мелкие, практически 'маникюрные' Ножнички. Лезвие небольшое, для боя бесполезное, потому что энергии мало, разве что пригодится для какой-нибудь ювелирной работы. Старатель попробовал сделать нечто среднее между обычным и небольшим лезвием, это бы позволило экономить энергию в бою со слабыми противниками, но ничего не вышло, получалось либо одно, либо другое. Но он все  равно был доволен - управление размерами, даже в таком куцем варианте, дает надежду, что на следующем усилении можно будет и форму лезвия менять.


Полдня он приводил в порядок одежду, отдыхал и немного рыбачил. Решив, что с отдыхом пора завязывать принялся за работу. Для следующей попытки снова придется поработать сизифом.


Остаток дня, а также два последующих старатель таскал камни, развивая Общее усиление тела - оно хорошо прогрессировало под физической нагрузкой, попутно увеличивался показатель трансформация соответствующего аспекта, приближаясь к 100%, так необходимым для перехода на новый уровень.


Результат работы - две сотни камней. Помня о предыдущем опыте, он хотел иметь преимущество перед тварями, предпочитающими гулять большими толпами - им бы митинги устраивать. В основной пещере монстры более воспитанные, если нападают, то максимум небольшим отрядом, а не стаей в пару сотен голов.


- Ну, должно хватить, - вслух произнес старатель, окидываю взглядом приличную горку из валунов разных размеров.


Физически он почти не устал - усиление экономило силы, но нудная работа откровенно надоела. Перед уходом нужно было проверить ситуацию на пляже. Пещера преподнесла сюрприз, на этот раз, для разнообразия, приятный - камни, которые остались с прошлого раза хотя заметно потускнели, но еще продолжали светиться. Тагда Алекс был абсолютно уверен, что им конец. Второе наблюдение - тут стало немного теплее. Измороси под ногами больше нет, а температура воздуха градусов 10-15, а не около нуля. По всем признакам баланс изменился. Ледяные пиявки уже не так хорошо контролируют эту часть пляжа, а значит он перебил заметную долю от их общей популяции. Завтра, во время охоты, станет понятно насколько уменьшились силы врага. Закончив дела, он отправился в лагерь, впереди новая охота.

Глава 26. Путь в темноте


Другая Сторона. Верхняя пещера. 70 км от стоянки Алекса.


- Босс, Тони совсем плох! - скороговоркой выпалил Джа, как только подбежал к Торвальду.


- Пыльца осталась? Нужно ... хотя ладно, сам проверю, - ответил Торвальд и направился в дальний конец пещеры, куда оттаскивали раненых во время боя, если те не могли ходить.  


Щуплый Джа едва поспевал. Это и неудивительно, габариты и телосложение лидера внушали уважение. Двухметровый бородач походил на викинга. Образ древнего воина дополнялся щитом, огромным топором и бронежилетом, больше похожим на кирасу, чем на  элемент высокотехнологичной экипировки.


Но это делало Торвальда, или по-другому Тор или босс, командиром небольшой группы людей, застрявших в ловушке, и не то, что он ветеран пять лет проживший на Другой Стороне, в его отряде новичков с нулевым уровнем не было, сюда попадали старатели имевшие 2 или 3-й уровни, в любом другом месте это была бы почти элита, но не здесь, не в этой проклятой пещере. 


Причина, по которой остальные безоговорочно доверяли его решениям в бою и подчинялись распоряжениям в спокойной обстановке, характер гиганта. Ответственность и уверенность Торвальда в своих действиях вселили в людей надежду, что они смогут когда-нибудь выбраться.


Рядом с Тони, лежавшем на импровизированной кровати - простом спальном мешке, уложенном на каменную плиту, чуть возвышавшейся на полом - стояли Марта и Вика. Раненный был при смерти, хотя повреждений на нем не было, липойды не добрались до него, Тони умирал от яда.


Их главный враг выглядит как кусок жира, за что и получил такое название, но внешний вид обманчив - тело липойда похоже на резину, удары тупым оружием не причиняют вреда, только разрезы или энергетические умения могут их ранить.


Девушки хотели помочь, но неспособны были даже облегчить страдания соратника, они и сами не до конца оправились, каждый член команды, получив свою долю яда - никто не мог избежать отравления. При атаке липойды выстреливают куском дурнопахнущей смеси неизвестного состава, а уже потом нападают. Вещество быстро испаряется, выделяя ядовитый туман, от которого нет защиты в условиях тесного туннеля, разве что перестать дышать.


Старатели заперты, их жилище - несколько пещер, соединенных сетью проходов. Единственный путь отступления - назад, чем они и пользуются, пока могут, но пространства для маневра нет и в каждой битве, которая случается раз в две недели, липойды зажимают их в последнем туннеле рядом с небольшим водопадом. Тут они и стоят насмерть. За ними раненые товарищи и спуск вниз, где делать нечего. Там живут другие твари, не такие опасные, как липойды, но спускаться нельзя, они пробовали раз, потом с трудом отбили территорию. Нужно разобраться с врагом здесь, наверху. 


Физические атаки монстров не так страшны, как ядовитые испарения, уровень основной массы - первый, с ними легко справится даже рядовой старатель, достаточно нанести пару ударов режущим оружием. Сложнее с редкими особями второго уровня, их яд мощнее, одновременная атака 3-5 тварей может свалить даже ветерана. Но они попадаются нечасто, наученные опытом бойцы сразу стараются их выбить, как только видят, не обращая внимания на остальных.


Единственная причина, почему люди живы и даже успешно отбивают вторжения -- адаптация организма к яду. Если первая доза не убивает, то человек, справляясь с отравой, вырабатывает небольшой иммунитет. Главное, пережить первый удар, что не так уж сложно для ветеранов - с каждым уровнем тело старателя выдерживает все большие нагрузки и сильнее сопротивляется атакам тварей, особенно если уровень врагов ниже. Но монстры идут волной, концентрация яда повышается и даже бывалые бойцы слабеют, испытывают дезориентацию и могут потерять сознание, как это случилось с Тони. 


Выстрел одного липойда в групповом бою задевает каждого старателя, куда ты денешься когда места мало, а испарения быстро заполняют туннель? Концентрация постоянно повышается, сложно выдержать непрекращающиеся атаки, особенно если привычка к яду не выработана.


Торвальд гонял своих людей в пещеру к ядовитым тварям между нашествиями, чтобы каждый из них приобрел хотя бы небольшую сопротивляемость. Чем чаще бойцы вдыхают отравленные испарения, тем меньше влияния они оказывают при серьезных стычках, которые здесь, увы, случались регулярно. 


- Как он? Дали пыльцу? - спросил здоровяк Вику - русоволосую девушку, ее рука лежала на лбу Тони.


Отравление сопровождалось сильным повышением температуры, если она не спадает, значит организм не справляется с ядом. Порошок помогает при отравлениях, но не так сильно, как при обычных ранениях. У Тони есть полчаса, если он не пойдет на поправку, то уже не выкарабкается, скоро все станет ясно. 


- Плохо, очень плохо, пыльцу дали - ответила за Вику Марта, кивнув на контейнер.


Действительно, Торвальд тут же почувствовал, что воздух насыщен энергией, но парню это не помогало, видимо, слишком большая доза, зачем только полез в первый ряд, он же говорил ему держаться позади. 


Они нашли Тони в боковом коридоре три дня назад, первый уровень и отсутствие времени на адаптацию привели его на эту самодельную кровать, где он, скорее всего, и умрет. А он так на него рассчитывал - парень утверждал, что мог сделать зелье из простой воды и пыльцы, и ведь что-то получалось. 


