Догоняя ускользающую тень. (По следам Алхимика-2)
  
  Пролог.
  
  Магистр сил Дан пребывал в очень скверном настроении. Вообще-то, в последние годы, подобное настроение стало вполне обычным, можно сказать - фоновым, к чему он давно привык и уже не обращал никакого внимания. И его подчинённые уже перестали принимать всерьёз постоянное брезгливое брюзжание своего командира по любому поводу. Но сам Магистр ещё помнил себя совсем другим, молодым юношей, полным восторженного энтузиазма и с горящим взором, блестяще окончившим Столичную Академию Силы сразу по нескольким направлениям, и всего за пять лет. Он оказался далеко не единственным рекордсменом в освоении высших наук, однако широтой охвата различных дисциплин, никто из тогдашних выпускников не мог похвастать. Другие обычно сосредотачивались на чём-то одном, а юноша Даний хотел знать и уметь решительно всё. Следуя по стопам отца, он собираться посвятить себя исследованиям силы и даруемых ей возможностями. Дальнейшие перспективы юного таланта выглядели самыми радужными. Молодого Повелителя сил из далёкой провинции приглашали к себе на службу столичные Лорды, но разве он мог отказать одному особенному предложению, пришедшему из Главного Храма от Слуг Истинного? Мало кто из бывших послушников Академии могли о чём-то подобном даже мечтать, совершенно не представляя, чем приходится заниматься поступившим на престижную храмовую службу, сулившую быстрый карьерный взлёт. И вот теперь, спустя прошедшие годы, уже мало чего осталось от того восторженного юноши, разве только спрятанное на самую глубину души наивное детское любопытство и затаённый азарт постижения новых знаний. Оставшееся пространство оказалось постепенно заполненным махровым равнодушием, что к себе самому, что к другим людям. Слишком многое пришлось пережить Дану за прошедшие десятилетия, его предавали лучшие друзья, он занимался самой грязной работой, обрекая на смерть совершенно невиновных людей в угоду своим хозяевам. Те его ценили и старательно втягивали в круг своих интересов, несмотря на его неявное сопротивление. Однажды Магистр и сам с изумлением обнаружил, что стал практически таким же как они чёрствым и исключительно жестоким, и только толстая защита в виде того же равнодушия, плотно наросшая на душу к тому времени, не позволила наложить на себя руки, хотя очень сильно хотелось. Это оказался единственно доступный вариант нарушить данную им огненную клятву верности Ордену Борцов со Скверной. Но он пережил и это мимолётное желание, продолжая своё методичное восхождение по карьерной лестнице, которое тоже совершенно не радовало Магистра. А недавно он осознал, что достиг своего потолка, выше его никто не пустит, несмотря на любые старания и проявленный героизм. Последнее задание и вовсе выглядело скорее как чья-то хитрая попытка навсегда избавиться от него и всей его группы, Дан даже немного обрадовался, воспринимая её скорее как своеобразный отпуск. Добавлял некоторой радости и отзыв перед заданием его старой очень жесткой клятвы верности, с заменой на другую, дающую немного большую свободу действий, но всё также не позволявшей ударить в спину своим хозяевам. Однако Магистр уже давно отучился радоваться по-настоящему, и снова скатился к привычному для себя мрачному состоянию, чему немало способствовали текущие обстоятельства. Сейчас он вынужден изображать из себя очередного ссыльного в далёкие Смертные Земли буси (мага, по-местному), обвинённого в посягательстве на запретные знания, которому казнь в огне милостиво заменили пожизненной ссылкой. Вот и двигался он сейчас под присмотром и с постоянными болезненными понуканиями стражи, вместе с такими же бедолагами, в сторону Чёрного Перевала, за которыми располагались Смертные Земли, используемые последние десятилетия как тюрьма. В последнее время там начали происходить какие-то непонятные события, сильно перепугавшие всю верхушку Ордена Слуг Истинного. Те пробовали вначале разобраться в проблеме своими силами, имеющимися на месте, но у них, очевидно, ничего не получилось, так как пришлось спешно привлекать самых опытных специалистов, отрывая их от других дел. Его самого сорвали с выполнения более важного, как он считал, задания. Группа Магистра обычно выполняла самые сложные поручения, когда надо было найти тех, кто очень хорошо умел прятаться и имел все основания так делать, не привлекая при этом к себе лишнего внимания. И Магистр Дан со своими людьми всегда тихо находил их, как бы те не были искусны и сильны, независимо от их связей в столичных верхах. Теперь же, вместо азартной ловли буси-людоеда, два года пугающего жителей в столице и её окрестностях, и которого уже почти удалось раскрыть, группу срочно кинули в Смертные Земли, причём с таким явным ощущением отсутствия обратной дороги. Иначе как объяснить полученные инструкции, где предписывалось без спешки незаметно влиться в тамошнее общество, хорошенько закрепившись на новом месте, и пока ничего конкретного не предпринимать. Разве только по возможности отслеживать нескольких подозрительных лиц, и попытаться параллельно выяснить, куда пропала опытная боевая четвёрка Борцов со Скверной, действовавшая там прежде. А также желательно проследить и за тем, как проявят себя ещё несколько боевых групп, отправленных туда вместе с ними со своими заданиями, сути которых он не знал, но мог вполне догадаться по обрывкам информации, долетевшим до чувствительных ушей Магистра. Только вот другие боевые группы имели при себе всё необходимое, оружие, защиту и боевые амулеты, а его людям придётся начинать работу практически с пустыми руками. Разве пообещали указать места нескольких схронов с деньгами, но всем необходимым придётся обзаводиться самостоятельно, опираясь исключительно на местные ресурсы. Впрочем, пока об том думать рано, дорога до Чёрного Перевала займёт ещё не меньше двух недель, в течение которых придётся старательно входить в новую роль почти сломленного жизненными обстоятельствами немолодого человека, вполне смирившегося со своей участью. И только при самом переходе получить новые вводные, которые могут всё поменять, принятые местным резидентом по сети дальней связи, оставшейся ещё от древних, находящейся сейчас под контролем Борцов со Скверной, и вырванной из рук Великих Повелителей сразу после войны с алхимиками.
  
  *****
  
  Смертные Земли, город Юмаю.
  
  'Один переезд - как два пожара' - совсем недаром говорит народная пословица. Может не так конкретно, а как-то иначе, но суть от этого практически не меняется. Да ещё если учесть имеющийся в нашем случае продолжающийся ярмарочный день - вообще мрак. Вот и сейчас, приходится срочно перебираться из занимаемой каморки в искательской гостинице на окраине города, с большим трудом проталкиваясь на груженой скарбом телеге по забитым торгующими и покупающими людьми центральным улицам. Хорошо хоть скарба у нас немного накопилось и всё можно довезти за одну ходку. Сегодняшняя ярмарка не собиралась сворачивать свою деятельность до самой ночи, и народ только прибывал. Кто-то постоянно пытался нам что-то продать, другие спрашивали, чего мы сами везём на продажу, приходилось часто останавливаться перед живыми преградами и старательно объяснять, что ничего нам не надо и ничего мы не продаём, всё уже продано и куплено, иначе нам не давали проехать. Но это получалось плохо, люди почему-то считали, что мы так своеобразно торгуемся, в чём стремились нас всячески поддержать, мешая ехать дальше. Их прекрасно можно было понять: при отсутствии в здешних местах других относительно безопасных развлечений, возможность азартно поторговаться сама по себе имеет большую ценность. И только сидящая на телеге Ведьма в воинском одеянии с луком в руках, внимательным взглядом осматривающая окрестности, немного сдерживала одним своим видом напор деятельных торговцев, иначе бы вообще не проехали. Вот её они почему-то опасались значительно больше меня, несмотря на все те 'великие подвиги', приписываемые мне слухами, гуляющими по городу в последнее время. Несмотря, ни на что, истратив целых три часа на дорогу, которую в другое время можно пройти быстрым шагом всего за час, нам удалось протиснуться в ворота собственного особняка, спокойно вздохнув, едва мы оказались за высокой оградой с системой магической защиты от нежелательных гостей. Система исправно действовала, и для прохода внутрь требовался специальный амулет-ключ. Этот же ключ был нужен и для того, чтобы открыть двери дома снаружи. Если такого амулета при себе не имелось, можно попытаться вызвать хозяев к воротам, дабы те проводили внутрь, если признавали гостя желанным. Не имея своего ключа или сопровождающего, за ворота лучше не лезть, даже если их случайно оставили открытыми - это весьма опасно для жизни. Делали систему с умом и постарались учесть все возможные эксплуатационные нюансы. Но вся эта хитрая магия никак не помогла бывшему владельцу особняка. Выполняя свои обязанности общественного судьи, он крепко перешел дорогу одному здешнему бандитскому авторитету, а у того нашлись грамотные люди и специальные средства позволявшие спокойно без шума и потерь пройти через всю охранную магию и немногочисленных защитников. Пусть из напавших на дом бандитов обратно тоже никто не вышел - 'чёрное дело' они успели сделать. Благодаря своим недавним подвигам я унаследовал от того судьи недвижимость, в комплекте с его столь же непростой и вредной для здоровья должностью. Хорошо хоть немедленно вступать в неё не требуется. Главное не повторять уже известных ошибок, и больше надеяться на себя и верных людей, а только в последнюю очередь на не такие уж и надёжные магические системы. На самое первое время сойдёт, если самому не терять бдительности, а дальше имелись некоторые планы по серьёзному улучшению доставшегося хозяйства.
  Во-первых, требуется срочно начинать подготавливаться к дальнему походу и создавать основную базу там, где никто из врагов нас не сможет легко достать. Такие места имеются только за вторым городом алхимиков, перекрытые зоной радиоактивного заражения, называемого местными 'проклятием алхимиков'. Но пройти зараженную зону непросто, требуется сначала сделать приборы, измеряющие радиоактивный фон и принятую дозу облучения. В качестве защиты противогазы и специальные костюмы всем, кто примет участие в дальнем походе. И это только для того, чтобы пройти через зараженные территории самим, а требуется ещё пронести груз, учитывая и совершенную непроходимость дорог в тех местах. Продвигаться вперёд получится только от одной заранее подготовленной базы к другой, перетаскивая всё необходимое на своём горбу, и отбиваясь от опасностей, во множестве встречающихся там, и о которых мало кто знает тут.
  Из понимания всего вышеперечисленного, вытекает наше 'во-вторых'. Без относительно надёжного тыла здесь, в городе, про дальние походы можно смело забыть. Где-то спрятаться и тихо сидеть всю оставшуюся жизнь, я сам, пожалуй, ещё смогу, некоторые подходящие варианты есть. К примеру, можно навестить дерево-страж, разбив палатку у его корней, или попробовать перебраться в предгорья, полноценно опробовав на себе новый эликсир от мастера-зельевара. На меня, Ведьму и ещё нескольких человек его должно хватить. Можно выкупить остатки уникального снадобья у зельевара, пока ещё есть лишние деньги, если он не успел всё распродать. Имея при себе опытного мага-целителя, шансы выжить при его полноценном применении, навсегда изменяющим свойства организма, достаточно высоки. И тогда недоступные местному народу предгорья станут для нас подходящим убежищем. Сразу же встанут вопросы с обеспеченностью едой и всем необходимым для нормальной жизни. Возможно, охота на диких животных сумеет прокормить небольшой коллектив. Так можно попытаться убежать от известных ожидаемых опасностей, но кто нам гарантирует отсутствие новых, о которых ещё ничего неизвестно? Ведь уже вполне можно догадаться, что они обязательно возникнут - один горный кот чего стоит. Очень не хочется повстречаться с его ближайшими сородичами ещё разок. Если удалось победить такого противника один раз и только с большой долей везения, то полагаться исключительно на одну удачу и дальше категорически не стоит. Нужно всецело подготовиться к встрече с подобными зверушками, если собираешься навестить те весьма негостеприимные края. А это требует опять-таки полноценного системного подхода, и упирается в недостающие ресурсы, возвращаясь к предыдущему пункту.
  И потому, несмотря на все доводы разума о том, что стоит как можно скорее куда-то сбежать, придётся крепить оборону именно в этом месте. Дом судьи, хотя, какой это дом - настоящий дворец, почти малая крепость, вполне подходит для моих целей. Магии я пока не сильно доверяю, особенно имея свой амулет, временно подавляющий оную. Стоит как-либо проверить его действие, хотя немного боязно. Рискую сразу потерять дополнительные чувства и возможности, благодаря которым удавалось выживать в последние дни. Всё время на меня падает одна опасность за другой, приходится постоянно бежать вперёд без оглядки от одного неприятного события к другому, едва успевая подхватывать трофеи, выпадающие из рук поверженных врагов. Ладно, попробую спрятаться за толстыми стенами, немного передохнуть от непрерывной беготни. Преданных людей почти нет, потому придётся срочно делать свою систему технической защиты особняка, полноценный 'охранный периметр'. Электричество в этом мире явно не в ходу, да и химических управляемых мин можно понаставить при желании. В общем, имеется большой простор для творчества под девизом - 'мой дом - моя крепость'. Хватило бы времени с ним разобраться, чувствую, новые приключения уже давно ждут моего непосредственного участия.
  
  Оставив телегу около хозяйственного входа сбоку здания, отправил Ведьму Марину с Магом-целителем Осусом осматривать внутренности дома. Иначе пришлось бы долго отвечать на многочисленные вопросы девушки, от чего хотелось непременно отмазаться. Я сам видел этот дом изнутри только один раз, да и то слишком поверхностно, чтобы сейчас что-либо внятно рассказать. Пусть без меня сами пока разбираются, благо последствия жесткого штурма, и следы крови там должны уже убрать люди авторитета Сома под присмотром весьма странной девушки Аэль. Эх, придётся ведь и с ней вскоре плотно общаться. Хотя я уже и не теряю при её присутствии головы, но немного опасаюсь её непонятного воздействия на мой мужской организм. И не самую лучшую реакцию со стороны Марины тоже стоит непременно учесть, когда она с ней обязательно познакомится. Как бы дамы не устроили друг с другом хорошую драку. Мне не жалко, пусть немного померяются силами, но терять кого-либо из них по глупости категорически не хочу. Придётся вставать между ними, принимая все удары исключительно на себя, и быстро разнимать. Больно и неприятно - зато все останутся живы.
  Тем временем, чтобы не забыть всё, о чём совсем недавно думал, прошелся вокруг ограды изнутри, присматривая, с чего стоит начинать срочно крепить оборону. Попробовав пробить своим воздействием силы имеющуюся защиту, вышел через задние ворота наружу, и вскоре опять вернулся. Что ж, те, кто делал магическую защиту совсем не зря взяли за неё большую кучу денег. Дёшево так не строят: снаружи охранный периметр огорожен железным забором, несущим, однако, не только чисто декоративную функцию. В его каменном основании спрятаны какие-то амулеты, включённые в общую систему. Определить их наличие и как-либо почувствовать действие, можно только оказавшись внутри, сам забор тоже является амулетом, размывающим и подавляющим потоки подчинённой силы, если они приходят снаружи и практически не искажает идущие изнутри. Лишь заметно ослабляет их. Такое своеобразное 'стекло односторонней видимости', только для магического взора. Причём образованный забором купол полностью перекрывает особняк сверху, смыкаясь где-то над его крышей. Совсем не исключено, такая защита способна выдержать и воздействие подавляющего магию амулета, сильно исказив его действенный эффект, если его применят снаружи. К моему большому сожалению, совсем не получается увидеть как такие конструкции вообще работают, моё восприятие магии пока ещё недостаточно сильно развито. Однако и того, что уже удалось определить, оказалось вполне достаточно, дабы проникнутся к создателям чего-либо подобного подлинным уважением. Куда там моим банальным идеям с электричеством и колючей проволокой.
  Впрочем, как раз не стоит пренебрегать и такими простыми методами. Магическая защита забора не обеспечивала успешного задержание тех, кто решит банально перелезть через ограду, благо это не так сложно. В её функцию входило только отправить сообщение о нарушении внешнего периметра, чтобы охрана, находящаяся внутри дома, предприняла какие-либо действия, пока нарушитель не попадёт во вторую охранную зону. Она же представляла собой хитросплетение колючих кустов, растущих в паре метров от забора, под которыми тоже ощущалась установленная амулетная сеть. Кусты высаживали не просто так, а с хитрым умыслом. Чуть поодаль от забора росли невысокие кусты самого обычного шиповника, а сразу за ними стояла стена из плотно посаженной друг к другу ирги, в дополнение хорошо перевитой снизу колючей ежевикой. Между стволов ирги я едва разглядел натянутую металлическую сеть. Даже если потенциальный нарушитель с помощью магии сожжет растения, то быстро пройти дальше не сможет. Только вот сжечь кусты ему вряд ли удастся. Те самые амулеты, расположенные под ними, поглотят большую часть выплеснутой им энергии, тут скорее напалм нужен. Но у местных обитателей развитой химии практически нет, они другими средствами обходятся. За кустами на расстоянии трёх метров росла самая обычная трава, но в земле опять чувствовались амулеты совершенно непонятного назначения явно неактивные. Скорее всего, какие-то боевые эффекторы, которым для работы требуется подавать внешнюю силу. В общем, при всей кажущейся внешней простоте и примитивизме системы, лезть через забор и охранную зону я бы не рискнул. Проще пройти через ворота, несмотря на наличие рядом с ними под землёй весьма серьёзной амулетной защиты.
  Теперь осталось лишь вспомнить, что напавшие на судью бандиты просто обошли эту охранную систему с помощью фальшивого амулета-ключа. А может и вполне настоящего, кто их знает. Следовательно - именно эта часть и является самым слабым звеном, которое стоит чем-то заменить или существенно дополнить. Авторитет Сом гарантированно оставил себе нескольких таких ключей, когда выдал мне связку с ними. Не мог он поступить иначе, характер не тот.
  В принципе, ко всему этому магическому хозяйству можно добавить несколько своих 'сюрпризов', типа незаметной колючей проволоки под электрическим током в густой траве и управляемых по проводам мин на дорожках от ворот к дому. Если кто незваный к нам и пожалует, то полезет именно через ворота, там его и ловить стоит. Ворот, кстати, трое. Парадные, выходящие на улицу, идущую к площади, задние, открывающиеся в более узкий переулок, и 'технические', рядом с которыми располагалась небольшая конюшня на пятёрку лошадей и пару карет вместе с комнатушкой для дежурного конюха. Кстати, между конюшней и внутренней зоной имелась отдельная охранная система, вернее - эта часть являлась как раз основным периметром, проход от ворот к конюшне в этом месте не охранялся. Разве только присутствовал внешний контур размытия магии и контроля проникновений, идущий по основному забору. Но если кто-то захочет залезть сюда, ему совершенно ничего не помешает, если нет бодрствующей охраны в доме. Бегло осмотрев конюшню, только ещё разок убедился в этом. Тут кто-то действительно побывал с целью утащить всё имеющее хоть какую-то ценность. Потому от конюшни остались только голые каменные стены под уже порядком прохудившейся местами крышей. Даже доски пола в комнате конюха кто-то умудрился отодрать и унести.
  Закончив осмотр внешней территории, исключив совершенно запущенный парк, который решил оставить когда-то на потом, вернулся обратно в дом. Воспользовавшись магическим взглядом, быстро нашел Осуса и Марину на третьем этаже в одной из комнат. Кстати, снаружи дом просмотреть оказалось совершенно невозможно: стены имели свойства, немного похожие на защиту, использующуюся во внешней ограде, но, тем не менее, немного другие. То есть стены пропускали магическое внимание только в одну сторону, но ослабляли его при этом заметно сильнее. Изнутри дома легко 'оглядеть' внутреннюю территорию до забора, но уже 'заглянуть' через второй слой защиты даже не стоит пытаться. По крайней мере, у меня ничего не получилось, 'взгляд' слишком сильно ослабляется, ничего толком не видно, сплошной шум. За всё надо платить, одним словом - за качественную защиту от постороннего взгляда приходится смириться и с собственной слепотой. Кое-какой выход из данной ситуации имеется: внешний слой защиты практически стелется по самой крыше здания, и если поставить на ней наблюдательную будку, то оттуда получится вполне неплохой обзор ближайших окрестностей. Похоже, именно такая конструкция сделана у дворца авторитета Сома, в виде отдельной стеклянной башенки на крыше, где всегда сидит дежурный маг, а то и не один. Подобные 'украшения' я замечал и над крышами нескольких других домов в центре города.
  
  Где ещё может надолго застрять современная женщина, оказавшаяся в почти средневековом обществе? Только в настоящем очаге высокой культуры, применительно к этому дому, являющимся туалетом и ванной комнатой. Я уже привык к положению, когда все подобные 'удобства' располагаются исключительно на улице. Но тут не просто дом, а настоящий дворец, потому его хозяевам нельзя столь низко 'опускаться', вставая на уровень остального народа. Впервые в этом мире мне посчастливилось увидеть нечто напоминающее обыкновенный унитаз. Даже не напоминающее - это он именно и был, правда, сделанный в виде удобного мягкого кресла со спинкой. Если на него сесть, то сидение, опускаясь немного вниз, раздвигается на две половинки, открывая устройство сбора и утилизации нечистот, находящееся под ним. Никакого слива и чего-либо подобного тут даже не наблюдалось. Там стоял какой-то специальный амулет, отделяющий жидкость от твёрдого состава. Жидкость стекала куда-то по трубам вниз, а накопленные твёрдые составляющие потом удалялись вручную из специального контейнера сзади кресла. В комнате с унитазом располагалась и небольшая купель, в которой можно помыться. Одно воды здесь не было, и вся эта хитрая магическая система тоже не работала, заметно опечалив мою Ведьму, после того, как она сначала обрадовалась, едва поняв назначение этой комнаты.
  - Сделай же что-нибудь... - с умоляющим видом попросила девушка, когда я внимательно осмотрел все 'удобства', - ты же можешь...
  Как я её понимаю. Но своих сил, тут, похоже, не хватит, чтобы всё это починить. Будь тут обычный водопровод и привычная сантехника - другой вопрос, но с магией на таком уровне мне ещё не приходилось сталкиваться.
  - Попробую, - после небольшой паузы уклончиво ответил ей, - скорее всего, придётся вызывать местных сантехников, это не так быстро, потерпи до завтра.
  - Хорошо, - с явным расстройством в голосе ответила она.
  Видя наши действия, и совершенно не понимая, о чём мы говорим, Осус всё же догадался, чего тут не хватает, обратившись ко мне с разъяснениями:
  - Чтобы всё это заработало, - сказал он, показывая рукой на сантехнику, - нужно заправить земляным маслом печь мягкого тепла, стоящую в подземном этаже. Масла там много в баках, только сама печь неисправна, я уже её осмотрел. Тут практически все бытовые амулеты завязаны на неё, и большинство защитных амулетов тоже питаются от её тепла. Частично работает только вентиляция и дежурная внешняя защита, она использует нагрев крыши и стен дома солнцем, как дополнительный резерв, а потому ночью и в дождливую погоду может и вовсе перестать действовать.
  - Ты сможешь что-то сам починить? - спросил его с большой надеждой в голосе, уже догадываясь, каким будет ответ.
  - Нет, не смогу, даже если бы и умел... - глубоко вздохнул целитель, расстраивая меня своими известиями. - Тут нужны сразу два мастера, один по амулетам, другой по металлу и переносная печь для работы. Наверное, и их двоих без множества дополнительных помощников нам не хватит. Внутри здания разрушены все теплопроводящие трубы, кто-то слишком много силы через них попытался вытянуть в один момент. Проще весь дом построить заново, чем чинить мёртвую систему передачи силы. В столице бы такой дворец сначала разобрали и потом собрали вновь. Но здесь при строительстве сделали полную защитную укрепляющую систему связанной силы. При попытке разломать внешние стены, они просто взорвутся, разрушив всё вокруг. Так раньше строили только серьёзные крепости. Если хочешь тут жить с удобствами и чувствовать себя немного защищённым - придётся чинить. Это обойдётся очень дорого, не меньше чем три дюжины дюжин золотых, скорее больше, и половину года - год по времени, при условии, если тут найдутся столь опытные мастера, способные на такие работы вообще.
  - Понял тебя, - благодарно кивнул ему за подробные разъяснения.
  А сам серьёзно задумался, снова 'оценив' по достоинству подарок Сома, если убрать из мысленного монолога многочисленные ругательства. Да, казалось бы, подаренный мне дом, его люди привели в относительный порядок, как и обещано с его стороны. Но лишь внешне, произведя исключительно косметический ремонт. Потому предъявить авторитету какие-либо претензии я точно не смогу, вспоминая нашу русскую пословицу - 'дарёному коню в зубы не смотрят'. Здесь наверняка есть аналогичная. Подарок, с одной стороны, несомненно, хорош, что уж тут говорить. Вот только довести его до нормального функционального состояния весьма сложно, не говоря про цену. И столь порадовавшая меня поначалу система магической защиты, оказывается, держится исключительно на честном слове и резервном питании. Следуя дальше логике мысли хитрого авторитета - мне нужно оставить дом в том виде, как есть сейчас, и на дальнейший ремонт забить, кое-как пользуясь ещё как-то работающим. Снаружи ничего не видно, дураки точно не полезут, а те, кто немного разбирается, благоразумно остерегутся, предполагая полностью рабочую систему защиты. Люди Сома меня прикроют, если кто-то всё же решится напасть - главное иметь с ним самим хорошие личные взаимоотношения. Опять он пытается держать меня на коротком поводке, со своими 'подарками'. Ведь догадывается, гад, о том, что в доме останутся мои люди, когда я опять влипну в очередную авантюру за городскими стенами по его прихоти. Кто их здесь станет прикрывать, а? Но я-то не собираюсь долго терпеть такой расклад, где ещё наша не пропадала!
  
  Однако долго заниматься исключительно бытовыми делами и обустройством на новом месте мне не пришлось. На вечер имелись планы встретиться с искателями. Приняв деятельное участие в разгрузке телеги и перетаскивании внутрь нашего скарба, отправился по делам, заодно передав транспортное средство его хозяину, терпеливо дожидавшегося нас на базаре, и набравшего к тому времени кучу покупок. Как раз ему телега и пригодилась, чтобы всё отвезти к себе на окраину города. Мне тоже кое-что приглянулось в торговых рядах, но терять время было нельзя, иначе пришлось бы идти уже по темноте. Ярмарка продолжится ещё один день, завтра по ней основательно и пройдусь. Едва вышел на относительно свободные от толпы улицы, сразу засёк на себе чьё-то постороннее внимание, которое мне сильно не понравилось. 'Смотрели' явно издалека, и искали именно меня, так как ощущение чужого присутствия сохранялось слишком долго для беглого взгляда. Такое противное чувство, как будто меня кто-то ведёт на поводке, не отпуская ни на секунду. Догадываясь, чем это легко может закончиться, быстро вернулся обратно к ярмарке, где предварительно затерявшись в толпе, нырнул под большой груженый фургон. Там спокойно накинул на себя амулет-невидимку, исчезая для посторонних глаз, как в видимом диапазоне, так и в магическом. Даже если за мной следил опытный маг, то теперь он гарантировано ничего не найдёт. Мне маскировка тоже не доставляла приятных ощущений, медленно вытягивая из тела тепло и сковывая силы, но я уже стал немного привыкать, понимая - долго её выдерживать всё равно не удастся. Хватило бы сил дойти до искательского трактира у северных городских ворот, а потом вернуться обратно. Фургон медленно выбирался в сторону окраин, пусть и немного не в ту сторону, куда мне нужно. Выбравшись из-под него в относительно безлюдном месте, кружным путём без приключений дошел до нужного места, сняв амулет и снова став видимым. Здесь меня, похоже, пока ещё никто не искал. Постояв десять минут в квартале от трактира, бегло проверил своим магическим взором окрестности. Ничего подозрительного не засёк и вроде бы никого из магов не вспугнул. Хотя в самом трактире один точно ошивался. Видимо, так тут регулярно кто-то 'балуется', и если не 'вглядываться' особенно пристально, долго удерживая внимание силы в одном месте, то это никого не беспокоит, вот и тот маг не побеспокоился.
  Расправив камуфляж и поправив автомат на ремне, чтобы он не болтался под рукой, решительно вошел внутрь, не обращая внимания на подскочившего при моём появлении плечистого охранника. Впрочем, тот не проявил каких-либо агрессивных намерений, скорее наоборот, узнав, поприветствовал меня, упоминая своего брата, удравшего благодаря мне из бандитского плена. Искатели приветливо помахали мне руками сразу из-за нескольких столов, как бы приглашая присоединиться к их компаниям. Я тут никого из прежде знакомых не видел и, чтобы никого случайно не обидеть, выбрав не ту компанию, подошел к пустующей стойке бара, обращаясь к находящемуся за ней крупному мужику с длинной рыжей бородой до самого пояса:
  - Где могу увидеть Торопыгу Кабана, он просил с ним поговорить, когда у меня появится лишнее время?
  Бармен явно ожидал подобный вопрос с моей стороны, сначала поставив передо мной полную деревянную кружку какого-то приятно пахнущего напитка, ответил:
  - За счёт заведения. Кабан подойдёт к самому закату, можешь его подождать тут. Заказывай что хочешь, для тебя тут год всё бесплатно.
  Отхлебнул из кружки, оценивая напиток на вкус. Больше всего он напомнил земляничный морс с совсем небольшим привкусом яблок, но при этом весьма плотный, почти как кисель. Алкоголя в нем совсем не чувствовалось, хотя у других искателей в кружках по запаху было явно что-то хмельное. Умеют искатели хорошо отблагодарить даже за услугу, которую им оказали просто случайно, пробегая мимоходом по своим делам. И помнят, что магам алкоголя наливать не рекомендуется, даже если на мне нет привычного для них цветастого балахона. Хотя мой цифровой камуфляж вблизи запросто может за него сойти.
  - Благодарю, - снова обратился к бармену, - пока Торопыга не подошел, мне хотелось бы ещё поговорить с кем-либо из группы Сахи Удава, дело к нему есть.
  Мне требовалось узнать больше подробностей о том карабине, который сдали искатели мастеру-оружейнику. В первую очередь интересовал его бывший хозяин, в ком предполагался ещё один пришелец из нашего мира. Бармен немного удивлённо посмотрел на меня, видимо прикидывая, откуда могу знать этого самого Саху, но потом указал рукой на один столик в самом дальнем углу зала. Висящий над ним световой шар почти погас, и сидящих за ним людей видно было плохо.
  - Вот тот в кольчуге Удав и есть, - пояснил он мне. - Только сразу предупреждаю, денег у них нет, всё промотали, как всегда, в долг тут сидят. Когда есть деньги, сюда даже не заходят, в бордель идут, - сокрушенно покачал головой, показывая своё отношение к их поведению.
  - Ничего, если мы договоримся, немного подзаработают и с тобой рассчитаются, - серьёзно обнадёжил бородача, отправившись к компании с кружкой в руке.
  