Устыдившись, что даже в такой момент ищет пользу, а не думает об умирающем, Торвальд оборвал себя, хотя чего тут стыдится, он командир и отвечает за остальных. В его отряде 7 человек: четверо мужчин и две девушки ... пока семеро, сегодня может стать на одного меньше. 


Вся команды верит словам командира, что они непременно выберутся, хотят верить, как и сам Торвальд. Но себя не обманешь, гарантий нет. Опасениями он может поделиться только с Мартой. 


Марта ... Торвальд с любовью посмотрел на девушку. К своим 50 годам он был женат два раза. По меркам современного мира, где женщина не зависит от мужчины материально, связать себя отношениями всего с двумя спутницами это признак некой ... косности. Институт брака потерял прежний смысл, а свадьба - красивый ритуал. Но Торвальд был из числа ортодоксов, которые оставались в Скандинавской республике, откуда он родом. 


Именно потому, что бородач не хотел жить как все, он бросил карьеру учителя и ушел в старатели, вспоминая славное время, когда его предки бороздили моря и сражались с врагами хотя чего тут стеснятся - грабили и убивали, но грабили не просто так, а исключительно героически.


За время, проведенное на Другой Стороне, у него были контакты с девушками старателями, но он не думал, что еще раз к кому-то так привяжется, пока не встретил Марту. Если бы не она, то плюнул и попробовал пробиться через проход с големами.


'Проклятые ублюдки!' - при мысли о големах его кровь вскипела, а кулаки сжались.


Каменные гиганты были причиной, по которой все они тут застряли. Другая Сторона нарекла их 'духами камня', но Торвальд не имел навыка идентификации, а если бы и имел, то все равно называл их големами. 


Верхние пещеры огромны, но состоят сплошь из залов, соединенных проходами и туннелями. Выжившие отвоевали небольшую территорию, именно сюда их выбросило из буферной зоны. Были две точки, где появлялись новые старатели. Оба места ежедневно проверялись, именно из-за них команда не могла уйти вниз или забаррикадироваться в одном из коридоров. Не имея поддержки, и не понимая куда попали, новички быстро погибнут. Кроме того, здесь текла небольшая речушка, снабжавшая пищей. Их обычный рацион - угорь, остальные припасы экономились. От такой диеты спасал уровень членов команды - при каждой трансформации зависимость человека от еды на Другой Стороне снижается.


Место, где они жили, имело три выхода. В свое время они проверили каждый. 


Первый маршрут - сеть туннелей и проходов, соединенных между собой и ведущих вглубь верхней пещеры - место обитания липойдов и профангов. Последние были не животными, а ядовитыми грибами. Оба вида жили в симбиозе. 


В какой-то мере профанги - более опасный враг. Этот гриб стреляет сотнями спор, при ударе они разрываются, выделяя желтую пыльцу, вызывающую и отравление, и парализацию одновременно - крайне неприятный соперник для старателей первого и второго уровней. Команда периодически зачищала туннели, сокращая популяцию монстров рядом с собой, но далеко вглубь не заходили, там можно наткнуться на высокоуровневых тварей. 


Собственно их жилище раньше принадлежало этим монстрам. Первые люди, попавшие сюда, зачистили несколько залов, но каждые две недели им приходиться доказывать свое право на владение территорией, отбивая вторжения липойдов. Наверное, популяция тварей постоянно растет, выплескивая излишки на людей, пытаясь выдавить их вниз или уничтожить.


Профанги были хитрее - их споры распространялись по пещере, оседая на камнях. Если дать им время, то за 5-6 дней они вырастают до своего прежнего уровня. Как они это делали на камнях, Торвальд не понимал, да и не хотел, каждый день люди обходили территорию и давили мелкие грибы, пока они не стали опасными. 


Второй маршрут вел к водопаду и дальше вниз. Сомнительно, что там был выход. Несколько месяцев назад они проверили этот путь - спустились по веревке и долго шли по туннелям, вдоль небольшой речушки. По дороге отражали атаки Роя - многочисленных жуков нулевого уровня, размером с собаку. Враг неопасный, но почти бесполезный. В конце уперлись в озеро, населенное какими-то тварями, стреляющими шарами с кислотой. Разведчики не атаковали их, решив, что дальнейший маршрут никуда не приведет. 


Последний туннель - Выход из проклятой пещеры! Он шел резко вверх, на волю, но там обитал самый опасный враг - големы. 


Торвальд видел их единственный раз, когда они случайно спровоцировали одно существо, подойдя слишком близко к входу в туннель. В тот день они разом потеряли трех человек, но так и не убили тварь. Их было шестеро, спаслись Торвальд, Жан и Мария, которой уже нет с ними. Ошибкой было драться с монстром, победить его они не могли, да и не пытались. Предыдущий лидер - такой же здоровяк, как и Торвальд, смог выиграть немного времени, кинувшись на врага. Голем уничтожил его одним ударом. Остальные спрятались на территории липойдов, спровоцировав новую волну, в которой погибли еще двое товарищей, потому что отступить на привычный рубеж защиты они не могли.


Торвальд не видел своими глазами, как возникает голем, но слышал от бывшего лидера, что если зайти в тоннель, разбросанные камни начинают собираться в человекообразную фигуру. Марта считала, что это крайний редкий тип монстров - нематериальные создания. Слава богу, что в бестелесном виде они не могут причинить вред человеку! Уничтожить такого соперника можно, только когда он вселяется в какой-то предмет. Но как убить огромную четырехметровую махину, сделанную из камня? Пусть у него 'всего' второй уровень, но этого их команде за глаза хватит, камень сам по себе сложно разрушиться, а размеры врага дают ему слишком большие преимущества. Чтобы его убить, нужен массированный залп сразу десятков старателей, их команда не может нанести одномоментно такое количество урона. Только у Марты есть сильная способность. До открытия Другой Стороны она увлеклась кузнечным делом, как-то это помогло ей стать сильным магом огня. Торвальд гордился своей спутницей.


Големы ... Здоровяк снова сжал кулаки. Он их ненавидел даже сильнее, чем липойдов и профангов, с которыми обычно сражался. Каменные монстры стоят на выходе из этой проклятой пещеры. Из их тоннеля явно тянет свежим воздухом. Погибшая Мария, чьи способности заключались в управление воздушными массами, благодаря чему она отлично чувствовала изменения этой среды, утверждала, что до выхода не более 2-3 километров. 


15 минут ходьбы! Так близко и так далеко!


- Хан, Олег, Нобу ... - шептал воин, вспоминая имена погибших товарищей. Долгое время их количество не поднималось больше 3-4 человек. Потом число перенесенных людей стало расти, если раньше старатели попадали сюда раз в полтора-два месяца, то теперь каждые две-три недели они находили очередного бедолагу. Но пещера реагирует на действия команды, нашествия становятся сильнее, появляется все больше высокоуровневых монстров и неизвестно как долго они смогут сопротивляться.


Торвальд сожалел, что старатели попадают в ловушку, но радовался новым людям. Рано или поздно появится человек, чьи умения помогут справиться с каменными сволочами. Но пока большая часть команды - бойцы, идущие по пути развития тела. Статистику не обманешь, таких и наверху большинство. Хорошо, что все новички ветераны, по нескольку лет проведшие на Другой Стороне. Они прошли огонь и воду и могут здесь выжить и принять новость, что портал на Землю не открывается. Некоторые не сразу верили словам командира и тратили драгоценную пыльцу на бесполезные попытки, но ведь и он сам в свое время не поверил этим словам. Как может Ходок не работать?!


Лидер проверил остальных бойцов - серьезных ранений не было, отравление не в счет, не маленькие, переживут. Бородач вернулся к постели Тони, здесь его ждала неутешительная новость - парень скончался. 


Торвальд вздохнул, опять придется хоронить товарища. 


***


Другая Сторона. Пещера. Алекс. 


Осада пиявок дала необходимый опыт и понимание, что делать, и как бороться с этим тварями. Их слабое место - жадность и прожорливость, и это при полном отсутствии даже намека на взаимовыручку. Вроде и стайные животные, но каждый сам по себе, только ходят толпами. Другие пещерные монстры имели слабые места, но при виде Алекса не перед чем не останавливались, пока не вцепятся в горло или другую часть тела. К счастью, теперь его враги пиявки, остальные остались позади, он по ним скучать не будет, разве что по ползунам. 


Другая Сторона наделила ледяных червяков массой опасных умений, а вот мозгов не доложила.


'Даже полипы умнее', - думал парень утром за завтраком. 


Оценив потенциал пиявок, он изменил тактику борьбы, слишком много времени и усилий уходит на переноску камней, конечно, свет его единственная защита от прямого нападения, но нет нужды строить длинный коридор отхода. После битвы живых врагов не остается и ничто не препятствует отступлению на берег, а если совсем прижмет, то всегда можно поджечь факел --- самое сильное средство в его арсенале. 


Собранная вчера куча стройматериалов дожидалась на границе. Алекс по-хозяйски осмотрел ее, походил вокруг, поцокал языком, проверил состояния мха, в общем, вел себя как рачительный крестьянин, в голове крутились планы, как сподручнее выращивать мох, как сделать ферму камней, пока он не поймал себя на этой мысли, после чего плюнул и занялся, наконец, делом. 


Первая задача - разобраться с повышением температуры. Парень взял с собой копье, зажигалку и отправился к старой стоянке, где прошла эпическая битва. 


Первое, что он увидел - свет, мох на оставленных камнях, жив здоров, неплохо поживает и умирать не собирается.


- Пиявки здесь больше не хозяева, - пробормотал он, ощупывая светящееся растение. 


За ночь  стало ощутимо теплее. Дай время и мох здесь разрастется, был уверен Алекс, но дожидаться 'светлого' будущего не планировал. Врага нет рядом, придется искать его, он вернулся к груде камней и с грустью ее осмотрел. Пиявки подвели, теперь нужно перетащить весь запас в глубину пляжа. Перспектива так себя, но делать нечего и парень подхватил первый валун. 


Работа шла спорно - камни таскать не монстров убивать, тяжело, зато безопасно, хотя и не так весело. Через несколько часов он сгрузил последний камень на старую площадку - это новая отправная точка. 


Второй этап - переноска валунов глубже и поиск пиявок. Парень стал сооружать небольшие кучки каждые 100 метров, не для того чтобы сделать путь отхода, а просто транспортировал запас вглубь пляжа по частям. 


Курсируя туда-сюда целый день, он прошел два километра, но не обнаружил врага. Раньше пиявки пугали количеством, теперь раздражали отсутствием. Устав от однообразной работы Алекс решил разузнать, что находится справа от него. Слева река - естественная граница пляжа, с другой - неизвестность. Оказалось, что через 500 метров стена - самая обычная, как и в остальных частях пещеры, но на ней не растет мох.


Удовлетворив любопытство, он продолжил таскать камни, пока не замучился, плюнул и пошел спать. Война не задалась по причине отсутствия врага, пиявки не соизволили явиться на битву. Если там и остались монстры, то они где-то шляются по своим неведомым делам, слишком занятые, чтобы обратить на него внимание.


- Есть время собирать камни, разбрасывать камни, а есть время поесть и поспать, - бормотал старатель, по дороге к лагерю. 


С таким отношением он еще не сталкивался, обычно приходилось прятаться от врагов, и это понятно, а тут ходи ищи этих пиявок - много чести. Он к ним вторгается, а они на него плюют. Но ничего, рано или поздно он их отыщет.


Утром, как заботливый хозяин, Алекс снова проверил состояние камней -- лишь самые дальние кучки потускнели, но его это обрадовало. 


- Значить впереди есть монстры! - пробормотал парень, ему хотелось заняться их истреблением, чем опять весь день таскать тяжести.


Второй обнадеживающий признак наличия врага - холод, под ногами вновь ощущалась изморось, пиявки где-то близко. Старатель перетащил валуны к границе новой зоны холода и быстро соорудил укрепление, использовав 60 камней. Остальные лежали в паре сотен метров позади, чтобы мох не подвергся губительному воздействию. 


Схема площадки - проверенная временем. Алекс чувствовал прилив сил, поэтому решил нарушить свой принцип и не стал ждать начала следующего дня. Но больше он заботился о своих камнях, нажитых непосильным трудом, каждый лишний час в холодной зоне делал свечение мха тусклее, нужно использовать момент и перебить ближайших монстров. 


Он осторожно двинулся вперед, сжимая в руке зажигалку. Через триста метров услышал знакомое шуршание. Враг его тоже как-то почувствовал. К нему приближалась стая. Не дожидаясь встречи, он развернулся и бросился к укрытию. Чтобы монстры не наглели и быстро не догнали, зажег огонь - это их притормозит. 


Так и вышло, достигнув внешнего круга, парень ныряет внутрь, разворачивается и ждет врага. А вот и первый гость, дистанция удара Ножниц - 50 метров, нет нужды ждать пока он подползет. Чвах! Начало положено, дальше будет веселее.


Новая стая оправдала ожидания, ее члены - монстры первого уровня без каких-либо отличий от ранее встреченных пиявок. Более опасные твари второго уровня так и не показались, что его полностью устраивало, лучше набрать уровень на знакомом враге. Пусть новый соперник ради разнообразия встретится потом, когда он станет сильнее. 


Бой шел как обычно, стая попалась хилая - 'всего' 150 голов. Пиявки не пугали, достаточно знать, как с ними справится и все. Такой противник - золотое дно и сплошная выгода, прогресс идет семимильными шагами, жаль, что пыльцу собрать не получается.


Помня, что его задача не только сократить популяцию местных обитателей, но и набрать уровень при этом, охотник бил не наобум, а точно прицеливался, стараясь контролировать место удара. Точность зависит от управления энергией, чем тщательнее он целится, тем больше задействованы управляющие системы, а значит, развивается соответствующий аспект. С телом проще - пока он таскал камни под усилением, оно неплохо трансформировалось. Все-таки не зря он взял Общее усиление тела.


Такой подход замедлил уничтожения стаи, зато нужный аспект развивается. Сегодняшний бой не испытание, пиявки уже не тянут на серьезного врага из-за своей тупости и жадности, их задачи быть спарринг-партнерами и помочь получить новый уровень. 


Алекс следовал правилу 'Сложное сделать привычным, привычное - простым, простое - красивым' (оригинальная фраза другая, но Алекс этого не помнит). До красоты далеко, но и сложностей нет.


Стая закончилась. Удивительно, но за все это время новых врагов не появилось. Старатель встал и подошел к куче останков рассматривая темноту и пополняя запасы пыльцы. Время есть, он может перемолоть еще одну такую волну.


Проходит час, энергетический фон давно пришел в норму, избытка нет, а новая стая так и не появилась. Парень думает, что монстры вновь подвели, но ошибается. Появляется группа - жиденький отряд в 70 голов. 