  - Приветствую опытных искателей! - нагло плюхнулся к компании за стол, благо лишний стул тут нашелся.
  - И тебе пусть Смертные Земли отдадут свои богатства... - как-то по-своему ответил за всех тот самый Саха Удав в обычной серой кольчуге. - Ты, кстати, кто? - спросил он меня после небольшой паузы, видимо, пытался до этого сообразить, кто я такой.
  Искатели оказались уже хорошенько поднабравшимися, и Удав выглядел как самый трезвый среди них, или же самый крепкий, судя по обилию пустых кружек, стоящих перед ним. Вряд ли им как мне ягодного морса туда наливали.
  - Витос Хитрован, - представился ему и всем тем, кто меня смог заметить из этой тёплой компании.
  - Тебе от нас что-то нужно? - как-то не очень приветливо спросил меня насупившийся вожак.
  Он явно не был в курсе о том, кто я такой и моя громкая слава до него почему-то не докатилась. Не иначе в борделях пока есть более интересные темы для разговоров. И особой радости моё появление у него явно не вызвало. У его людей тоже, двое сильно напряглись, несмотря на весьма серьёзное опьянение. Придётся сначала их как-то заинтересовать, хотя хотелось сначала устроить наезд, ибо они мне сразу не понравились.
  - Быстро заработать золотой хочешь? - спросил Удава, посмотревшего на меня ни с того ни с чего с каким-то неприкрытым презрением.
  - За деньги де дерусь! - резко ответил он, попробовав привстать, но у него это не получилось. - Но тебе могу сейчас навалять и просто так!
  Хоть и выглядел он самым трезвым, и говорил вполне чётко, а вот стоять на ногах уже не мог. Зато немного дёрнулись ко мне те двое, которые сидели с ним рядом.
  - Успокойся! - осадил его порыв, добавив в свой голос силы. - Ни с кем драться пока не надо. Ни за деньги, ни так. Со мной тем более. Дело есть исключительно по искательской части.
  - А, чего-то надо найти и притащить? - заметно повеселел мой собеседник, устраиваясь удобнее на стуле, с которого едва не свалился на пол секундой ранее. - Если расскажешь где искать, так мы быстро...
  - Вы недавно продали мастеру Толису артефакт из мёртвого железа, - начал говорить, положив свой автомат на стол как пример чего-то подобного. - Меня сильно интересует тот, кто его обронил. Если найдёте мне его, сразу плачу золотой.
  - Извини, Хитрован, - нетрезвый искатель немного расстроился после моих слов, но сумел вспомнить моё имя, - с этим мы тебе уже никак не поможем.
  - Он мёртв? - резко вскинувшись, спросил я, медленно приподнимаясь над столом и опираясь на сжатые кулаки.
  - Не знаю... - после длительной задумчивой паузы и рассматривания моих рук и автомата, ответил Удав, что-то решив про себя. - Могу лишь подсказать, где его можно поискать, только это тоже стоит каких-то денег...
  Это было вполне ожидаемо, потому достал из кармана полный серебряк, громко щёлкнув им по столу, привлекая в первую очередь внимание со стороны бармена. Если они тут давно в кредит пьют, то он непременно заинтересуется.
  - Хватит?
  - Ну... - явно замялся вожак, оглядывая своих людей, как бы ища поддержки с их стороны.
  - Давай, рассказывай! - так же громко положил вторую большую серебряную монету рядом, разумно посчитав, этого более чем достаточно.
  Виновато глянув в сторону бармена, действительно смотрящего в нашу сторону, Удав сгрёб монеты со стола в свой карман.
  - Если тебе тот человек действительно нужен живым - стоит поторопиться, - тихим голосом, приблизившись через стол в мою сторону, сказал он. - Его загребли людоловы из бывшего Искательского Посёлка. Если дюжину дней за него никто не заплатит выкуп, то его отведут к мёртвым оврагам, как у них обычно происходит с теми, кого не приставишь к работе. Шесть дней уже прошло, осталось ещё шесть. По одежде он немного похож на тебя, но явно не из наших кланов и говорить нормально не мог. Вряд ли за него кто-то будет платить, а кормить лишних рабов бандитам сейчас нечем.
  - Почему вы его сразу не отбили, если видели, как те его повязали? Струсили? - во мне вдруг резко поднялась злость.
  После моего вопроса искатель серьёзно насупился, глядя на меня как на потенциального врага и думая, сразу ударить или немного погодя. Даже руку к мечу потянул, что опять не осталось незамеченным со стороны его напрягшихся дружков. Ну да, вполне догадываюсь - история далеко не самая приятная. Скорее всего, эта компания просто откупилась от бандитов, оставив им того человека в качестве заложника, пообещав выкупить его позже. Естественно, ничего подобного они делать совершенно не собирались. Ладно, встречусь с ними в лесу, ещё поговорю о том, как нужно относится к людям, я всё хорошо помню и ничего не забываю.
  - Какие-либо его вещи у вас от него остались? - подавив вспышку злости и нахлынувшего презрения к этим 'отбросам', задал следующий интересовавший меня вопрос деловым тоном, как будто ничего не произошло.
  - Есть его заплечный мешок, - ответил искатель, немного успокоившись, видимо оценив своё весьма жалкое состояние и мой бодрый вид. - Только там ничего ценного, тоже одно мёртвое железо, одежда и какое-то непонятное барахло, не знаю, зачем тебе это может пригодиться, - добавил он, видя мой очень заинтересованный взгляд.
  - Четыре серебряка! - назвал свою цену голосом, не предполагающим никакого торга. - Оставлять что-то себе из его вещей категорически не советую, если не хочешь распрощаться с удачей навсегда.
  - Согласен, - как-то слишком быстро согласился с моей ценой Удав. - Давай мне деньги, завтра получишь мешок.
  - Нет уж, приятель, сначала гони мешок, потом будут деньги! - не согласился с такой наивной попыткой меня объегорить. - Причём мешок сейчас же, я ещё посмотрю, всё ли там осталось на месте!
  Откуда им знать, имею ли я какие-либо представления, что там было, а чего нет. Однако мою показную наглость искатели признали за вполне обоснованные требования, видимо посчитав, что тот человек мог оказаться связанным со мной напрямую и меня в первую очередь интересуют только его вещи, а он сам постольку-поскольку.
  - Косит, - Удав сильно толкнул в плечо своего соседа справа, выводя его тем самым из пьяных грёз в которых тот давно пребывал, - быстро принеси сюда мешок того странного мужика. Да и нож верни, себе другой купишь.
  Несмотря на своё состояние, тот быстро отправился выполнять полученное задание, даже не думая падать, лишь слегка покачиваясь при ходьбе. Через некоторое время он вернулся с вполне узнаваемым рюкзаком. Мой собственный был от того же производителя туристических товаров, правда немного больше и доработанный своими руками для большего удобства. Стал выкладывать на стол содержимое, делая вид, что проверяю. Сверху лежал большой охотничий нож ручной кузнечной выделки в кожаных ножнах с рисунком. Металл ножа имел чётко выраженную жилистую структуру современного высокотехнологичного булата. Видел похожие изделия на одной выставке. Сами ножи тогда понравились, а вот их цена - нет. Нож положили в рюкзак явно только-только, выполняя категоричное требование вожака. Дальше на стол выложил восемь полных коробок охотничьих патронов к карабину по двадцать штук в каждой. Запасливый мужик, столько боеприпасов с собой на охоту брать. Они, кстати, подойдут и к моему автомату, причём, по смертоносности куда лучше боевых будут. Ибо охотничьи патроны специально делают так, чтобы непременно убить, а от боевых достаточно нанесения ранений и хорошей бронепробиваемости. В результате такого подхода, боевая пуля часто наносит только не сильно опасное сквозное ранение там, где охотничья разрывается в теле жертвы на куски, вызывая быструю смерть от обильного кровотечения и болевого шока. Потому-то охотничьи боеприпасы запрещены к применению в армии, попадая под какие-то там конвенции, как мне кто-то из знакомых рассказывал. Сложенный чехол для карабина, коробка инструментов по уходу за оружием, пакет с одеждой, консервы...
  В этот момент обратил внимание на бармена, подошедшего к нашему столу.
  - Кабан хочет видеть тебя, - тихо сказал он мне, - плотоядно оглядев остальную искательскую компанию.
  Быстро сложив вытащенные вещи обратно, так и не успев осмотреть всё, положил на стол обещанные четыре серебряка. Только вот достались они совсем не искателям, а бармену, причём, этих денег явно не хватало, дабы покрыть их долги, судя по его не самому довольному виду. Немного повеселевший хозяин проводил меня на второй этаж своего заведения, где располагались небольшие закрытые номера, куда тоже подавались кушанья и напитки. Здесь меня уже дожидался воин, которого я видел прежде у городских ворот, перед которым стояли на столе тарелки полные аппетитной с виду и по запаху еды, и пара больших кружек с морсом. Алкоголя он тоже явно не любил. Проснувшийся аппетит недвусмысленно подсказал, что и мне теряться не стоит.
  - Принеси того же самого, - попросил хозяина трактира, пожелавшего оставить нас наедине.
  Тот лишь кивнул, подтверждая заказ, и выскользнул за дверь.
  - Ты хотел говорить со мной, слушаю, - сразу перешел к делу, не дав человеку нормально поесть.
  А то как-то не очень справедливо получается, мне ещё ничего не принесли, а смотреть на то, как он ест - только слюнями давиться.
  - Быстрый ты, Витос Хитрован, или теперь тебя правильнее называть - авторитет Вит? - ударил он меня своим вопросом в лоб.
  Да ещё и улыбается так хитро, глядя на мою реакцию, мол, удивил или нет. Знает, что моему авторитетству ещё и дня не исполнилось. И торопится похвастать своей информированностью, показывая своё влияние в этом городе или вообще в Смертных Землях. Другой бы на моём месте серьёзно задумался, как следует отвечать реальному авторитету и вообще как дальше себя вести с другими людьми. Но я уже заранее выбрал свой наглый стиль, который тут приносит максимум возможной выгоды при общении с всякими хитрыми типами.
  - А это исключительно от ситуации зависит... - сильно озадачил собеседника таким ответом, судя по его застывшей эмоциональной реакции. - Если у нас разговор как искателя с искателем - то я для тебя Витос Хитрован, а если что-то другое, более официальное - авторитет Вит.
  - О как! - явно оценил мой ответ лидер северного искательского клана. - А если и так и эдак получится, то тогда как быть?
  - Тогда для начала нужно чётко разделить, что ты хочешь предложить Витосу Хитровану, а что авторитету Виту, как двум разным людям. Так тебе и мне проще будет.
  - Мне нравится твой подход, - широко улыбнулся воин, показывая ряд ровных зубов. - Ты, наверное, уже сам догадываешься, какое у меня к тебе дело? Причём, подумал и о встречном предложении со своей стороны, - решил проверить он своим вопросом мою собственную информированность и аналитические способности.
  - Да, твой интерес понятен, - я легко согласился удовлетворить его любопытство. - Вам позарез нужен Посёлок Искателей, ныне занятый бандитами, но вы не хотите, чтобы на него наложил лапу кто-то из авторитетов, в том числе и я.
  - Верно, - кивнул Кабан, подтверждая мои слова.
  - Также вы горите желанием мести ко многим из тех, кто сейчас обитает в том посёлке. Это для вас значит ничуть не меньше первого желания.
  - Правда и это. Там слишком много тех, кого уже заждалась бездна.
  - Но вам не хватает смелости, дабы решить все эти вопросы своими силами. Ничуть не сомневаюсь в вашей возможности собрать больше искателей, чем в том посёлке бандитов. Думаю, деньги для найма десятка боевых буси, у вас тоже найдутся. Даже на мнение остальных авторитетов вам глубоко плевать, вы уверены, что справитесь и с ними, если они случайно подойдут заявлять свои права после успешного штурма.
  Я сделал паузу, чтобы оценить эмоции собеседника. Ибо последнее предложение, по моему мнению, казалось слишком натянутым. Но по лицу Кабана стало видно полноценное попадание в десятку. Всё именно так и обстояло на самом деле, или же собеседник со мной очень талантливо играет, хотя по нему совершенно не скажешь. Только теперь у меня самого возник серьёзный вопрос относительно того, что же им нужно именно от меня, когда всё необходимое для захвата Посёлка и так вполне есть. Моё заявление о недостатке смелости - весьма вольное допущение, как бы там ни было. А, была, не была, ошибусь, не сильно расстроюсь!
  - Чтобы, наконец, решиться, вам не хватает человека-символа, который поведёт всех за собой на штурм. Причём, человек этот должен прийти не из вашей среды, где все друг друга давно знают, а со стороны, и у которого имеется репутация очень удачливого засранца.
  Вот теперь Кабан действительно сильно удивлён. Более того, он просто ошарашен таким заявлением с моей стороны, которое опять точно попало в цель. Но сейчас ещё чуть-чуть добавлю, чтобы мало не показалось.
  - Но это ещё не всё. В случае неудачи на того человека предполагается свалить всю ответственность, сделав его крайним, и направив на него гнев как авторитетов, так и оставшихся бандитов. Да и сами искатели не станут стоять в стороне, выставив к нему свои многочисленные претензии.
  - Теперь-то я понимаю, что именно в тебе нашел авторитет Сом... - сказал Торопыга Кабан после продолжительной паузы, в течение которой он пристально смотрел на меня, позабыв про остывающую еду. - Если ты можешь так и дальше хорошо думать, как сейчас говоришь, то совсем не удивлюсь, когда ты станешь тут смотрящим над каким-либо городом, потеснив старых сильно зажравшихся авторитетов.
  - Мне это совершенно неинтересно, - брезгливо отмахнулся от его последнего заявления, - есть и более важные дела.
  - Какие дела? - опять удивился искатель, видимо для него желание стать смотрящим было великой ценностью.
  - А вот об этом поговорим уже в Искательском Посёлке... - я изобразил на своих губах весьма многозначную улыбку.
  - Так ты уже заранее согласен со всем тем, что тебе предложат? - воин даже подался вперёд, явно не предполагая кого-либо согласия с моей стороны, после выданного аналитического расклада, изначально предлагая сыграть втёмную.
  Но всё испортил бармен, принесший большой поднос с тарелками и расставляя их на столе передо мной. Дав своему собеседнику времени подумать, ничего больше не говоря, принялся за еду. Заметив, что я временно не готов продолжать разговор, тот, наконец, вспомнив и о своём желании, ради которого сюда пришел, заглянул в свои тарелки. Минут двадцать мы общались исключительно взглядами. То он посматривал на меня, то я на него. Поначалу у меня даже появились некоторые сомнения, стоило ли так подчёркнуто нагло вести себя. А потом, вспомнив тех искателей, с кем недавно пообщался внизу, окончательно понял - по-другому просто нельзя. Чужака непременно кинут, да и своего тоже, если с этого появится какая-либо значимая выгода. Более того, категорически нельзя встраиваться в чужие заранее просчитанные планы. Высказанное Кабану предположение по поводу сваливания ответственности более чем серьёзно. Ибо после того, как я сделаю для них своё дело, то стану для них не просто лишним - а представляющим значительную опасность. Не столько рядовым искателям, сколько их лидерам, которые ведут себя не сильно лучше тех же авторитетов. И потому они непременно захотят от меня избавиться, но в силу некоторых обстоятельств, попробуют сделать это чужими руками, благо врагов у меня более чем достаточно, и на них всё можно списать. А мне на их желании можно попытаться хорошо сыграть, представляя себе партию на несколько ходов вперёд. Плевать, кто руководит тут слабо организованными собирателями всякого барахла, главное чтобы они мне не мешали жить, и даже иногда помогали. Добровольно или нет - определю только сам, не выпуская инициативы из своих рук. А проверить догадки можно будет через требования к искательским кланам, коли те страстно хотят моего согласия стать человеком-символом. Если они согласятся на все мои весьма жесткие условия, то точно не представляют меня среди живых, заранее списав в утиль.
  - Так как, ты уже согласен? - переспросил меня Кабан, после того, как мы очистили свои тарелки.
  - Согласен, но при соблюдении вами некоторых важных условий, - я отпил несколько глотков из своей кружки и откинулся на спинку стула, глядя на своего собеседника сытыми глазами.
  - Какие условия ты счёл важными? - спросил он, внимательно смотря на меня, и не пытаясь устроить соревнование кто кого переглядит, хотя очень этого хотел, судя по его виду.
  - Вам нужен Посёлок, - задумчиво ответил я, - вы его получите. Именно в том виде, как хотите, без авторитетов, причём в целом состоянии, возможно с незначительными разрушениями. Для начала вы дадите мне всё, что я от вас попрошу. Информацию, оружие, людей, деньги, если они, конечно у вас есть. В разумных пределах и под строгий отчёт, всё понимаю, - остановил рукой вскинувшегося от моих дерзких заявлений воина. - После того, как Посёлок будет наш, искатель Витос Хитрован претендует там на один дом по своему выбору.
  Моё заявление очень не понравилось Кабану, я как-то слишком быстро вывел его из себя, по его лицу чётко читался гнев, он едва держал себя в руках, чтобы не набросится на меня с оружием.
  - Я сказал - искатель Витос Хитрован, - намеренно выделив некоторые слова голосом, - авторитет Вит претендует на кое-что другое.
  - Так на что же претендует авторитет? - сквозь зубы спросил раздраженный воин.
  - Авторитет претендует на всех людей, которые будут захвачены живыми или сдадутся в плен. Всех без исключения. Так уж сложилось - авторитет Вит теперь ещё и судья, ему надо когда-то начинать свою практику. А тут представляется удобная возможность громко заявить о себе. Ваши люди должны обращаться с пленными очень бережно, до тех пор, пока я не озвучу своего решения относительно их судьбы. Планируется особенно показательный процесс.
  Моё заявление сильно озадачило лидера искательского клана, в таком ракурсе он явно ещё не думал.
  - Хорошо, мы готовы на такое пойти, - через некоторое время твёрдо согласился он, после того как по его лицу проскочила мысль понимания и удачного пересечения с какими-то своими планами.
  - Но это ещё не всё, - покачал головой, показывая, что это только часть моих требований. - Боевые и прочие амулеты буси, которые достанутся нам в посёлке, треть от трофейного оружия и все наличные деньги, тоже передаются авторитету, как плата за его отказ от прочих претензий. Только такой расклад может как-то его устроить. Это всё.
  Услышав мои окончательные требования, Кабан присвистнул.
  - Тебе не кажется, что ты слишком многого хочешь? - с укоризной во взгляде спросил он. - Неужели тебе недостаточно славы, почёта и уважения, которые станут твоими, если сумеешь выполнить взятые на себя обязательства?
  - Слава, почёт и уважение - хорошее дело и весьма ценная награда. Но для искателя Витоса Хитрована - это слишком много, а для авторитета Вита - слишком мало! - нашел где к месту применить фразу из известного в нашем мире романа.
  Мой оппонент окончательно 'выпал в осадок', как говорят химики в подобных случаях.
  - Я не могу дать тебе окончательный ответ по последним требованиям, - ответил он после долгого раздумья. - Мне нужно посоветоваться с лидерами других кланов и своими людьми.
  - Только не советую долго тянуть с ответом, - опять покачал головой, показывая своё неудовольствие. - Через два дня меня здесь не будет, я надолго покину город, если мы не успеем договориться. У меня достаточно своих важных дел, и ваше предложение всего лишь тратит драгоценное время. А к моему возвращению, всё это вообще может потерять актуальность.
  - Хорошо, ты получишь наш ответ в течение двух дней, - без каких-либо видимых эмоций, ответил Торопыга Кабан, поднимаясь из-за стола. - Скорее всего, он будет положителен, - ещё после небольшой паузы добавил он. - Можешь начинать думать, как ты выполнишь свои обещания, иначе мы на тебя сильно обидимся, - кинул напоследок весьма многозначительную угрозу.
  Похоже, я был прав, предполагая расклад, в котором лидеры искателей не рассчитывают какое-либо будущее вместе со мной. Но доиграть свой спектакль до конца они разрешат. Идея устроить показательный судебный процесс, Кабана явно зацепила. Следовательно, до его окончания могу чувствовать себя в относительной безопасности со стороны искателей и нанятых ими людей. Только откуда им знать про все мои задумки? Теперь осталось только согласовать кое-что с авторитетом Сомом и можно приступать к реализации своих коварных планов. С такими 'весёлыми' мыслями, подхватив выкупленный рюкзак своего соотечественника, спустился вниз, и, попрощавшись с хозяином заведения, вышел на улицу. Пока меня никто не засёк, быстро стал невидимкой и спешно направился в центр города к своему особняку, сразу перейдя на лёгкий бег. На улицу уже опустилась тёмная ночь, и меня подгоняли вперёд тревожные предчувствия, тихо шептавшие в оба уха предлагая серьёзно поторопиться.
  
  Жирный намёк на возможные неприятности возник ещё за пару кварталов до центра, когда я решил внимательнее осмотреть ближайшие к своему новому дому окрестности. Многие из ярмарочных торговцев никуда не делись и с наступлением ночи. Чтобы не терять времени по всяким гостиницам и своих удачных торговых мест на центральной площади, они ждали следующего утра прямо там. Кое-кто сбился в небольшие группки по интересам, но большинство коротали ночь поодиночке около своих лотков и телег. При большом скоплении людей пользоваться магическим взором несколько затруднительно, он требовал больших сил и времени для настройки, чем обычно, я же прилично выдохся за целый день и сильно хотел спать, борясь с медленно подкатывающим магическим истощением нервной системы. Практики мне явно не хватает. Амулет-невидимка тоже отнимал значительные силы, потому при его использовании в этой толпе оказался практически слеп. Полностью отказываться от него не хотелось, так как кроме меня магическим вниманием тут баловались сразу несколько человек. С одной стороны - это дополнительно маскировало мои действия, а с другой - можно легко угодить в засаду, которая давно ждёт именно меня, стоит только раскрыться. Хорошая идея - попробовать быстро проскочить до ворот особняка, спрятавшись за его защитой, но что-то внутри шептало - здесь не стоит торопиться, такое простое решение обернётся смертельной ошибкой. Сейчас чрезвычайно удобный момент для нападения: пользуясь скоплением людей, можно незаметно подвести к особняку весьма значительные силы, и одним броском прорвав защиту, перебить всех, кто спрятался в самом доме. Особенно если знать о плачевном состоянии магической защиты, которая сильно слабеет с наступлением ночи, а то и вовсе отключается. И если на нас продолжается вестись загонная охота, в чём ничуть не сомневаюсь, то такой удобной возможности потенциальные охотники упустить не смогут. Прямо сейчас они ещё не пойдут на штурм, подождут, пока остынет крыша и стены дома, лишая защитные амулеты последних остатков энергии. Надо бы как-то связаться с Ведьмой, вот только внешний экран особняка не позволяет. Перед своим уходом, я сказал девушке ждать до завтрашнего дня, потому пока она не станет беспокоиться по поводу моего долгого отсутствия. И всё же мог заранее немного подумать. У меня же имеется пара портативных раций с полностью заряженными батареями. Даже запасные есть. Вряд ли магическая защита как-то помешает коротким волнам, дальность связи спокойно перекроет весь город, а с дополнительными антеннами и все ближайшие окрестности. Нет, зря понадеялся исключительно на магию, как на новую интересую игрушку, быстро позабыв о старых, проверенных временем средствах. Стоит срочно исправляться, начиная прямо с завтрашнего дня.
  Но делать что-то необходимо, не просто так же сидеть под очередной телегой, дожидаясь подходящего момента, чтобы потом громко или наоборот - тихо заявить о себе. В первую очередь стоит разобраться с амулетом невидимости, пока он меня окончательно не выжал. Да, он прекрасно работает и сам по себе по принципу включено/выключено. Одел на себя - включился, снял - выключился. И всегда работает на полную катушку. Древние мастера всё сделали правильно, мало ли какой пользователь будет у их изделия, а тут максимальная устойчивость к любому дураку. Однако возможность тонких настроек и управления на ходу они тоже должны были обязательно предусмотреть. Я бы точно подобное реализовал исключительно для опытного пользователя. Так и есть. При целенаправленном касании амулета силой сразу возникает устойчивая связь. Удобные вещи древние мастера делали. Действительно описание и инструкция по эксплуатации внутри встроена. Сразу становится понятно, что это за вещь и для чего нужна, и никаких обширных текстовых описаний на несколько сотен страниц: информация выдаётся на уровне чувств, ощущений и прямого интуитивного знания. Даже разговорный язык не имеет никакого значения. Нашим бы электронным системам такую гибкость - цены б им не было. Вот только чтобы проверить амулет - его активировать нужно, накинув на себя. Какой шикарный простор позволяющий понаделать всяких хитрых ловушек. А я, как последний дурак, сразу всё пробую на зуб, не подозревая, где в очередной раз может попасться настороженная мина. Кстати, она тут тоже есть, и связана с системой авторизации, ныне благоразумно заблокированной. Понимаю - амулеты невидимости очень редкие, выдаются боевым группам только временно, потому и не авторизуются каждый раз отдельно. Провала столь опытной группы и перехода опасного оружия в руки противника никто даже не предполагал. Им плохо, мне хорошо - всегда бы так происходило, хотя надеяться теперь на такое и дальше нельзя. Не считать же своих противников полными идиотами - сделают они правильные выводы, ничуть не сомневаюсь. В следующий раз стану куда осторожнее при разборе и применении магических трофеев, итак уже несколько раз чуть не погиб.
  Так, авторизация не включена, можно оставить всё как есть, технари иногда говорят в подобных случаях - 'работает - не трогай'. Но на авторизацию завязаны и все прочие настройки, то есть без неё амулет работает только так как сейчас, чего мне явно недостаточно. Попытаюсь авторизоваться, хоть и сильно не хочется. Работа сродни сапёру, достающему из земли чужой 'сюрприз'. А сапёры, как известно, ошибаются дважды - первый раз при выборе профессии. И всё равно, попробую рискнуть, сильно надеясь на отсутствие установки на неизвлекаемость.
  Ха, чтобы пройти тест, требуется решить очень сложную геометрическую задачу по совмещению нескольких трёхмерных фигур у себя в голове, постоянно удерживая связь с амулетом. И ещё, начав процесс авторизации, отключаться нельзя до его полного завершения, иначе сработает какая-то встроенная ловушка. Не знаю, убьёт ли сразу или нет, но чего-либо приятного точно не ожидается, скорее наоборот. Тут с примитивными мозгами лучше даже не лезть, подобные задачки и на математическом факультете в солидном ВУЗе далеко не каждый студент решит и с помощью компьютера. Даже с моим обширным опытом мысленного проектирования пришлось серьёзно повозиться - вернувшись к реальности, отметил потерю не менее пары часов. Усталости накопилось ещё больше, пришлось даже глотать эликсир жизни, чтобы немного взбодриться. Зато проделанная работа того стоила. Теперь этот амулет точно настроился на меня и потребление тепла тела им существенно снизилось. Но главное - появилась возможность немного видеть своими глазами. Зрение вернулось далеко не в полной мере, всё же оптическая маскировка продолжала работать, как-то искривляя лучи света вокруг защитной зоны. Магическое зрение из-под купола невидимости тоже стало легче и существенно чётче, чем прежде. Авторизованный и настроенный на пользователя амулет удастся терпеть чуть ли не целый день, но спать с ним всё равно не стоит. От переохлаждения никуда не деться. Дополнительные приятные мелочи тоже весьма к месту. Теперь чтобы включать и выключать амулет не требуется его всё время одевать или снимать, достаточно целенаправленного касания силы с подачей команды. Таким же способом можно регулировать уровень защиты и потребления тепла. Кстати, изначально он стоял лишь вполовину от возможной мощности, видимо максимальный уровень далеко не каждый человек выдержит. Не стану пока зря рисковать, хотя неприятных ощущений и стало заметно меньше, можно повысить пределы защиты в случае особой необходимости. Ещё амулет невидимости способен полностью скрывать себя в выключенном состоянии и скрывать другие предметы, находящиеся рядом с ним, если их предварительно занести в 'охранный список'. Очень полезное качество. На моей шее вскоре целая гирлянда из всяких висюлек образуется, и далеко не всем стоит её видеть, одного искательского знака вполне достаточно для удовлетворения чужого любопытства. Так, с этим тоже разобрался. Напоследок осталась система привязки к основному пользователю, если её активировать, то для других людей амулет станет смертельной ловушкой, если они захотят надеть его на себя. Стоит отметить - в наших электронных системах контроль администратора над пользователями более гибок. К примеру, можно выделять пользователям отдельные ограниченные права, можно менять пользователей и их параметры доступа. В этом же амулете ничего подобного не реализовано, хотя почти всё необходимое для того есть. Инженерная мысль создателей до такого расширенного функционала явно не дошла, а возможно, просто потребности не возникало. Амулеты же создавались для индивидуального использования, с возможностью смены владельца при необходимости. И даже неавторизованный режим использования был предусмотрен, для тех, кто не способен пройти сложный тест, благодаря которому сразу отсеиваются все неграмотные пользователи.
  
  Пока я разбирался с амулетом, ночь плавно перешла через свою вершину. Потянуло холодом, хотя и до этого было нежарко. Продолжая периодически бегло осматривать окрестности своего особняка с внешней стороны ограды, засёк какую-то подозрительную активность в одном месте. Не теряя времени, подобрался поближе, пытаясь разглядеть собравшуюся у задних ворот группу своими глазами, без использования магического взора, чтобы случайно не вспугнуть. Семеро, пять воинов и два мага. Маги активно ковыряются с защитной системой, пытаясь незаметно взломать её, воины с арбалетами чётко прикрывают их, внимательно осматривая пустынный переулок в обе стороны. Применили эликсир 'красный глаз' и теперь проблемами со зрением, как я, явно не страдают. Но и меня под защитой амулета невидимости тоже не обнаруживают, хотя и нахожусь от них примерно в десяти метрах, стою, можно сказать - на самом видном месте прямо посреди дороги. Автомат уже давно поставлен на огонь длинной очередью, как только маги вскроют ворота, высажу по ним половину рожка, даже не целясь. Явно ведь не на чай собрались, захватив с собой хорошие подарки для гостеприимных хозяев. Ну, это если не считать того оружия, которое находится при них, оно вполне в качестве тех подарков подойдёт. Так, кто-то здесь есть ещё. За другим забором и пока далеко, но его интерес к этому месту совершенно очевиден. Даже магов насторожил, те прекратили тыкать свои руки в ворота и резко повернулись в другую сторону, как будто им есть какая-то разница, если смотреть магическим взором. Вроде успокоились, опять продолжая своё чёрное дело взломщиков. На всякий случай решил подойти чуть ближе. Едва сделал шаг, резко накатила волна нестерпимой боли, повалившая меня на землю. За первой болевой волной последовали ещё несколько, чуть менее сильных. Их уже можно спокойно перетерпеть, практически не обращая внимания. Первую тоже бы перенёс без особых последствий, но она застигла меня в не очень удобном положении на половине шага, став такой своеобразной ментальной подножкой. Встав на ноги и быстро сориентировавшись, радостно отметил сохранение собственной невидимости. На амулет подобные ментальные атаки не влияют, жалко, он от них прикрыть своего владельца не в состоянии. Арбалетный болт тоже не задержит, увы, тут другие средства нужно применять, кольчугу, к примеру. Ладно, я-то в полном порядке, а вся компания у ворот лежит ничком, не подавая видимых признаков жизни. Хотя нет, вроде дышат. Просто контузию словили. Кто ж их так крепко приложил, интересно, ударив по большой площади сильнейшим ментальным ударом, даже меня хорошо зацепило. Радует лишь собственная устойчивость к подобным вещам, думаю, возникшая ещё при переносе из моего мира и последующих за ним дней. Тогда боль была гораздо сильнее, а убежать в беспамятство получалось далеко не всегда, приходилось терпеть, тренируя собственную устойчивость. Зато сейчас чужие ментальные атаки моё сознание не гасят, могу вполне нормально действовать, сильно удивляя местных телепатов чем-то смертоносным, когда они того не ждут. А вот сейчас активно проявляться какими либо действиями пока не стоит, немного подождём.
  Так, ещё одна компания пожаловала. Приличная такая компания, дюжина человек, не меньше. И телега с лошадью. Неужели тоже ломиться ко мне в гости станут? Нет, это, похоже, ночная охрана от авторитета Сома. Быстро закинув на телегу первую команду, всё ещё пребывающую в отключке, и накрыв сверху очень знакомой сетью, перекрывающей магам доступ к силе воздуха, охрана не спеша отчалила в сторону особняка смотрящего, увозя с собой мои потенциальные трофеи. Жалко, конечно, сам бы легко с этими 'взломщиками' расправился, но всё равно приятно видеть стражей порядка за работой, и хоть какой-то порядок после их своевременного прихода на место совершаемого преступления. Как не крути - охрана всё же действует, хоть я и не верил в такую искреннюю заботу обо мне со стороны Сома. Знать, ему пока авторитет Вит нужен исключительно целым и невредимым. Только вот один мелкий маг зачем-то немного задержался, что-то делая у ворот, водя рядом с ними руками. Проверяет результаты воздействий предыдущих магов? Похоже. 'Так, а вот это ты зачем делаешь...?' - порывшись в своих карманах, маг вытащил амулет-ключ, проверил, подходит ли он, приоткрыв и снова закрыв ворота. Понятно, если есть охрана, то у неё должны иметься свои ключи, вдруг какие-то злоумышленники сумеют проникнуть внутрь до её прихода. Не могу сказать, что такой расклад мне сильно по душе, но пока всё выглядит вполне логично и достаточно пристойно. Только ещё один момент совершенно никуда не вписывается. Перед тем, как бегом догнать свою компанию, маг бросил проверенный ключ на землю перед воротами, как бы случайно не заметив его выпадения из кармана. Интересно, кому он такой хороший подарочек оставил? Не верю я в подобные случайности, даже не уговаривайте - следовательно, стоит ещё кого-то подождать. Мы ребята терпеливые, несмотря на сильное желание спать, подавляемое одним глотком эликсира жизни.
  
  Очередной гость пожаловал всего через полчаса. Если бы сидел не перед самыми воротами, глядя на лежащий в песке ключ, сразу бы его и не заметил, ибо он тоже оказался невидимкой. Сначала амулет-ключ сам собой поднялся с земли, а потом исчез, растворившись в воздухе. Ворота тоже сами собой тихо приоткрылись через несколько секунд, пропуская кого-то внутрь. Не став терять драгоценных мгновений, резко прыгнул на того, кто мог сейчас оказаться в проёме ворот, подминая под собой чьё-то тело. Мы мгновенно оказались за воротами, резким хлопком закрывшимися обратно от удара моей ноги, когда я попытался в прыжке от них немного оттолкнуться. При падении едва не выпустил своего противника, получив от него сильный удар в бок чем-то острым. Бронежилет опять выдержал, спасая мне жизнь в очередной раз. Второго удара нанести невидимый противник не успел, едва нащупав, где у него находится голова, со всей силы двинул по ней кулаком. Этого невидимке вполне хватило, чтобы перестать дёргаться, пытаясь столкнуть с себя моё тело. Убил, нет, сейчас посмотрим. Ага, на шее гостя болтается пара амулетов, снимаю их прочь. Угу, проявился, красавчик, жив всё же. Большое спасибо тебе за третий амулет-невидимку, мне его так не хватало для полного комплекта. Сосем молодой парень, кстати, лет пятнадцати или шестнадцати, не больше. Знакомая серая куртка с пятнами, опять Слуги Истинного - их одежда. Теперь и детей стали за моей головой посылать, совсем охамели, уроды! Брони на парне никакой нет, из оружия только длинный кинжал, которым он пытался меня ткнуть, и боевой амулет в кармане, очередная незнакомая конструкция на основе ловушки алхимиков. Взвалив лёгкое тело на спину, вошел внутрь дома, воспользовавшись для проверки чужим ключом.
  - Не спишь? - мысленно обратился к Марине, едва оказался внутри.
  - Нет, тебя сижу, жду! - с сильным недовольством в мысленной речи сразу ответила она.
  - А я вернулся не один, у нас тут новый гость... - ехидно заметил ей в ответ.
  - Нормальные гости по ночам не ходят, - в ответ огрызнулась Ведьма, - хочешь сказать, ты его сюда приглашал?
  - Нет, он сам пришел, причём скрываясь под амулетом невидимости, кинжалом острым махал, еле-еле скрутил.
  - Сейчас спустимся к тебе! - с явной тревогой ответила она, обрывая мысленный контакт.
  В отличие от меня, Марина в доме ориентировалась уже хорошо. У неё было достаточно времени всё осмотреть и хорошо запомнить. А вот я в этом лабиринте ещё путался, предпочитая, чтобы меня кто-то сопроводил до нужного места. Через пару минут передо мной предстала взъерошенная Ведьма и маг Осус с заспанными глазами. Судя по изрядно помятому виду, его только разбудили, причём - пинками.
  - Где тут ближайший проход в подвал? - обратился к девушке, почему-то смотрящей в мою сторону расширенными от удивления глазами. - А... - вспомнил, наконец, о собственной невидимости, проявляясь посреди большого холла вместе со своей ношей после того, как ткнул маскировочный амулет, отключая его.
  Марина скептически осмотрела меня с ног до головы. Уходил один и без рюкзака, вернулся с рюкзаком и ещё кого-то притащил на своей спине.
  - Идём, - сказала она, и, повернувшись ко мне спиной, куда-то посеменила по длинному тёмному коридору.
  Последовал за ней в темноту, перейдя на магическое восприятие. Маг сначала отстал от нас, куда-то отлучившись по своим делам, однако потом догнал, когда мы уже спустились в подвал и внимательно осмотрели его, занявшись пленником. А здесь, оказывается, имеется своя персональная небольшая тюрьма, всего на четыре отдельные камеры, в которых какие-либо удобства отсутствуют как явление. Просто каменный мешок с такой же каменной толстой дверью, закрываемой на железную задвижку снаружи. В стенах и дверях камер чувствуется колебание силы, судя по всему, очередная магическая защита, призванная удерживать магов, способных разломать обычный камень с помощью силы. Освещение представлено световыми шарами, наполовину вмурованными в потолок, по одному на камеру. Лежанок нет, вместо них валяется соломенный матрац на полу. В дверях камер врезано небольшое отдельно открывающееся внутрь окошко, через которое можно подавать заключенному еду и воду. Кроме камер рядом нашлась и допросная комната по размеру как две камеры, соединённые вместе, с очень характерным по виду креслом, к которому можно жестко притянуть человека крепкими кожаными ремнями и металлическими браслетами. Ожидаемого большого набора палаческих инструментов для пыток я тут не увидел, да и зачем они нужны в этом мире, когда есть магия и специальные амулеты для допросов. Сейчас мы обновим 'удобное креслице'... - пристегнул своего пленника, всё ещё пребывающего в блаженном беспамятстве. Тут к нам пожаловал Осус, застывший в дверях с сетью в руках, и с большим удивлением разглядывающий моего ночного гостя.
  - Знакомая личность? - спросил его, догадываясь о положительном ответе.
  - Да, - немного чему-то внутренне помявшись, ответил он. - Это был мой лучший ученик Талик, когда я учил молодых балбесов, пожелавших стать Борцами со Скверной. Он единственный среди них чего-то стоил, схватывая всё на лету и страстно интересуясь любыми знаниями. Несмотря на столь юный возраст он уже сильный буси, правда - самоучка. Я несколько раз говорил ему, чтобы он как можно скорее поступал в столичную Академию. С его задатками не нужно даже платить денег и предъявлять свидетельство рода, всё равно приняли бы. Очень талантливый юноша, но при этом настоящий фанатик служения делу Истинного. Что ты с ним хочешь сделать, кстати? - маг умоляюще посмотрел на меня, видимо этот юноша сумел чем-то зацепить его за душу.
  - Для начала хочу выяснить, зачем он нас хотел убить, а также узнать, кто ему тут помогал и зачем. Дальше посмотрим, мне живые враги не нужны. Но если его удастся переубедить встать на мою сторону, как тебя, то тогда пусть живёт. Если мне в этом поможешь - буду признателен.
  Мой ответ явно устроил мага, он перестал смотреть на меня умоляющим взглядом.
  - Сможешь быстро привести его в чувство? Я ему по голове крепко приложил... - спросил его.
  - Сейчас, - он подошел к пленнику и положил ему руки на голову.
  Потянуло холодом, потом ещё раз значительно сильнее. Постояв ещё минуту, маг опустил руки на грудь юноши и опять забрал прилично тепла из воздуха для своих магических манипуляций.
  - Сильный у тебя удар, Витос, - покачал он головой, когда закончил свой целительский сеанс. - Сотрясение мозга, небольшое смещение шейных позвонков, перелом пары рёбер. Ещё чуть-чуть посильнее ударил - убил бы. Я всё сделал, но ещё раз сильно бить его не стоит. Придёт в себя через несколько минут.
  - Хорошо, - кивнул ему. - Давай сюда сеть, и оставь нас наедине. Потребуется твоя помощь - позову.
  - Марина, ты тоже иди пока отдыхай, я немного один поработаю, мне так проще, - мысленно указал девушке, после того, как бегло пересказал ей, о чём мы до этого говорили с магом. - Как закончу, найду тебя сам, не жди меня, хорошо?
  - Хорошо, - ответила она, став в последнее время подозрительно покладистой.
  Не иначе как сильно переживает с тех пор, как сначала едва не убила меня при попытке заняться сексом, а потом чуть не умерла сама, когда мне удалось вырваться из её смертоносных ведьминых объятий, видимо принимая всю вину на себя.
  
  Очнувшийся парень смотрел на меня так, что если бы мог жечь взглядом, то от меня и кучки пепла не осталось. Настоящий истово верующий фанатик. Такого даже мучительной смертью пугать бесполезно. Можно попробовать проверить, как действует палаческий амулет, но меня немного напрягает возможная система защиты, которая может оказаться в нём. Если раньше везло, и мне удавалось счастливо обходить всевозможные ловушки, даже не предполагая их наличия, то теперь незаслуженно позабытая паранойя выбралась из глубин сознания и заняла кресло первого советчика. И ещё стоит вспомнить, как нужно разговаривать с всякими 'истинно верующими', думаю, мне это ещё не раз пригодится. Прикинув в уме всю известную мне информацию о местном культе, подсел к надёжно закреплённому пленнику поближе. Окажись он сейчас не связанным по рукам и ногам, даже и не знаю, что бы тот попытался сделать - или броситься на меня, стараясь вырвать горло зубами, или наоборот убежать, спрятавшись куда подальше.
  - И чем же я тебе так не угодил, несмышлёный юноша? - тихим голосом обратился к внутренне сжавшемуся как стальная пружина парню.
  Точно, теперь сразу бы бросился, но понимает - нет никаких шансов. Говорить тоже не хочет, только зубами от бессильной злобы скрежещет. Ладно, я не гордый, немного поговорю сам.
  - Ты сам выбрал меня самым первым врагом Истинного, или тебе кто-то это рассказал? Причём непременно добавив о том, что ему об этом сам Истинный только что поведал. За всё это и меня, и Ведьму, нужно как можно скорее уничтожить, не считаясь ни с чем более. Так?
  Ага, судя по эмоциональной реакции, нечто подобное, похоже, действительно имело место. Но теперь стоит повернуть мысли пленника резко в другую сторону, пусть маленький росток сомнения проклюнется самостоятельно.
  - Расскажи мне об Истинном, - тихим голосом попросил связанного парня, отстраняясь от него чуть подальше, дабы ему стало немного легче.
  - Порождение Бездны, зачем тебе слушать о Свете Воли Его? - всё же ответил он, пересиливая свою ненависть и страх.
  Да, парень действительно меня боялся и ненавидел одновременно. Как христианский монах, посвятивший свою жизнь истовому служению, и однажды оказавшийся лицом к лицу с самим дьяволом, да ещё спрашивающим у него о Боге вкрадчивым голосом.
  - Хочется сравнить наши представления, - спокойным голосом поведал о своём интересе. - Да и самому Истинному будет потом интересно узнать о том, как люди понимают его, - как бы между делом добавил ещё.
  - Как ты, Сосредоточение Скверны, можешь говорить о своём общении с Истинным? - всерьёз возмутился пленник, попытавшись вырваться из оков. - Убирайся обратно в свою Бездну, проклятое отродье!
  - Хорошо ли ты знаешь о том, что я совсем недавно совершил на Чёрном Перевале? - спросил его, не обращая внимания на ругань и злобное клацанье зубов.
  - Ты, недостойный человеческого имени, осквернил Огненный Ритуал в честь Воли Его и разрушил всевидящее Око Истинного над Храмом, - пленник начал закатывать глаза в гневном припадке, будучи не способен на что-то большее.
  - А теперь попробуй подумать, если бы Истинный был против, мог бы я что-то подобное сотворить? - таким же спокойным голосом продолжал задавать свои каверзные вопросы. - И вообще, ранее у кого-либо такое получалось? - ответ на второй вопрос и для меня самого был весьма интересен.
  - Всевидящее Око Истинного неуничтожимо, это все знают! - сказал в запале парень и резко осёкся.
  Ну да, сложно поддерживать догматы веры, когда они напрямую противоречат наблюдаемым фактам.
  - Остановить Огненный Ритуал до его окончания один человек, даже самый сильный буси, не являясь при этом Верховным Слугой Истинного, тоже ведь не сможет, так? - последнее заявление казалось совсем уж натянутым, но сейчас сойдёт за очередной аргумент.
  Парень, наконец, серьёзно задумался, замолчав и погрузившись в себя. С одной стороны, я так пока и оставался для него врагом того, которому он выбрал служить, но и мои слова заронили в его душу весомые сомнения. Можно, конечно, легко выкрутиться, сказав - мол - я слишком сильный враг, а потому способен идти против его бога и даже иногда временно побеждать, но до этого я строил весь разговор с ним так, чтобы выбрать эту очень простую защиту сложнее всего. Тогда, как минимум, меня придётся признать практически равным самому богу. Фанатики на такое точно не пойдут, а удобной концепции дьявола, на которого всё можно смело валить, в их культе, похоже, нет.
  - Ты своими глазами наблюдал произошедшее во время Огненного Ритуала? - я вывел пленника из раздумий, когда по моему представлению прошло достаточно времени.
  - Нет, мне рассказали братья, - парень уже не смотрел на меня с одной ненавистью, в его взгляде появилось и что-то иное.
  - Догадываюсь, что они тебе могли рассказать... - злорадно ухмыльнулся его словам. - Хочешь узнать правильную версию, как оно было на самом деле?
  - Хочу, - попытался кивнуть он, но жестко закреплённая голова не дала ему это сделать.
  Ну что ж, сейчас залью тебе в мозги немного исправленную программу, посмотрим, что из этого выйдет. Сочинить экспромтом маленькую сказку с большим смыслом совсем несложно. Будь передо мной умудрённый годами муж, толку от неё можно даже не ждать, но тут совсем зелёный мальчишка, не видящий реальной жизни за своим юношеским максимализмом, переросшим в религиозный фанатизм.
  - Человеческие жертвоприношения, творимые на угоду публике, уже давно омрачают Взгляд Его, - я начал свой рассказ со своеобразной интерпретации известных мне фактов. - Нигде в королевствах не проводят подобные Огненные Ритуалы, только тут, на Чёрном Перевале. Везде Голос Истинного давно услышан его Слугами, и только тут ещё остались те, кто не хочет служить Его Воле, ратуя в первую очередь за свой карман. Вместо несения Его Воли людям, они хотят как можно больше денег. Именно им они теперь и служат. Многие Слуги тут давно пропитались гнилой Скверной цвета золота с ног до головы, и теперь распространяют своё тлетворное влияние дальше, вплоть до самой столицы. Не в силах больше видеть творимых непотребств, Истинный дал мне достаточно силы, дабы я донёс думающим людям Его Глас.
  Хм, а моя сказка, похоже, действительно сработала. И вправду говорят - 'чем чудовищнее ложь - тем лучше в неё верят'. Не знаю, как может сочетаться сказанное мной с той картиной, которая имелась в голове у парня, но его взгляд в мою сторону стал совсем другим. Гнев из него никуда не исчез, но теперь он уже был направлен явно не на меня. Не иначе ко всему, только что сказанному мной, он нашел реальные примеры из своей прежней жизни.
  - И как теперь дальше жить? - парень умоляюще посмотрел на меня, и это, похоже, было совсем не хитрой уловкой, чтобы освободиться.
  Вот теперь он станет внимательно слушать мои слова, которые буду ему дальше говорить. Главное не сильно покривить против его 'высших ценностей'.
  - Ты же хочешь стать настоящим Борцом со Скверной, так?
  Парень попробовал кивнуть.
  - Значит, тебе нужно очень многому научиться, чтобы видеть Скверну самостоятельно и никогда не опираться на чужие слова и мнения. Ты сам когда-то сможешь услышать Глас Его и исполнить Его Волю. Сейчас Скверна стала очень хитрой и поразила даже тех, кто призван неустанно с ней бороться. Одной грубой силой Скверну не изведёшь, едва выкорчуешь её в одном месте, как она прорастёт в другом ещё сильнее, чем прежде. Нужно стать даже не сильнее, а гораздо хитрее Скверны и быть готовым к тому, что против тебя пойдёт весь остальной мир. Все люди отвернутся и проклянут тебя, и лишь один Истинный по достоинству сможет оценить твоё Служение!
  Умею же красиво и ярко говорить, когда очень надо, даже про усталость и желание спать в процессе болтовни позабыл. Только вот про последующий эмоциональный откат забывать не стоит. И всё же парня я 'сделал', теперь он временно на моей стороне, пока его кто-то ещё раз не переубедит. Надо пользоваться моментом, чтобы получить у него нужную мне информацию и идти отдыхать.
  - Я освобожу тебя, если ты подробно расскажешь мне о том, кто послал тебя ко мне, кто тебе помогал в городе, и что вы планировали делать после, - перешел, наконец, к тому, ради чего и начинал допрос.
  Видя некоторое внутреннее сопротивление, добавил:
  - Ты бы и так всё рассказал, долго противостоять амулету палача древних мастеров пока ещё никто не смог.
  - У тебя есть запрещённый амулет, и ты его до сих пор не применил? - парень очень сильно удивился моему заявлению.
  Вместо ответа достал магическую висюльку из кармана, которая всех понимающих пленников почему-то сильно пугает.
  - Кто ты? - вместо потока ожидаемых откровений о своих руководителях и сообщниках, спросил парень.
  - Когда придёт твоё время, спросишь у Истинного сам, - перевёл стрелки на того, кто до сих пор оставался совершенно безучастным. - А сейчас мне нужно знать некоторые подробности, чтобы это время когда-либо действительно наступило.
  - Хорошо, я расскажу, - окончательно сломался пленник. - Только меня никто не посылал. Я сам решился мстить тебе.
  - Так уж и сам? - удивился такому глупому заявлению. - А как же редкие амулеты? - достал из кармана брюк всё снятое с него. - И ещё сообщник, который подбросил тебе амулет-ключ?
  - Амулеты я временно взял в главном хранилище у нашего наставника Готиуса, когда тот отправился сюда же за тобой вместе с другими наставниками, и оставил мне свой ключ.
  - Как-то странно это, чтобы наставник тебе свои ключи оставлял... - высказал своё сомнение по поводу его слов. - И ещё никак не могу понять, почему ты рванулся сюда сам, когда за дело взялись более опытные люди. Может, объяснишь?
  - Предчувствие плохое пришло, - ничуть не смутился парень моих сомнений. - Наставник Готиус был очень хорошим Борцом со Скверной, но его собственное внутреннее Служение оказалось слишком мало. Я знал - ему непременно потребуется моя помощь и сразу же, как смог, поспешил за ним. Сильно торопился, но догнать его отряд не успел, меня не пропустили в город ночью, когда вы успели повстречаться друг с другом. После решил непременно отомстить сам, когда узнал о твоей победе над отрядом наставников.
  - И всё же, мне не очень ясно про ключи. Почему тебе так доверяли? Странно это.
  - Наставник Готиус стал для меня почти как родной отец, - заметно смутился парень, рассказывая дальше. - Он где-то подобрал меня полумёртвого, уже и не помню сам. С тех пор я был всегда при нём, а последние годы мы жили при школе Борцов со Скверной на Чёрном Перевале. Наставник хорошо меня знал, догадываясь о том, что я быстро найду спрятанный им ключ, но всё равно не стал передавать его кому-то другому. Он вообще мало кому верил, а за ценности всего отряда и школы с него могли строго спросить. Потому и отдал свой ключ мне, с наказом никому не передавать и никого не пускать в хранилище до его возвращения.
  Да, 'весёленькая' ситуация, однако. Парень, оказывается, мстил не только за одну веру, но и за человека, который стал для него близок. То есть я для него теперь личный враг. Впрочем, вера всё же оказалась явно сильнее, иначе он бы так быстро не сломался.
  - Понятно, - удовлетворённо кивнул ему, - теперь расскажи о своём сообщнике в городе. Можешь не пытаться меня обмануть, спасая его, я видел, как он бросил амулет.
  - Это Повелитель сил Камиш, - нехотя ответил пленник, - старый Борец со Скверной. Раньше часто бывал у нас в школе и общался с наставником Готиусом. Потом его отправили сюда с заданием войти в свиту к местному смотрящему. Когда я узнал о гибели группы наставников, то сразу нашел его, а он рассказал, что нужно срочно сделать. Он по возможности оставляет мне ключ, я тихо убиваю тебя и всех, кого найду в доме. Далее незаметно покидаю город и возвращаюсь обратно на Чёрный Перевал в школу. Камиш потребовал, чтобы о своих действиях здесь, никому потом не говорил ни при каких обстоятельствах. Но огненную клятву я давать ему отказался.
  Так, а вот это уже совсем интересно. С агентами от Борцов со Скверной среди людей местных авторитетов, всё понятно. Что-то подобное вполне ожидалось. Только вот тут мы наблюдаем странность - Слугам Истинного я сейчас нужен исключительно живым для публичного сожжения, а их агент толкает мальчишку, горящего желанием мести, на убийство. Тут где-то явно нарушена логика, или мы чего-то не совсем понимаем. Сдаётся мне - тот самый агент ведёт какую-то свою игру. И зревшая в моей голове идея завтра же сдать того подлеца авторитету Сому, пусть сам с ним разбирается - оказывается никуда не годной. Лучше не торопиться и разобраться во всём самому. Агента можно удачно прихватить на имеющемся компромате, заставив поработать ещё и на себя, авось когда-либо пригодится.
  -Ладно, считай - тебе поверили на слово, - я посмотрел на парня усталым взглядом. - Хотя без проверки ничего не останется. А потому можешь что-либо добавить к своему рассказу, пока ещё не слишком поздно, - показал пленнику явную и недвусмысленную угрозу.
  Но он никак не отреагировал на неё, даже расслабившись, очевидно посчитав, будто всё рассказал как на исповеди. Тогда осталось выяснить последние детали, и на сегодня всё.
  - Ты амулет невидимости на себя настраивал? - решил уточнить прямым вопросом некоторые свои догадки, хотя ответный взгляд всё сразу выдал и без всяких слов.
  - Это могут сделать сейчас только парочка Повелителей мудрости в столице, а мне сойти с ума пока не очень хочется, - брезгливо фыркнул парень.
  - И много ли у вас там осталось подобных амулетов? - убийцы-невидимки для меня реально опасны, лучше иметь хотя бы общее представление, сколько их ещё можно ждать.
  - Больше нет, их только три действующих было, - несказанно обрадовал меня пленник. - Но у других боевых групп Борцов со Скверной могут ещё найтись до половины дюжины на все королевства, как мне рассказывал наставник Готиус.
  А вот это очень скверные новости. Придётся что-либо особенное придумать, дабы как-то суметь защититься от применения подобных сюрпризов простив нас. Ведьма-то может своим энергетическим щупальцем видеть и через такую качественную защиту, но она далеко не всегда может оказаться рядом. Да и спать ей когда-то нужно. Остаётся понадеяться на какие-либо свои технические средства защиты, но это потом, их ведь ещё сделать надо. Пока же остаётся постоянно скрываться под такой же маскировкой, выходя за пределы зоны защитного периметра. Вот напасть-то...
  - Второй амулет для чего? - поднял повыше вторую небольшую плоскую полукруглую металлическую штуковину на цепочке.
  - Это амулет для прохода всех врат на Чёрном Перевале и он же служит ключом для доступа в хранилище, расположенное внутри вторых врат. Это именно тот ключ, который мне оставил наставник Готиус.
  - Ты хочешь сказать - без него у Слуг Истинного и Борцов со Скверной теперь начнутся большие проблемы?
  - Есть ещё один ключ у брата Уму, но он не ко всем комнатам хранилища пропустит, самые редкие и сильные амулеты они теперь не смогут достать.
  И на этом спасибо. Наведаться бы туда, да выгрести всё ценное, пока не спохватились, но пока придётся откинуть такую заманчивую идею - слишком опасно.
  Ещё оставался последний боевой амулет. Вытащил из кармана очередную хитрую конструкцию. Весьма занятную, кстати. Сразу два накопителя силы от ловушек алхимиков подключались толстыми золотыми плетёными проводами в прозрачной изоляции к одному эффектору, за которым располагался ещё один короткий конический стержень из неизвестного материала, сильно похожий на какое-то изделие древних мастеров. Не камень, не металл и не кость, скорее какая-то очень прочная пластмасса. В составе конструкции наблюдался привычный для амулетов, используемых Борцами со Скверной, блок самостоятельной зарядки накопителей пользователем. А вся эта магическая начинка была заключена в ажурный серебреный корпус по внешнему виду сильно напоминающий небольшой пистолет, правда без спускового крючка и защитной скобы. И этот амулет требовал авторизации пользователя, то есть для меня оказывался совершенно бесполезным.
  - Что это за игрушка? - спросил своего пленника, которому уже сильно надоело лежать привязанным и не иметь какой-либо возможности пошевелиться.
  - Воздушный кулак. Мощный, дальний, управляемый. Наш мастер Бокк только четыре таких амулета сделал, больше просто не из чего.
  А ведь я уже успел познакомиться с действием подобной штуки на себе во время путешествия к Чёрному Перевалу. Неприятно даже вспоминать. С сотни метров меня легко сшибало с ног, а вблизи так и вообще могло все кости переломать.
  - Сними привязку с себя, - жестко потребовал я, положив амулет рядом с рукой парня, откинув в сторону краешек сети. - Только смотри, не балуй...
  - Всё, готово, - сказал он через несколько секунд.
  Взяв амулет в свои руки, проверил, коснувшись его силой. Теперь он легко откликался на неё. Разберусь с ним позже, пока просто убрал его обратно в карман, чувствуя - дальше держаться нет сил, пора заканчивать.
  - Ты убьёшь меня? - вдруг спросил пленник обречённым голосом.
  - Нет, - покачал головой, показывая, что не собираюсь так делать. - Я обещал отпустить тебя, если всё честно расскажешь, но твои слова нуждаются в дальнейшей проверке. Пока посидишь тут в камере пару дней, а дальше посмотрим. Да, тебя ещё кое-кто завтра увидеть хотел из твоих прежних знакомых. Сейчас развяжу путы, дёргаться не советую, убью сразу.
  Собрав максимум возможного из остатков своих сил, внутренне приготовился к решительному броску развязанного пленника, который попробует ударить или удрать. Однако парень сопротивляться не стал, и понуро проследовал в одну из пустующих камер, позволив себя закрыть. Проверив взглядом силы территорию вокруг особняка на предмет нежелательных гостей, отправился сам на третий этаж, в спальню, где предварительно обнаружил магическим взором спящую Марину. Скинув с себя сапоги, улёгся рядом на кровать поверх одеяла во всей остальной одежде, мгновенно отключившись, едва голова коснулась мягкой подушки.
  
  Как это ни странно, мне дали спокойно выспаться, хотя на это даже не надеялся. Да и во время сна никто из незваных гостей не пытался тыкнуть в горло острым железом. Ещё одна ночь прошла, и наступил новый день, полный тревоги и забот. Хочется верить - рано или поздно охотники за моей головой поймут, что им стоит поискать добычу немного попроще. Или же просто сами охотники кончатся раньше, чем успею кончиться я. Но пока до этого ещё далеко, и следует делать ранее запланированные дела, просто учитывая их наличие где-то совсем рядом. На сегодняшний день и так много чего отложил. Успеть бы ещё пройтись по ярмарке, а то у неё сегодня последний торговый день. А может быть наоборот, сначала ярмарка, а потом всё остальное? Сейчас разберёмся.
  - Марина, как там у вас идут дела? - спросил Ведьму по мысленной связи.
  - Проснулся, наконец, - ехидно заметила она. - Спускайся вниз, тут ещё немного осталось чего можно пожевать, да и некоторые 'удобства' с горячей водой работают. Пахнет от тебя, не стану пояснять как, а ещё на кровать забраться не постеснялся, чуть ночью не задохнулась!
  М-да, свой свежий 'казарменный аромат' даже и не чувствовал, пока об этом прямо не намекнули.
  - Неужели Осус сумел печь починить, раз ты говоришь про какие-то 'удобства'? Если так - это сильно радует.
  - Нет, здесь при кухне ещё одна есть, от которой вся хозяйственная часть питается, он её и запустил, пока ты там дрых, - ответила Ведьма, обломав мои несостоявшиеся радостные восторги.
  - Сейчас спущусь, - ответил ей, обрывая мысленную связь.
  Хозяйственная часть - это совсем не господские покои. Здесь 'удобства' оказались самыми минимальными, разве только по сравнению со студенческим общежитием, где на целый этаж один туалет и одна душевая - их можно назвать настоящей роскошью. Впрочем, тут даже не для самых бедных людей в городе такое практически недоступно. Вон, у Повелевающего мудростью Питса, всё находится исключительно во дворе да на огороде, как в наших старых деревнях. А ведь он лучший специалист по амулетам во всех Смертных Землях, как некоторые мне говорили, разве его деловая репутация немного подкачала из-за излишней жадности. Кстати, с ним сегодня нужно встретиться, и с мастером-оружейником Толисом тоже. Хоть ремонт магической системы дома и сильно дорог, но оставлять, так как она есть сейчас нельзя, иначе придётся дежурить каждую ночь на улице, ожидая очередного нападения.
  Почти полтора часа ушло на приведение себя в подобающий вид. Заодно пригодился и эликсир, убирающий запахи тела, за неимением более привычных дезодорантов. Одежду тщательно вычистил специальным амулетом, куда лучше, чем иная химчистка. В общем, моё изображение в зеркале мне даже понравилось. Если убрать выражение хронической усталости с лица, то хоть на конкурс мужской красоты выставляйся, не хватает лишь фингала под глазом для полного комплекта.
  - А куда маг подевался? - спросил у Марины, методично пережевывая восстановленный из сублимата кусок жареного мяса.
  - Он с твоим вчерашним пленником возится, пошел его кормить часа три назад, да и сидит в подвале с тех пор, - ответила девушка, утягивая у меня половину куска прямо из руки.
  - Может с ним что-то случилось? - немного взволновался после её слов, забыв отобрать еду обратно.
  - Нет, я присматриваю периодически, - успокоила она меня, окончательно уничтожая съестное. - Судя по всему, они там просто разговаривают.
  - Сейчас схожу, узнаю, до чего они договорились, всё равно есть больше нечего, - хмуро улыбнулся девушке, забавно слизывающей языком мясной сок со своих пальчиков.
  - Мне потом расскажи, а то совсем не воспринимаю местной речи, - сокрушенно заметила она, оглядываясь в поисках ещё одного невскрытого пищевого пайка. - Даже не знаю, как ты их можешь понимать, звуковая какофония, а не речь, хуже китайского языка.
  - Ничего, научишься и ты когда-нибудь, - обнадёживающе ответил ей, так и не рассказав до сих пор о том, что моё понимание языка аборигенов работает исключительно за счёт специального амулета на моей голове.
  В некотором роде мне даже выгодно, чтобы Марина общалась с местными исключительно через меня. Судя по складу её характера, девушка она слишком самостоятельная, и едва получив возможность свободно общаться с людьми, запросто может понаделать кучу ошибок. На честное слово тут почти никому нельзя верить, все так и стараются как-то под себя подмять, особенно те, у кого чуток власти есть. Дашь слабину и всё - мгновенно окажешься чуть ли не в пожизненном долговом рабстве или превратишься в расходный материал для достижения чьих-то целей.
  - Чуть не забыл, - протянул девушке портативную радиостанцию с гарнитурой скрытого ношения. - Заряда аккумулятора на пару суток должно хватить, потому держи постоянно включенной, если выйду из дома. Перед выходом мысленно предупрежу.
  - Зачем? - изумилась она. - Мы же можем и так мысленно на расстоянии разговаривать.
  - Только внутри дома или когда вместе находимся за его оградой. Если ты внутри, а я снаружи, то защитная система полностью блокирует мысленную связь, я проверял, а вот с радиосвязью может и получиться, - пояснил ей. - И ещё, составь список того, что нам стоит на ярмарке купить, кроме еды. Ты ведь уже всё просмотрела и лучше меня знаешь - что у нас есть, а чего нет.
  - А когда пойдём? У меня уже всё давно посчитано, - с самым живым интересом посмотрела она на меня.
  - Через пару часов не раньше, - немного охладил её быстро пробудившийся при упоминании возможного шопинга энтузиазм.
  - Хорошо, буду ждать тебя, - смиренно отступилась она, опустив свой взгляд.
  - Да, ещё один важный момент... - переключился на мысленное общение и передал Ведьме картинку решения геометрической задачи, чтобы настроить на себя амулет-невидимку, поясняя, зачем это нужно и какие могут оказаться последствия неудачи. - Справишься сама с подобной задачей при сильной необходимости?
  - Сложно, - покачала она головой. - Почти как органическая химия сложных полимеров, приходилось сталкиваться. Не знаю, получится или нет.
  - Пока потренируйся без контакта с амулетом по показанной схеме, и не рискуй зря - это опасно.
  - Учту, - ответила она, стащив у меня из-под носа фрукт, немного похожий на яблоко, на который я до этого пристально смотрел.
  С сожалением осознав неожиданное завершение завтрака, так как всё съедобное вдруг закончилось, спустился в подвал посмотреть на происходящее там. Маг Осус сидел вместе с вчерашним пленником в одной камере и о чём-то тихо разговаривал. Мельком заглянув за приоткрытую дверь, не обнаружил чего-либо подозрительного, и, не привлекая к себе внимания, отправился по другим делам. Мой путь теперь лежал во дворец авторитета Сома.
  
  Выйдя за ворота, проверил радиосвязь, вызвав Марину. Она сразу же отозвалась, будучи заранее предупрежденной о моём выходе. Связь прекрасно работала, магическая защита не являлась для неё помехой. Одной проблемой меньше. Пройдя малолюдными переулками кружным путём, обходя торгующие толпы, подошел к нужной мне двери. В отличие от моего особняка, дворец авторитета Сома не окружался забором и не отделялся от шумных улиц центра зелёными насаждениями. Небольшой парк у него тоже имелся, но располагался во внутреннем дворе, со всех сторон закрытый высокими стенами дворца. Мой особняк был выстроен в виде большой буквы 'Н', а дворец Сома имел внешнюю форму восьмиугольной соты, занимая чуть ли не целый квартал посреди города. В этот раз меня опять не заставили ждать, авторитет сразу радушно принял гостя, усалив за обеденный стол. Несмотря на недавний лёгкий перекус, только возбудивший мой аппетит, оказался несказанно рад такому повороту событий.
  - Лихо ты вчера поставил на место этого зазнайку Кабана, - заявил Сом, дав мне немного насытиться. - Тоже мне, авторитетом себя решил возомнить, шантрапа искательская!
  - А мне он показался весьма сильным воином... - ответил ему, дожевывая жареное крылышко птицы, сильно напоминающей тощую курицу.
  - Как воин он, безусловно, хорош, - поддержал меня Сом, - но как лидер клана... - и всем видом выражая большие сомнения, добавил: - За время его главенства 'северные' сильно сдали. Скоро 'южные' их подомнут под себя, если и дальше так пойдёт, - авторитет в сердцах махнул рукой, выражая своё сильное недовольство.
  - Тебе разве не всё равно? - удивился такой яркой эмоциональности с его стороны явно не соответствующей поводу.
  - Ты просто не понимаешь, - взглянул он на меня сверху, как учитель на несмышлёного послушника. - Искательские кланы платят городу за защиту их общей собственности, то есть фактически мне. Каждый клан платит основной взнос за право считаться городским кланом, и только потом за занимаемое его собственностью место в городе. Ещё кланы хранят у смотрящих свои общие деньги и иногда покупают защиту своих людей, передают выкуп за пленных, если требуются такие услуги. Чем больше кланов в городе и чем сильнее каждый отдельный клан, тем больше город получает с них денег, помимо основной торговли. Поэтому я не могу позволить двум оставшимся городским кланам превратиться в один. Да и конкуренция снизится, искатели совсем обленятся. Они и так уже в дальние походы почти не ходят, побираясь по ближайшим окрестностям, не то, что раньше. И этот Торопыга Кабан, если вовремя не возьмётся за голову, быстро её потеряет даже без моего участия.
  - А зачем ты мне это говоришь? - ещё больше удивился его откровенности, причём, вполне искренней. - Или ты хочешь поставить меня на его место?
  - Тебе сильно хочется несколько лет подряд провозиться со всем этим сбродом, ныне называющим себя 'искателями'? - злорадно ухмыльнулся он на мой вопрос.
  - Вообще-то нет, - задумчиво ответил ему, прикидывая свои перспективы на этом поприще. - Разве свой клан создать в дальней перспективе. В дальние походы одной малой группой особо не походишь.
  - Это совсем другое дело, - улыбнулся мне Сом, излучая настоящее одобрение. - Тебе, как действующему авторитету, даже не обязательно клан регистрировать и платить взносы. Достаточно вести торговлю в городе, чтобы все оставались довольны. Не будешь же ты сам всё на Чёрный Перевал возить.
  - Такая возможность у меня вроде бы теперь есть... - не очень уверенно заявил я.
  - Есть, - кивнул авторитет. - Но если захочешь полноценно самостоятельно вести торговые дела, то преданных людей тебе потребуется много, и мало преданных, они ещё толковыми должны оказаться, иначе прогоришь. Таких людей приходится годами вокруг себя собирать и всячески обхаживать, дабы не сбежали к другим. Тебе сейчас куда выгоднее вести дела через меня или город, что почти одно и то же. А ещё я сильно сомневаюсь в твоём желании безвылазно сидеть в городе, как приходится делать мне. Думаешь, это так приятно? Может мне тоже очень хочется увидеть столицу алхимиков своими глазами!
  - Ты что, тоже был раньше искателем? - неожиданно спросил Сома о том, чего даже представить раньше не мог.
  - Как ты думаешь, - спросил он, хитро прищурив один глаз, а вторым насмешливо глядя в мою сторону, - чей искательский знак ты теперь носишь на своей шее?
  - Неужели твой... - споткнулся я об свою собственную мысль, теряя дар речи на несколько секунд от глубокого изумления, - ...ты хочешь сказать, что когда-то являлся членом того самого Искательского Братства?
  - Всё же узнал про амулет... - задумчиво буркнул он себе под нос. - Да, ты прав, когда-то я состоял в Искательском Братстве и сам ходил в дальние походы. До второго города алхимиков даже доходил, и проклятия не боялся. Но, увы, время неумолимо, а Смертные Земли безжалостны.
  Сумел меня ошеломить авторитет, причём в который раз. Можно, конечно, списать его откровения на то, что он специально для меня устроил тут театр одного актёра для одного зрителя. Опять что-то от меня хочет получить непрямым способом, что-то такое, считаемое прежде совершенно невозможным. Скорее всего, это именно так и есть, можно даже не думать. Вот только всё им сказанное - чистейшая правда, за то могу любой зуб поставить. Лучше, конечно, не свой собственный. Но раз его сейчас пробило на откровенность, можно вытянуть из него больше полезной информации, при этом, не сразу касаясь наших не очень-то 'дружественных' отношений из-за его прежних подстав.
  - Значит, ты знаешь, как погибло Братство? - задал вопрос-утверждение.
  Как могла исчезнуть сильная идеологическая организация, проповедующая благородство, взаимопомощь, чистоту помыслов и подкрепляя это весомыми материальными и магическими ресурсами. Такие организации сами не умирают, их кто-то должен обязательно убить.
  - А Братство не погибло, - немного разочарованно хмыкнул Сом в ответ на мои наивные измышления. - Братство успешно действует до сих пор, просто оно ушло из Смертных Земель. Здесь остались только такие особенные 'братья' как я, надеюсь, теперь тебе понятно зачем?
  Ну да, теперь-то сложно не понять, когда практически всё разжевали и даже положили в рот, осталось только проглотить. Искательское Братство стало в королевствах тайной организацией, противодействующей Лордам и Слугам Истинного, а Сом и его люди занимаются её финансированием. Революционеры-конспираторы, блин, Ленин в Разливе, а Крупская с Феликсом на сеновале. Кстати, про ту 'Крупскую'...
  - Кто такая Аэль? - задал в лоб давно мучающий маня вопрос.
  - Жрица Отвергнутого Храма, - сказал авторитет три ничего не значащих для меня слова, добавив к ним совершенно таких же: - Прошедшая некогда полную инициацию, но ещё ни разу не взошедшая.
  - Ничего не понял, - помотал головой, показывая свою полную неосведомлённость.
  - А да, совсем забыл - ты ещё слишком молод, чтобы об этом знать, - усмехнувшись, он решил немного пояснить: - Слуги Истинного очень хорошо постарались, чтобы никто из простых людей не смог больше услышать Гласа Его и заставили позабыть всех о том, как это бывало раньше. Слуги наивно думают, что смогли уничтожить всех Жриц, но они ещё сохранились. И одна даже выбрала тебя в качестве своего спутника по Великому Пути.
  - То есть Аэль выбрала меня сама, а не ты мне её подарил? - опять мои мысли пребывали в замешательстве от множества непоняток.
  - Конечно, - улыбнулся довольный моей реакцией авторитет. - Жрицу сложно к чему-то склонить и принудить, если она того сама не захочет. Некоторые Слуги Истинного могут от них как-то защититься, и то только самые сильные. Ты же чувствуешь, как она на тебя действует, просто находясь рядом. Причём, она постоянно сдерживает себя, опасаясь сорваться. Впрочем, подробности Аэль тебе сама сегодня ночью расскажет, пришло ваше время быть вместе.
  Ничего себе, смелое заявление.
  - Мне вот только интересно, как к ней моя Ведьма отнесётся? - с хитром прищуром глянул на своего собеседника, подсказывая ему, что не всё так просто.
  - А да, немного забыл, она ведь у тебя смогла войти в силу и даже кого-то полностью выпить? - вернул он такой же прищуренный взгляд мне, показывая, что полностью в курсе прошлых событий. - Ничего, девушки без тебя сами договорятся, это не твои проблемы. Просто не сопротивляйся сам, и всё будет хорошо.
  Все прочие вопросы, которые прежде сильно просились наружу, и пихавшиеся локтями, желая пробиться вперёд, куда-то тихо разбежались, оставив полнейшую пустоту в моей голове. Видя моё растерянное состояние, Сом взял инициативу в свои руки, выдав мне план дальнейших действий, вернувшись к самому началу разговора:
  - Раз ты сам разобрался с Торопыгой Кабаном, и выдал ему самые правильные требования даже без моей помощи, то и дальше не отступай от них. Мог бы даже больше запросить, но и так хорошо вышло. Искатели потом попытаются всячески занизить твои претензии, но помни, без тебя у них ничего не получится, и они прекрасно это знают. Потому твёрдо держись на том, что запросил. Ты уже без меня явно понял - потом потребуется крепко выкручиваться: платить по договору и отпускать тебя никто не захочет. Даже если бы ты запросил куда меньше, живые герои никому не нужны, кроме самих героев. Впрочем, тебе не привыкать. Твоя главная задача в этом деле собрать под себя максимум ценных людей. Большинство бандитских буси привязывались огненной клятвой к авторитету Фосу и его правой руке - Живодёру. Теперь же они стали заложниками ситуации и станут держаться за Искательский Посёлок до самого конца, понимая, что если проиграют, то жаждущие мести искатели их всех перебьют. Но если они смогут вовремя присягнуть тебе - это даст им шанс выжить. Особой любви среди искателей ты потом не сыщешь, но зато сможешь самостоятельно позаботиться о своей безопасности. Помни, настоящая охота на тебя ещё даже не начиналась, все, кто пытался напасть, просто сильно недооценили тебя и мой интерес. Открыто помогать своими людьми я тебе не могу, рассчитывай больше на себя. Разве охрану вокруг твоего особняка пока несёт моя дружина, слишком много ещё желающих получить за твою голову вместе с телом премию в три тысячи золотых, обещанную Слугами Истинного. И ведь даже не догадываются, что им никто не собирается платить даже мелкого медяка.
  - Почему? - опять удивился я. - Неужели денег жалко?
  - Сумевший захватить в плен настоящего героя сам становится героем, а они, как уже раньше говорил, никому тут не нужны. Потому официально удачливых охотников с большими почестями проводят за Чёрный Перевал, где их дорожка благополучно оканчивается в ближайшем лесу. Обычная старая практика.
  - Сурово, - что мне ещё оставалось сказать.
  - Такова жизнь... - ухмыльнулся авторитет Сом, разводя в стороны руки, каков вопрос - таков ответ, ничего не скажешь.
  В общем, на этом месте наша откровенная беседа подошла к концу. И меня, всё ещё находящегося под большим впечатлением, проявляя самое искреннее уважение, выдворили на улицу слуги.
  