'А не слишком ли я зажрался называть жиденькой орду в 70 тварей?' - размышляет старатель, уничтожая прибывших гостей.


Три часа и монстры закончились. Алекс ждет, вдруг кто-то спешит издалека, невежливо вот так уходить, не дождавшись хозяев, пиявки не подводят - через 10 минут появляются небольшая группа в 30 особей. Такое количество никаких проблем доставить не может, даже прятаться во внутреннем кругу нет необходимости. Охотник стоит, облокотившись на крупный камень, и спокойно добивает стаю. Эффект новизны прошел, опасности нет, самое время потренироваться в точности. Полтора часа и пиявки заканчиваются.


Мох хорошо переносит иссушающее воздействие тварей, только немного потускнел, но свет относительно яркий, если оставить его, то через пару дней будет такой же, как и раньше. 


Алекс в нетерпение ждет час, причина - долгожданное изменение в интерфейсе: 


[Трансформация: Тело:  100,0 % / Структура: 100,0% / Мозг: 100,0%]


Все условия для получения следующего уровня выполнены. Тем не менее он ждет, жалко бросать результаты труда. Если заявятся пиявки, то могут 'съесть' мох, а не съедят, так понадкусывают. 


Но никто так и не появляется и парень решает, что рядом врагов нет. Это проверить затруднительно, но если он угадал, то завтра станет заметно теплее, мох не деградирует и еще один кусок пляжа будет свободным от влияния прожорливых монстров.


Старатель покидает укрепление и быстро добирается до лагеря. Он в ожидание, что его ждет, но проходить трансформацию уставшим нельзя, такое важное событие нужно отложить до завтра, когда он будет полон сил. Сегодня он в последний раз ляжет спать нулевкой, завтра все изменится.


***


Повышение уровня - хорошо изученный процесс, миллионы людей через него прошли, известно как и что делать. Главное условие - наличие пыльцы, без энергии ничего не происходит, Другая Сторона в этом плане консервативна, если хочешь что-то получить - нужно что-то отдать. Запасливый старатель накопил пыльцу, ее маловато, но должно хватить.


Второе условие - ощущение энергетической структуры, с этим обычно нет проблем, даже самые дубовые старатели через несколько месяцев начинают чувствовать энергию. 


Для запуска трансформации нужно взять все тело во внимание и закольцевать поток энергии внутри. Это похоже на то, как он открыл Общее усиление тела, только в этот раз плотность потока будет выше и в процессе должны участвовать все три аспекта. 


Обычно это делается в специальной камере, стенки которой препятствуют рассеиванию энергии. Тогда хватает 4-5 грамм порошка, чтобы создать достаточный насыщенный фон и долго его удерживать. 


У Алекса камеры нет, зато есть Насос и пыльца, возможно, это даже лучше - он может создать значительно больший поток, чем другие старатели:


- Все не как у людей, ни камеры, ни нормальных инструкторов, - пожаловался он, доставая контейнер.


Другой на его месте попытался бы сделать настойку пыльцы, как дополнительный источник энергии, но Алекс верил, что справится и не хотел рисковать - алкоголь сбивает концентрацию, такой метод подходит для старателей уровнем повыше, когда влияние спиртного на организм серьезно ослаблено. Любые сбои нежелательны и могут привести к внутренним повреждениям или образованию напряжений в энергоструктуре. Это не убьет, но снизит потенциал дальнейшего развития или потребует долгой реабилитации.


Парень приоткрыл контейнер, снова подумав: 'До чего же неудобно, обязательно нужно приобрести отдельное хранилище'.


Алекс сел, настроился и активировал Насос, направил внимание в центр контейнера. Умения расщепило часть порошка, преобразуя Энтелехию из материальной формы в чистую энергию.


Каналы сразу заполнились, но хранилище забито под завязку, там нет места для новой порции. Куда же тогда идет энергия? Никуда - поток начинает циркулировать по телу, именно для этого требуется развитое ощущение энергоканалов, иначе этим процессом невозможно управлять. Это должен делать сам человек, помочь со стороны ему никто не может. 


Насос исправно захватывал энергию, количество пыльцы уменьшалось,  а поток внутри тела уплотнялся и уплотнялся. Алекс чувствовал, как его распирает ощущение избытка, мощности и радости. Но он не отвлекался - все внимание направлено на удержание и уплотнение потока, циркулирующего внутри по замкнутому контуру. Каждую секунду он добавляет новые порции энергии.


Процесс преобразования не займет много времени. Число 100% в интерфейсе указывает не на саму трансформацию аспектов, а на достижение необходимого потенциала и готовность к полному преображению, после которого клетки тела, энергоканалы и управляющая система смогут работать с энергией более высокого порядка. Именно этим отличаются уровни - не количеством оперируемой энергии, а ее качеством. А точнее, уровнем вибраций, который становится доступным человеку.


Поэтому в одной и той же ситуации из одного и того же объема пространства старатель более высокого уровня извлекает больше энергии. 


Тамедианцы этого не объяснили - люди сами дошли эмпирически, что энергетические единицы, которые они видят в интерфейсе - условный показатель, чтобы все можно было свести к единому эквиваленту. В реальности после повышения уровня человек начинал проводить и оперировать энергией с более тонкими вибрациями. Аналогия с электричеством или теплом тут не работали. Новичкам это объясняли древней пословицей - 'Йог столько извлекает из куска хлеба, сколько англичанин из бифштекса'.


Возможно, тамедианцы не специально скрывали такие подробности, у них не было интерфейса, как у людей, их мышление основано на образах. Пришельцы поделились, что они 'видят' умения и применяют их. Разные расы в Галактике, по-разному работали с энергией, используя способы наиболее привычные для их сознания, поскольку всякая Другая Сторона в первую очередь продукт сознания.


Алекс не торопился, продолжая непрерывно уплотнять поток. Через 10 минут он почувствовал, как внутри него появилась воронка, которая всасывает энергию с огромной скоростью из хранилища с пыльцой, которая вот-вот закончится, а также из окружающий среды. Насос отошел на второй план и стал второстепенным каналом.


Если бы старатель мог заглянуть в контейнер, то увидел, как пыльца испаряется буквально на глазах. Воронка поглощала энергию не только из порошка - самого близкого и концентрированного источника, но также тянула ее из окружающей среды. Даже мох потускнел, сейчас старатель по силе воздействия напоминал стаю пиявок.


Процесс неуправляем, Алекс только запустил его, дальше преображение идет само по себе. Все три аспекта словно знают, как трансформироваться и чем это должно закончиться. А может действительно знают? Споры, почему так происходит, не утихали. Одни говорят, что Другая Сторона задает программу, по который развивается человек, другие утверждают, что, поднимаясь по уровням человек переходит на следующую ступень развития, но потенциал заложен в нем изначально. 


Но, невзирая на объяснения, финальный результат трансформации известен: запас энергии увеличивается, мышцы становятся сильнее, ускоряется прохождение нервных импульсов. Последнее позволяет быстрее реагировать на события, что неплохо, так как скорость тоже немного возрастает, теперь Алекс сможет убежать от пиявок. 


Все изменения, не связанные с применением способностей, остаются с человеком даже после возвращения на Землю. Из-за этого люди, хотя раз побывавшие на Другой Стороне, не могут участвовать в спортивных состязаниях - слишком велика разница с обычными атлетами.