  - Подхожу к задним воротам, будь внимательна, - я активировал рацию, передавая Марине информацию о своём местонахождении.
  Ибо на ней сейчас лежит обязанность защиты внешней территории особняка, а как у неё с опознаванием людей на расстоянии, до сих пор не разобрался.
  - Уже вижу, - быстро пришел ответ от неё.
  Надо же, у меня так не получилось бы в любом случае, легко заглянуть за двойную защитную систему.
  - Пока я отсутствовал, случаем ничего произошло?
  - Нет, только тут твой маг тебя уже обыскался, что-то ему срочно надо, ничего из его болтовни не понимаю.
  - Сейчас узнаю, отбой связи, - ответил ей, входя в ворота и отключая радиосвязь.
  Проверка дома магическим взором, так меня тоже сразу же нашли и уже идут по мою душу с каким-то срочным вопросом.
  - Витос, - взъерошенный и чем-то сильно возбуждённый Осус сразу обратился ко мне, едва оказался у него в зоне досягаемости, и быстро заговорил: - Талик хочет немедленно принести тебе клятву преданности!
  - А зачем это ему? - немало удивился такому повороту событий. - Ещё ночью убить хотел, а теперь решил преданно служить. С чего это вдруг?
  - Он считает, раз на тебя обращён Взор Его, то его попытка покушения обрекает его на скорую гибель в скверне. И чтобы смыть с себя порок неправедного смертного гнева, который был допущен им по отношению к тебе, он должен отслужить тебе, пока ты сам не захочешь прогнать его от себя словом своим. Просит тебя не прогонять его минимум два года, иначе не останется ему места в мире живых.
  Вот ведь фанатик малолетний. Свалился же на мою голову. И что с ним теперь делать? Ладно, попробуем подумать конструктивно.
  - Ты раньше говорил, что он был твоим лучшим учеником? - спросил взъерошенного мага, так страстно решившего похлопотать за мальчишку.
  - И не только моим, - сразу же ответил тот. - У парня реальный талант ко всему, что, так или иначе, касается управления силой. Если он станет учиться в Академии, то лет через двадцать сможет стать полным Магистром.
  Хм, какое-то новое звание среди местных магов появилось. Повелевающих знаю, Повелителей тоже, а Магистры - что-то свежее.
  - Извини, Осус, я, наверное, не всё хорошо знаю, из провинции родом, Магистр - это кто в вашей системе званий? До Повелителя сил или после?
  - Нет, Витос, не так, - маг немного скривился от моей дикой, по его представлению, необразованности, которая сильно бросалась в глаза. - Все буси на определённом уровне посвящения выбирают основную специализацию, глубоко изучая что-то одно. Я вот пошел по стопам своего отца, став к настоящему времени Повелителем плоти. Мой брат двинулся немного в другую сторону, и сейчас является Повелевающим мудростью, хотя ему бы больше подошло боевое направление, которое сейчас не так престижно, как раньше. Магистрами же становятся те, кто смог подтвердить минимальный уровень Повелевающего одновременно по трём направлениям, и уровень Повелителя по одному. Для таких достижений нужен большой талант, что встречается крайне редко, огромная усидчивость и настойчивость в учёбе, которой обладают ещё меньшее количество людей.
  - И много в королевствах этих Магистров сейчас? - спросил чисто ради проформы, заранее зная примерный ответ.
  - Три года назад числилось пятеро, но из тех, кто жил в столице, могу назвать только двоих. Про остальных давно ничего не было слышно, наверняка у кого-то из высших Лордов служат и не показываются при Академии. Для любого наставника большая честь, когда его послушник становится Магистром, но это происходит очень редко.
  Что ж, примерно такое положение дел и предполагалось. Такие маги слишком опасные противники, хорошо их мало. И теперь понятно, почему он так печётся о том мальчишке. Окажись я на его месте - сам бы за такого ученика зацепился. Если у него и впрямь масса талантов, то такого перспективного юношу стоит держать при себе. Только с религиозным фанатизмом придётся что-то делать, иначе его можно сравнить с гранатой без чеки. Когда и где рванёт, совершенно непонятно.
  - Хорошо, я приму клятву Талика, раз ты за него так просишь... - принял окончательное решение, и последовал по длинному коридору, ведущему к тюремному подвалу.
  Осус мелкими шажками быстро засеменил за мной. Ему тоже явно хотелось присутствовать, хотя особой надобности в том не было. Мне вообще не хотелось принимать каких-то клятв, особенно огненных, лучше нормально договориться двум разумным людям к взаимному интересу, но раз 'клиент' сам сильно хочет поклясться - пускай, его выбор.
  Камера, где находился пленник, оказалась приглашающе открыта, но он сам не выходил оттуда в ожидании моего прихода. Мне сильно не понравилось такое наплевательское отношение к безопасности, и я взглядом выразил свои чувства по этому поводу подошедшему магу, указав на дверь. Тот понял мой молчаливый упрёк и заметно смутился, но другой раз, скорее всего, сделает точно так же, пока на своей шкуре не осознает смертельную опасность, постоянно поджидающую любого человека, так или иначе оказавшегося со мной рядом. Ещё одна забота на мою голову. Но пока это не критично, займёмся тем, зачем сюда пришли.
  - Ты хотел принести клятву верности? - обратился к сидящему на полу парню. - Если ты твёрдо решил это сделать, то могу сразу заявить тебе - пребывание со мной рядом может сильно разойтись с твоими представлениями о деле Служения, которому ты себя посвятил. Более того, всё то, что тебе рассказывали об Истинном, может оказаться совсем иным. И я не могу обещать тебе, что стану поступать так, как ты посчитаешь правильным, скорее наоборот. Если ты сейчас не готов принять всё это заранее, то лучше забудь о своём желании.
  - Я уже думал обо всём подобном, авторитет Вит, - мальчишка ничуть не смутился моим словам, и наоборот глянул на меня с явным вызовом. - Есть один способ сразу решить раз и навсегда все возможные проблемы, которые могут возникнуть из-за моего невежества относительно тебя и твоего общения с Истинным.
  - Какой способ? - удивился такому категоричному заявлению.
  - Прими мою клятву и всё поймёшь сам, иначе не знаю, смогу ли всё объяснить, моё Служение пока слабо.
  - Хорошо, говори свою клятву, раз ты всё заранее решил.
  - Положи мне руку на голову, - попросил парень.
  Я сделал так, как он просил, но при этом внутренне приготовился к любой возможной гадости с его стороны и всё равно прозевал.
  - Обещаю применить свою волю на благо авторитета Вита, по любому слову и принятому им решению под неусыпным Взглядом Его, в чём призываю для подтверждения своей клятвы хладную Силу Воли Истинного!
  Едва парень сказал последнее слово, по нему потекла пелена синего холодного пламени, которая мгновенно перекинулась на меня через руку, и тоже окатила всего с ног до головы. Это было даже приятно, однако за подобными спецэффектами обязательно должно стоять что-то более значимое. Как минимум, какие-то важные обязательства, про которые мне никто до этого не сказал.
  - Истинный принял мою клятву! - парень подпрыгнул на месте и снова упал передо мной на колени, обхватывая руками мои ноги. - Я ведь даже и не надеялся, наставники говорили о таком лишь как о теоретической возможности.
  - А теперь давай, рассказывай, что ты только что тут учудил? - вырвал свои ноги из его объятий и присел рядом, будучи очень злым. - Мне очень хочется узнать, во что ты меня втравил своей непонятной клятвой.
  - Извини, наставник Вит, - Талик сразу поставил себя в подчинённое положение, назвав меня своим учителем. - Я ничтожно сомневался твоему рассказу, и хотел, чтобы Истинный подтвердил твои слова, если ты действительно действовал по Воле Его. А это можно сделать только через клятву хладной Силой, призывая Его свидетелем. Ты сам бы мне такую клятву никогда не принёс, как бы тебя не просили, но если Он принял мою верность для тебя, то тем самым подтвердил свою Благую Волю к тебе. Теперь я не сомневаюсь в твоём праведном Служении, наставник, и буду впредь самым преданным тебе рабом, ибо клятва хладной Силой сильнее любых данных прежде огненных клятв, полностью смывая их.
  Фанатик малолетний, надо же чего удумал. Неужели все эти сказки про 'Истинного' имеют под собой реальные основания? Только местного божества мне для полной компании сейчас не хватало. Сумел же меня провести парень, хоть и молод, но хитрости ему уже не занимать. Кем вырастет - даже и подумать страшно, не иначе как ещё один авторитет Сом получится.
  - А что бы ты делал, если бы Истинный сейчас не принял твою клятву? - ехидно спросил его, подозревая о наличии в его рукаве ещё кого-либо козыря.
  - Тогда у меня не оставалось иного выхода, как силой кинуть свою душу в бездну, прихватив твою с собой, - ничуть не смутился моему вопросу молодой маг. - Борец со Скверной всегда должен быть готовым очистить мир от неё даже ценой своей жизни, если нет других возможностей.
  - И ты думаешь, у тебя бы получилось? - про себя даже немного испугался его прямолинейности.
  - Не знаю, - смутился Талик, заметно покраснев, явно переживая внутренний конфликт больших сомнений между своей верой и тем, с чем ему пришлось столкнуться. - Ты гораздо сильнее меня, но Истинный в последнем желании жертвы за праведное дело жизни обязательно встал бы на мою сторону. Но он показал мне, недостойному, как жалки и нелепы были мои сомнения. Я готов принять от тебя любое наказание за свою дерзость.
  - Ладно, - немного успокоился от его сумбурных слов, сказанных с патетикой глубокого фанатизма, чувствуя, что за ними нет двойного дна. - Выходить наружу дома тебе временно не разрешаю, пусть тот, кто тебя сюда направил, пока думает, что ты погиб. Ты, кстати, в курсе, что Слугам Истинного я нужен исключительно живым?
  - Да, - парень утвердительно кивнул.
  - А вот твой бывший здешний сообщник, как его там... - запнулся, вспоминая ночной допрос, вечно из головы вылетают чужие имена.
  - Камиш, - подсказал мне Талик.
  - Да, Камиш, - поправился я. - Так вот, он приказал тебе меня убить. Ты уверен, что он реально работает только на Слуг Истинного, или же имеет какие-то иные интересы.
  - Не знаю, - опять смутился парень. - Он мог связаться с Храмом на Чёрном Перевале и получить новые инструкции.
  - У него есть такая возможность, связываться прямо отсюда с Храмом? - немало удивился я, припоминая по чужим рассказам о том, что у аборигенов с дальней связью не очень хорошо, а вернее - никак.
  - Это один из самых охраняемых секретов Борцов со скверной, я даже не имею права об этом знать, просто однажды случайно подслушал, что говорил наставник Готиус при инструктаже своему боевому напарнику... - с выражением внутренней борьбы на своём лице ответил мне Талик.
  Парню очень сильно не хотелось отвечать на последний вопрос, но тут, похоже, в дело вступила его свежая клятва преданности, в итоге отмолчаться и уйти в сторону, сказав, что не знает, ему не удалось. Он ещё немного помялся и продолжил выдавать мне совершенно секретные сведения:
  - Под сетью дорог, построенных древними мастерами, тянутся особые каналы подчинённой силы. Благодаря специальным амулетам, можно мысленно общаться через них практически везде, где проходят эти дороги, невзирая на разделяемое расстояние.
  - Ты знаешь, как выглядит амулет связи? - полученные сведения оказались реально важными.
  Если мои противники имеют оперативную дальнюю связь, то придётся учитывать это дело в своих планах. Раньше хоть оставалась некоторая надежда, что скорость реакции системы управления врагов оставляет желать лучшего, чем можно хорошо пользоваться. Теперь же придётся искать очередные способы уйти от хорошо скоординированных действий отрядов Борцов со Скверной. И для начала стоит где-то разжиться связными амулетами, чтобы попытаться понять, как этот древний магический телефон работает, возможно, удастся подслушать, о чём враги 'говорят' между собой.
  - Амулет выглядит как небольшой серый перстень с зелёными и синими переплетающимися прожилками и красным камнем, - тем временем ответил юноша, уже переставший бороться с собой, осознав, что это совершенно бесполезно. - Только он обязательно на хозяина долго настраивается, и владеть им могут очень немногие.
  Хм, а у меня вроде как валялись какие-то неизвестные перстни, доставшиеся в числе прочих трофеев. И один вроде как даже вполне подходит под это описание, причём попавший в мою коллекцию бесполезной магической бижутерии ещё при первом нападении по пути к Чёрному Перевалу. Позвав парня за собой, пошел наверх, где у меня лежал мешок с вещами. Хорошо хоть искать долго не пришлось, все мелкие и потенциально ценные предметы некогда сложил в один кошель.
  - Знакомый амулет? - протянул найденный там перстень Талику.
  Тот не став даже прикасаться к нему, утвердительно кивнул.
  Коснувшись перстня силой, совершенно ничего не почувствовал, как будто он представлял собой обычное ювелирное украшение без какой-либо магии. Ранее как раз посчитал его обычным украшением. Угу, там своя защита, пока не наденешь на палец, никакой реакции не жди. А если наденешь - то на встроенную ловушку можно запросто нарваться.
  - Скажи, ты знаешь о возможном действии такого амулета, если его наденет на палец не его владелец? - продолжил пытать вопросами своего юного информатора.
  - Это же изделие древних мастеров, неужели ты сам не видишь? - удивился он тому, что я и так должен сразу всё знать, по его мнению, а вместо этого его спрашиваю.
  - И всё равно поясни, - решил проявить некоторую настойчивость.
  - Обычная для изделий древних мастеров защитная система включает в себя распознавание принятого основного владельца и тонкую настройку на работу с ним, - Талик, видимо, подумал, что я его просто экзаменую, и выдал мне заученную фразу из какой-то книги или лекции. - Для амулетов персонального гражданского применения, при случайном использовании не его владельцем, предусмотрена активация предупреждения или принуждения к возврату вещи прежнему владельцу через ответственных лиц. В боевых же амулетах основным пользователем могут активироваться смертоносные ловушки. Данный амулет не является боевым, иначе бы был исполнен в виде медальона, а потому ничего особенно опасного от него можно не ожидать. Возможное принуждение к возврату легко снимается любым Повелителем мудрости. Более того, если персональный амулет остаётся свободно видимым, то защитная система в нём и вовсе не активирована или же предусмотрена быстрая смена владельца. Вероятнее всего этот перстень взят с погибшей боевой группы Борцов со Скверной, значит, в нём задействован именно последний режим, положенный по уставу.
  Вот это да. Как по писанному шпарит! Однако память у юноши весьма достойная. Прямо справочник ходячий.
  - Гляжу, у тебя по амулетам весьма хорошая подготовка, приятно слышать... - похвалил парня, надевая перстень себе на палец и касаясь его силой.
  Ага, так и есть, очередная задачка по созданию трёхмерных образов в уме. Даже несколько проще, чем у амулета невидимости. Ха, рано обрадовался, трёхмерный 'тетрис' только вступительная часть. Дальше нужно составить картинку в виде человека, если судить по предлагаемому шаблону. Причём не абы какого человека, а самого себя и проверка идёт по самоощущению правильности образа из бессознательного. Тут можно серьёзно закопаться, ибо сознательное представление о себе может заметно отличаться от того, что сидит в бессознательном. Особенно у некоторых женщин в нашем мире, не представляющих себя без толстого слоя косметики на своём лице, и прочих украшательств. Для них испытание подобным амулетом станет слишком жестоким и оставляющим серьёзную психологическую травму. Подсказок же амулет не даёт, просто принимая или не принимая предлагаемую пользователем форму. Как тот Станиславский, просто не верит и всё. Разве только гипертрофированно отражает пользователю диссонирующее чувство несоответствия. Мерзкое такое чувство. В общем, потенциальный удар по самооценке получается весьма серьёзный, и без опытного психолога тут никак не разобраться. Мне же с этим сильно проще, давно выработалась привычка принимать себя любого и ориентироваться исключительно на телесные ощущения. Именно то, что этому амулету сейчас от меня и требуется. Всего с четвёртой попытки сделанный образ успешно прошел проверку, и открылись интуитивно понятные опции настройки работы амулета. Их тут вроде бы немного. Пользовательская привязка и маскировка. Включаем. Задание образа-послания для потенциального неавторизованного пользователя. Не знаю, нужно это включать или нет, оставляю изначальную пустую картинку. Теперь бы ещё понять, как основной функционал работает, чай не привычный сотовый телефон с экраном и клавиатурой. Как другого человека-то вызывать? Так, похоже, разобрался, тот образ, который вносится при настройке амулета на его хозяина, и есть 'внутренний сетевой идентификатор' абонента в магической сети глобальной связи. Если кто-то его знает, то теперь может вызывать меня. Только так и никак по-другому. И никаких общественно доступных сетевых контактов для всех желающих срочно пообщаться, независимо от времени суток. Хорошо знаешь вызываемого человека, имеющего свой связной амулет - будет тебе связь, если он, конечно, находится в зоне доступа. Не знаешь - извини - приказано не беспокоить. Кстати, тут есть дополнительная настройка вызова. Можно задать какую-то простую визуальную задачку-пароль, которую потребуется решить тому, кто до тебя захочет достучаться. А также пара дюжин свободных мест под чужие образы. Своеобразная записная книжка с функцией 'чёрного' и 'белого' списка. Серьёзно подошли к делу древние мастера, почти всё необходимое смогли предусмотреть в такой маленькой штуковине.
  Открыл глаза и увидел недоумённые лица Талика и Осуса, пристально смотревшие на мою руку, перстень на ней уже исчез, как будто там его никогда и не было.
  - Чего вы так на меня смотрите? - спросил их, обводя своим внимательным взглядом, который, похоже, несколько напугал их.
  - Так это, значит, твой собственный амулет? - радостно воскликнул юноша, а маг лишь недовольно поморщился.
  - Как ты определил, что амулет мой? - спросил почему-то возбудившегося парня.
  - А как же иначе, без помощи знающего секреты Повелевающего мудростью такой амулет нельзя привязать к себе, к тому же так быстро. Другое дело, если ты уже настроен на него. Значит... - юноша запнулся и внимательно посмотрел в глаза с огнём надежды в своём взгляде, - ты Сокрытый от Мира Борец со Скверной из Тайного Храма?
  Вместо ответа просто пожал плечами, пусть дальше верит в то, что сам себе придумал, раз так хочет, зачем его зря расстраивать? Тайный Храм, говорит - пусть будет Храм. Потом стоит непременно узнать, что это такое, и чего от него можно ждать. Во что-то хорошее верится с трудом, а неприятности лучше встречать хорошо подготовившись.
  - Благодарю за проверку силы моего Служения, Наставник, - глубоко поклонился мне в ноги парень.
  И что самое интересное, маг Осус тоже повторил за ним глубокий поклон. Вот это попал, за кого они теперь станут меня принимать? С одной стороны, вроде бы такое признание может служить дополнительным фактором их преданности, а с другой - теперь придётся тщательно скрывать своё невежество по очень многим вопросам. Разве только устраивать подобные показательные проверки веры и знаний. Только бы случайно не заиграться.
  - Никому не рассказывайте о том, что вы только что видели. И об остальном тоже молчите, - выдал им свои указания без указания какой-либо конкретики, пусть сами догадываются, о чём нужно непременно молчать. - На вас двоих сейчас ляжет защита дома от возможного внешнего проникновения, так как защитная сеть силы практически не работает. Если кто-то чужой проникнет за ограду, в драку не лезьте, ваша задача только как можно быстрее сообщить мне об этом. Дальше моя забота. Сможете меня быстро найти на ближайшей ярмарке?
  Парочка практически синхронно кивнула.
  
  Завершив одно дело, пора заняться другим, и так куча времени зря пропала. Не совсем зря, конечно, чего уж кривить душой, но всё равно.
  - Марина, ты собралась идти на Ярмарку? - мысленно обратился к Ведьме, после безуспешных попыток обнаружить её в доме, хотя близкое присутствие девушки явно ощущалось.
  - Уже, - ответила голосом она, появившись прямо из воздуха передо мной в полной боевой экипировке в кольчуге и со своим луком. - Занятная игрушка... - полностью насладившись произведённым на меня эффектом неожиданности, добавила она чуть погодя, имея в виду амулет невидимости. - Извини, ты не разрешал, но просто так сидеть и ничего не делать слишком скучно, - заметив следы явного недовольства на моём лице, девушка приняла самый виноватый вид.
  - Ладно, справилась, молодец! - похвалил её, вызывая совсем не наигранный восторг. - Только в следующий раз, если сильно захочешь сама с какими-то амулетами поиграться, просто вспомни о том, что там могут попасться смертельные ловушки, или более хитрые, заставляющие глупого человека силой делать что ему совсем не захочется.
  - Я тебя услышала, - ехидно заметила она на мою отповедь. - Только ты сам тоже зря не рискуй, мне без тебя будет совсем тоскливо.
  - Договорились, - примирительно кивнул ей. - Пойдём, раз собрались, только оставайся всегда начеку, неизвестно с какой сторона последует неожиданный удар.
  Ярмарка постепенно завершала свою торговую часть, и люди уже больше просто ходили и общались друг с другом. Торговцы сворачивали свои импровизированные лавки и готовились разъехаться по гостиницам и трактирам, где можно хорошо отметить завершение удачного торга. Но никто никуда не торопился, в надежде на то, что вдруг объявится ещё один запоздалый покупатель. И некоторые его дожидались в нашем лице. Марина поставила меня в известность, что в доме имеется большой 'холодильник', занимающий целых две комнаты рядом с кухней, но сейчас он совершенно пуст, и из еды остались только сублиматы, которых хватит едва лишь на один день, причём если экономить. В итоге первым делом пришлось закупаться продуктами. Девушка клятвенно пообещала хорошо готовить, я не возражал, и сразу брал всё из большого списка и того, что она захотела, едва лишь завидев на лотках, при этом отчаянно торговавшись. Ярмарочные цены оказались в среднем вдвое ниже, чем в среднем по городу, но удавалось скинуть ещё больше, учитывая близкое завершение торга и поистине оптовые объёмы закупаемого. Естественно приходилось выбирать из последних остатков и всякого нераспроданного, порой из-за высоких начальных цен. Всякие деликатесы, типа копчёной колбасы и нежного сыра тут явно не пользовались повышенным спросом, в отличие от рядовой еды. Решил не мелочиться и сразу арендовал у предприимчивых купцов три больших телеги, которые сделали четыре ходки к особняку и обратно, благо тут совсем рядом. Шестёрка расторопных грузчиков тоже нашлась, и за пару больших серебряков быстро перекидала все наши покупки от телег к месту хранения. Мы закупили множество относительно свежих продуктов и про 'сухари' не забыли. Да, базар на Чёрном Перевале всё равно гораздо выгоднее посещать, но туда далеко идти, и меня там ждут с большим нетерпением Слуги Истинного, чтобы красиво зажарить на потеху публике. Ещё два часа времени прошло, пока мы мотались туда обратно, загружая и разгружая телеги. Но до наступления темноты ещё можно многое успеть. Следующей значительной по объёму покупкой стала простая ткань в широких рулонах и плотная бумага. Ткань потребовала Марина, посетовав, что во всём доме нашелся только один удовлетворительный комплект постельного белья, а на бумагу я запал сам, вспомнив своё давнее желание нарисовать большую настенную карту. У меня же есть учебник географии алхимиков, где весьма подробно прорисована долина, ставшая ныне Смертными Землями. Можно попробовать переложить её на бумажную основу большего размера и постепенно дополнять актуальными к сегодняшнему дню изменениями. Работа большая, но она того стоит, ибо мне сильно не нравится ходить по лесам практически вслепую или ориентироваться по имеющимся дорогам и тропам. Где люди ходят более-менее регулярно - там запросто может прятаться бандитская засада, или поджидать голодные звери, рассчитывающие перекусить глупым человечком. Лучше уж дальними лесами ходить, постепенно протаптывая свои тайные тропы, известные только самому близкому кругу. Но как делать это без карты - даже ума не приложу. Купленная мной бумага, кстати, оказалась тканью с нанесённым на неё слоем выделанной целлюлозы, и предназначалась для отделки стен. Что-то типа наших обоев, только без рисунка, под девизом - 'раскрась сам, как тебе нравится'. Обошлась такая 'бумажка' весьма дорого, в пять полных серебряков, и бородатый купец категорически отказался торговаться, сразу заявив, что отдаёт товар за те же деньги, которые платил в связи с окончанием торга, но себе в убыток отдавать точно ничего не станет. В это верилось с большим трудом, но ничего не поделаешь - другие торговцы, вероятно имевшие аналогичный товар, уже покинули ярмарку. А с тем, чем можно рисовать, возникла настоящая проблема. Имеющиеся в наличии сухие краски для создания настенных картин, которые нашлись в ассортименте у того же купца, тут не очень подходили, тонкой кисточкой я совершенно не умею пользоваться. Но всё равно пришлось брать их, так как ничего более подходящего нигде не видел. Придётся сделать чертёжный рейсфедер, с ним более-менее справлюсь.
  
  Пока я разбирался с красками, почувствовал на себе чьё-то постороннее внимание. Сначала резко напрягся, и даже предупредил Ведьму, но потом сумел распознать наблюдателя. Им оказался молодой Повелевающий силами Амикус, с которым мы вместе ходили в первый поход под руководством опытного искателя Носатого Следопыта. Парень хотел встретиться со мной и вполне догадался, где стоит искать, правда, ждать моего появления ему долговато пришлось. Дав отбой тревоги насторожившейся девушке, попытался мысленно связаться с молодым человеком. Контакт возник, но нормально поговорить, как с Мариной, не удалось. Парень явно понимал меня, но ко мне в ответ приходили только отдельные обрывки его эмоций. Возможно, он просто ещё не освоил в должной мере общение на расстоянии с помощью силы, или же что-то мешало мне воспринимать его мысленную речь. Помню, недавно сам делал в этом деле свои первые шаги, буквально пробираясь на ощупь и следуя исключительно собственной интуиции. Сейчас же, с опытом, общение получается уже практически на автомате, тогда же приходилось специально мысленно тщательно 'проговаривать' слова, как будто пропуская их через голосовые связки, и направляя их к 'слушающему' вниманием силы. В общем, достаточно сложное занятие, требующее хорошо развитых способностей к мысленному моделированию. Вполне допускаю, что маги вообще как-то по-другому мысленно общаются, мне же ведь пока никто не рассказал, как это правильно делается, а я не только изобрёл собственный 'велосипед с квадратными колёсами', но и научился на нём вполне неплохо кататься по здешнему бездорожью. Потому попытка связи на расстоянии оказалась неудачной, и пришлось идти встречаться лично, чтобы нормально поговорить. Амикус пожаловал не один, с ним присутствовал парень примерно его же возраста и тоже в цветастом балахоне, показывающим всем остальным его видный статус мага. Ещё одним несомненным плюсом балахона являлся капюшон, который в данный момент прикрывал от посторонних взглядов изрядно помятую физиономию своего хозяина. Оба глаза ярко светили синими фонарями, губы тоже налились неестественной краснотой. Вот она, самая наглядная демонстрация сурового превосходства грубой силы перед всякой магией.
  - Ты хотел меня видеть? - обратился к Амикусу, после того как внимательно осмотрел его приятеля.
  - Витос, ты говорил, что можешь куда-то пристроить меня в городе? - с огромной надеждой в голосе спросил он.
  - Было такое дело, - подтвердил некогда сказанное.
  - Сегодня последний день, когда я имею право находиться в городе, завтра обязательно должен выйти в поход, а Следопыт ещё не вернулся. Опытные искатели в свои группы не берут новичков без клановых медальонов. Другие наставники за принятие в группу хотят денег, у меня столько нет, все на лечение ушли, даже оружие пришлось продать, а рука так до сих пор нормально не работает. Идти в лес с такими же бедолагами как и сам - это верная смерть. Подходящей работы никто не предлагает, да и не очень подходящей тоже, с покалеченной рукой даже в рабы не берут. Помоги, а?
  - Хорошо, могу взять к себе на службу, - сильно обрадовал парня, вспомнив о том, что вскоре потребуется чинить магическую конструкцию в особняке и обязательно потребуются умелые помощники, да и на перспективу преданные люди крайне нужны. - Только учти, что служить мне тяжело и достаточно опасно, придётся постоянно учиться и периодически рисковать жизнью.
  - Согласен! - Амикус чуть ли не подпрыгнул на месте от радости. - Готов хоть сейчас принять семилетнюю клятву преданности. Только... - резко погрустнел он, что-то вспомнив, - обычный искатель, типа тебя, ведь не может распоряжаться порядками города. Ты же сам вынужден лишь временно пребывать тут от одного похода до другого. И всё равно я согласен, с тобой можно выжить.
  - Выжить я бы и сам не отказался, - усмехнулся его словесной тираде и своим не самым радужным мыслям по этому поводу. - Только вот сделать это не так-то просто. За то время, пока мы с тобой не общались, кое-что успело сильно измениться. Мне удалось обзавестись таким количеством очень сильных врагов, что и считать-то их уже перестал. Одни Борцы со Скверной Слуг Истинного чего стоят. Если не побоишься оказаться у них на пути, когда они придут за моей головой - то добро пожаловать в команду.
  - Здесь Слуги Истинного не имеют того влияния, как по ту сторону Чёрного Перевала, - совершенно спокойно ответил парень. - Раз ты в одиночку справился со зверем, который посильнее боевого Повелителя будет, то и Борцов со Скверной можешь не бояться.
  - Мне бы сейчас твою уверенность, Амикус... - покачал головой, показывая своё отношение к обозначенной проблеме. - Так что, ты всё ещё согласен, или лучше передумаешь, и обратишься к кому-то ещё? Спокойной жизни точно не обещаю.
  - Нет, я уже не передумаю, - уверенно заявил молодой маг. - Только хочу ещё попросить за моего товарища по Академии Валона, - он кивнул на стоящего рядом парня. - Его, как и меня, предали родственники в борьбе за наследство, а здесь, в городе Лесс, сумел отбиться от бандитов, убив силой двоих из большой городской банды. Та объявила на него настоящую охоту и преследует даже тут, на чужой территории. От пары нападений едва удалось сбежать, а последнее с моей помощью отбить. Если ему как-то не помочь, то бандиты не отстанут, пока не убьют.
  При других обстоятельствах серьёзно бы задумался на тему того, что мне кто-то хочет подсунуть своего человека. Такого своеобразного 'троянского коня' или просто шпиона. Но если чуть-чуть подумать, подключая здравомыслие, то кто мог догадаться, что я непременно захочу взять себе в формирующуюся команду каких-то левых мальчишек? Тот же Амикус, он тут практически никто. Силы мало, опыта нет, даже работу найти не может. По здравому рассуждению ему стоило сейчас отказать и искать более опытных магов. Можно рассмотреть его как разовую возможность подвести ко мне потенциального убийцу, зная о том, что мы ранее общались, но совсем не того, к чьей рекомендации я непременно прислушаюсь, взяв к себе нужного человека. Решено, беру молодёжь под своё крыло, начну постепенно воспитывать свою гвардию с молодых лет. Заодно Талику найдётся с кем общаться, может, им удастся как-то справиться с его религиозным фанатизмом, переходящим все разумные пределы. И всё равно моё доверие парням ещё потребуется заслужить, каким-либо клятвам у меня веры нет.
  - Амикус, я могу взять к себе служить и твоего приятеля на тех же условиях, как и тебя, только при условии, если ты сможешь поручиться за него, как за самого себя. С тобой мне уже приходилось попадать в сложные ситуации и выходить из них, именно благодаря этому сейчас мы и разговариваем. А вот его вижу впервые.
  - Могу за него поручиться, - утвердительно кивнул молодой маг, посмотрев на своего приятеля, опустившего взгляд куда-то себе под ноги и явно сгорающего от стыда.
  - Ты согласен с моими условиями, э... как там тебя зовут - Валон? - спросил я его.
  - Согласен, - буркнул под нос побитый маг, ещё сильнее покраснев от внутреннего волнения, ну прямо как совсем юная девица перед бравым солдатом, впервые затащившим её на сеновал.
  Такое сильное волнение привлекло моё пристальное внимание и пробудило любопытство.
  - Тебя что-то беспокоит? Ты хочешь об этом поговорить? - нарушил молчаливое смущение парня классической фразой практикующих психологов.
  - Это правда, что ты в одиночку перебил кучу серых балахонов на Перевале и осквернил тамошний Храм? - спросил он, подняв на меня свой взгляд с земли.
  - Неправда, - ухмыльнувшись, ответил ему. - Как ты их назвал - 'серые балахоны' сами разбежались от страха, я их даже пальцем не тронул, Храм - да, моя работа. А нечего красивых девушек на костёр тащить! - посмотрел на Марину, стоявшую с гордым видом немного в стороне от нас.
  Валон проследил за моим взглядом и явно впервые увидел Ведьму, в этот момент внимательно рассматривавшую его, отчего впал в прострацию, застыв на месте с открытым ртом.
  - Расслабься, не съест она тебя без моего приказа, - попытался опять привести его в чувство, но это получилось далеко не сразу.
  Парень смотрел на девушку и никак не мог справиться со своими эмоциями.
  - Настоящая пробуждённая Ведьма, - тихо сказал он через некоторое время, приходя в себя. - Выходит, правду писали в запретных свитках... - после чего повернулся ко мне и твёрдо заявил, гордо расправив свои плечи: - Готов служить человеку, способному подчинить открытую силу женщины, до скончания своих дней!
  И его взгляд сильно напомнил тот, которым смотрел на меня Талик, когда признал во мне тайного Борца со Скверной. Только ещё одного религиозного фанатика мне сейчас не хватало. И вообще, чего тут такого необычного? Но с другой стороны, такой красивый спектакль по заказу сыграть практически невозможно, сразу видно настоящие чувства.
  - Договорились, парни, - подвёл некоторый итог нашим разговорам. - Я приму ваши клятвы верности, но только через пару месяцев вашей службы, когда станет ясно, стоит ли мне это делать.
  Моё последнее заявление вызвало на их лицах явное недоумение, как так можно, принимать на службу и не брать при этом клятвы верности. Но мне их мысли по этому поводу оставались безразличны, так что решил по-быстрому пристроить их к нужному делу. Пусть зарабатывают своё право служить дальше.
  - Амикус, ты знаешь, где живёт Повелевающий мудростью Питс, который привёл меня в вашу компанию новичков?
  Тот утвердительно кивнул.
  - Иди сейчас к нему и скажи, что его срочно хочет видеть авторитет Вит около ворот своего особняка, - показал рукой на виднеющуюся неподалёку крышу трёхэтажного здания. - Ему предлагается работа с хорошей оплатой, так что пусть поторопится.
  Второй парень внимательно смотрел на меня, ожидая подобных инструкций. Но помня, что за ним могут охотиться бандиты, решил пока не отпускать его далеко от себя. Если те случайно нападут, когда я окажусь рядом, то получится хороший повод для небольшой разминки. Надоели хорошо подготовленные и экипированные маги-убийцы, хочется встретиться с обычными мальчиками для битья. Да и некоторые амулеты в деле пора проверить. Попробуем немного половить рыбку на живца, вдруг клюнет.
  - Валон, ты пойдёшь следом за нами, чуть отставая, в шагах тридцати-сорока сзади, - озвучил ему свой план. - Когда заметишь на себе внимание со стороны тех, кто хочет тебя достать, ничего не делай, просто будь готов быстро бежать в нашу сторону, об остальном мы с Ведьмой позаботимся. Ты опасность и чужую злобу хорошо чувствуешь?
  - Да, мой господин, - ответил он, озвучив мой новый для него статус. - Это одна из моих самых сильных сторон. Если бы я не чувствовал опасности и эманаций злобы - давно бы здесь убили, боевое направление у меня пока довольно слабое, а на амулеты нет денег.
  
  Быстро мысленно пересказав Марине наши разговоры и поделившись дальнейшими планами, мы покинули закрывающуюся ярмарку, присоединившись к основному потоку покидающих центр города людей. Наш путь лежал к дому мастера-оружейника Толиса, которого я хотел пригласить лично. Идти до него относительно недалеко, но пришлось проходить несколько кварталов узкими радиальными переулками. Если кто за нами и следил в центре, имея недобрые намерения, то именно в тех переулках стоило ожидать возможного столкновения, больно места удобные для засады или же нападения вдогонку. Однако по пути туда нас никто не побеспокоил. Опять изредка ловил магическое внимание со стороны, которое, впрочем, на нас долго не задерживалось. Шедший позади парень тоже выглядел достаточно спокойным, хотя постоянно вертел головой по сторонам, не удовлетворяясь одним лишь магическим чутьём.
  Около дома мастера несколько мужиков пытались закатить на телегу большую деревянную катушку. Судя по тому, как они корячились, весила она весьма прилично, и их сил явно не хватало, чтобы закатить её по наклонным сходням. Подошел ближе посмотреть, что там так подозрительно блестит. На катушку была плотно виток к витку намотана тонкая металлическая проволока, отсвечивающая зеленоватым цветом. Похоже на сильно укреплённое магией железо. 'Надо же, оказывается, здешний оружейник теперь телеграфные провода из гвардейского оружия с горя делает', - подумалось мне. Заметив моё пристальное внимание, мужики прекратили свои тщетные попытки на середине пути и, грязно ругаясь, скатили катушку обратно на землю, едва не придавив мелкого мужичка, страховавшего их внизу. Ему сильно повезло, что катушка просто прокатилась над ним сверху, серьёзно не задев. Поднявшись с земли, тот демонстративно отряхнул запачканную одежду, повернулся ко мне и нагло заявил:
  - Вместо того чтобы скалиться, лучше бы помог! Третий раз за день катаем. Городские мастера здесь совсем обнаглели, не хотят лишний раз из своего дома нос высунуть, а некоторые прохожие ещё ехидно ухмыляются, бесплатно глядя на наши труды. Гони серебряк и дальше смотри! - безапелляционно заявил он мне.
  Тут он прав. Наблюдать со стороны за их 'трудами' весьма забавно. Особенно если хорошо представлять, как сделать самый простой блок и затащить эту катушку на телегу силами всего одного человека. Платить денег за просмотр совершенно не в моих принципах, а вот немножко позлорадствовать всегда - пожалуйста.
  - Что не хотят мастера брать ваш товар? - продолжил ухмыляться, глядя на тихо ругающихся между собой мужиков, изредка кидающих в мою сторону недобрые взгляды.
  - Бездельники! - вспылил мужичок, активно замахав руками. - Им только готовое подавай, сами ничего делать не желают. Из этой проволоки две дюжины гвардейских броней можно сплести и ещё половина останется, но нет, им проще у искателей ценную добычу за считанные медяки скупать. Совсем обленились!
  - Сами бы взяли и сплели те брони, - пожал плечами в ответ на его эмоциональный порыв по поводу чужой лени. - Думаю, их бы у вас с руками на Чёрном Перевале оторвали, золота не пожалев.
  - Так это... - мужичок сбавил свой напор, - не мастера мы, такое нам не по силам.
  - Проволоку, значит, сумели как-то сделать, а брони из неё не можете? - добавил ехидства в голосе, поняв, что это очередные горемыки-искатели, где-то разжившиеся тяжелой добычей и пожелавшие выручить за нею кучу золота.
  - Не делали мы её, - наглый мужичок опустил глаза вниз, будучи явно пристыжен моими словами. - Это железо из брошенного посёлка алхимиков. Знал бы ты, сколько трудов стоило притащить его оттуда, так бы не ухмылялся.
  - Могу догадаться, - убрал улыбку со своего лица, став очень серьёзным.
  Эти мужики действительно заслуживают настоящего уважения, раз сумели не только организовать дальний поход, но и притащить такую тяжелую добычу. Её ведь по лесам долго катить пришлось. Или же они как-то смогли проскочить по дорогам с телегой, обходя засады бандитов, что ещё сложнее. С такими перспективными искателями стоит непременно подружиться, глядишь, пригодятся.
  - Вы из какого клана? - спросил насупившихся мужиков, уже собравшихся продолжить свою работу после небольшой передышки, вызванной нашим неожиданным появлением.
  - А ты кто такой, чтобы спрашивать? - вступил в разговор самый крепкий их них с цепким взглядом опытного бойца.
  - Авторитет Вит, - представился ему, глядя в глаза и добавляя туда весомую толику силы.
  - Извини, авторитет, не признали сразу, - поклонился мне искатель, сразу поверив на слово, остальные мужики тоже повторили поклоны за ним. - Мы из клана чистой воды города Лесс, в Юмаю всего четвёртый раз, почти никого тут не знаем, прибыли на ярмарку.
  - Ничего, с кем не бывает... - опять улыбнулся им, демонстрируя своё хорошее настроение. - Сколько за своё железо выручить хотели? - решил поинтересоваться их реальными аппетитами.
  - Сначала хотелось бы получить дюжину золотых, всё же железо с полным плетением подчиненной силы внутри, - снова вступил в разговор первый мужичок, явно выполнявший в этой компании роль главного купца. - Но сейчас даже не знаем, нам бы свои расходы теперь вернуть, да долги отдать, четыре золотых... убьют, если не расплатимся.
  - Могу немного помочь вашей беде, - подарил им слабую надежду, немного разочаровав потом: - Только, сами понимаете, не просто так...
  - Извини, авторитет Вит, мы слишком плохие бойцы, чтобы что-то тебе обещать, - опять обратился ко мне крепкий воин.
  - Конечно, хорошие бойцы тоже нужны, - покачал головой, показывая, что меня немного неправильно поняли, - но могут вскоре потребоваться некоторые услуги по искательской части. К примеру, вы проведёте меня к тому посёлку, где взяли этот металл, и вообще подробно и ничего не скрывая, расскажете обо всём, что знаете о Смертных Землях. О том, что видели, где какие скрываются опасности.
  - Зачем это тебе? - сильно удивился воин, подозрительно посмотрев на меня.
  - Скучно сидеть в городе... - уклончиво ответил ему. - Хочу немного развеяться, прогулявшись по дальним окрестностям Сметных Земель, и чтобы никто не мешал.
  Тот явно расслабился, видимо, мой ответ полностью устроил его. Ну да, глупый авторитет захотел опасных приключений, мало ли какая блажь придёт в голову от скуки.
  - Это можно, - мужики заулыбались, переглянувшись друг с другом. - А с железом тогда что делать? - спросил меня мелкий 'купец'. У нас тут ещё кое-что есть.
  - И что же? - скорее обозначил интерес, нежели заинтересовался.
  - Три походных армейских печи мягкого тепла, полностью исправные, хоть сейчас заливай земляное масло и используй, - он ловко запрыгнул на телегу, скидывая прикрывавшую какие-то бочки грубую ткань.
  Хм, больше всего эти печи похожи на сильно растолстевшие 'буржуйки'. Мне они немного напомнили круглые нагревательные тэны, которые ставят в небольших финских парилках, накладывая сверху камней. Возникшая ассоциация вызвала сильное желание сделать такую парилку у себя дома. Настоящая русская парная с большой кирпичной печью, конечно, лучше, но и сухая финская сауна тоже весьма неплоха. Поставить туда парочку таких печей и все дела. Просто и, главное - быстро.
  - Почему до сих пор не продали? - спросил я мужичка.
  - Нормальную цену не хотели давать, - честно ответил 'купчик'. - Просили всего по одному золотому за печь, но даже и за половину никто не соглашался купить, ждали, когда мы скинем ещё. Лучше обратно в лес отвезти, чем соглашаться отдавать добычу за бесценок.
  - Хорошо, мужики, - принял я своё окончательное решение, - вы сейчас отвезёте весь это металл в центр города к дому Судьи, знаете где? - получив от них явное подтверждение, добавил: - За это добро вам от меня причитается восемь золотых, но с вас возьму обязательства предоставить услуги, о которых спрашивал ранее. Годится?
  Искатели кивками подтвердили своё согласие, снова дружно подавшись к тяжелой катушке. Остановив их едва не начавшееся погрузочное мучение, быстро объяснил, как сделать блок. Причём из той же проволоки и подручных материалов. На меня посмотрели немного странно, но возражать не стали, быстро организовав дело по моим словам. Пока они грузились, подозвал своих спутников, стоявших поодаль, и зашел с ними в дом мастера-оружейника, который последние минуты пристально смотрел на нас из окна.
  
  - Чем эти жадные искатели тебя так сильно заинтересовали, неужели своим железом? - спросил меня он, когда мы поприветствовали друг друга.
  - Железо тоже когда-нибудь пригодится, - немного нахмурился при упоминании мастером чужой жадности, он и сам ведь далеко не образец истинной добродетели. - Ты пробовал подумать, сколько сил им пришлось приложить, дабы доставить его сюда? Если направить их энергию в более правильное русло - им же потом цены не будет.
  - Об этом не мне судить, - усмехнулся Толис. - Моё дело простое - если искатели предлагают выгодный товар - беру, думать о людях, как их к хорошему делу привлечь - это уже задачка для авторитетов, а не моего скромного ума.
  - Вот они и подумали в моём персональном лице... - широко улыбнулся в ответ на такое категоричное заявление, осматривая, что изменилось в торговом предложении оружейника с моего прошлого посещения.
  Изменения оказались практически незаметны. Разве добавилось парочка серых кольчуг и один большой арбалет.
  - Сдашь этих искателей со всеми потрохами авторитету Сому за небольшую плату, думаешь, он их к себе караванщиками возьмёт? - оружейник опять усмехнулся, представляя, что я могу дальше с ними делать при таких начальных установках. - Так прямо тебе скажу - напрасное дело, он тебе за них даже мелкого медяка не даст, даже если заинтересуется.
  - Да ладно тебе, обойдусь своими силами и без авторитета Сома, - ответил ему, догадавшись о том, что мастер пока не знает об изменении моего собственного статуса, принимая за обычного удачливого искателя с хорошими деньгами в карманах, чем можно пока спокойно пользоваться. - Кстати, ты-то сам на их железо не почему польстился? - перевёл тему разговора в другое русло.
  - А что мне с ним делать? - удивлённо спросил он.
  - Гвардейские кольчуги, - передал ему деловую мысль от ушлых искателей.
  - Слишком долго и сложно, - сразу отмахнулся он от неё. - Нужны минимум два опытных помощника, иначе не получится удерживать совершенно одинаковую форму большого числа мелких колец. С разными кольцами в готовой кольчуге при её использовании появятся выраженные напряжения подчинённой силы, образуя слабые места. Это общий недостаток любых значительно укреплённых изделий, там сложно обеспечить равномерность растекания внешних потоков силы по многочисленным встроенным плетениям, отделённым друг от друга. Кольчуги лучше из серого железа делать, там нет таких проблем. Раньше над одной гвардейской кольчугой работали семеро опытных мастеров в течение целого месяца, и то часто приходилось переделывать. Лучший цех в столице за год полудюжину броней в гвардию сдавал, да и то не всегда получалось. Ты же предлагаешь взяться за такое дело мне одному. Металл у искателей, несомненно, хорош, но он совершенно не стоит тех денег, которые они за него просили.
  - Понятно, - тихо заметил про себя, что идея как-то автоматизировать процесс, местным мастерам в голову даже не пришла. - А почему печи не взял? - решил узнать что-то нехорошее и о втором наборе доставшегося мне 'железа'.
  - Какие печи? - удивился он. - Кроме той проволоки они больше ничего мне не предлагали.
  - Зато предложили мне. Походные армейские печи по золотому за штуку.
  - Наверняка разбитые и без управляющего амулета, - судя по изменению выражения лица, мастер явно заинтересовался.
  - Говорят, полностью рабочие, но сам ещё не проверял.
  - Если так, то потом мне можешь их продать. Дам даже по два с половиной золотых. Эх... - Толис сильно расстроился, узнав, как некие весьма ценные вещи прошли мимо него в каких-то двух шагах.
  - Подумаю, - немного обнадёжил его, так ничего не пообещав. - Да, я ведь к тебе не просто так шел, а по делу, - пришло подходящее время рассказать о настоящей цели своего визита.
  - Если ты хотел узнать о том, когда прибудет мастер Мифас с обещанным оружием из мёртвого железа, то пока и сам не знаю, твои деньги для него только сегодня утром передал с доверенным человеком, раньше не получилось. Так что скоро прибудет, дней через пять-шесть, - сбил он меня с настроя, напомнив о старом деле.
  - Ты же тогда всего про три дня говорил? - глянул ему в глаза, обозначая своё явное недовольство.
  - Извини, тогда совсем забыл про ярмарку, - сразу стал оправдываться оружейник, - никто из доверенных людей не хотел идти в город Титс только по твоей и моей надобности. А отправлять золото с кем попало, сам понимаешь - не стоит.
  - Ладно, чтобы не оставаться в обиде, с тебя за такие просчёты потребую существенную скидку за работу, - быстро воспользовался ситуацией к своей пользе, предложив компенсировать моральные издержки материально.
  - Идёт, - согласился с моими требованиями мной мастер, благо с него не требовали его честно заработанных ранее денег, просто обещали позже меньше заплатить, а это совсем не так неприятно переживается. - Что тебе там ещё нужно переделывать, говори.
  - Нужно наладить систему питания амулетов в доме Судьи, починить основную печь и ещё кое-что по мелочи.
  - Зря ты взял подряд на ремонт того дома, - недовольно покачал головой мастер. - Там работы минимум на полгода для всех городских мастеров, если собрать их вместе, да ещё помощников из других городов позвать. Мне одному вообще им можно заниматься несколько лет кряду. Сомневаюсь, что сможешь на этом подряде хоть что-то заработать, скорее много своих денег зря потеряешь.
  - Ты уже знаешь, что там надо делать? - возник у меня естественный вопрос, после того как Толис показал свою явную осведомлённость.
  - Да, - уверенно ответил он, - авторитет Сом три года назад приглашал меня и других городских мастеров посмотреть, что там можно восстановить и во сколько это обойдётся. Когда ему сказали примерную стоимость и продолжительность работ, он сразу отказался что-то делать. Даже просто снести тот особняк и построить новый на его месте нельзя, ибо это самое старое здание в городе, построенное тем же Великим Мастером, который создал ворота на Чёрном Перевале. Без него общая защитная система подчинённой силы города перестанет работать.
  Чем дальше в лес - тем толще партизаны. То есть, чем больше узнаю о 'подарочке' Сома, тем больше хочется схватиться за голову, всё бросить и немедленно сбежать из города. Однако сама ситуация выглядит как достойный вызов, который стоит принять и потом всех удивить, придумав что-то необычное.
  - Как говорят там, откуда я родом - 'глаза боятся, а руки делают'. Собирайся, мастер, прямо сейчас займёмся ремонтными работами, - решительно заявил ждущему моего решения Толису.
  - Я работаю, как умею - ты платишь независимо от полученного результата. Раз тебе нравится зря тратить свои деньги, ничего не имею против того, чтобы они случайно оказались в моих карманах, - вполне дружелюбно подначил он меня.
  - Про обещанную скидку, смотри, не забудь, - частично вернул ему подначку обратно, оставив на его лице весьма кислое выражение.
  Несмотря на постепенно сгущающиеся сумерки, мастер Толис не стал отнекиваться и прикрываться другими неотложными делами, быстро собравшись в дорогу. С собой он практически ничего не брал, заметив - сегодня получится разве лишь произвести приблизительную оценку необходимого для дальнейших работ, но всё равно сразу попросил золотой задатка, проверяя серьёзность моих намерений. Несмотря на внутренний протест платить за несделанную работу, пришлось раскошелиться.
  
  Снова мы вытянулись охотничьей группой по пути к центру. В этот раз, побитый молодой маг шел впереди нас на весьма приличном расстоянии. Периодически я и Марина магическим взором оглядывали пространство вокруг него в поисках возможной опасности. Про себя тоже не забывали и иногда 'посматривали' по сторонам и назад. Впрочем, наша повышенная бдительность опять пропала зря и до самого дома ничего неожиданного не произошло. Редкие прохожие, попадавшиеся нам на пути, агрессивных действий не предпринимали, отдельных кого-то ждущих групп тоже не заметили. Однако за квартал до центрального входа в особняк, к которому мы шли, Валон остановился на месте, оглядываясь по сторонам и выражая при этом самую настоящую обеспокоенность.
  - Туда нельзя идти! - кинулся он ко мне навстречу, едва мы подошли к нему ближе.
  Тщательно 'просмотрел' улицу до самых ворот, потом дальше и даже заглянул в ближайшие переулки и на опустевшую центральную площадь города. Ничего подозрительного там не заметил. Да и вообще людей там почти не было, разве лишь на самой площади и достаточно далеко. Мысленно попросил Ведьму пройтись по тем же местам своим щупальцем, ибо если я не могу видеть магов, прикрытых амулетом невидимости, то для неё это не проблема. Та тоже ничего не нашла, хотя один раз отчего-то напряглась, но потом опять успокоилась.
  - Там никого нет, - обратился я к парню. - Ты точно уверен, что там кроется какая-то опасность?
  - Да. Кто-то совсем недавно что-то сделал, оставив после себя едва заметные следы, в которых есть сильное желание убить. Через полчаса эти следы полностью развеются, но я их ещё немного чувствую.
   - Что это может быть, не подскажешь? - мне стало любопытно.
  Ни я, ни Марина ничего не замечаем, а вот парень что-то такое чувствует. Может он и ошибается на счёт опасности, но лучше лишний раз перестраховаться.
  - Не знаю, - юноша немного поёжился под моим взглядом, видимо больше испугавшись моих сомнений в его словах, чем самой опасности. - У меня не получается далеко смотреть взглядом силы, но точно могу сказать - рядом с воротами на улице что-то спрятано. Оттуда тянет духом настороженной смерти.
  Снова прошелся своим вниманием по пространству перед воротами, однако опять ничего не обнаружил. Совершенно пустая улица. Хорошо, если там кто-то поставил скрытую ловушку, пусть она поймает кого-то другого, - пришла в голову дельная мысль.
  - Идём переулками к каретным воротам, - резко скомандовал я.
  Больше всего мне не понравилось, как сильно напрягся мастер Толис, прислушавшись к нашим разговорам. Риски и опасности - совсем не то, чего бы он хотел получить вместе с деньгами за свою работу. И если бы не полученный от меня задаток, сейчас бы уже постарался покинуть нашу компанию, пока ещё не слишком поздно. Вперёд опять пустили Валона, но мы с Мариной ни на секунду не выпускали его из своего внимания. Около каретных ворот стояла телега искателей, да и сами они расселись на земле около неё в ожидании нас. Здесь парень какой-либо опасности не почувствовал. Однако разыгравшаяся у меня паранойя вынудила нас ещё раз пройтись кругами, выходя к задним воротам. Тут тоже всё оказалось чисто, и мы решились пройти на закрытую территорию. Каких-либо неприятных сюрпризов не произошло, амулет-ключ сработал штатно, и мы оказались прикрыты от постороннего внимания системой магической защиты, которая ещё неплохо работала, набравшись за день солнечного тепла. Оказавшись в доме, отправил Толиса в подвал в одиночку разбираться с печью, а сам, найдя на третьем этаже Осуса и Талика, попытался узнать у них, не видели ли они чего-либо подозрительного за время нашего отсутствия. Вполне ожидаемо они ничего такого не видели, на внутреннюю территорию никто не проникал, а за внешний контур 'заглянуть' слишком сложно. Плохо. Но начатые дела всё равно нужно завершать. Впустить искателей, предупредить Амикуса, тот где-то до сих пор задерживался, наверное, так и не смог уговорить вредного Питса. И только потом попытаться разобраться с той ерундой, которую кто-то поставил около главного входа. Это дело тоже нельзя долго затягивать, иначе тот же злоумышленник сможет заминировать все выходы из особняка и нам придётся сидеть взаперти или лазить через забор.
  
  Оставив Марину в доме, 'смотреть' за внешними окрестностями, раз ей не мешала в этом магическая защита, прихватив с собой чувствительного до опасности Валона, вышел встретить искателей. Оказавшись за охраняемой территорией, попытался мысленно связаться с Амикусом. Контакт возник, причём, достаточно близкий, но опять от него приходили исключительно обрывки эмоций. Несколько раз проговорил ему в надежде на понимание, что нельзя подходить к центральному входу, отправив искателей разгружаться в бывшую конюшню. Те попросились там же переночевать, опасаясь по темноте с деньгами в карманах искать гостиницы на городских окраинах, явно ожидая встретить ватаги разбойников. В центре тех быстро ловила стража, а там они чувствовали себя вполне вольготно. Не найдя причин отказать, разрешил им занимать конюшню, заодно предупредив, чтобы не ходили в сторону особняка, ибо там стоит настороженная защита, которая примет их за чужаков. Получив клятвенные заверения, что они за ворота конюшни и носа не высунут, отправился встречать запоздавшего юношу. Валона опять взял с собой на всякий случай, хотя правильнее было его оставить дома. Несмотря на моё мысленное предупреждение, мы перехватили Амикуса и Питса в том же самом месте, где Валон впервые обнаружил опасность.
  - В следующий раз, посылая ко мне всяких мальчишек, обязательно передавай амулет с личным посланием. Ходят тут всякие, и требуют невесть чего, - сразу стал возмущаться Повелевающий мудростью, едва я поприветствовал его.
  - Хорошо, обязательно передам, - согласно кивнул ему, добавив: - Только амулет причитается с тебя, причём вопрос про какие-то деньги даже не задавай!
  Ага, уже вижу, нечего тебе на такое ответить, морда бородатая.
  - А ты мне тогда говорил про пропуск за Чёрный Перевал, неужели забыл? - ехидно поинтересовался он, считая, что ударил в самое больное место. - Ты мне столько всего уже наобещал, а сам ничего не делаешь! - Питс продолжил возмущаться явно напоказ, хотя зрителей кроме пары мальчишек рядом больше не нашлось.
  - Хочешь, дам тебе прямо сейчас достаточно денег на пропуск за ворота, как ты некогда хотел в том 'долге жизни'? - весело подмигнул ему одним глазом, показывая, что не всё так просто, как кажется.
  - Где скрыт подвох? - мгновенно сориентировался он.
  - Мне просто сильно интересно, отпустят ли тебя хотя бы на день пути от третьих врат, или же ещё на самом Перевале в землю закопают, - показал ему самую ехидную ухмылку.
  - Откуда такие сведения? - явно не поверил мне он.
  - Да вот, с некоторыми знающими людьми пообщался, - только ухмыльнулся его сомнениям, - они-то и поведали, что бывает с теми везунчиками, у которых находится достаточно денег, чтобы вырваться отсюда. Когда ты ещё жил в столице, знал ли хоть одного человека, кто из Смертных Земель сумел вернуться?
  - Знал, - твёрдо ответил он. - Некоторые купцы отсюда регулярно с караванами ходят.
  - То купцы, - картинно отмахнулся от его заявления. - Они дальше базара на Чёрном Перевале в Смертные Земли не заходили. Я спрашиваю о тех, кого сюда сослали на вечное поселение.
  - Таких действительно не припомню, - явно задумался Питс. - Как же тогда все эти многочисленные истории про тех, кто сумел откупиться и вернуться к старой жизни?
  - Все эти истории нужны исключительно для внутреннего употребления тут, дабы у людей оставался стимул шевелиться. А с другой стороны врат, все здешние 'счастливчики' совершенно никому не нужны и даже вредны. Но если ты действительно захочешь покинуть эти места, могу попробовать тайно вывести на ту сторону, никто даже и не заметит. Есть свои средства. Вот за это с тебя многое попрошу.
   - У меня много просто нет, - твёрдо ответил он, поглядев мне в глаза. - Но если это в моих силах, то готов согласиться на такой вариант.
  - А как ты там, в королевствах, сможешь устроиться? Не отправят тебя сюда во второй раз, если поймают? - своим страстным желанием вырваться отсюда во что бы то ни стало, он сумел меня заинтересовать.
  - С этим я сам разберусь, - уклончиво заметил он, - есть, как ты сказал - 'свои средства'. Лучше скажи, что ты хочешь за проход на ту сторону?
  Ага, предварительно ведь даже и не умудрился подумать, что мне может от него может пригодиться, помимо работы. Вытрясти из него какие-то амулеты и другие материальные ценности - так это ерунда на самом деле. Самое ценное - это знания в его голове. А их быстро и просто не получить. Или получить, он же ведь не простой маг, а Повелевающий мудростью, по-нашему - что-то типа специалиста широкого профиля по голове и её внутреннему содержимому. Да ещё, по слухам, в столичной Академии преподавал. Значит, попробую именно это и спросить.
  - Мне нужно, чтобы тут тебя кто-то полностью заменил. Если не один единственный человек, то можно несколько. Есть тут у меня некоторое количество перспективных юнцов, которых надо срочно к делу пристраивать, обучив соответственно, - кивнул в сторону идущих чуть в стороне от нас Валона и Амикуса. Причём, чем быстрее - тем для тебя же и лучше. Если сам знаешь ещё кого-то стоящего, на кого можно положиться, взяв в свою команду - рассмотрю и этот вариант. Да, их обучение сам стану постоянно контролировать, спрос строгий. Если подходят тебе такие условия, то будет тебе тайный переход на ту сторону. Сразу же по результату.
  - Условия подходят, - ответил он после некоторого раздумья. - Только мне потребуется тот амулет, который ты сейчас носишь на голове, если хочешь обучить своих послушников быстро. И вторая часть от него тоже, - добавил он в конце.
  - Амулет, говоришь... - заставил он меня серьёзно задуматься на тему того, что же такое он мне некогда на голову надел, дабы я стал понимать местную речь, и, отправив молодёжь чуть подальше, чтобы она не слышала наших разговоров, тихо спросил: - Я не перестану понимать язык, если его сниму? И вообще, расскажи про него правду, наконец, только не надо говорить, что это штука нужна только для быстрого понимания незнакомого языка.
  - Вижу, Витос, ты уже сам во многом успел разобраться, - хмыкнул бородач. - И даже в оставленную мной ловушку до сих пор не попался, умеешь ждать и терпеть, значит.
  - Ты давай, от заданного вопроса не отвлекайся, комплименты дамам в столице говорить будешь, - направил его опять в деловое русло.
  - Язык ты уже полностью освоил и амулет тебе для этого больше не нужен. Там полудюжины дней ношения вполне хватило. Такие амулеты когда-то давно использовали древние мастера и наставники для обучения своих послушников. Надев его себе на голову, наставник может передать в него некоторую часть своих навыков и знаний, и потом перенести их прямо в голову ученика. Но перенесённые знания и навыки всё равно требуют закрепления практикой, иначе быстро теряются. Я заложил в амулет своё знание языка королевств и передал тебе. В общении с людьми, ты давно полностью закрепил язык у себя. Пользоваться таким амулетом, передавая в него знания, мало кто сегодня может, хотя таких амулетов в королевствах известно более четырёх дюжин. Даже в Академии никто давно их не применяет, в её амулетном хранилище они лежат мёртвым грузом. Дело в том, к примеру, чтобы заложить в амулет знание языка, мне пришлось особым образом вспоминать все известные слова и стоящие за ними образы вместе с множеством взаимных связей, иначе бы ты ничего не понял. Только долгая преподавательская деятельность в данной области и тренировки работы с этим амулетом, позволили мне это сделать, - он замолчал, глядя на меня, ожидая ответной реакции.
  - А вторая часть амулета, одевающаяся на руку, отвечает за управление усвоением послушника всего заложенного в головную конструкцию? - высказал свою догадку, так и не оценив его рассказ о собственной неимоверной крутизне.
  - Ты прав, - подтвердил он мои слова. - Это управляющая часть, контролирующая нисходящее перетекание переданного в амулет опыта, при необходимости отсекающая лишнее, чего послушнику в данный момент не нужно знать, и обеспечивающая наставнику обратную связь во время учебной практики. Если ты мне вернёшь этот амулет, то я быстро подготовлю твоих молодых послушников, думаю, за полгода. От себя тоже двоих предложу, одного своего слугу, которого ты у меня уже видел, и есть на примете ещё один талантливый парнишка. До моего нынешнего уровня полностью поднять их не обещаю, там требуется многолетняя самостоятельная практика, которое никаким обучением и амулетами не заменишь, но занять моё место в городе они вполне смогут.
  - Договорились, - удовлетворённо кивнул ему. - Только ты и меня в первую очередь обучишь работать с этим амулетом, а потом оставишь его мне, здесь он гораздо нужнее, чем тебе в королевствах.
  - Идёт, - согласился с моими условиями хитрый маг, добавив своё дополнительное предложение: - По ту сторону Чёрного Перевала мне потребуются деньги, как минимум четыре дюжины золотых, а лучше пять-шесть. Я могу предложить тебе кое-что весьма ценное за эти деньги, чего ты здесь ни у кого не найдёшь, но только уже на той стороне. Что это, пока говорить не хочу, но уверяю, оно тебе весьма пригодится и стоит гораздо больше, чем прошу.
  - Давай об этом поговорим, когда парней обучишь, - не стал расспрашивать подробности о его очень 'выгодном' предложении, хотя и видел по глазам, что он именно этого и хочет, так своеобразно торгуясь, прикрываясь ореолом неизвестности, благо мы уже практически пришли.
  