В течение пяти минут запас порошка подходит к концу, осталось полграмма. Но и преображение заканчивается, парень чувствует, как сначала схлопывается воронка, а затем резко уменьшается поток энергии. Ощущения в теле меняются, оно становится легче, подвижнее, сильнее. Он достиг нового уровня и это легко проверить, достаточно заглянуть в интерфейс.


- Статус! - громко говорит старатель, не в силах себя сдержать, кажется, что даже голос поменялся.


[Уровень: 1


Энергия: 123/123 ед


Трансформация: Тело: 0% / Структура: 0% / Мозг: 0%


Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)


Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела* (76%)


Редкие: Пространственный барьер** (90%), Сканер пространства** (93%), Насос** (89%), Ножницы пространства** (95%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


- Наконец-то! Получилось! - парень не скрывает радости.


Все, он официально обладатель первого уровня! Долгий путь от больничной койки до спасительного преображения закончился, дав ему возможность жить дальше. Правда, ближайшее будущее под вопросом и жизнь может оказаться недолгой, зато будет интересно!


Главное изменение, то, что определит судьбу и ход будущих сражений - рост запаса энергии с 35 до 123 единиц. Пусть эти единицы условный показатель, а в реальности он получил доступ к энергии более высокого порядка, все равно цифры отражают точную зависимость, насколько увеличилась его сила.  Теперь не надо делать перерывы в несколько минут между ударами Ножниц. Также можно, одновременно поддерживать Барьер или включать Сканер. 


Насос ... тут Алекс замер, даже перестал дышать. Проверка покажет, остался ли у него козырь или он, теперь, сильный старатель без мощной энергетической поддержки. Если Насос не сможет набрать полный запас за 2.5 минуты, значит трансформация не затронула умение.


Алекс быстро сливает резерв несколькими ударами Ножниц - раньше хватило бы одного! - на мгновение останавливается и начинает набирать энергию, отсчитывая секунды. 


- Да, сработало, - облегченно выдыхает парень. 


Он не хочет себе признаваться, но деградация способности подкосила бы его уверенность, что он может выбраться отсюда. Но Насос не подводит и заполняет резерв ровно за 2.5 минуты  - умение может оперировать энергией с более тонкими вибрациями.


Все остальное проверяет на автомате. Что бы ни случилось его козырь при нем. Ножницы, Барьер и Сканер работают без изменений. Разве что в Ножницы нельзя влить весь резерв, как он рассчитывал, видимо, при формировании матрицы максимальный расход был жестко зашит в ее конструкцию. Но это не проблема - будет крупное усиление на 100% и функционал расширится.


Общее усиление тела не требовало проверки, из всех способностей, помимо Ходока, оно самое изученное. На текущей стадии умения при максимальных затратах, а именно 1/3 запаса  энергии в минуту, парень становится сильнее в 3 раза. Можно было ожидать, что для трехкратного усиления потребуется столько же энергии, как и раньше, а не треть от увеличенного запаса, но ведь и его тело изменилось. 


И это не конец, способность не дошла до 100%, предел усиления не достигнут.  Но даже сейчас, в максимальном режиме он в шесть раз мощнее обычного человека. Впрочем, радоваться рано - большинство монстров одинаковой с ним массы будут заведомо сильнее - у них свой путь развития. Либо нужно развить навык до предела. Ну, раз нужно, значит, разовьет.


Еще один приятный момент - после преображения потребность в пище и воде уменьшится. Другая Сторона его признала, и он также как и монстры может усваивать живую материю, содержащуюся в пространстве. Конечно, не так хорошо как местные обитатели, но с каждым уровнем он будет все ближе к ним. Поэтому несмотря на то, что его тело сильнее, еды ему нужно меньше. Но только здесь, на Земле, наоборот, - есть надо за двоих, там пища единственный доступный источник энергии для организма. 


Остаток дня старатель потратил на адаптацию к новым возможностям. Поменялась цифра уровня в интерфейсе, сам процесс перехода требует больше времени. Перестройка продолжается и завершится через несколько дней. В лагере он бы тренировался неделю, привыкая к изменениям, но здесь долго расслабляться нельзя, нужно пройти территорию пиявок, пока они не решили вернуть ее и не уничтожили запас камней, нажитых непосильным трудом.

Глава 27. Свет в конце туннеля


Другая сторона. Ева, 2-й уровень. 20 км до стоянки Алекса.


Ева смотрела на поток воды перед собой. За последнюю неделю она сильно вымоталась, все идеи, как отсюда выбраться закончились - ни один способ не сработал. Пока до отчаянья не дошло, но девушка понимала, что выхода нет, поэтому настроение было подавленное.


Слева и справа от нее были два непреодолимых препятствия. С одной стороны, начиналась территория ледяных пиявок, к которым она сунулась в первый же день и с трудом смогла сбежать, а с другой - озеро, населенное неизвестными монстрами, туда она просто не решилась залезть. Она их не видела, но ее способности ясно показывали, что там обитают опасные твари.


Впереди - подземная река, которая вливалась в еще другую, исполинскую реку, ее лагерь был недалеко от точки соединения потоков, между двумя опасными территориями. Здесь на границе ее никто не трогал и она могла предаваться мрачным раздумьям.


Ева была энергичной и целеустремленной девушкой, но сейчас ей было страшно. Она знала, не просто слышала, а точно знала, что старатели начали пропадать, раньше это были эпизодические случаи, но потом количество резко выросло. Теперь она узнала, что с ними происходит. Доступ к такой информации у нее был благодаря работе. Она не добывала пыльцу и не охотилась на монстров, а занималась исследованиями этого мира.


Девушка не была неженкой и не боялась трудностей - такие люди тут не приживаются, даже если ты не добываешь пыльцу, опасностей избежать не получится, но и к подобной ситуации не была готова. У нее даже оружия не было, да что там оружия - даже спального мешка нет. Она возвращалась из отпуска с Земли, прошла буферную зону и вышла вот тут. Единственное преимущество - она имела доступ к секретным данным и знала о таинственных потерях, поэтому быстро догадалась, что произошло.


Увы, но выбраться самостоятельно она не могла, даже несмотря на относительно высокий 2 уровень. Как и другие ученые, Ева проводили почти все свое время на защищенной базе и многие из ее умений были связаны с исследовательской работой, а не войной. Конечно, она тоже участвовала в охоте - без этого уровень не поднимешь, - но за ее безопасность отвечала группа из нескольких спецназовцев. Это был стандартный протокол, чтобы дать возможность нужным специалистам получать необходимые для работы навыки без значимого риска для жизни. В этот перечень входили не только ученые, но и мастера, связисты и люди других специальностей. Правительство обеспечивало их всем необходимым от пыльцы до охраны, в этом били и смысл, и общая выгода.


Поэтому почти все навыки Евы сейчас бесполезные, даже те, что применялись для создания артефактов - ее хобби и отдельный предмет для изучения. Единственный боевой навык в арсенале - телекинез. Без него она не смогла бы набирать уровни. Но сейчас помочь он ей не мог, набор дротиков дожидается в лагере, а бросать камни в здешних монстров бесполезно, такой мелочью их не прошибешь.


Девушка с грустью посмотрела на небольшой рюкзак с личными вещами - особая привилегия, полученная от главы лагеря, вылезла боком. Лучше бы ее нагрузили каким-нибудь полезным грузом.


Ей оставалось лишь надеется на помощь спасательной команды, но этот вариант был из области фантастики.


***


Другая Сторона. Алекс.