  Отправил Питса в помощь к Толису, узнал у Марины, что ничего подозрительного за время моего отсутствия не произошло, представил парней Талику и Осусу, наказав тому помочь быстро восстановить пострадавшим здоровье. Ибо если уж в команде есть свой целитель, то пусть немного поработает по своей основной специальности. Остальные бытовые вопросы народ уже мог решить и без моего участия. Свободные жилые комнаты имелись на втором этаже, продукты на полгода сидения в полной осаде благополучно загружены в хранилище, кухня работала, гигиенические потребности можно удовлетворить в отделении прислуги. Дальше, по идее, требовалось идти разбираться с тем 'сюрпризом', который оставили неизвестные у парадного входа, но вместо этого, прихватив нужные вещи, спустился в подвал, узнать, чего там, в итоге, решили мастера, и сколько придётся готовить денег для начала восстановительных работ.
  - Брось ты это безнадёжное дело! - сказал мне мастер Толис, после того, как обрисовал суть проблемы и расписал объём необходимых работ, а Питс только подтвердил сказанное.
  Да, если дела обстоят именно так, как говорил мастер, то лучше оставить всё как есть и ничего не трогать. Более того, как теперь выяснилось, при прежнем владельце энергетическая система также была неисправна, просто в меньшей степени. Частично работала лишь бытовая часть, подававшая тепло на амулеты третьего этажа, где размещались хозяйские покои. Но при последнем боевом столкновении вышла из строя и она, когда засевший там маг слишком резко потянул силу через неё для удержания своего щита. Защитную же систему разрушили гораздо раньше, лет двадцать назад, и работала в нынешнем виде с тех пор. Вернее - не работала, а лишь изображала видимость своей работы. Питающая амулеты конструкция состояла из большой печи, работающей на нефти, где пламя, проходящее через многочисленные форсунки, разогревали тепловой накопитель, представлявший собой большой бак, заполненный легкоплавким металлом. Судя по температуре работы этого накопителя около ста пятидесяти градусов, являющейся смесью свинца, олова и других легкоплавких металлов. В бак входили толстые тепловые трубы, толщиной с мою руку, числом четыре дюжины. Затем эти трубы уходили в стены здания и вниз под землю, передавая тепло от накопителя к многочисленным амулетам, питающимся от него. Серьёзным недостатком конструкции оказалась замкнутость этих труб друг на друга, хотя изначально такая схема, наоборот, призвана обеспечить дополнительное резервирование. Если где-либо отказывала одна труба, или сразу несколько в разных местах, то амулеты запитывались от уцелевших. Но у конструкции оказалось два слабых звена - удалённые кольцевые распределители тепла, один из которых размещался под внешней оградой, а другой прятался на чердаке особняка. И при выходе из строя любого из них, вся система переставала действовать как задумано, терялась обратная связь, и управляющий амулет просто выключался. Внешний кольцевой контур оказался полностью исправен. Так же работали тепловые трубы, идущие под землю. Именно за счёт накопления тепла от солнца в этом контуре внешняя система и подавала некоторые признаки жизни, но уже была не способна причинить существенный вред какому-либо нарушителю защитного периметра. Спрятанным в землю боевым амулетам просто не хватало энергии. А вот внутренний контур на чердаке полностью разрушен, как и тепловые трубы, идущие к нему.
  Если сейчас растопить печь, то внешний защитный контур начнёт работать как надо, но только до первого реального срабатывания боевых амулетов. Амулет управления печью тоже повреждён и не способен обеспечить необходимое регулирование силы нефтяного пламени. Можно сказать - 'хорошо', что он перекрыл нефтяной канал, иначе могло разорвать бак с жидким металлом, приведя печь в окончательную негодность. Заменить регулирующий амулет просто нечем, а для того, чтобы починить и настроить имеющийся, требуется устранить неисправность внутреннего контура и тепловых труб в стенах, что крайне сложно. Главная проблема - тепловые трубы дополнительно хорошо защищены от потерь тепла в нештатных местах, а заодно и защищались от любого воздействия чужой силой снаружи. Чтобы добраться до труб и что-то сделать, ремонтнику требовалось разбирать стену, снимать внешнюю защиту, постепенно восстанавливать внутреннюю структуру, пользуясь переносной печью, снова ставить защиту на место и собирать стену обратно. И таким же образом поступать каждые полтора метра, при средней длине внутренних труб около двадцати пяти. За день работы мастер мог сделать только одну подобную операцию, большего просто не успевал.
  - А почему нельзя пройтись вниманием по трубе прямо отсюда снизу вверх, постепенно восстанавливая её и ничего больше не разбирая? - спросил я мастера Толиса, когда вник в суть главной проблемы и серьёзно расстроился.
  - Хочешь сам попробовать? - ехидно ухмыльнулся он, показывая своё превосходство, прекрасно понимая, что у меня ничего не получиться.
  - Хочу! - в ответ вспылил я, плохое настроение давало о себе знать, требуя непременно вывернуться наизнанку или вывернуть находящихся тут людей. - Причём прямо сейчас. Ты учишь, как это делается, а дальше я разберусь сам, если ты такой слабосильный мастер.
  - Разбежался, - продолжал ухмыляться оружейник, - там одной учёбы на полгода, если заниматься целыми днями, ни на что больше не отвлекаясь. Или ты знаешь более быстрые способы? Если знаешь, скажи - мне самому очень интересно. Ничего не получится, готов спорить на что угодно.
  Я внимательно посмотрел на стоящего рядом Питса, с которого при моём взгляде сползла довольная улыбка. Тот уже догадался, какая идея мне пришла в голову.
  - Способ есть, - с решимостью во взгляде посмотрел на Толиса, сгоняя улыбку и с его лица. - Прямая передача опыта через специальный амулет.
  - Никогда о таком не слышал, - заметил тот, и посмотрел на нахмурившегося Повелевающего мудростью, явно ища у него поддержки.
  Тот только утвердительно кивнул, подтвердив мои слова, хотя это предложение совсем не вызывало у него какого-либо энтузиазма. Я же внутренне уже завёлся и не собирался останавливаться. Даже паранойя куда-то спряталась, уступив место холодной злости. Надавив пальцами на виски, снял со своей головы амулет, сразу ставший видимым, и протянул его Питсу вместе со второй частью, специально захваченной мной ранее из мешка. Оружейник же глядел на него с раскрытым от удивления ртом.
  - На что угодно споришь, значит? - переспросил мастера, давя злым взглядом на его волю.
  - Смотря, что попросишь, - быстро пошел тот на попятную.
  - Давай, попробуем обойтись без споров, - тоже решил немного отступить, - проведём сейчас один эксперимент и успокоимся.
  - Слишком опасно, - вступил в наш разговор Повелевающий мудростью. - Для тебя опасно, Витос, - поправился он. - Могу отсечь всё лишнее и оставить главную суть, только если передаю в амулет свой опыт. Сейчас же тебе придётся принять на себя тяжелый удар чужих знаний, и совсем не уверен, что сможешь его выдержать, сохранив личность.
  - Рискнём! - в другой момент бы отказался от подобной авантюры, но злость во мне требовала немедленного выхода, прямо как в смертельном поединке, когда в живых останется или ты или враг.
  Только тут и он, и я были одним и тем же лицом, а отступать всё равно категорически не хотелось. Умом прекрасно понимал - так поступать неправильно, однако решительный настрой настойчиво толкал меня вперёд, а я уже подталкивал присутствующих тут мастеров, так и не решившихся серьёзно возразить мне. Питс надел обучающий амулет на голову Толису, а вторую его часть на свою руку. Оружейнику требовалось тщательно вспоминать свою работу, всё то, что может потребоваться, чтобы суметь починить тепловые трубы и постараться не вспоминать лишнее, к делу не относящееся. Этот процесс требовал времени, за которое можно успеть подготовиться к самой работе. Пока мастер вспоминал, Повелевающий мудростью разомкнул управляющий печью амулет, заставив её разогреваться. Топлива оказалось более чем достаточно, форсунки и система подачи воздуха полностью исправны. За два часа, пока Толис вспоминал, металл в накопителе тепла расплавился и набрал достаточную для работы температуру, даже несколько большую, чем используют здешние мастера для работы, но для меня она пошла в самый раз.
  Когда обучающий амулет снова оказался на моей голове, несколько секунд ничего не происходило, а потом сразу крепко накатило, разрывая сознание на куски. Но у меня уже имелся опыт сборки себя из мелких кусочков, потому справился и в этот раз. Но сказать, что получилось легко - никак нельзя. Поначалу постоянно ощущал посторонний давящий фрагмент чужой личности в своём сознании, мысленное касание к которому вызывало весьма болезненный эффект раскола моей собственной. Но именно этот фрагмент и требовалось как-то ассимилировать, поглотить, получив из него нужные знания и навыки. Удерживая свою целостность и подбирая отваливающиеся осколки, я медленно 'отрывал' и 'проглатывал' кусочки от чужого, пока не 'съел' их все. Открыв глаза, увидел побелевшее от напряжения лицо Питса и растерянное Толиса.
  - Всё хорошо, - через силу улыбнулся им, снимая возникшее напряжение.
  После окончания процедуры восстановления себя, стоило отправиться на отдых, но желание продолжить начатое дело никуда не исчезло, даже разгоревшись ещё сильнее. Пришедшее интуитивное знание нужных действий, только подхлёстывали меня изнутри. Глотнув эликсира жизни из фляжки, решительно подошел к печи, проникая через её стенки своим вниманием силы. Теперь я прекрасно знал, как это делается. Чем-то принципиально новым для меня сиё знание не являлось. Просто требовалось особенным образом концентрироваться и тянуться, а в остальном - это оказалось примерно аналогично тому, что требовалось для магического взгляда на дальнее расстояние. Не знаю, сколько бы ушло времени для обучения такому обычным способом, но через прямую передачу опыта всё получилось практически сразу. Через печь я проник вниманием в тепловые трубы, здесь они не имели внешней защиты и хорошо 'просматривались'. 'Осмотрев' изнутри исправные, проник в повреждённые. Да, разницу между ними можно сразу заметить. Тепловые трубы состояли из трёх железных трубок, вставленных одна в другую. Между внутренними трубками из тонких волокон серебра строилась сложная трёхмерная структура, по которой быстро перемещалось какое-то вещество-теплоноситель. В повреждённых трубах эта структура-проводник частично оплавилась по всей длине, потеряв свои проводящие свойства, и теплоноситель больше не мог свободно перемещаться. Интуитивно чувствуя, как надо действовать, направил тепло от горячей печи в трубу, восстанавливая своей волей внутреннюю структуру, постепенно придавая ей правильную форму. Это оказалось достаточно просто, но продвинуть своё внимание дальше трёх метров никак не получалось. Вернувшись обратно, заметил, как опять рушится едва восстановленная структура. Теплоноситель быстро потёк по ней снизу вверх, и, наткнувшись на ещё не восстановленный участок, стал отдавать там принесённое тепло, разрушая её сверху вниз. Чтобы полностью исправить трубу, мне нужно восстановить её от начала до конца за один проход, тогда теплоноситель начнёт циркулировать по кругу, спускаясь по внутренним трубкам, и уже не будет разрушать систему изнутри. Теперь понятна вся сложность такой тонкой работы. Даже учитывая мою возможность 'заглядывать' в металл дальше, чем мастер Толис, со стороны горячей печи трубку не восстановить, и придётся действовать, как он изначально предлагал. Медленно, тяжело и долго. Однако у меня есть фокусирующий амулет, коим не грех попробовать воспользоваться.
  Собрав своё разбитое сознание в очередной раз, приступил к работе. Безотрывно формируя сложную форму, подталкивая серебро снизу, в места, где его не хватало, продвигался всё дальше и дальше по выбранной трубе, пока она не закончилась верхним расширением. Поднимающийся горячий теплоноситель сильно помогал мне в передаче силы вверх, значительно упрощая и ускоряя работу. Без него ушло куда больше времени и психических сил. Когда верхняя часть полностью восстановилась, теплоноситель потёк вниз, не разрушая восстановленную тепловую трубу. Пока у меня хватало внутренней концентрации, сразу взялся за следующую трубу, повторяя свои действия. После, проверив достаток концентрации, схватился за следующую, и так, пока не осталась последняя труба, самая толстая и длинная, состоящая из четырёх вложенных внутренних трубок. Здесь пару раз срывался на полпути из-за существенно большей сложности и накопившейся усталости, которая не лучшим образом сказывалась на концентрации расширенного сознания, но всё равно справился буквально на самых последних силах и запасе злости. Выпав из работы в реальность, ощутил просто гигантское магическое переутомление, которое совершенно невозможно терпеть.
  - Я закончил, - едва буркнул обалделым мастерам, и, отойдя в ближайший свободный от мусора угол, растянулся на полу, мгновенно отключившись.
  
  Обнаружив себя лежащим в кровати, причём без одежды и под одеялом, немало удивился. Хорошо же помнил, где засыпал. Самочувствие было превосходным, никаких негативных последствий прошлой ночи совершенно не ощущалось, даже наоборот, переполняло чувство бурлящей силы, требующей немедленных активных действий. Разве лишь чувство сильного голода настойчиво намекало на некоторые потребности организма. Второй мыслью по этому поводу пришло опасение, вдруг я проспал несколько суток кряду, но внутреннее чутьё сразу сказало, что с момента отключки прошло не более шести часов. И в спальной комнате я был далеко не один. Марина устроилась в большом кресле напротив окна, а рядом с ней на полу в йоговской позе лотоса сидела Аэль. Посмотрев на них взглядом силы, обнаружил многочисленные зелёные линии, связавшие их друг с другом. При этом видно, что между ними идёт не борьба, а какое-то общение, так как толстое щупальце Ведьмы периодически уходило куда-то в сторону, осматривая окрестности. А вот некоторые тонкие жгуты от тела Жрицы тянулись ко мне. Никаких неприятных чувств, при этом, они не доставляли. Сильного возбуждения, как раньше, к счастью, тоже не возникало, теперь я мог воспринимать её как обычную красивую девушку, немного внутренне мобилизуясь и принимая гордый вид, а не терять голову, пуская слюни от накатившего вожделения.
  - Проснулся, наконец, - Марина первой заметила моё пробуждение, хотя Аэль могла ощутить его гораздо раньше по тянущейся ко мне связи. - Пока ты тут дрых, мы для тебя пару подарочков приготовили.
  - Каких подарочков, где? - даже немного испугался того, что мне могут подарить такие красивые девы на пару.
  - В подвалах по камерам сидят, - Марина кровожадно улыбнулась. - Пока ты с мастерами ковырялся, кстати, спасибо за заработавшие удобства, один мужик что-то старательно вкапывал в землю около задних ворот, пользуясь амулетом невидимости. Вот я его немного и прихватила за одно выступающее место, даже удалось случайно не убить. Когда мы уже вдвоём затаскивали его внутрь дома, прямо через ограду перелетел ещё один, здоровый такой, на лету бросивший в нас какую-то магию, но его сразу свалила защита дома, а магия та вообще никак не подействовала. Теперь можешь сходить сам на них посмотреть, а мы поспим немного. Только сначала со своими мастерами разберись, сюда войти они боятся, но пару раз уже порывались, чего-то срочно требуя, я их не понимаю.
  - А Аэль, гляжу, ты прекрасно понимаешь, - посмотрел на сидящую в позе лотоса девушку, насмешливо глядящую в мою сторону и улыбающуюся во весь рот. - Я думал, вы передерётесь, едва увидите друг друга. Хотел тебя вчера предупредить о её появлении, но забыл.
  - Плохо ты он нас думал, - недовольно фыркнула Ведьма. - Зачем мне с ней драться, когда нечего делить?
  - Что и меня вы даже не собираетесь как-то расписать между собой? - показательно удивился, набивая себе шуточную ценность.
  - Вот ещё, обойдёшься! - Марина по-своему оценила шутку, добавив: - Мы девочки горячие, нам и без тебя хорошо.
  Ещё раз фыркнув, картинно отвернулась в сторону, показывая, какая она вся гордая и независимая. Впрочем, хитрую улыбку на её лице хорошо видно и со спины. Аэль же в нашей шуточной перепалке участия не приняла, продолжая улыбаться, глядя в мою сторону. Если наша речь и оставалась для неё пока неведомой, то эмоции читались очень легко.
  Едва спустился вниз, сразу был атакован давно ждущими моего пробуждения мастерами. Из сбивчивой речи Толиса едва сумел понять, что он восхищается моей работой, достойной звания Великого Мастера, но и за свой скромный вклад хочет получить хотя бы половину дюжины золотых. Но если я передам через тот самый амулет ему свои навыки управления такими потоками силы, то он готов заплатить столько же со своей стороны. Вместо долгой и нудной торговли достал и показал ему фокусирующий сознание амулет под названием - 'око самоубийцы' с предложением дать попользоваться, если ему так сильно хочется, на что получил очень тактичный отказ. Даже про деньги не стал больше заикаться, и на моё предложение продать мне остатки своего столь бесценного опыта, попросил срочно выпроводить его за ворота, так как его, видите ли, ждут срочные дела в городе. Питс же дал понять, что ко мне у него есть приватный разговор, и он немного подождёт.
  - У меня есть к тебе предложение... - начал он, когда я, наконец, вернулся, выпроводив оружейника и переночевавшую на конюшне команду искателей, взяв с них обязательства вернуться через дюжину дней.
  - Тебе тоже хочется что-то из моей головы достать? - спросил его в лоб.
  - Нет, хотя да, кое-что совсем не помешало бы... - немного замялся он, мысленно прикидывая как испросить желаемое не получив прямого отказа. - Я тут прикинул... - всё же решился он, - если ты хочешь быстро научить своих людей, мне к тебе нужно переезжать жить, иначе могу просто не справиться.
  По его виду, высказанная причина, мягко говоря - далеко не полностью соответствовала действительности. Там присутствовало и что-то совсем другое.
  - Ты кого-то боишься? - пришла ко мне первая догадка.
  - Да, - перестал стесняться своего желания тот. - Есть у меня серьёзные опасения. Ты же теперь авторитет, да?
  - Угу, - подтвердил я.
  - Значит, это твой дом, и со смотрящим Сомом ты полностью на счёт него договорился, - подтвердил он совершенно очевидное. - Этот особняк первое по защищённости здание в городе, даже дворец Сома ему немного уступает. Я исправил управляющий основной печью амулет, и теперь пробиться сюда, не имея своего амулета-ключа, практически никто не сможет. Но, как я заметил, врагов у тебя стало много. И мне бы совсем не хотелось, чтобы кто-то из них попытался силой привлечь меня к взлому охранной системы связанной силы, как единственного человека, способного здесь на такое.
  - Ты действительно можешь взломать её? - немало удивился его заявлению.
  - Естественно, - подтвердил он. - Управляющий печью амулет, отвечает ещё и за охранную сеть. Амулеты-ключи контролирует тоже он. И если я имел к нему непосредственный доступ, то могу потенциально сделать собственные ключи. Уже к завтрашнему вечеру об этом могут знать все кому не надо, и я серьёзно опасаюсь, что они захотят воспользоваться мной в своих целях. А лишние свидетели им, естественно, не нужны.
  Вот и ещё одна проблема на ровном месте. Кого бы точно не хотел видеть с собой рядом - так это Питса. Мутный он тип, сложно определить, что у него завтра будет на уме. Но пока он мне ещё нужен, и можно потерпеть его временное присутствие. Видя мои сомнения, он решил ещё кое-что предложить:
  - Я могу настроить защитную систему так, что никто без персонального амулета-ключа, и, не находясь при этом под внешним давлением, на внутреннюю территорию не сможет проникнуть. Тогда любые гости тут станут исключительно желанными. Но это потребует много времени для работы и опытного человека, который будет постоянно следить за охранным периметром. Готов им стать за пару отдельных комнат в особняке, пока ты не выведешь меня за Чёрный Перевал, как вчера обещал.
  Ага, судя по последней фразе, основная суть его идеи теперь понятна. Не знаю, правду ли он говорит на счёт того, что его могут использовать для проникновения, скорее да, но главное - его желание где-то схоронить своё золото, которое он планирует вынести наружу. Как бы я сам поступил, если бы имея регулярный доход, знал о пределе ограничения накоплений всего дюжиной золотых, а закопать клад не имел возможности из-за принятой огненной клятвы? Вкладывал бы все лишние деньги во что-то ценное, не попадающее под какие-либо ограничения. В те же амулеты, к примеру, рассчитывая когда-либо их сразу продать, купив себе пропуск наружу. А теперь, когда замаячила иная возможность вырваться из Смертных Земель, можно не торопиться, продавая накопления по-дешевке оптом, если есть куда сложить не учитываемые зоркой налоговой службой богатства. Под такое дело можно на молодого и глупого авторитета немного поработать. Его желание как-то противоречит моим планам? Нет? Значит, стоит соглашаться, выторговав себе что-то полезное.
  - Хорошо, дам тебе пару комнат, можешь переезжать, - сделав на лице кислый вид, показывая им своё недовольство такому практически вынужденному решению. - Но после строго спрошу с тебя и по обучению и по защитной системе.
  Обрадованный Повелевающий мудростью отправился решать дела с переездом, получив от меня запасной амулет-ключ. Также он спросил у меня и более крупный амулет доступа, оказавшийся специальным ключом для настройки. С помощью него можно регистрировать в защитной системе другие амулеты-ключи, которые не являлись чем-то особенным и продавались по две дюжины серебряков штука. Дорого, ничего не скажешь. Обычный ключ тоже являлся весьма сложным амулетом. Он мог привязываться к одному человеку, запоминать его личные особенности, определять эмоциональное состояние, и много чего ещё, типа дополнительного встроенного шифра. И если владелец ключа при прохождении охранного периметра находился в неадекватном состоянии или под внешним принуждением, амулет сообщал об этом управляющей системе. А та поступала, как её предварительно запрограммируют, или же подавала сигнал оператору, перекладывая принятие решения на него. В самом особняке тоже можно распределить зоны доступа для владельцев отдельных ключей. К примеру, ограничить доступ на третий этаж в 'господские покои', в подвал к основной печи и отдельно к тюрьме. А при попытке несанкционированного доступа срабатывали встроенные в потолок и стены боевые амулеты, обездвиживающие и прижимавшие нарушителя к полу. До совершенства данной конструкции было далеко, но и имеющийся функционал оказывался весьма к месту, если получится заставить его правильно работать. Естественно, амулет настройки Питс у меня не получил, я решил всё сделать самостоятельно под его руководством, но это дело пришлось отложить на вечер, когда он переедет сюда со своими многочисленными вещами.
  Решив одно дело, пора приниматься за следующее, меня уже давно ждут дамские 'подарочки', пора с ними немножко пообщаться.
  
  По пути к подвалу я рассуждал о поистине громадных перспективах, открывающихся при использовании обучающего амулета. Практическое воплощение мечты о взмахе волшебной палочки - 'раз, и готово'. Древние мастера достигли поистине невиданных высот. И их цивилизация оставила после себя огромное количество совершенных магических и технических артефактов, которые нынешние люди могут только как-то использовать, а о том, чтобы попытаться повторить, даже не задумываются. Понятно, используя систему прямого обучения, передавая знания из головы в голову, можно много достичь. Обучая своих людей сложным навыкам, передавая им большие объёмы знаний за короткое время, дружно строить прекрасный мир. Ведь именно на знаниях и умениях стоит развитая человеческая цивилизация, они образуют своеобразный фундамент, на котором выстраивается изящное здание общественных отношений. И всё же эта развитая цивилизация древних почему-то исчезла. Деградировала, погибла или просто куда-то ушла - неизвестно. Возможно, и с этим вопросом тоже когда-то удастся разобраться, утолив своё любопытство. С самим обучающим амулетом тоже не всё понятно. При приёме всего лишь одного практического навыка моя психика работала на пределе. А если бы к нему добавилось что-то ещё - здравствуйте крепкие санитары, внимательные доктора и мягкие стены? Хотя нет, тут народ добрый, быстро пропишет эвтаназию, дабы зря не мучился. Короче, не всё так просто, как, порой, кажется, иной раз следует хорошенько подумать, прежде чем снова надевать что-то подобное на свою многострадальную голову.
  Спустившись в тюрьму, осмотрел через открывающиеся дверные оконца сидящих пленников. Девушки поступили радикально, полностью стянув с них все лишние тряпки. Оставить привыкшего к какой-либо одежде человека в одиночной холодной камере голым - весомый психологический момент, медленно, но неуклонно подрывающий силы к сопротивлению. Читал где-то о таком ранее. Так, один пленник мне, кажется, знаком. Да это же тот самый маг из дружины Сома, оставивший амулет-ключ Талику. Видимо, не нашлось больше возможности кого-либо послать, сам на грязное дело пошел. Второго я прежде не видел. Крупный мужчина страдающий 'зеркальной болезнью', то есть способный увидеть своё мужское достоинство разве лишь в зеркале. И судя по рассказу Марины, именно он через забор прыгал. Не знал, что у нас здесь водятся такие кенгуру-переростки. Тоже маг, значит, да и без специальных амулетов тут явно не обошлось. Сначала стоит разобраться с трофеями, чтобы знать, о чём потом спрашивать пленников.
  Одежда и трофейные амулеты обнаружились в допросной комнате в виде двух небольших кучек. С одеждой понятно - цветастые балахоны магов, занятные широкие штаны и приличные сапоги. Жаль, ничего не подходит на мою ногу. Длинные кинжалы тоже можно отнести, пожалуй, к одежде: как оружие маги используют свои силы и боевые амулеты. И тут их есть в некотором количестве. У мага из дружины Сома оказалось два обычных боевых амулета, сделанных из ловушек алхимиков, правда, без блока зарядки пользователем, как у амулетов Борцов со Скверной. Такого добра в моей коллекции трофеев уже немало, жалко пока невозможно использовать по прямому назначению, вооружив примкнувших ко мне людей, но это дело времени. В лежащей рядом с его вещами сумке, обнаружил ещё десяток боевых амулетов в рубашках из мёртвого железа. Теперь понятно сетование мастера Толиса на него. При попытке 'заглянуть' через это железо, возникает жуткий дискомфорт, взгляд силы рассеивается, так и не пробиваясь внутрь. Если такой амулет спрятан в земле, то внимание рассеется, и кроме самой земли ничего не заметишь, даже если 'глядеть' себе под ноги. Хм, а это, скорее всего, те самые ловушки алхимиков и есть, практически в чистом виде, разве немного кем-то модернизированные, судя по следам явных ковыряний с образованием лишней дыры во внешнем корпусе, через которую теперь можно 'заглянуть' внутрь. Исходный управляющий блок здесь заменили другим, оставив нетронутым всё остальное. Пользуясь недавно приобретённым навыком 'смотреть' сквозь материалы и видеть вязь подчинённых сил в них, внимательно исследовал трофеи. Разобраться сразу практически невозможно, этих самых 'сил' там наплетено столько, что разобраться, откуда что берётся и куда тянется - совершенно нереально. Можно сравнить эту вязь с большим пучком спутанных проводов, на распутывание которых уйдёт слишком много времени. Зато стало примерно понятно, как эти амулеты теперь действуют. Надо же, до чего дошли местные товарищи - придумали управляемое минное поле, причём, здесь явно используется ручная активация. То ли через специальный амулет, то ли касанием силы мага, но второе весьма сомнительно. Не очень удобно, зато такие ловушки не чувствует мой искательский медальон, видимо тот настроен на определение взведённого блока самостоятельной активации. Если бы не Валон с его повышенной чувствительностью до опасности, мы бы запросто угодили в такую минную ловушку, поставленную около главных ворот. И шансов вырваться из неё, даже мгновенно перейдя на сверхскорость, уже не оставалось. От одной-двух сработавших одновременно ловушек алхимиков, может и сбежал бы, но от трёх и более - уже нет. Понятен и замысел моих недоброжелателей - обломавшись с попыткой проникновения в дом, решили подловить меня на выходе из него. А когда убедились, что я принципиально хожу не через парадный вход, решили заминировать и все остальные. Хороший был у них план, практически со стопроцентной гарантией успеха, если бы не мои люди. Теперь нужно обязательно растрясти пленных, узнав у них, нет ли где ещё поблизости таких минных засад. Вероятность такого мала, больно дорогие эти ловушки алхимиков, чтобы ими всюду разбрасываться, но всякое может оказаться.
  Из вещей первого мага больше ничего интересного, лишь малый светильник и щит силы против дождя. Особое спасибо могу сказать за четвёртый амулет невидимости, но и он уже не идёт за особую новинку. А вот у толстяка выделяется что-то оригинальное. Такая странная конструкция в виде связанного в одно устройство плетёного женского лифчика и широкого пояса с отдельными затягивающимися манжетами для рук и ног. И различных встроенных амулетов в этой конструкции дюжины три, не меньше. Одних накопителей от ловушек алхимиков шесть штук. Зарядный блок тоже есть, что прямым образом указывает на тех, кто эту штуковину изготовил. И главное, что уже один раз недавно привлекало моё внимание - накопители связываются с эффекторами гибкими золотыми проводами в прозрачной изоляции через отдельный коммутирующий блок, расположенный на лифчике в центре груди. Это жу-жу здесь совсем неспроста, тут самым настоящим электричеством пахнет, вернее - ну очень сильно воняет. Как я уже понял, у местных магов крайне плохо обстоят дела с эффективными накопителями энергии. Даже амулеты древних мастеров пользуются внешней силой, добываемой из тепла воздуха или снимаемой с тел своих хозяев, а так же насыщаются пользователем целенаправленно. Сразу же вступает в силу существенное ограничение: количество тепла в воздухе весьма невелико и на сильную магию его может не хватить. Подчинять своей воле большой объём, выжимая их него энергию, могут далеко не все, эта возможность опирается на уровень развития психики человека. Великие Повелители как-то могут присоединяться к теплу земных недр, но их тут можно по пальцам пересчитать. Другой практический вариант - таскать в качестве источника энергии с собой походную печь мягкого тепла, но она всё равно весьма габаритна и весит вместе с запасом топлива под сотню килограмм. В общем, сильную магию трудно сделать малогабаритной и тем более - незаметной. Алхимики же смогли решить эту непростую задачку, создав ёмкий электрический аккумулятор, от которого уже запитывается какой-либо амулет-эффектор. И теперь, понявшие суть идеи отдельные мастера, стали создавать новое поколение боевых амулетов на основе их изделий. Самые простые - это по своей сути всего лишь небольшая модернизация обычной мины, с заменой управляющего блока. В результате модернизированную ловушку можно использовать как эффективное оружие ближнего боя, единственным существенным недостатком которого является малое количество выстрелов. Пять-шесть не больше. Следующим шагом стало приспособление за термическим (огненным) эффектором какого-либо амулета древних, получавшего достаточно тепла для своей работы. Работающий на Борцов со Скверной мастер пошел ещё дальше, создав преобразователь силы для заряда электрического аккумулятора пользователем. Судя по всему, ему удалось понять и общую суть электричества, раз в его изделиях появились провода, а теперь и какие-то блоки-коммутаторы тока. Можно назвать его настоящим гением, ибо в ловушках алхимиков проводов нет, там эффектор непосредственно присоединён к аккумулятору. Хочется верить, что тот мастер пока не передал свои наработки ещё кому-нибудь и материала для изготовления опасных предметов ему не хватает.
  Возвращаясь к рассматриваемой амулетной конструкции, могу лишь добавить, что она опять построена по типичной схеме с размещением амулета древних мастеров за огненным эффектором, работающим от аккумулятора. Но эта конструкция имеет сразу несколько функций, судя по тем самым амулетам древних. Можно предположить, что она как-то позволяет летать или высоко прыгать, возможно, ставить щит силы и что-то ещё. Жаль, управляющий блок требует авторизации пользователя, но с этим вскоре попробую разобраться, благо бывший хозяин сейчас отдыхает в камере.
  А вообще он весьма интересный товарищ, судя по упакованности всякими полезными штучками. Амулет-перстень дальней связи, какой-то медальон в виде небольшой изящной конической палочки, выточенной из драгоценного камня с металлическим основанием, очередная поделка древних мастеров - их могу уже легко отличить от современных и алхимических по набору некоторых внешних признаков. Пара боевых амулетов из ловушек с блоками зарядки, как это ни странно, не привязанных к владельцу. Бери и пользуйся. Такое впечатление, что он их таскал просто на всякий случай, не соблюдая боевой устав. Ибо я только теперь, наконец-то, понял, что любое неавторизованное магическое оружие, имеющее в себе накопитель силы, может представлять существенную опасность для своего владельца. Другой маг способен дистанционно активировать его своей волей и легко поджарить прежнего глупого владельца. С амулетами без своего накопителя так не получится, в них требуется вливать внешнюю силу или активировать при контакте со своим телом. Ещё в вещах толстяка нашлось с дюжину флакончиков различных эликсиров, и пару даже удалось определить по имеющимся отличительным признакам. Тот же эликсир жизни, и 'красный глаз', к примеру. Маркировка флакончиков с другими мне ничего не говорила, а определять содержимое взором силы я пока не умел.
  
  Закончив возиться с трофеями, отправился пообщаться с их бывшими владельцами. Первым на очереди у меня стоял маг из дружины Сома.
  От голого мужика при моём появлении буквально разило страхом. Трясущиеся руки только дополняли картину. Девушки даже не озаботились его связыванием, просто раздели и бросили в пустую камеру. Несмотря на появившуюся реальную возможность броситься на меня при появлении, пленник даже и не думал сопротивляться, ни руками, ни магией, но при всём этом смотрел мне в глаза с явным вызовом. Не иначе до сих пор пребывая в надежде, что ему подарят быструю и лёгкую смерть. Но идти у него на поводу, не входило в мои планы. Задав ему несколько простых вопросов, типа - 'кто ты такой и как тебя зовут', и не получив на них ответа, спросил прямо:
  - Жить хочешь?
  Тот утвердительно кивнул, и всё же открыл рот:
  - А разве есть варианты? - при этом его 'оптимизму' можно было даже позавидовать.
  - Если докажешь, что сможешь оказаться полезнее живым, нежели трупом - то да, - не став долго объяснять, высказал ему главную идею, как можно спасти себя.
  - Не могу, - тот понуро опустил голову.
  - Данная кому-то огненная клятва сильно мешает? - высказал свою догадку.
  Пленник опять кивнул. Хм, наконец-то удалось напороться на что-то подобное. И если вспомнить, как формулируется клятва преданности - 'волю на благо', то можно придумать, как такую клятву обойти. Тут же нет какой-либо конкретики, всё крутится вокруг представления того самого 'блага'. Понятно, по здравому разумению, напрямую чем-либо навредить тому, кому дана клятва, поклявшийся человек не может. И это забито очень жестко. Но мы проверим один вариант, помимо амулета палача, может и получится.
  - Кому принадлежит твоя клятва - Слугам Истинного, Борцам со Скверной, или конкретному человеку?
  Вместо ответа мне досталось только сдавленное мычание. Неужели придётся палаческим амулетом пользоваться? Хотя нет, есть ещё один вариант. Лёгким пинком поднял пленника на ноги и отвёл его посмотреть второго через окошко в двери. Едва увидев того, мужчина упал на землю, затрясшись всем телом.
  - Ему принадлежит твоя клятва? - спросил его, когда втащил обратно в камеру и дал немного успокоиться.
  Судя по тому, как тот дёрнулся - я угадал. Теперь пора проверить мою следующую догадку.
  - Если ты и дальше станешь отмалчиваться, мне придётся допросить с особым пристрастием твоего клятвовладельца. Причём сделать это на твоих глазах, причиняя ему сильную боль и мучительные страдания, - не выражая эмоций, ровным голосом высказал пленнику новое предложение.
  - Инспектор ничего не скажет тебе, как бы ты не старался, у него достаточно сил и клятвы не слабее, - с трудом выговорил пленник.
  - Как ты думаешь, сможет он сопротивляться вот этому? - в очередной раз пришлось показывать амулет палача.
  Судя по реакции пленников на него, тот обеспечивал свой действенный эффект уже лишь тем, что его все почему-то сильно пугались. Не стал исключением и этот голый мужик.
  - Если ты продолжишь отмалчиваться, я применю амулет и на тебе, но больше всего достанется тому, на кого ты служишь. И благом для него станет, если ты правдиво ответишь на все мои вопросы без лишнего принуждения, - судя по эмоциональной реакции, мне сейчас почему-то не верили.
  - Ты всё равно его сможешь потом пытать, - огрызнулся пленный маг.
  - Да, могу, - не стал я отрицать очевидное, - только вопросов к нему останется меньше. А значит и мук со страданиями. Говоря со мной, ты делаешь большое благо своему хозяину. Проверь мои слова через свою клятву.
  Не знаю, с чего мне пришло в голову сказать последнюю фразу, опять интуиция подсказала, но именно она произвела полезный эффект.
  - Спрашивай, - пленник на пару минут задумался, полностью уйдя в себя, а потом посмотрел на меня с некоторой долей оптимизма во взгляде.
  Отведя его обратно в камеру, притащил табуретку из допросной комнаты, устроившись удобнее. Пленнику же удобств не предложил, пока обойдётся и соломенным матрацем.
  - Как получилось, что ты дал клятву тому... Инспектору? - вспомнил оброненное им ранее слово.
  Почему-то тема огненных клятв показалась мне наиболее важной в данный момент.
  - Когда он прибыл сюда, то сказал правильное слово, и моя главная клятва перешла на него. Он же Старший Инспектор и имеет полное право брать других агентов под свой полный контроль.
  Что ж, вполне нормальная ситуация. Только вот как работа агента сочетается со службой авторитету? Там ведь тоже принести огненную клятву приходится.
  - Как агенты обходят клятву стороннему нанимателю? - мой вопрос пленник сразу не понял, пришлось раскрыть: - Неужели тебе удалось служить в дружине авторитета Сома без соответствующей клятвы верности, ты ведь Повелитель сил Камиш, Борец со Скверной, которого направили сюда для того, чтобы контролировать действия местного авторитета?
  Моя продемонстрированная информированность не сильно смутила того, видимо он уже догадался, что посланный им малолетний убийца полностью раскололся.
  - У посвящённых в тайну Борцов со Скверной есть специальный навык, демонстрирующий скользящий огонь, почти такой же какой возникает при принесении огненной клятвы, но без принятия миром самой клятвы, - не стал отпираться пленник. Поэтому мы можем легко брать на себя любые другие обязательства, помимо нашего главного, так как их никто не собирается исполнять. Мир не примет огненной клятвы, если она как-либо противоречит данной ранее, и мы можем устраиваться на службу любому сюзерену, оставаясь верны своему изначальному долгу.
  Что-то подобное можно было вполне предполагать. Хорошая вещь эти клятвы, но как любая жесткая система, не лишена своих недостатков. Рассмотрим текущую ситуацию - взяв заложником того, кому принесены клятвы верности, можно легко подчинить себе его людей. Сомневаюсь, что об этом свойстве не догадываются здешние властители, но пока кого-либо явного противодействия не вижу в конкретном случае с данным магом. Возможно, про это секрет просто не рекомендуется упоминать, иначе сложившаяся общественная система рухнет, а знающие люди иногда делают на нём свои тёмные или светлые дела.
  - Если Инспектор случайно умрёт, ты освободишься от клятвы? - решил проверить ещё один тонкий момент.
  - От данной ему - да, - даже не напрягшись, ответил Камиш, - но тогда вернётся прежняя клятва, которую он сейчас перехватил. От Долга Служения всё равно никуда не уйти.
  С вопросом огненных клятв успешно разобрались, пора идти дальше.
  - Приказ на моё устранение пришел от Борцов со Скверной или от Инспектора? Кстати, я не заметил в твоих вещах связного амулета, зато нашел его в вещах твоего хозяина.
  - Только за одно знание об амулетах дальней связи тебя нужно немедленно уничтожить! - сверкнул глазами пленник, но сразу сдулся, вспомнив, в какой роли сейчас находится. - Мой амулет твои люди даже не заметили.
  - И ты им уже воспользовался, чтобы кого-то предупредить о своём провале? -вот это мне действительно интересно.
  - Нет, Инспектор недвусмысленно приказал никогда никого не ставить в известность о том, что мы делали по его воле, - успокоил меня пленник. - Действительно, приказ устранить тебя, во что бы то ни стало и как можно быстрее исходит от него. Из Храма приказывали изловить и доставить живьём. Но инспектору виднее, раз он так решил.
  - Кстати, чуть было не забыл, где тут расположен вход в подземный ход, ведущий из города? - вспомнилось к месту ещё одно отложенное из-за недостатка времени дело.
  А вот после этого вопроса пленник серьёзно напрягся и замолчал, уставившись взглядом в стену, видимо это ещё одна тайна, о которой ему сильно не хотелось говорить. Решил его немного подтолкнуть:
  - Если я уже знаю о наличии этого подземного хода, то рано или поздно найду его сам или из тебя силой информацию вытряхну. Потому смело рассказывай всё, что о нём знаешь сам, и о том, кто ещё про него может знать.
  - Все, кто о том ходе знали раньше, уже умерли, - покачал головой пленник, обратив свой взор на меня. - Если найдёшь, то и ты умрёшь.
  - Ничего, я не пугливый, а вот тебе стоит всячески побояться моего неудовольствия, - злорадно улыбнувшись, высказал строптивцу прямую угрозу: - Если со мной что-то случится, умру ли случайно или надолго пропаду, то плохо придётся твоему Инспектору, и тебе тоже, даже если выйдешь на свободу. Поверь, мне это несложно сделать, к примеру, авторитет Сом случайно узнает, как ты действуешь против него, а Слуги Истинного - кто раскрыл посторонним их великие тайны. Сомневаюсь, что они благодушно воспримут твои объяснения, с рассказами о том, как ты не мог поступить иначе и был вынужден всё рассказать под давлением обстоятельств. Моя полная осведомлённость об возможных опасностях в твоих собственных интересах.
  - Один из входов в подземелье находится прямо за твой конюшней в дровяном сарае, снимешь слой земли сверху и там найдёшь закрытый люк, - Камиш явно проникся моими аргументами, решив всё выложить начистоту. - Только без принятия специального эликсира туда спускаться нельзя, несколько вдохов тамошнего воздуха и ты труп. Даже не успеешь понять, как умер.
  Закрыв пленника, сходил за оставшимися неизвестными флакончиками из сегодняшних трофеев.
  - Вот эти, - указал тот по моему возвращению на два небольших серебряных сосуда, сильно потемневших от времени, а потом пояснил: - Доверенный зельевар четыре года как умер, больше никто такие эликсиры сделать не может. У нас остался лишь небольшой запас на самый последний случай тайно покинуть город или проникнуть в него.
  - И много этого запаса? - мне бы сильно не хотелось, чтобы кто-то посторонний пролез под землёй через защитную систему моего особняка.
  - Ещё три фляги спрятаны в одном тайнике за городом и всё. Про тайник знаю теперь только я один, остальных ты недавно убил.
  Пришлось заставить пленного мага в мыслях показать, как добраться до того тайника и где расположены другие известные ему входы в подземелье. Оно оказалось не каким-то одним подземным ходом, а системой подчинённой силы защиты города, частично не действующей из-за отсутствия должного обслуживания в течение последних двадцати лет. Там наблюдались те же проблемы с тепловыми трубами, как и у моего особняка, и местами отсутствующими боевыми амулетами, растащенными предприимчивыми жителями города. Город Юмаю явно задумывался как основной форпост королевств тем же Великим Мастером, который позже воздвиг врата на Чёрном Перевале. Город-крепость строился всерьёз и надолго, позже утратив свою исходную функцию, когда на месте Смертных Земель организовали тюрьму. Некоторые грамотные товарищи сумели подгрести под себя всё самое 'вкусное' из прежнего инженерного великолепия. Дворец авторитета Сома воздвигнут на месте главного управляющего узла защитной системы, но таких узлов в городе ранее имелось несколько штук, ныне недействующих. Про систему в городе знали многие, и некоторые даже умудрялись пользоваться ей для своих личных целей, так как она позволяла следить за тем, что происходит в городе и его ближайших окрестностях. К моему неудовольствию, воспользоваться последним свойством из своего особняка я не мог, так как в ближайшей к нему части разрушения подземной сети слишком сильны. Зато и никто из тех, кто сейчас пользовался сетью, не мог сейчас заглянуть под защитный купол, хоть на этот счёт можно быть спокойным.
  Дальше с пленником мы общались мысленно и преимущественно картинками. Запустив меня в свою голову, тот уже не мог нормально сопротивляться, добровольно показывая всё то, что я от него требовал. В общем, удовлетворил он моё любопытство весьма хорошо. Показал всё и про мины-ловушки, расставленные по мою душу. Как изначально предполагалось, настраивались и активировались они только специальным амулетом, висевшим прежде на шее Инспектора, а теперь пребывавшего в моих трофеях. Занятная штуковина - настоящая универсальная отмычка, с помощью которой можно распутывать вязь подчинённых сил в других амулетах, так как он позволял увеличивать узлы и связки переплетённых сил при просмотре через неё, а также прослеживать отдельные линии сил от начала до конца. Опытные мастера способны проделывать такое самостоятельно, этот же 'микроскоп' создавался скорее для учеников, подмастерьев или малоопытных магов, в нём даже функция авторизации пользователя не предусмотрена, лишь требовалось одевать его на свою шею, чтобы с ним работать. Дополнительным свойством этого амулета оказалась возможность управлять с большого расстояния другими амулетами, притом закрытыми от прямого контакта силой со стороны магов. Правда, для этого требовалось точно знать, куда следует 'тыкать'. Именно таким образом и управлялось 'минное поле'. Несколько ловушек, поставленных близко друг к другу, предварительно завязывались в одну сеть. Если срабатывала одна - одновременно срабатывали и все остальные. Достаточно подать команду только на одну. При желании можно поставить специальные амулеты-датчики, приводящие мины в действие по совокупности каких-либо внешних факторов, но их Инспектор с собой не принёс, рассчитывая на ручное управление. И вообще, идея применения мин-ловушек с его стороны оказалось вынужденной мерой, он почему-то очень сильно торопился прикончить меня любой ценой.
  Когда я выжал из головы первого пленника всё более-менее полезное, встал вопрос - что с ним делать дальше. Пока Инспектор находится у меня в плену, имелась прямая возможность управлять им через огненную клятву. Косвенная возможность прижать его шантажом тоже не лишняя, жить этот товарищ очень хотел. Выяснив, что недолгое пребывание в плену никак не скажется на его репутации в дружине Сома, так как на плановое дежурство заступать ему только к сегодняшнему вечеру, решил его пока отпустить. Даже личные амулеты вернул кроме амулета невидимости, так как они оказались оружием и предметами, выдаваемым дружинникам под строгий отчёт. Амулет невидимости принадлежал Борцам со Скверной и стал моим законным трофеем. Поняв, что его не собираются прямо сейчас убивать, пленный маг явно успокоился и даже не смотрел на меня со страхом вперемешку с плохо скрываемым презрением. Догадывался, что его свобода весьма условна, и при любой возможности у меня есть действенная возможность его достать, куда бы он ни делся. Но и за эту видимость свободы я потребовал с него немедленно информировать меня обо всём, что, так или иначе, может представлять опасность для меня и моих людей, благо это было теперь и в его личных интересах. Камиш сильно удивился наличию у меня своего амулета дальней связи, причём, полностью активированного. Так в моей 'телефонной записной книжке' появился первый абонент. Обменявшись образами вызова и поверив связь через амулеты, которые действовали даже под частично давящей магию защитой особняка, вывел мага за ворота, заодно повыдергав установленные там ловушки.
  
  Прежде чем заняться вторым пленником, сходил на кухню немного подкрепиться, где застал всю компанию молодёжи и целителя Осуса. Тот уже привёл здоровье и внешний вид пострадавших в норму и долго ругался на тех, кто прежде лечил Амикусу повреждённую руку. Что-то они там делали неправильно, отчего эффект от их лечения получался обратный. Поведав о своих ближайших планах и назначив дежурных по территории из числа присутствующей молодёжи, выдав им из сегодняшних трофеев пару неавторизованных боевых амулетов, вернулся в подвал. Пока есть время до встречи с лидерами искательских кланов, нужно закончить вчерашние дела.
  А толстяк собирался преподнести мне сюрприз. Едва я открыл дверь его камеры, как в меня полетела какая-то небольшая стрела силы, и вымерз окружающий воздух. Если бы не малый объём тепла в камере, его магия могла бы принести какой-то вред... стенам, я же успел увернуться, так как заранее ожидал чего-то подобного. Вот против моего аргумента в виде резкого удара ногой в голову маг-прыгун ничего не смог противопоставить, и когда вернулся в сознание, нашел себя крепко привязанным на допросном кресле и прикрытым сетью. Короче, колдовать он теперь тоже не мог - только смотреть и говорить. В его взгляде, которым он смотрел на меня, не было страха. Презрения, ненависти или чего-либо подобного тоже не замечалось. Там присутствовало разве лишь лёгкое чувство досады. К откровенному разговору, естественно, тоже никаких позывов. Крепкий орешек, так просто его не раскусить, не уверен, что и амулет палача здесь поможет, к нему ведь навыки применения нужны, а их пока нет. Пугать бесполезно, разве только чем-то заинтересовать, помимо сохранения жизни. Тут видна настоящая идейность - фанатизм более высокого порядка. Это не слепая вера, как у молодого Талика, а твёрдая решимость умудренного годами мужа. Для него главное - то дело, чему он посвятил свою жизнь. Не зная с чего начинать разговор, решил немного подумать вместе с пленником. То есть я говорю, а он пусть думает.
  - Вот интересно, Инспектор, - упоминание должности вызвало отклик повышенного внимания в мою сторону, - для кого ж ты меня извести хотел? Какой-либо Скверны в моём лице ты не видишь, да и Борец из тебя далеко не тот, как некоторые тут недавно приходили. Ни тебе ревностного почитания Истинного, ни проклятий в мой адрес. И работаешь явно против тех, кто засел при Храме на Чёрном Перевале. Не сотрудничаешь с ними, но пользуешься для своих дел их ресурсами, агентов под себя подминаешь, не считаясь с возможными потерями наработанного годами. Нехорошо.
  - Тебе не понять! - всё же подал голос в ответ тот, и снова замолчал, глядя на меня совершенно равнодушным взглядом.
  - Только не стоит считать себя умнее других, - скептически заметил я, устраиваясь удобнее на стуле перед ним. - Вашу подлую борьбу внутри своей организации видно даже из Смертных Земель! - ведь ничем иным его деятельность и быть не могла, наконец, дошло до меня некоторое понимание сложившейся ситуации.
  Вот тут Инспектора явно прихватило за что-то живое. По налившемуся кровью лицу виделась нешуточная внутренняя борьба между сильным желанием высказать мне всё, что он обо мне и моих умственных способностях думает, и чем-то ещё, мешающим ему говорить. Даже внутри головы у меня сильно зачесалось, не иначе даже в таком состоянии какое-то колдовство применить пытается, только вот энергии для него не хватает. Пожал плечами по поводу его нелепых попыток борьбы со мной и с самим собой, продолжив резать правду-матку, как её сам понимал:
  - Ты и дальше можешь надуваться от спеси, пока не лопнешь, только это приведёт к гарантированному проигрышу твоей партии и стоящих за тобой людей. Но ты можешь попробовать договориться со мной, и тогда у вас появится какой-то шанс. Только не предлагай мне немедленно убиться головой об стену, знаю, найдутся и более устраивающие меня варианты.
  - Воткни себе кинжал в глаз, если стена так не нравится! - высказал 'дельное' предложение пленник. - Сделай для себя хорошее дело, если не хочешь долго мучиться в руках опытных палачей. Ты всё равно обречён и выбора у тебя нет.
  - Все мы когда-то обязательно умрём... - философски заметил я, разводя руки в стороны, - но до того времени предпочту, как ты говоришь - 'помучиться'. Может это мне нравится?
  - Ты даже не представляешь, на что себя обрекаешь, - попытался напугать меня Инспектор. - Лучше просто и быстро умереть, чем познать медленное и мучительное развоплощение личности через боль и страдания, понимая до самого последнего момента, что с тобой делают. Медленно день за днём видеть, как безвозвратно выпивают по капле твою память, как разрывают на мелкие куски и пожирают твою сущность. Оставшуюся полупустую оболочку после наполнят зверским духом и станут показывать зевакам в столичном зверинце. Но и тогда специально сохранённая часть твоей сущности будет продолжать неимоверно страдать, не в силах что-либо изменить. И своим жалким существованием ты только укрепишь тех, кому давно пора отправиться в бездну.
  - Хорошо говоришь... - даже заслушался его красивыми страшилками, довольно поцокав языком. - Вот только для того, чтобы что-то подобное сделать, меня ведь ещё поймать нужно. Я же, заметь, ловиться пока вовсе не собираюсь и приложу все силы для того, чтобы первым изловить самих ловцов, когда те пожалуют сюда на охоту. Милости прошу, давно жду-дожидаюсь, весь извёлся от нетерпения.
  - Не будь так самонадеян, - усмехнулся связанный Инспектор, - у тебя ни одного шанса спастись. Через две с половиной - три дюжины дней сюда прибудут семь лучших отрядов Борцов со Скверной, они даже Великих Повелителей с их вулканов утаскивали в Главный Храм на правёж. Неужели думаешь, что сможешь им что-то реально противопоставить? Тебе даже достойно погибнуть в бою не дадут. И недостойно тоже, ты им живым нужен.
  - Хм, - задумался на показ, почесав свой гладко выбритый подбородок, - лучшие отряды говоришь? А у них найдётся при себе чего-нибудь ценного? Деньги, амулеты, тайные знания, мне, знаешь ли, в хозяйстве всё пригодится. Ты расскажи, стоит ли заранее арендовать большой склад для хранения трофеев и дополнительную тюрьму для перспективных пленников. Профессиональный палач, наверное, тоже пригодится, придётся заявить горячую вакансию, а то пока его тут найдёшь...
  - Ты что, совсем не понимаешь? - серьёзно возмутился пленник, попытавшись приподняться со своего ложа. - Это же лучшие отряды Борцов со Скверной во всех королевствах. У них есть всё, чтобы притащить тебя в Главный Храм, независимо от твоего желания и разумения.
  - Знаешь, Инспектор, - у меня внутри разгорелось ответное возмущение, я вскочил и стал прохаживаться туда-сюда по маленькой допросной комнатке, - здесь уже многие пытались к чему-либо принудить меня силой, устраивали покушения, ставили ловушки. И все они в результате только поделились со мной своим имуществом и знаниями. Меня такое дело пока более чем устраивает. Прибудут твои отряды - поделятся и они, никуда им не деться. Сильные враги делают меня ещё сильнее. Если ты так заинтересован, чтобы они не смогли меня захватить и куда-то увезти - поделись информацией, как этого можно избежать. И, как говорят на моей родине - 'не рассказывай, как мне жить - лучше помоги материально'. Это я к тому, что твой амулетный комплекс мне тоже пригодится. Сам снимешь привязку хозяина к нему или разберусь без тебя - уже не важно. Других вариантов достигнуть своих целей, у тебя нет, и не будет. Ты не выйдешь из этого подвала до тех пор, пока проблемы с твоими Борцами полностью не закончатся, а если мне суждено погибнуть, то никогда не выйдешь!
  Инспектор, окончательно поняв, что иного пути, нежели пойти на сотрудничество, у него не остаётся, сделал вид, будто сломался, и даже нехотя запустил меня в свою голову, ибо словами передавать большой объём информации слишком долго. Однако внутри он так и остался верен себе, не раскрывшись полностью и рассчитывая вести свою игру, едва получив какую-то часть свободы. Вариант очередного покушения на мою жизнь с его стороны совсем не исключался, но его, по моим ощущениям, можно ожидать не раньше, чем прибудут отряды охотников и попытаются меня достать. До того момента на информацию Инспектора можно вполне полагаться, а так же пользоваться его посильной помощью.
  Расклад оказался прост. Среди Слуг Истинного, получивших после войны с алхимиками всю полноту власти в королевствах, сложились отдельные группировки, которые тихо враждовали друг с другом. Команды Борцов со Скверной эти группировки порой использовали для достижения своих целей, часто заставляя лить невинную кровь в угоду своим интересам. Нет, напрямую устранять своих конкурентов религиозные иерархи никогда не приказывали. В действие вступала своеобразная экономическая политика, били в основном по финансовым интересам отдельных Храмов, то есть по людям, так или иначе обеспечивающим им основной доход. Как всегда страдали в первую очередь простые люди, доставалось мастерам и торговцам, иногда выбивали особо талантливых магов, служивших религиозным иерархам. В лучшем случае ставшими неугодными люди отделывались вечной ссылкой в Смертные Земли, но гораздо чаще расставались со своей жизнью. Самим Борцам же эти внутренние разборки давно надоели, но пойти явно против своих властителей им не позволяли огненные клятвы. Гадить по мелочам иногда удавалось, но это ничего принципиально не меняло. И теперь, когда случился опасный прецедент, способный сильно ударить по всей репутации Слуг Истинного, кое-кто значимый из Борцов решил, что это непременно должно произойти, несмотря на все старания Слуг, которые приложат все силы для возвращения потерянного. Но для этого требуется устранить саму возможность показательного реванша, то есть уничтожить одного слишком много возомнившего о себе искателя до того момента, как до него доберутся профессиональные охотники за головами. Слуг Истинного категорически не устраивает случайная смерть того искателя, он должен стать живым наглядным примером, что происходит с теми, кто как-либо перешел дорогу служителям культа. На моё возражение, мол - им достаточно найти похожего человека и сделать с ним всё необходимое, Инспектор ответил - это сойдёт для Смертных Земель, а для столицы требуется показать действительный след содеянного. То есть большинство опытных магов, коих в столице великое множество, могут просмотреть события прошлого за каким-либо человеком, если этот человек будет ментально подавлен, и обмануть их, представив 'пустую куклу' не получится. Потому меня станут очень аккуратно ловить, и обязательно рано или поздно поймают. Единственное доброе дело, которое я могу сделать для себя и всех разумных людей - это совершить самоубийство, причём, чем раньше - тем лучше. Но ничего подобного я делать не собирался и вытянул из головы Инспектора сведения о тех, кто вскоре прибудет сюда охотиться за мной, об их подготовке и экипировке. Далеко не всё мой невольный информатор знал, но и того, что показал, оказалось более чем достаточно, чтобы сначала немного испугаться, а потом хорошо задуматься. Лучшим вариантом сейчас станет забраться туда, куда люди в принципе не смогут дойти. Даже в горах спрятаться не получится, опытные Борцы со Скверной вполне могут вытерпеть их блуждающую силу. Столица алхимиков, как потенциальное убежище, выглядит немного привлекательнее, но и туда смогут прийти по моим следам опытные маги-охотники. И даже ценой своей жизни, наплевав на проклятье алхимиков, задание выполнят. По экипировке вроде бы ничего сверхъестественного ждать не придётся, амулеты невидимости, что-то ещё от древних мастеров. Но тут Инспектор мне мало чем мог помочь, сам знал очень немногое. Продвинутых современных устройств, типа многофункциональной нательной амулетной конструкции, точно не ожидается, та создана недавно и в единственном экземпляре. Более того, мастера, который их делал, пользуясь недавними событиями на Перевале, удачно подсидел его давний соперник, противник всяческих нововведений, особенно ловушек алхимиков, используемых в качестве заготовок. Уж больно весомые средства уходили из казны Храма на их закупку, теперь этим деньгам будут радоваться другие более важные карманы и их владельцы. А талантливого человека вскоре ожидал очистительный костёр, просто так его никто не отпустит, даже в Смертные Земли. Если я захочу, то могу успеть посмотреть, через две дюжины дней состоится очередное представление для широкой публики, когда над осквернённым мной Храмом установят новое Око. Это не простое украшение в виде большого железного кольца, а амулет, через который Слуги Истинного могут слышать Волю Его после проведения особых ритуалов. В общем, в мои ближайшие планы встало ещё одно дело. Я же обещал Слугам вернуться, если они продолжат порочную практику жечь людей на потеху публике? Придётся сдержать своё слово, пусть их позор станет ещё больше, авось посланные по мою душу охотники, начнут сильно торопиться и совершать непростительные ошибки.
  А с Инспектором, чьего имени я так и не узнал - 'Инспектор', и всё, мы почти полюбовно договорились. Он пока остаётся у меня в плену в роли независимого консультанта, за это получая ограниченное право перемещаться по выделенной ему небольшой части особняка на первом этаже, обещая не приносить вреда. В качестве вынужденного жеста доброй воли он снял привязку со своих амулетов, и хотел принести ограниченную по времени огненную клятву, но я не стал её принимать, помня о том, что подтверждающее пламя может оказаться фальшивым. Несмотря на покорённый вид, Инспектор явно что-то нехорошее задумал, но пока вынужден ждать более удачного времени для воплощения своих планов. Запер его в камере до той поры, когда настрою защитную систему с ограничением доступа по ключам, то есть до вечера, отдав одежду и передав запас еды. На все эти допросы и расспросы ушла уйма времени, а ещё требовалось договориться с лидерами искательских кланов. Собравши всё необходимое, предупредив проснувшуюся и сильно желавшую пообщаться наедине Марину, активировал амулет невидимости и отправился к северным городским воротам.
  
  За пару кварталов до искательского трактира наткнулся на большую кучу народа, активно изображавшего из себя рабочих, причём, качественно изображавшего, без спешки восстанавливая поваленный и разломанный забор. Только зачем рабочим прятать под сложенными на двух телегах досками взведённые арбалеты, совершенно непонятно. И ещё лицо одного из 'рабочих' мне показалось подозрительно знакомым. Ба, так это один из тех незадачливых грабителей, которые не так уж давно нападали на меня, решив поинтересоваться содержимым кошелька, и которому я тогда сломал ногу. Почему-то совсем не верится, что после того случая он решил переквалифицироваться в настоящего строителя. Значит, все эти люди - бандиты, устроившие тут засаду. Место уж больно удобное, здесь сходятся три улицы, идущие с разных направлений к северным городским воротам, и если обходить эту компанию стороной, то придётся заложить приличный крюк. Кого ждут эти 'товарищи' пока непонятно, но ждут кого-то определённого - точно, ибо передо мной свободно пропустили мужика на груженой телеге, даже не поинтересовавшись его грузом. Возможно, он тоже входит в их число, но это вряд ли, ибо я за ним шел почти из самого центра, благо тот двигался в нужном мне направлении. Времени пока имелось с запасом, всё равно вышел заранее, рассчитывая предварительно осмотреть окрестности места проведения переговоров на случай всяческих неприятных сюрпризов. И, похоже, эти самые сюрпризы уже нашлись. Можно лишний часок тихо понаблюдать, вдруг что-то интересное произойдёт.
  Бандиты продолжали заниматься изображением видимости работы, совершенно не замечая моего близкого присутствия. Только находящийся среди них явный маг немного напрягся, когда скользнул по нему вниманием силы. Но я своё внимание долго не задерживал, скользнул и всё, тот быстро расслабился, перестав выделяться из остальной толпы. Прошедший час наблюдений ничего не дал, по ближайшим улицам спокойно прошли мимо несколько небольших групп людей и даже одиночек, никто им не чинил каких-либо препятствий. Вряд ли бандиты ждут именно моего появления, их, прямо скажу - маловато, чтобы на что-то надеяться. Может, и впрямь забор чинят - вон, половину работы уже сделали. Обругав себя в мыслях за напрасно потерянное время, двинулся по своему маршруту дальше. Навстречу, от городских ворот к центру еле шла почти пустая телега с двумя седоками, убелённым сединой стариком и совсем молодым парнем, у которого ещё даже не начала расти борода. Почувствовав за спиной какое-то нездоровое шевеление, оглянулся, застав момент бандитского нападения. Не пытаясь остановить подъехавшую к ним телегу и что-то стребовать с её хозяев, 'строители' резко похватали свои арбалеты и дружно разрядили их. Только ни один болт не попал в цель, полетев в разные стороны. Один даже воткнулся в землю недалеко от меня. А после бандиты стали один за другим быстро умирать, отбрасывая от себя брызгающие кровью руки, ноги и головы. Некоторые и вовсе разваливались пополам. Два едва заметных глазу серых вихря пролетали между кусками тел, стремясь достигнуть те, что ещё составляли одно целое. Хлопнул магический удар, но повтора точно не последует - голова бандитского мага ловко прыгнула мячиком через забор. Через несколько секунд всё закончилось, два человека старый и молодой запрыгнули на повозку, неспешно продолжив свой прежний путь. Даже трофеи с трупов подбирать не стали, оставив их на земле. Я стоял совершенно потрясённый, смотря вслед давно скрывшейся в кривых переулках телеге, пока к месту кровавого побоища не стали подтягиваться привлечённые шумом люди.
  
  Несмотря на возникшую задержку, всё равно пришлось долго ждать. Время зря не пропало, успел хорошенько подкрепиться, обдумывая со всех сторон недавнее событие, свидетелем которого случайно оказался. Скорость движений той странной парочки была совершенно невероятной. Сомневаюсь, что обычное человеческое тело способно на такое. Скорости прохождения нервных импульсов не должно хватать, да и мышцы со связками при такой резкой нагрузке запросто разорвутся. Заметного охлаждения воздуха, как последствия применения сильной магии, там явно не наблюдалось и вообще те двое не являлись магами в чистом виде. Да, в этом мире все живые существа так или иначе могут использовать силу, однако не все люди развиваются до того уровня, когда уже можно говорить о применении ими магии целенаправленно, особенно с захватом внешней энергии. Та парочка, похоже, именно из числа таких, но и применения амулетов за ними мой глаз и взгляд силы не отметил. Как и оружия древних, какое есть у меня. Под воздействием древнего меча скорость движений существенно увеличивается, однако до продемонстрированного парочкой уровня мне очень далеко. Окажись кто-то из них моим противником, даже и не знаю, смогу ли что-то противопоставить. Выходит, ничего более разумного, чем стремительное отступление вверх нет, иначе догонят и нашинкуют как капусту в бочку для закваски. Амулетная конструкция, доставшаяся от Инспектора, позволяет высоко подпрыгивать, зависать над землёй и даже недалеко перелетать, пока хватает заряда аккумуляторов. Где-то минут на десять парения при моей массе тела. Также она способна генерировать мощный универсальный щит силы, но не одновременно с парением, на чём и погорел сам Инспектор, попав под действие защитной системы особняка в полёте. Увеличивать физическую силу и скорость движений своего владельца она тоже способна, однако этим процессом требуется непосредственно управлять, и мы опять упираемся в эффективность работы нервной системы, которой, теперь стало понятно - совершенно недостаточно. Да и как-то боязно эту штуку на себя надевать, мало ли ещё какие 'сюрпризы' в ней остались. В общем, с такими шустрыми противниками, как та парочка, в бою лучше вообще не встречаться, скрываясь амулетом невидимости или стреляя в них из огнестрельного оружия, так как арбалетный болт они легко отбивают или уворачиваются. А с другой стороны, теперь безумно хочется самому непременно освоить что-то подобное, возможно, удастся напроситься в ученики, благо теперь знаю, кого нужно искать, осталось только выяснить где. И расспросить некоторых своих людей не помешает. Едва я допил свой ягодный напиток, опустошив большую деревянную кружку, меня позвал наверх хозяин заведения.
  - Твои условия полностью приняты! - сразу заявил мне Торопыга Кабан, после взаимного приветствия.
  Рассчитывал познакомиться с другими лидерами искательских кланов, но, увы, те прекрасно договорились между собой и без моего участия. А полное согласие с моими условиями только подтвердило опасения, что их изначально не собираются соблюдать.
  - Нам потребуется не менее полной дюжины дней на сбор своих людей, оплату услуги буси и наёмников, - продолжил говорить лидер северного клана искателей. - Пока твои услуги не требуются, когда придёт время действовать, мы сообщим.
  Вот она какая, предлагаемая мне роль 'свадебного генерала'. Только для меня она окажется слишком тесной.
  - Пока вы тут готовитесь, я на разведку схожу, ещё разок посмотрю поближе на Посёлок, - поделился своими последними планами, всё равно охотника-попаданца требуется выручить из бандитского плена, пока его не грохнули за ненадобностью.
  - Смотри не попадись бандитам, - усмехнулся Кабан, - они давно хотят с тобой хорошо поговорить.
  - Разве у них найдётся что-то интересное мне предложить? - с хитринкой во взгляде посмотрел на своего собеседника.
  - Что-то обязательно найдут, конечно, у них весьма богатая фантазия до некоторых дел, только тебе это вряд ли понравится, а отказаться уже не получится, - мой вопрос Кабана только ещё больше развеселил.
  - А разве бандиты не сидят, запёршись за высокими стенами, в ожидании скорого штурма? - сомнительно, чтобы они оставались в полном неведении относительно подготовки искателей.
  - Ага, жди, станут они сидеть и тебя дожидаться, - фыркнул воин в ответ на мой вопрос, - Наоборот, в последнее время активнее по окрестным лесам бегают, отлавливая всех, кого только успевают, даже никчёмными новичками, за кем никто не стоит, теперь не брезгуют. Им деньги срочно нужны, чтобы нанять дополнительных бойцов. Да и рабы в качестве мяса для заслона против возможного штурма пригодятся. Потому близко подходить к Посёлку не советую, одиночку или небольшой отряд бандиты легко перехватят, на это сил у них сейчас хватает.
  - Вы не пробовали сами те отряды ловцов выбивать, пока у них силы распылены по окрестностям, а не сконцентрированы в одном месте? - мне совершенно непонятно, почему нельзя воспользоваться временной слабостью противника.
  - Пробовали, конечно, - спокойно ответил Кабан, - ещё тогда, когда в Посёлке сидел свой авторитет. Только бандиты не так просты, как тебе кажется. Каждая их отдельная группа прикрыта другими, находящимися неподалёку, и при нападении на одну быстро подтянутся несколько других. Ещё есть разведка буси и отдельные слаженные боевые отряды, контролирующие ближайшие территории вокруг Посёлка. Если разведчики засекут на подходах крупный отряд искателей, то вскоре его встретит целая толпа. Если бы не качественная организация, искатели давно бы бандитов по одной группе передавили.
  - Мне рассказывали, что бандиты между собой не сильно ладят и иногда друг дружку грабят, если никого рядом нет? - а сам задумался, вспоминая, как меня самого по лесу, словно зайца гоняли, действительно несколько боевых групп там работало, да и координации совместных действий можно даже позавидовать.
  - Такое тоже иногда случается, - хмыкнул Кабан, - иногда бандитские отряды за ценную добычу или пленников друг с другом дерутся. Но если обнаруживается опасность со стороны, то действуют всегда сообща. В этом их главная сила, искатели же сильно разобщены, и даже сейчас нам, клановым лидерам, стоит огромных усилий собрать достаточно народа. Проще на наёмников денег собрать, чем упросить искателей выступить за общий интерес. Зато потом те начнут кричать о своих личных подвигах, и требовать большей доли в захваченных трофеях, предъявляя к оплате каждую мелкую царапину, полученную ими при штурме. А если погибнет кто - так его друзья вообще с меня и других лидеров не слезут, пока не вытрясут всё, что им покажется ценным, наплевав на все предварительные договоры.
  - Тут я вам хорошо помогаю, накладывая на большую часть трофеев свою волосатую лапу, - злорадно оскалился я, внимательно смотря на реакцию своего собеседника. - У вас имеется весомый повод для отказа с отсылкой на меня. Могу и остальное попросить, дабы никто там не заглядывался лишний раз...
  - Ты в своём праве, авторитет Вит, - развёл руками Кабан, не поддавшись на мою провокацию. - Свои требования сразу озвучил, мы с ними согласились, теперь уже нечего менять, иначе получится существенный урон престижу.
  - Ладно, - смахнул ухмылку со своих губ, - у меня на родине говорят - 'не делите шкуру неубитого зверя'. Когда возьмём Посёлок, тогда и окончательный разговор будет, кому, что и сколько причитается. По личным заслугам и только за реальное дело, никак иначе. Если у вас возникнут сложности с дележом трофеев, могу выступить посредником как судья.
  - Дельное предложение, обязательно воспользуемся, - Торопыга Кабан позволил себе улыбнуться, хотя сумел отметить у него на лице проскочившие мельком и какие-то другие эмоции, явно не сильно радостные.
  В его душу лезть не стал, хотя и очень хотелось. Все эти мелкие недосказанности и недоговорённости, сомнительные интонации и тонкие намёки, вызывали тягучее раздражение и возбуждали чувство скрытой опасности. Но если сейчас спросить в лоб, что планируют искатели в дальнейшем, до кучи высказав свои подозрения, игра мгновенно разрушится. Искатели теперь запросто обойдутся и без меня, раз процесс подготовки штурма вышел в завершающую стадию, а я останусь не у дел. Уточнив ещё некоторые мелкие детали, обговорив способы связи, мы расстались. Мой лёгкий намёк на наличие каких-либо связных амулетов, вызвал настоящее удивление и предложение не искать того, чего нет, а пользоваться тем, что есть. То есть мысленной связью на небольшом расстоянии, если я весьма продвинутый буси, в чём нет никаких сомнений, и гонцами, если мысль, направленная с силой не пробивает дальнее расстояние. Коли случайно возникнет что-то срочное, можно всегда встретиться в этом трактире или передать весточку через его хозяина. Пришлось согласиться, ибо показывать свои недавно обретённые амулеты категорически не хотелось.
  