Алекс проспал 15 часов, долгий сон был вызван изменениями в организме. Утром он почувствовал себя еще лучше, чем вчера, сила наполняла его и это не заемная сила, подпитываемая энергией. Нет! Его тело полностью преобразилося. Пройдет немного времени и кости, сухожилия и кожа и другие органы тоже изменятся - выйдут на новый максимум.


Сегодня предстоял долгий и тяжелый день - продолжение путь через темные территории. Теперь он чувствовал себя очень уверенно в битве с пиявками, но только при условии сражения под защитой света, даже очень тусклого. Ночной фильтр изменил его отношение к понятиям ярко-темно, теперь везде было как минимум 'нормально'. Проблема только в необходимости тащить за собой обоз камней.


Зона полипов простиралась на расстояние 20 км вдоль берега, владения пиявок были исследованы всего на 3 км в глубину и конца их территории не видно, в буквальном смысле - впереди не просматривались даже проблески света. Единственный плюс - в отличие от полипов ледяным монстрам достаточно одного генерального сражения, в котором он уничтожал сотни тварей зараз, зачищая большой участок - опасно, но зато быстро. Лучше так, чем отлавливать их небольшими партиями.


Алекс добрался до места последнего боя. Ситуация с температурой воздуха повторилась - холода, как и измороси под ногами, не было, стало заметно теплее. Он проверил камни - свечение валунов, образующих круг, уменьшилось на 30-40%, но их можно было еще использовать по второму разу. Остальные запасы, сложенные подальше - не пострадали. Возможно, нужно дать валунам 'отдохнуть', не использовать в самых ответственных местах и тогда они восстановятся.


Парень вздохнул и принялся за привычный труд, он решил не оставлять за собой ничего, даже тусклых камней, лучше лишний раз повкалывать и перенести весь запас, чем потом сожалеть о том, что остался один в темноте. Электричества у него нет, а местным электрикам он не доверял - сожрут и не подавятся.


Работа шла спорно, даже не потому, что мышцы стали сильнее хотя разница здорово ощущалась, а потому, что кожа на ладонях больше не истиралась до кровавых мозолей, как раньше - спасибо новому уровню.


Зона холода располагалась в двух километрах от места последней охоты.


- Значит, монстры чувствуют всплески энергии на расстоянии двух километров, - подумал старатель, разгружая очередную партию камней, - и их меньше внутри территории, на краю кордон плотнее был, полипы себя также вели.


Использовав привычную схему, старатель соорудил новую площадку и отправился вглубь зоны холода, чтобы привлечь пиявок...


Бой не преподнес сюрпризов, три волны общей численностью в пару сотен тварей не представляли серьезной угрозы, на их уничтожение ушло пять часов. В основном благодаря увеличенной частоте активаций Ножниц - он мог бить в три раза чаще и то, часть энергии шла на поддержку Сканера, Ночного фильтра и Барьера - теперь он мог себе это позволить!


Сражение превратилось в скучное занятие. Впрочем, Алекс не переживал, а спокойно расправлялся с противниками. В любом случае способности нужно развивать, а где он еще найдет столько желающих ему помочь.


Прогресс был налицо, что неудивительно - он уничтожил две сотни монстров за день, пусть мелких и одного с ним уровня, но это всего за 5 часов! Он проверил показатели:


[Трансформация: Тело: 1.5% / Структура: 1.9% / Мозг: 1.5%]


- Неплохо для одного дня, - отметил довольный парень.


Размышления помогали скоротать время, пока он таскал камни к следующей отметке, в двух километрах дальше. Времени на переноски тратилось больше, чем на бой с монстрами.


***


За восемь дней в темноте Алекс прошел 16 км. Здесь в глубине зоны пиявок количество монстров уменьшилось - он встретил всего несколько сотен. Во время охоты Алекс старался в первую очередь использовать Сканер и Ножницы, первое просто чтобы развить, а второй навык, благодаря активным боям, приближался к 100% и он рассчитывал в скором времени получить усиление.


Чем дальше он шел, тем быстрее была скорость продвижения - старатель выбрасывал старые тусклые камни - его предположение, что они быстро восстановятся не оправдалось - запас уменьшался, а вместе с ними и затраты времени на переноску. Но чем дальше он продвигался, тем длиннее был путь до лагеря на берегу, где он ночевал.


Парень размышлял, что пора перенести стоянку на территорию пиявок, но от этого решения его отвлекло долгожданное событие - он увидел отблески света впереди, пока только при помощи Ночного фильтра, но этого было достаточно. Свет символизировал конец темной зоны, постоянного перетаскивания камней и сражений с жадными пиявками.


Был и вторая новость, уже не такая приятная, темная пещера, которую старатель по привычке называл ледяным пляжем, упиралась в небольшое и неглубокое мелководье - подземная река здесь разлилась до самой стены - парень не поленился проверить этот факт, пройдя вдоль разлива от реки до стены. К воде он близко не подходил, подозревая, что ничего хорошего его там не ждет, но издалека хорошенько рассмотрел преграду.


- Глубина небольшая, - оценил он шепотом.


Он видел темные контуры валунов, выступающих над поверхностью воды, значит, мелководье будет примерно по колено. Пройти можно, но главная проблема - свет, он не мог использовать остаток камней - в воде мох быстро деградирует и погаснет, а главное, он не знает, что за монстры прячутся на дне.


Ширину разлива Алекс оценил примерно в километр, дальше виднелось слабое свечение. Самого источника не было видно - вероятно, река делала поворот, и свет отражался от поверхности воды вдалеке.


Алекс решил, что ледяное мелководье нужно пересечь за один проход. Он не сомневался, что в воде есть существа, сама логика этого места подсказывала, что каждый кусочек подземного мира обитаем, значит, и в стылой воде живут монстры, и скорее всего - это ледяные пиявки, судя по температуре.


Кто бы ни прятался в воде, он не атаковал его. Это было непонятно, а все что не укладывалось в предыдущую схему, вело к опасности. Прежде чем соваться в воду, не зная брода, нужно понять кто его враг - пиявки или кто похуже.


Алекс вернулся на место последней охоты и провел ревизию. Осталось всего полсотни валунов, большинство из которых едва светились. С таким запасом он либо пройдет мелководье за один раз либо нужно будет таскать тяжести за десятки километров отсюда. Это потребует неделю тяжелой работы. Нет, нужно постараться пробиться! На вид тут расстояние небольшое, количество монстров в воде должно быть ограниченным.


Охотник решил не строить сразу укрытие рядом с водой, а соорудить временную точку и выманить монстров. Для этого он перенес небольшое количество валунов и построил небольшой круг, больше для подсветки, чем для реального сражения. Затем подошел к мелководью и стал осторожно приближаться к воде, периодически активируя Сканер в режиме обнаружения опасности.


Когда до воды осталось 30 метров, Алекс почувствовал присутствия врага. Он остановился, но противник не показался, поверхность небольшого озера была неподвижна.


Он подошел еще ближе и провел объемное сканирование, слив на него весь запас энергии и тут же обнаружил пятерку тварей. Ощущения отличались от восприятия обычных пиявок. Новые враги больше и мощнее. Он явно был в зоне обнаружения, но враг не реагировал.


Старатель подумал, что ему снова попался соперник, предпочитающий выжидательную позицию, а это значит, что у него есть время на подготовку.


Набрав полный запас энергии, и восстановив барьер по максимуму, Алекс заорал во весь голос:


- Ааааа!


Звук далеко разнесся над водой, но монстры не отреагировали на шум, хотя сейчас рядом с ними не было ярких источников света, которые могли бы отпугнуть тварей. Значит, нужно их выманить по-другому использую подручные средства.


Подхватив тяжелый булыжник, Алекс под усилением бросил его в том место, где почувствовал присутствие врага, если очень повезет, то камень попадет и пришибет гада, хотя рассчитывать на это не стоит. Камень упал в воду, подняв тучу брызг, но на поверхности никто не появился.


- Ладно, раз вы такие скромняги попробуем по-другому, - громко произнес старатель.


Оставался последний способ - прямая атака Ножницами если и это не поможет, то придется лезть в воду, что было нежелательно - в воде скорость передвижение упадет и при неожиданной атаке он не сможет убежать.


Так как прямого зрительного контакта не было, то для удара нужно было отследить ближайшего монстра сканером, благо они не двигались, и тут же ударить в это место Ножницами. Проблема, что после этого энергии останется мало --- объемное сканирование и Ножницы съедят большую часть запаса.


Старатель решил подстраховаться и приготовил контейнер, чтобы после атаки быстро пополнить резерв. Он подошел поближе к воде, немного развернулся, чтобы удобнее было убегать, активировал сканер и тут же врезал Ножницами в то место, где почувствовал монстра. Удар отзывает тихим, но хорошо слышимым, всплеском.


Не дожидаясь результатов, охотник тут же дал стрекача. В одной руке был зажат заранее приоткрытый контейнер, а в другой копье.


Диверсия удалась, только начав движение, он услышал за собой всплеск воды, а через несколько секунд неприятный скрип, как будто что-то тяжелое тащат по полу.


'Здоровая, наверное, тварь', - пронеслось в голове старателя, и он ускорил бег.


Судя по шуму, его преследовал один монстр, остальные так и остались в воде. Когда наледь под ногами исчезла, Алекс выгадал момент и быстро обернулся, нужно было понять кто его противник - от этого зависели дальнейшие действия, нужно ли бежать сломя голову в сторону берега или можно принять бой. Сканер тут же выдал название:


[Ледяная пиявка: 2 ур]


Сзади его догонял двухметровый аналог мелких тварей. Он был прав - на мелководье живут все те же пиявки, только не простые, а элита 2-го уровня. Имя то же самое, скорее всего, это просто усиленная версия, мало чем отличающаяся от первого уровня, и не имеющая дополнительных способностей.


Если в названии отличий не было, то в поведение было другим. Он ранил одного монстра и тот ринулся в атаку, но остальные не последовали за ним, что было неплохо, хотя и непонятно. Второе отличие - скрип. Что за животное может ползти с таким жутким скрежетом, из чего оно сделано? Его тело бронированное? Но не это было важно в данную секунду - тварь догоняла старателя, несмотря на его новый уровень.


Анализ ситуации проходил на бегу, мысли были четкими и быстрыми. Вывод простой - раз он не может убежать, значит, нужно принять бой. Враг известен, а значит не настолько опасен. Можно еще поджечь огонь, и убежать под его защитой, но потом все равно придется вернуться и принять бой. Он должен справиться с одним-единственным монстром. Иначе как он уничтожит остальных?


Вот появился круг из жиденьких тусклых камней. Контейнер с порошком уже убран в нагрудный карман, запас энергии частично восстановлен. Старатель длинным прыжком перепрыгнул хлипкую преграду, приземлился и резко развернулся. На нем были барьеры, а в руках он сжимал копье, энергии достаточно на один удар Ножницами.


Перед кругом камней монстр на мгновение замешкался, а потом причудливо изогнул тело и тут же с силой распрямился, выстреливая собой как стрелой, мгновенно перелетая над камнями.


Алекс попытался атаковать пиявку Ножницами, пока она была в воздухе, но промазал. Все произошло слишком быстро, монстр за секунду преодолел расстояние в десяток метров. Охотник видя, что пиявка сейчас воткнется ему в грудь, успел только немного развернуть корпус, но удара не избежал. Хлоп! Раздался глухой звук, это монстр сложился и упал на камни, но и старателю досталось. Хотя удар прошел по касательной, инерция толчка развернула парня еще сильнее и отбросила назад. При падении спина приняла на себя основной удар, охотника протащило по каменному полу. Повезло, что он упал не на камни - они были расставлены редко, в силу малого количества, а на пол.


Алекс тут же вскочил, барьера больше нет, но копье он не выронил и есть запас энергии. Монстр начал шевелиться, но человек был быстрее - он быстро ударил Ножницами, пока тварь лежала на месте. Попал! Затем с усилием вбил копье в центр туловища и навалился всем телом. Он сильнее - должен без проблем удержать врага.


Монстр стал сопротивляться, но удар Ножницами его серьезно ослабил. Его туловище, толщиной 10 см было перерублено на треть в месте удара. Прошло немного времени, и старатель еще раз ударил пространственным лезвием и пиявка умерла.


Алекс быстро осмотрел ее тело, из которого начала вытекает знакомая ярко-синяя жидкость. Отличий от мелких пиявок он не видел - все то же самое, только больше.


Энергетический фон начал повышаться - плохой знак, сюда могут пожаловать враги и тогда остатки камней не переживут столкновения. Нельзя этого было допустит, он схватил тварь за хвост и выбросил как можно дальше из круга по направлению к мелководью. С разлитой кровью он ничего поделать не мог. Парень уже слышал многочисленный всплески воды и скрежет десятков тел по каменному полу. Эти монстры еще более жадные и ленивые, чем простые пиявки - халявная энергия от умирающего собрата их привлекает больше чем сам старатель.


Парень развернулся и побежал обратно, пока не достигает промежуточного лагеря в паре километров от предыдущей схватки.


Тут он замер и стал прислушиваться, но сзади было тихо, монстры не стали его преследовать. Выждав час, он вернулся к водной преграде. Мох потускнел, но пока держался, хотя надежды на него больше нет, против таких монстров он бесполезен даже в исходном состоянии. С уровнем твари стали смелее.


Был уже вечер и старатель вернулся в основной лагерь на берегу. У него родился план, как преодолеть новое препятствие.


На следующий день он вернулся и долго стоял у воды, проверяя, вылезут ли монстры или нет. Но враги его игнорировали, видимо, он для них слишком мелкая добыча или они не любят сушу и только избыток энергии или прямая атака заставляют их выбраться из своего логова.


Алекса такой расклад полностью устраивал, сегодня был день большой стройки и он должен использовать все подручные средства. Не перебив тварей, он не рискнет входить в воду, а для этого нужно хорошенько подготовиться. Если он не мог положиться на свет, то нужно использовать другой вариант защиты.


Пляж, как и вся пещера, был усеян большим количеством камней от небольших булыжников до крупных валунов выше человеческого роста, которые он даже со своей новоприобретенной силой не мог сдвинуть. Это 'местные' стройматериалы, а не те светящиеся булыжники, которые он притащил с берега. На них не было мха, и раньше он их не использовал, но теперь настал их черед.


Весь день старатель стаскивал крупные камни - самые большие, которые только мог доволочь или перекантовать. Шум стоял такой, что его должно было слышно за километры, но местных обитателей это почему-то не волновало. Во всяком случае, они не вылезли из воды и не наказали шумного наглеца.


- Глухие тетери, - бормотал парень, вытирая пот.


Старатель работал сосредоточенно, периодически посматривая в сторону мелководья. Все было спокойно, пока он не встретил неожиданную находку - шлем старателя. Он наткнулся на него случайно. Парень поднял шлем и долго молча его рассматривал. Не надо быть гением, чтобы понять что произошло. Сюда попал такой же бедолага, как и он, но ему не повезло - его забросило на незнакомую территорию в полную темноту, окруженный сотнями монстров и, не понимающий куда попал, он не имел шансов выжить.


Алекс прервал переноску камней и в течение двух часов обыскивал территорию вокруг точки, где нашел шлем. Он ходил по окружности с каждым кругом немного увеличивая радиус, но больше никаких следов не обнаружил. В конце концов он отнес шлем к реке, опустил в воду и позволил ему уплыть дальше в глубину пещеры, в которой его владелец нашел свой конец. После этого старатель молча вернулся к работе.


Набрав достаточный запас, Алекс стал выкладывать из камней небольшой домик, скорее это была узкая нора, куда можно было забраться с одного края. Место внутри было мало - только чтобы он мог сесть полулежа, вытянув ноги.


На первый, основной контур пошли самые крупные и тяжелые камни. Где мог он прислонял их друг к другу, где не получалось, клал сверху плоские камни с широким основанием. Помимо первого контура было еще три, чтобы при ударах пиявки не смогли раскачать всю конструкцию и старателя не завалило.


Все щели он забил булыжниками поменьше. Сверху положил остатки светящихся камней. Хотя они больше не отгоняют монстров, но самим присутствием должны направить их активность в другие места, где лежали крупные валуны. Нечего им лазить по крыше- это самое уязвимое место.


Сделав все необходимые приготовления, он в последний раз вернулся в лагерь на берегу для ночевки.


Утром следующего дня, Алекс провел последние приготовления - проверил всю конструкцию, запасы пыльцы, взял с собой немного еды и воды. Рюкзак и копье лежали в отдалении - сегодня его оружие Ножницы, в тесноте каменного убежища длинное оружие - бесполезно.


С трудом забравшись внутрь и забаррикадировав за собой лаз, охотник, наконец, был готов приступить к бою, нужно только вызвать жадных пиявок. Для этого он достал контейнер и высыпал немного пыльцы рядом с собой. После этого оставалось немного подождать.


Вскоре послышался знакомый скрип. Приманка сработала, выманив несколько тварей, но этого было более чем достаточно.


Когда пиявки добрались до каменного форта, парочка из них сразу забралась на камни, ища проход к сладкому угощению, но остальные кружились рядом с внешним контуром. Чудовища начали проявлять нетерпение, это было слышно по их активным передвижениям вокруг убежища, но до бешенства они еще не дошли.


Старатель активировал Сканер так, чтобы засечь ближайших монстров, выбрал экземпляр, который находится на полу, а не на камнях и тут же ударил в это место. Даже если он его не убьет сразу, то пары литров крови из раны будет достаточно, чтобы собрать остальных врагов в этом месте.


Выждав время и восстановив резерв, охотник снова просканировал поле боя - так и есть, все монстры скопились в одной точке, их даже стало больше. Чтобы понять это, достаточно просто прислушаться.


- Ну, понеслась, - прошептал Алекс и ударил два раза ножницами в кучу-малу, сливая остаток энергии.


Кажется, получилось - он кого-то зацепил, возможно, даже убил. Да, так и есть! Интерфейс показал небольшое изменение параметров.


Алекс слышал, что звуки усилились. Скрежет и шуршания нарастали, рядом с ним уже десятки монстров, теперь они не такие спокойные. Убийство их возбудило, даже взбесило, они начали бросаться на камни, но без толку - не зря он сделал несколько контуров, тут трактор нужен, чтобы разрушить его крепость или огромный пещерный ползун, до которого пиявкам далеко.


Дальше бой развивался по сценарию охотника, он больше не тратил энергию на Сканер для прицеливания, а просто наносил все удары в одну точку, где, по его расчетам, было больше всего пиявок.


Интерфейс исправно показывал, что дело медленно, но движется. Не каждый удар убивал врага, но почти все они достигали цели. Пока рядом с ним рассыпана пыльца, до которой пиявки не добрались, он король положения хотя и не сидит на троне, а почти лежит в каменном склепе. Удары следовали один за другим. В то время пока враг бесновался снаружи, старатель спокойно их уничтожал, только какофония звуков нарушала кладбищенскую идиллию.


Любопытство взяло вверх, и он проверил сколько монстров вокруг него - сканирование показало больше сотни врагов. Значит, удалось привлечь монстров, после такого все пиявки, живущие в воде, должны собраться тут.


- Сегодня вы все умрете! - пообещал им старатель, захваченный лихорадкой боя.


Следующие несколько часов прошли в том же режиме. Работали только Ножницы и изредка Сканер. Старатель, в качестве тренировки, начал вычислять раненых пиявок, различить их сложно, но можно - на внутреннем экране они выглядели чуть тусклее. Он определил, что каждой твари хватает 3-4 ударов. Если бы он попадал в одно и то же место, то хватило бы двух лезвий, но он бьет вслепую, поэтому бой затягивается.


Постепенно точек обозначающих монстров становилось все меньше, но, как и в случае с более слабыми пиявками последние враги, которых некому было сожрать, своей энергией привлекли новую порцию тварей, и все началось по новой. Бой продолжался весь день и всю местную ночь. К утру следующего дня через 30 часов сражения монстры, наконец, закончились.


Алекс подождал еще час, но новые враги не появились, тогда он решил выбраться наружу. Спать, скукожившись внутри, он уже не мог. Тело жутко затекло, необходимо было размяться.


Камни в начале лаза были сдвинуты, с трудом выбив их наружу ногами, старатель выбрался наружу и при помощи зажигалки осмотрел каменную крепость - как он и ожидал, монстры не смогли пробиться даже через первый круг камней. Но вокруг было разбросано огромное количество изрубленных останков.


После напряженного боя тишина и гора трупов вызвали странное чувство - одновременно и удовлетворение, и ощущение собственной слабости. Только что тут кипела жизнь, но теперь сотни монстров мертвы. Возможно, и его ждет такая же судьба. Но не сегодня! Сегодня он победитель.


Мох на камнях окончательно погас, но сделал свое дело - помог ему пройти пляж и зачистить главное логово монстров. Завтра можно пересечь водную преграду, сейчас необходимо хоть немного поспать.


Алекс вернулся во временный лагерь в двух километрах позади, где остались последние валуны, дающие освещение, и завалился спать. Все врагов он перебил и никто не должен был побеспокоить его сон.


Снова проспав солидные пятнадцать часов, он вернулся к воде. На берегу он долго смотрел вдаль, температура воды поднялась и сравнялась с температурой в реке - признак, что территория зачищена и врагов не осталось.


Можно идти, но прежде чем отправлять в путешествие, нужно было разобраться с двумя способностями, которые прошли усиление вчера под конец боя. Тогда он почувствовал, что Ножницы изменились, но не отвлекался на анализ умения, а еще раньше до этого произошло малое изменение в Общем усилении тела.


- Статус!


[Уровень: 1


Энергия: 123/123 ед


Трансформация: Тело: 10,9% / Структура: 15,9% / Мозг: 14,5%


Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)


Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела** (86%)


Редкие: Пространственный барьер** (90%), Сканер пространства** (98%), Насос** (90%), Лезвия пространства (0%)


Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]


Сначала Общее усиление тела, а сладкое на потом. Проверка подтвердила предыдущие расчеты - при максимальных затратах энергии он становился в 5 раз сильнее, а с учетом добавки от уровня в 10 раз, по сравнению со своей предыдущей формой.


От этого навыка он сюрпризов и не ждал, главное изменение в интерфейсе - Лезвия пространства. Это новая ипос