  Обратный путь никаких сюрпризов и неожиданностей не преподнёс. Место кровавой резни уже успели очистить от кусков разрубленных тел и даже пятна крови засыпали песком. И только несколько кровавых потёков на недостроенном заборе ещё показывали, что недавно здесь кто-то умер, причём далеко не своей смертью. Дома меня порадовали относительно хорошими известиями, ибо никаких происшествий мои люди не заметили. Повелевающий мудростью Питс успешно перевёз все свои ценные вещи и двоих слуг, всячески желая пообщаться со мной по некоторым важным вопросам. Но первой, чуть ли не самого порога, меня успела перехватить жрица Аэль, и утянула для приватного разговора на третий этаж в 'господские покои'. Там к нам попыталась присоединиться Марина, но Аэль показала ей знак, мол - пока не стоит. И та понятливо отступила, немало удивляя таким покладистым поведением.
  - Не вздумай сегодня опять полностью выжаться и уснуть... - шипящим голосом с явной угрозой сразу прижала меня к стенке жрица, едва мы оказались наедине, - ...если не хочешь потерять свою Ведьму от скорого разрушения внутренней гармонии. Если она пойдёт вразнос, пострадает весь город, а её саму придётся уничтожить. Я не могу долго ей помогать со своей стороны, для этого обязательно нужен подходящий мужчина-адепт. Если ты смог остаться живым во время полной инициации стихийной женской силы, то доводи начатое дело до конца сам, не останавливаясь на полпути!
  - Ничего не понял, Аэль, чего ты от меня требуешь? - помотал головой, показывая своё настоящее отношение к её словам.
  - Чтобы ты срочно совершил близость со своей женщиной! - бескомпромиссно заявила та.
  - Скажи, ты тоже срочно в ней сильно нуждаешься, и жить дальше уже не можешь! - стремительно завёлся от таких грубых попыток лезть в мою интимную жизнь.
  Вернее завёлся не от самой попытки и вполне понятных аргументов, а от весьма грубого тона, не терпящего никаких возражений, которым всё это было высказано. И ещё сказались не самые приятные воспоминания, чем едва не закончилась та первая попытка близости.
  - Обо мне речи пока не идёт, - жрица немного снизила эмоциональный напор, явно пытаясь задействовать своё скрытое влияние, дабы сломить сопротивление.
  Перейдя на магический взор, заметил, как выходящие из неё множественные тонкие жгуты пытаются проникнуть в моё тело, но у них ничего не получается. Они натыкаются на невидимую преграду в нескольких сантиметрах от меня, не в состоянии пройти дальше. И по изменению эмоциональной реакции на лице девушки, такое дело её явно пугает. Решив, что прямой конфликт вряд ли сейчас станет полезным для всех нас, решил немного поддаться и убрал эмоциональный барьер со своей стороны, сняв возникшее раздражение и мысленно втянув в себя защиту. Почувствовав отсутствие сопротивления, жрица немного успокоилась, решив продолжать настаивать на своём мнении:
  - До того момента, когда ты познаешь меня, а через меня и кое-что ещё, тебе потребуется собрать полный круг концентрации жизненной силы из близких к тебе женщин. Четверых для начала вполне хватит, если их хорошо подготовить. Однако дабы соответствовать своему статусу, нужна полная дюжина плюс ещё одна. Но ты пока слишком неопытен, чтобы даже попытаться. Получить опыт сможешь через регулярную близость со своей Ведьмой, она готова тебе в этом помочь.
  - А ты разве не знаешь, что это немножко... небезопасно? - вкрадчивым голосом спросил её.
  - Знаю, - спокойно ответила она, продолжая опутывать моё тело своими тонкими жгутами жизненной силы.
  Опять возникло сильное возбуждение, но при этом ясность мысли вполне сохранилась. Впрочем, жрица этого явно не замечала, удовлетворённо посматривая на мои штаны, продолжив свой рассказ-наставление:
  - При инициализации стихийной женской силы, первый адепт всегда приносится в жертву. Второй и третий обычно тоже. Случаев, когда первый адепт остаётся жив, лично я не знаю. Ваш случай крайне редок, но не уникален, о подобном писали в храмовых свитках. Если со своей Ведьмой вы сможете постоянно поднимать друг другу жизненную силу, можно пробовать достигать высот, о которых писали в тайных свитках древние. Там вскользь говорится о полной замене тела жизненной силой, что все разумные буси отрицали даже тогда, но я верю, а вы можете попытаться. Если ничего подобного не получится - просто станете сильнее и проживёте три-четыре дюжины дюжин лет. Главное сейчас вам регулярно соединять себя в близости.
  - Ты догадываешься, что с тобой может произойти, если я или Марина в процессе той близости случайно погибнем? - задал вопрос с небольшой, но явной угрозой в своём голосе.
  Жрица рассказывала совершенно невероятные вещи, которым с одной стороны хотелось верить, а с другой её упоминание о том, что мне потребуется непременно завести себе большой гарем, вызывало стойкое неприятие. И ещё опять сквозило что-то знакомое, похожее на то, как вел дела авторитет Сом. Тихо исподволь давая совершенно невыполнимые задания тому, кто не понимает их реальной опасности и скрывая при этом свои истинные цели. Однако в настоящий момент от них видится прямая польза - значит можно немного поиграть, всё равно как-то 'половой вопрос' решать придётся. Не в бордель же за этим делом идти, оно хоть и просто, но как-то совсем несолидно для авторитета. Жрица же поспешила немного развеять проявившиеся на моём лице сомнения:
  - Если вам с Ведьмой удалось выжить в первый раз, то обязательно получится и во второй. Я буду рядом и вовремя помогу, если вы сами случайно не справитесь. Или ты с тех пор так ослаб и сильно сомневаешься в своих силах? - ехидно улыбнулась она напоследок, ещё больше окутав меня своими зелёными жгутами, от мельтешения которых стало щекотно.
  Последние слова жрицы смогли меня реально зацепить, пробудив жажду немедленных действий. Возможно, сказалось и её скрытое влияние, которое сейчас почти не чувствовалось на уровне головы, но тем не менее действовало на остальное тело. Гормоны пробудились или что-то другое - теперь уже не важно, главное появилось сильное желание, правда, не к самой жрице. Временно отложив все другие дела, позвал Ведьму, и мы втроём отправились в 'господскую' купальню. Аэль вкратце рассказала мне, как примерно нужно действовать, чтобы в процессе не убить друг друга, я пересказал её слова Марине, которая сильно обрадовалась, сразу после того, как узнала, чем планируется сейчас заниматься. Впрочем, о моём настроении можно было легко догадаться по одному внешнему виду даже в одежде. Присутствия забравшейся к нам в тёплую воду жрицы Марина совершенно не стеснялась. Зато начал стесняться я, отметив общую неправильность возникшей ситуации, и в результате чуть не случился настоящий конфуз. Помогла Маринина нежность, растопившая мою проявившуюся телесную недоверчивость. А дальше пошла совместная работа взаимного познания, иначе нашу близость трудно назвать. Приходилось мысленно управлять потоками жизненной силы, которые перетекали от меня к Ведьме, затем от неё ко мне и так много раз подряд. Один раз мы чуть не сорвались в совершенно неуправляемый односторонний поток, как это случилось с нами в первый раз, но Аэль действительно вовремя подстраховала. Когда всё стало получаться немного легче, сумел случайно заметить, как жрица что-то вплетает в наши слившиеся друг с другом потоки мужской и женской жизненной силы со своей стороны. Никакой опасности не ощущалось, наоборот, приходила мысль расслабиться и довериться происходящему, перестав вмешиваться своим разумом. Однако идти на поводу возникавших желаний я не стал и продолжил активно управлять идущими процессами. В конце Марина сумела расслабиться, полностью доверившись мне, и через несколько мгновений забилась в конвульсии сильнейшего оргазма, пробившего её тело. При этом она не тянула жизненную силу, а наоборот толчками отдавала её, пробивая своим сладострастием все защитные барьеры моего разума. В итоге сладостной волной накрыло и меня, хотя внутренний наблюдатель продолжал бесстрастно держать руку на рычаге экстренного тормоза. И всё равно, несмотря на присутствие сознательного контроля, получилось очень приятно и немного необычно, так как оргазм был, а семяизвержения - нет. После возникло чувство невероятного переполнения силой, а не томной усталости, как это происходило со мной прежде после хорошего секса. Марина тоже буквально светилась от удовольствия, и только жрица спокойно улыбалась, хотя 'запах' тихой зависти от неё явно тянулся. Быстро выбравшись из воды и одевшись, оставил девушек наедине, перейдя к другим не менее важным делам, которые непременно требовалось сегодня сделать, ибо завтра рано утром выходить в дальний поход.
  И только одна запоздалая мысль немного мешала наслаждаться счастливыми мгновениями самых последних минут. Жрица ведь воздействовала на нас не просто так, а имея исключительно свой собственный интерес, причём, даже не спросив нашего мнения, стоит ли вообще это делать. Могу даже попробовать догадаться, зачем она вмешивалась - ей сильно не понравилась моя способность сопротивляться её скрытому влиянию. Точно, та интуитивная защита, которую прежде как-то выставил против неё, больше не вызывается. А ведь успел тогда всё хорошо запомнить и, по идее, мог бы сейчас воспроизвести, но нет, чего-то не работает. Вот ведь зараза хитрая, добилась своего. Но сильно переживать по этому поводу бесперспективно, если что-то нам сломали - значит и починить можно со временем. Более того, такое дело даже пойдёт на пользу, раз я его вовремя осознал. Интуитивные навыки часто проигрывают старательно наработанным через упражнения и осмысление. И вместо утраченного естественного щита стоит вырастить крепкую броню, пользуясь своими мозгами и телом, уверен, у меня всё для этого есть. Только что дальше делать с Аэль, можно ли ей доверять? А почему, собственно и нет? Пусть она рассматривает меня и нас как некое средство, которое нужно ей для достижения своих целей. В расходный материал пока, вроде как не записала. Вот и о необходимости обретения целого 'гарема' мне совершенно серьёзно говорила. Думаю, так просто с этой идеей она не отстанет, видел её внутреннюю решимость при разговоре. Не исключено, этот гарем зачем-то нужен ей самой, но без меня он для неё совершенно бесполезен. Могла бы ведь устроить что-то подобное и раньше, ещё с авторитетом Сомом, женщин у него там хватает. Однако нет, зачем-то в меня вцепилась, как голодная блоха в случайно подвернувшегося бродячего кобеля. То есть, резюмируя прежние мысли, на нынешнем участке пути мы идём с Аэль по одной дороге в одном направлении, или даже сидим в одной лодке, скатывающейся по стремительной горной реке - так будет точнее. Следовательно, пока наши пути не разошлись в разные стороны, она останется верным союзником, и ей можно в большинстве вопросов вполне доверять. Но увесистый камешек за пазухой на всякий случай для неё стоит приберечь и развиваться, тренироваться, становиться умнее и сильнее. Только тогда смогу говорить с такими как она бестиями на равных.
  
  Планируя оставить большой дом на долгое время, требуется кого-то назначить там главным вместо себя. Не то, чтобы самым главным, а ответственным за помещение и его состояние, обеспечивающего жильцам удобства в рамках имеющихся ресурсов, решающим возникающие конфликты в соответствии с кодексом правил совместного проживания. Одним словом, нужен толковый комендант общежития. Перебирая в уме образы примкнувших ко мне людей, остановился на единственной подходящей для этого кандидатуре - молодом религиозном фанатике Талике. Он хоть и слишком юн, но уже чувствуются в нём некоторые задатки будущего организатора, а поделиться опытом найдётся кому. Взрослым магам, Осусу и тем более Питсу не очень доверяю, Аэль тоже останется в городе, но на неё бытовые вопросы лучше не взваливать. Для неё задумана несколько иная роль, ей придётся следить за всеми остальными и докладывать мне о городских событиях по дальней связи, думаю, со связным амулетом она вполне справится. Заодно проверю, работает ли её скрытое воздействие на большом расстоянии через него.
  Молодых людей и Осуса застал за наведением порядка в ближнем от меня крыле здания на втором этаже, подбиравших себе постоянное жильё. Прежде там располагались комнаты для людей круга хозяина особняка, которые они собирались занять. Первый этаж имел техническое значение, кухня, столовая, прачечная, склады, какие-то небольшие мастерские, а также жильё для прислуги, второй же предназначался преимущественно для свиты и гостей. Здесь же располагался большой просторный и светлый зал для собраний, человек примерно на пятьдесят. Третий этаж создавался для 'господ' и пройти на него можно только по одной лестнице, надёжно перекрытой боевыми амулетами охранной системы. Имелась и ещё одна - тайная, ведущая с верхнего этажа на чердак и в подвал. Найти её выходы там весьма непросто, так как они маскировались под несущие стены и открывались только личными амулетами-ключами, помещаемыми в неприметные щели между камней. Нашла эту лестницу Марина чисто случайно, пользуясь своим щупальцем силы, по возникающему в одном месте ощущению тянущей пустоты, а потом показала мне. Быстро просмотрев тайный ход изнутри и не найдя в нём чего-либо интересного, кроме очередного контура подавления магического внимания, я на время забыл о его существовании, вспомнив только сейчас, когда прикидывал, как пройти к своим людям кратчайшим путём. Выходило, что лучше всего спуститься тайным ходом в подвал, а потом подняться по одной из ближайших лестниц снизу, чем петлять по длинным коридорам обычным путём. В итоге так и поступил. Озадачив Талика его новым официальным статусом, чем сильно удивил всех остальных, кто оказался рядом с ним, поймал Питса внизу. Тот выбрал себе пару пустующих больших комнат с окнами на первом этаже. И сделал он это весьма грамотно, устроившись рядом с выходом, ведущим в сторону конюшни и грузовых ворот с хорошим видом на запущенный сад. Да ещё половину небольшого склада своими вещами забил, похоже, вывезя всё ценное из своего дома. Двое его слуг, юноша с некрасивым шрамом на лице и маленькая девчушка тоже присутствовали вместе с ним, глубоко поклонившись при моём появлении.
  - У меня к тебе есть одна просьба, - сразу обратился ко мне Повелевающий мудростью, когда его слуги удалились в другую комнату, оставив нас наедине.
  - Опять чего-то не хватает? - улыбнулся ему, просто настроение было хорошим.
  - Да, - нахмурился он от моего довольного вида, не предполагая от него что-то хорошее именно для себя. - Хотел, чтобы ты временно выделил мне ещё и пустующую конюшню.
  - Зачем она тебе нужна? - удивился его просьбе. - Там же кроме каменных стен ничего не осталось, всё растащили, да и крышу требуется чинить, - а про себя вспомнил о входе в подземелье, находящимся рядом с ней.
  - Да вот... - немного замялся старый хитрец, начиная свой рассказ, - хочу сделать там мастерскую вместе с небольшой торговой лавкой. Амулетами в городе сейчас целенаправленно никто не торгует на постоянной основе, разве только по мелочи, это стоит исправить, пока есть такая хорошая возможность. Проход к конюшне от ближайших ворот почти свободный и посетителям не потребуется полностью заходить в зону действия охранной системы, и всё равно лавка будет надёжно защищена от визита непрошеных гостей. Хочется больше денег успеть заработать, в королевствах они мне сильно пригодятся, раз придётся постоянно скрываться. За твоё согласие обещаю восстановить конюшню за свой счёт и ещё построить дополнительное помещение для торговли. Когда покину Смертные Земли, твои люди смогут продолжить начатое мной торговое дело к твоей выгоде. Соглашайся, авторитет Вит, не пожалеешь!
  Ну что ж, моя мысль о том, что Питс за десять лет тут накопил немало ценных вещей, которые собирается выгодно реализовать, когда появилась реальная возможность сохранить своё золото с моей помощью, полностью подтвердилась. И отдавать всё накопленное кому-то оптом ему очень не хочется. Какая с его желания польза идёт мне? Налаженный торговый бизнес? Весьма неплохо. Но сразу соглашаться, не выдвинув своих условий, нельзя, авторитет я или нет?
  - Четверть полученных от торговли денег в мою пользу и мы договорились! - высказал своё встречное предложение.
  - Подходит, - сразу кивнул Питс, даже не подумав торговаться.
  'Стоило половину просить', - пришла в голову немного запоздалая мысль.
  - И все полезные амулеты, которые у тебя уже есть, а так же те, которые сюда принесут искатели, сначала предлагаешь мне и моим людям, не задирая при этом цену, и только потом продаёшь на сторону, - решил добавить условий со своей стороны.
  - Согласен, - опять кивнул Питс. - Через меня ты сможешь выгодно продавать свои трофеи, которые у тебя уже скопились и ещё появятся. Цен, как на Чёрном Перевале, увы, не обещаю, зато безопасно и не надо туда водить свой караван, тратясь на проход и охрану, - высказал он ещё одно коммерческое предложение.
  - Ты про свой интерес явно не забудешь, - опять улыбнулся ему, выражая явное эмоциональное согласие с его предложением.
  - Само собой, - в ответ улыбнулся тот, понимая, что договор состоялся.
  Деловой вопрос был полностью решен, и мы вдвоём отправились в подвал настраивать охранную систему.
  
  Как и предполагалось, до настройки Питса я не допустил. Заставил передать мне необходимые навыки через обучающий амулет и присмотреть за моей работой со стороны. В этот раз восприятие частицы чужого опыта не вызвало сильного перенапряжения нервной системы. Повелевающий мудростью умел передавать свои знания так, что они не вызывали диссонанса в психике принимающего. Впрочем, объём переданных навыков оказался не особенно большим. Многое я успел освоить ранее и сам, кое-что пришло от мастера Толиса. Разве только представление общих принципов построения систем подчинённой силы оказались реально новыми для меня. Да и то, они сильно походили на построение электронных схем и элементарной комбинаторики из логических элементов. До компьютеров и программирования на языках высокого уровня местная магическая мысль не дошла даже у древних мастеров, всё решалось значительно проще. Аналоговая схемотехника и простейшая логика. Но некоторые зачатки сложных исполнительных схем здесь уже существовали. Более того, такие конструкции из связанных сил переносились в амулеты создававшими их мастерами часто совершенно бездумно. Они, видимо, просто копировали в свои изделия удачные находки других мастеров, как-то приспосабливая их для нужного действия скорее количественно, тратя на это множество лишнего времени и сил. Чтобы вставить плетение силы в материальный носитель, требовалось направить поток захваченной извне или своей силы в какой-либо подходящий для этого предмет, формируя нужную форму у себя в голове, своей волей проявляя и закрепляя её в материале. Это отнимало много времени, существенно больше, чем придание материалу физической формы силой мысли. Не для каждого плетения подойдёт тот или иной материал основы. Там тоже своя несовместимость имеется. Для некоторых плетений лучше подходил специально подготовленный металл, для других лучше брать камень или даже твёрдую однородную кость некоторых животных. Чем твёрже материал, тем больше времени и силы требуется для формирования в нём рабочего плетения. Над сложными амулетами опытный мастер мог работать не один год или же привлекал для работы множество помощников. Наверняка древние мастера или алхимики могли существенно ускорить процесс создания своих сложнейших изделий, но каких-либо сведений об этом Питс мне не передал. В настоящий момент я мог немного модифицировать уже существующие плетения силы в амулетах, но для создания своих требовалось набраться практического опыта. В общем, не мастер, а подмастерье-ремонтник.
  Когда же стал разбираться с настройкой системы безопасности, обнаружил поразительный примитивизм устройства распознавания своих и чужих ключей. Его сделали совсем просто - путём запоминания уникальных идентификаторов амулетов-ключей, заданных там при их создании. Добраться до этих идентификаторов достаточно сложно, они хранятся в глубине плотного клубка плетений, однако с помощью амулета-отмычки мне это вполне удалось, правда, не с первого раза. Более того, после не составило большого труда поменять один идентификатор на другой. Такая поразительная простота подделки ключа, поставила меня буквально в тупик. Если мне удалось разобраться с ними где-то за час неспешных ковыряний, то местным опытным мастерам подобные приёмы давно известны. И при имеющейся системе безопасности можно даже не думать, будто она способна реально остановить подготовленного злоумышленника, решившего проникнуть на охраняемую территорию. Причём, этот недостаток распространяется на все подобные системы, так или иначе использующие ходовые амулеты-ключи, несмотря на их высокую цену. Да, дополнения в виде передачи в охранную систему через ключ записанных и реальных образов их владельцев и эмоциональных слепков их состояний при активации амулета, несколько затрудняли подделку 'карточки доступа', но тоже не являлись чем-то особенным для успешного взлома, в ключе можно хорошо покопаться и на этот счёт. Следующий уровень защиты с введением кода пользователем работал только на уровне самого ключа, препятствуя передаче из него его идентификатора наружу. Опытный мастер легко справлялся и тут, просто обрезая эту функцию, перемкнув пару линий силы. Короче, оставлять такие громадные дыры мне категорически не хотелось. Проковырявшись ещё час, приемлемое решение и его практическая реализация успешно нашлась. Чего-либо особенно оригинального придумывать я не стал, реализовав типичную в нашем мире схему авторизации беспроводных карточек доступа по типу запрос-ответ. Только в качестве наборов эталонов для запросов и ответов выступала простая математическая функция, которую удалось реализовать простейшим аналоговым вычислителем, имеющимся в амулете-ключе и в охранной системе. К примеру, функция - игрек равен два икс квадрат плюс три. Основной идентификатор ключа оставил на своём прежнем месте, просто дополнив несколько неиспользуемых функциональных колец силы в нём алгоритмом вычисления игрека по предлагаемому системой иксу. Работало это так: при активации амулета-ключа в системе, она по его идентификатору предлагала решить ему простую математическую задачку, каждый раз выдавая произвольное значение икса в заданных пределах. Если ответ ключа совпадал для заложенной в него и в систему функции, то происходило опознание 'свой'. Аналоговые схемы не предполагали повышенной точности, но она и не требовалось, главное уложится в определённый разброс. Если идентификатор ключа совпадал, а полученное от него решение задачи нет - то система предлагала ключу ещё две попытки, и при их неудаче, подавался сигнал оператору о попытке взлома. Когда оператор отсутствовал на своём месте, то есть снял с себя специальный амулет, по совместительству являвшийся и настроечным, система пропускала обладателя ключа на охраняемую территорию, но там его обездвиживала и подавляла боевая часть защитной конструкции. Вот теперь подделать модернизированные мной ключи станет значительно сложнее. Главное, что моя добавка совершенно неочевидна для местных специалистов. Даже если им в руки достанется рабочий ключ, создать дубликат просто не получится. Несмотря на одинаковый функционал, амулеты-ключи немного отличались друг от друга из-за небольших внутренних дефектов основы и неодинаковой работе мастеров при их создании. Я же взял кое-какие малозаметные отличия за базовые константы для вычисления математических функций, и вносил их в охранную систему наравне с идентификаторами отдельных ключей. Теперь без непосредственного доступа к главному амулету, располагавшемуся в основной печи мягкого тепла особняка, обмануть систему уже не удастся.
  Следующий час ушел на модернизацию всех имеющихся у моих людей ключей и полутора дюжин запасных, а на также создание ограниченных зон доступа по этим ключам. Работа не очень сложная, но весьма кропотливая. Разбираясь с ограничением зон доступа, обнаружил несколько странных мест, где требовалось использовать ключи, но там вроде бы ничего не видно, кроме пустых стен или коридорных тупиков. К примеру, нашелся встроенный амулет считывания ключа в том самом потайном ходе с лестницей в самом низу, даже ниже потайной двери, ведущей в подвал. Когда совсем недавно ходил там, то даже прохода туда не видел. Добраться до этих дополнительных мест при настройке системы стоило определённых усилий, так как они были совсем неочевидны. Вроде бы ничего нет, и только если точно знать, куда нужно ткнуть - что-то появляется. Помогло предварительное программирование расширенного функционала, при его проведении посчитал подключаемые к блоку авторизации внешние каналы, а потом придирчиво искал, куда они ведут, распутывая хитрую вязь подчинённых сил амулетом-отмычкой. Так и нашел несколько непонятных аномалий. Логично предположив, что это могут оказаться какие-то тайные ходы и помещения, разрешил доступ к ним только для своего персонального ключа. В конце перепрограммировал настроечный амулет, перекрыв сложным кодом из палочек с известным словом из трёх букв русского языка, доступ к функционалу настройки системы. Благо, такую небольшую доработку амулет изначально предполагал, правда, до меня ей ни разу не пользовались. Да и к взлому она имела такую же весьма условную стойкость, как и пароль в обычных ключах. Только я пошел дальше и немного доработал и саму охранную систему, поставив свой пароль и туда, хоть там по странному недоразумению такого даже не предполагалось. Теперь через тот амулет, не зная пароля, можно разве лишь следить за происходящим вокруг особняка и частично внутри него, а так же управлять работой боевых амулетов при появлении сигналов нарушения охранного периметра.
  Когда закончил работу, опять ощутил сильную усталость, впрочем, явного магического переутомления не наблюдалось, просто немного переработал. На улице уже наступила тёмная ночь, погода испортилась, и шел мелкий дождь. Разбираться с тайными ходами не было никакого желания. Оставалось быстро собрать рюкзак в завтрашний поход, и немного поспать, так как выходить в путь лучше всего ещё затемно.
  
  Разведывательный поход.
  
  Несмотря на все мои старания, выйти из города затемно не удалось. Обрастание людьми и хозяйством даром не проходит, налицо эффект врастания и потеря мобильности. Бросить всё, снова став искателем-одиночкой почему-то совсем не хочется. Появившееся чувство тыла заставляет заниматься его укреплением. Похоже это общее свойство человеческой природы или хотя бы моего личного характера. Тем не менее, оторваться от необходимых забот удалось только с наступлением рассвета. Большим сюрпризом стало наличие у жрицы Аэль собственного амулета дальней связи, когда ей решил преподнести другой. Её тоже сильно 'обрадовало' наличие активного средства связи у меня, и удивление стало взаимным. Раскрывать свой 'список контактов' жрица категорически отказалась, но клятвенно пообещала никого из своих дальних знакомых не ставить в известность относительно своей жизни рядом со мной и тем более о наших совместных секретах. Хоть она и считала себя моей собственностью, но подразумевала при этом возможность вести за моей спиной свои тайные игры. Меня такой расклад совершенно не устраивал, однако что-либо менять в настоящее время не представлялось возможным, ибо другого человека, способного спокойно заходить к авторитету Сому в моё отсутствие, под рукой не нашлось. Потому решид отложить серьёзный разговор до своего возвращения, все эти недосказанности и тайные игры требовали обязательного прояснения, если мы и впредь хотим оставаться одной командой, про что-то большее вообще говорить пока рано.
  Второй проблемой, отнявшей моё время, оказался Инспектор. Он сильно напрягся, узнав, что я не поспешил воспользоваться для своих нужд его амулетной конструкцией. Да, не скрою, имелись у меня некоторые опасения нарваться на скрытую там ловушку, уж больно устройство сложное, есть много мест, где что-то подобное можно хорошо спрятать. В итоге, так и оказалось. Инспектор сделал скрытую настройку, и, надев эту конструкцию на себя, её уже не снимешь без его вмешательства. При попытке сделать это силой, сразу бы взорвались все накопители. То же самое происходило бы и при остановке сердца. Хитрый ход с его стороны. Вроде бы прямым образом не вредил, скорее наоборот, проявлял своеобразную заботу, но в случае успеха, он получал возможность не позволить моему живому или мёртвому телу попасть в руки врагов, ибо при небольших повреждениях они могли его оживить. Даже прирастить обратно отрубленную голову не так уж сложно для опытного Повелителя плоти, если ещё не успел окончательно умереть головной мозг. Раньше, бывало, некоторых преступников по нескольку раз казнили, чтобы продлить и разнообразить их мучения. Сначала первый раз убивали, потом оживляли и повторяли казнь опять, уже другим способом. Вот после взрыва шести накопителей оживлять уже точно будет нечего. Такая эффективная система самоликвидации в случае большой необходимости меня немало заинтересовала сама по себе, потому пришлось потратить время на детальное разбирательство с блоком управления амулетной конструкцией. Благо, поняв провал своего тайного плана, Инспектор пошел на сотрудничество, получив мои заверения в том, что попадать живым во вражеские руки я не собираюсь.
  Третьей проблемой стал молодой маг Валон, которого я решил взять с собой в качестве передвижной сигнальной сети, реагирующей на любую опасность. Юноша не имел опыта быстрых сборов и, несмотря на предварительное предупреждение, заставил себя немного ждать.
  Вот кто сразу всё быстро понял - так это хитрюга Питс. За такое скорое и верное понимание разрешил ему использовать новых учеников для обустройства своей мастерской и магазина, правда, не в ущерб самому процессу обучения. Им же для практики оставил все трофейные боевые амулеты, с которых требовалось снять привязку к бывшему хозяину. Питс не обещал это сделать быстро, ибо работа весьма тонкая и кропотливая, однако надо же на чём-то будущим мастерам практиковаться, усваивая принятые через обучающий амулет знания. Также Повелевающему мудростью и ученикам поставил задачу сделать дюжину противогазов по тому образцу, который мы некогда создали вместе с ним. Сложностей там не предвиделось, лишь деньги на покупку вентиляционных амулетных конструкций, откуда берётся главный амулет-фильтр.
  Наконец, решив все актуальные вопросы, втроём, я, Марина и Валон, закинув на спины свои заплечные мешки, быстрым шагом выдвинулись в сторону северных городских ворот. Выходили из города явно, чтобы все, кому сильно хочется поохотиться на меня, дружно повалили за нами в лес и не лезли к дому. В лесу же с незадачливыми охотниками куда легче разобраться, чем ловить их в городе, где легко затеряться среди множества людей и домов. Да и свои намерения стоило показать бандитам. Уверен, их агенты в городе передадут в Посёлок нужную информацию раньше, чем мы окажемся там сами. Пусть нас там ждут и готовят 'тёплую встречу', так даже удобнее провести разведку, оценивая предпринятые со стороны бандитов меры.
  
  В пути до самого вечера нас никто не побеспокоил, кроме моросящего дождя. Тот, то прекращался, то начинался вновь, воздух буквально пропитался сыростью. И только ближе к закату небо начало медленно очищаться от обложных туч, обещая звёздную ночь. Первую часть пути мы проделали по дороге, пару раз, при обнаружении людей впереди, отходили в лес, затем мне надоело пережидать, пока пройдут путники, и дальнейший маршрут пролёг по большой лесной дуге, огибающей торный путь дальней стороной. Ещё дома сверился со старой картой из учебника географии. Интересующего нас искательского посёлка там, естественно, не отображалось, однако дорога и её окрестности показывались весьма подробно. Болота и овраги, ручейки и речки. Всё это присутствовало сейчас на прежних местах, несмотря на пройденные с момента составления карты более пятидесяти лет. Даже 'мёртвые овраги', имеющиеся за посёлком, на карте присутствовали вместе с указанием на три ныне отсутствующих моста через них. Вот по этой карте я и проложил наш маршрут, обещающий выйти к нужному месту со стороны, где нас вряд ли кто-то станет ждать. Уж больно проходить тамошние речки и болота неудобно без карты, будешь постоянно натыкаться на топи и водные преграды. Искатели обычно обходят бандитское гнездо ближе к горной гряде, там лес явно проходимей и болот существенно меньше. Связываться с бандитскими отрядами пока рано, а потому едва мы углубились в лес, задействовал маскирующий амулет, показывающий удалённому наблюдателю собачью стаю вместо нашего отряда. Лучше бы вообще было воспользоваться полной невидимостью, однако Валон, после того как опробовал выданный ему амулет невидимости заявил, что с ним перестаёт чувствовать окружающее пространство и не сможет вовремя определить приближение опасности. С одной стороны, вряд ли кто-то засечёт нас под активной шапкой-невидимкой, а с другой - стоило учиться действовать слаженной командой, по максимуму используя собственные возможности, а не полагаться постоянно на костыли в виде тех же амулетов.
  Валон даже попенял мне на чрезмерное увлечение различными устройствами подчинённых сил:
  - Господин, вы носите на себе слишком много выражений чужой воли в различных амулетах, это может стать опасным. При обучении в Академии, наставники постоянно говорили - одаренному человеку требуется стараться всегда обходиться своими силами, прибегая к произведениям чужой воли только в случае крайней необходимости.
  - А чем ваши наставники объясняли такое дело? - немного удивился его неожиданным словам.
  - Амулеты можно потерять или они способны отказать в самый неподходящий момент, - твёрдо заявил юноша, дословно пересказывая чужие слова. - Собственные силы всегда остаются верны. Потому можно уверенно полагаться только на свои таланты, прибегая к помощи чужой застывшей воле там, где не хватает своих сил, но не строя на том свои планы.
  В словах Валона имелось здравое зерно, он заставил меня задуматься, однако интерес проявился в другой форме.
  - Был ли у вас в Академии отдельный курс по изучению и использованию амулетов? - спросил своего непрошеного советчика.
  - Да, - ответил молодой человек. - Половина нашей учёбы в первые два года именно им и посвящалась. Действенные амулеты очень редкие и весьма дорогие. Многие изделия древних мастеров при этом небезопасны и требуют особого обучения для работы с ними. Мало кто из выпускников Академии может иметь достаточно денег на покупку чего-либо действенного, за что не жалко заплатить. Даже Повелители сил на службе у Лордов, обычно пользуются не своими амулетами, а теми, которые временно предоставил им хозяин для несения службы. Но выпускники должны уметь использовать различные системы подчинённых сил, иначе им сложно найти достойную работу, а потому в Академии преподаётся полный курс по самому распространённому и общий обзорный по уникумам, хотя бы для умения их быстро распознавать.
  Мне же в голову пришла догадка, почему наставники в Академии дают послушникам установку в первую очередь на свои силы. Самый банальный дефицит сильных амулетов, и в следствии - дороговизна. Рациональное зерно в их подходе, безусловно, есть. Даже самое совершенное оружие и защита, самые лучшие инструменты не заменят собственной головы и умелых рук.
  
  Из этого короткого разговора был сделан практический вывод, и пока мы шли по лесу, удалось освоить щит силы против дождя, избавившись от лишнего амулета. Валон и подсказал, как его правильно держать, чтобы минимизировать потери внутреннего и внешнего тепла. Ничего сложного в его методике не попалось, лишь требовалось перевести навык в автоматизм бессознательного, ибо сознание сильно утомлялось от необходимости каждую секунду быстро выставлять и втягивать обратно защитное поле. Сам же магический 'щит силы' для живых существ в этом мире оказался чем-то сродни второй кожи. Им обладали даже высокие деревья, не говоря уже про животных. Вот только сила и энергетическая эффективности защиты сильно зависела от уровня развития организма и его психики. Для 'простака', то есть не развитого в деле использования силы человека, выставление самого лёгкого щита приводило к быстрому внутреннему переохлаждению организма. Повелевающие силами же уже могли держать силовой кокон вокруг своего теля за счёт тепла внешнего воздуха сколь угодно долго, но прочность этого кокона не обеспечивала, к примеру, удержание арбалетного болта или стрелы из лука, зато могла рассеять чужой магический удар. Тут тоже играл фактор вложенной в удар мощности, при примерном соотношении один к трём. То есть на одну условную единицу энергии в защите требовалось вложить три в нападении, для обеспечения эффективного пробития щита. Другим вариантом выступало преобразование силы в какое-либо физическое воздействие, но это требовало от мага значительно большего мастерства. Даже поднять своей волей и запустить в противника камень - считалось весьма сложным делом. Нет, просто поднять и швырнуть средний булыжник легко мог даже начинающий маг, а вот для того, чтобы попасть им куда надо - уже требовалась очень точная концентрация сознания при броске. По крайней мере, у меня ни с первого, ни со второго раза не получилось. И даже с двадцать пятого. Поднятый телекинезом камень летел куда угодно, кроме того направления, куда хотелось его зашвырнуть. Или же летел куда нужно, но совсем недалеко. Опять пришлось задействовать полноценное мысленное моделирование физических процессов. Дело сильно осложнялось необходимостью учитывать внешнюю форму подхваченного камня при его броске, ибо пытаться воздействовать на условный центр масс - совершенно бесполезно. Толчок камня в нужную сторону немного напоминал упругий удар по нему кривой теннисной ракеткой. Идеальным вариантом снаряда являлся металлический шарик, но где его взять посреди леса? Если очень сильно хочется зарядить кому-то шариком в лоб, то придётся таскать их с собой. И пропадает вся соль использования подручных средств. Мысленное моделирование требовало заметных затрат времени, зато обеспечивало гарантированный результат. Потренировавшись вдоволь в метании камня по ходу нашего движения, решил временно отложить идею использования магического метательного оружия, так как выстрелить из пистолета, заряженного арбалета, кинуть нож было существенно проще и, главное - быстрее. Мысленный силовой телекинез, к сожалению, дальше пары метров тоже практически не действовал, поднимать с его помощью камни получалось исключительно под своими ногами. Толку от него слишком мало для практического применения, одно баловство. Если только развивать дальность действия телекинеза регулярными тренировками, и тогда уже появится какой-то смысл. Примерно та же участь постигла и недавно освоенный щит силы против дождя, амулет всё равно обеспечивал гораздо лучший эффект, причём, при меньших затратах внешнего тепла. Поговорив на эту тему с Валоном, выяснил, что это, в принципе, общее правило для любых правильных амулетов. Собственные возможности мага по обеспечению необходимых воздействий на окружающий мир, как правило, обладают значительной степенью свободы и универсальности, но требуют больших затрат энергии, чем то же самое, реализованное через подчинённые силы, внедрённые в амулет. Такое же положение вещей имелось и в моём мире, при сравнении универсальных и специализированных решений. Сложные амулеты способны совершать действия, недоступные даже самому сильному и опытному магу, так как использовали для своей работы несколько функций одновременно или расширяли некоторые возможности тела и мозга человека, как это делал, к примеру, иногда используемый мной амулет под названием 'око самоубийцы'.
  Марине же упражнения по метанию телекинезом камня и выставлению щитов неожиданно понравились, хотя то и другое получалось у неё заметно хуже, чем у меня. И вообще, кроме как пользование своим щупальцем Ведьмы, свитым из жизненной силы, она почти ничего не умела. Жизненная сила эффективно могла воздействовать только на живые существа и почти не влияла на мёртвую материю, проходя через неё с небольшим рассеиванием. А потому, глядя в мою сторону, она хотела это положение исправить, чему я только радовался, и содействовал своевременными советами. Проверив, могу ли сам что-то сделать через жизненную силу, неожиданно обнаружил заметно возросшие способности к такому делу. Если раньше мог едва вытолкнуть из себя зелёный жгут силы сантиметров на десять-пятнадцать, то теперь легко получалось доставать им на целый метр, а если немного поднатужится - то на все полтора. Заглянув в свой организм, обнаружил усложнение и увеличение конусовидной воронки, располагавшейся на уровне половых органов. Она немного изменила свою форму, перестав являться чистым конусом, заметно округлилась, но до шаровидного клубка в теле Ведьмы ей было весьма далеко. Также этому узлу существенно недоставало управляющих линий, идущих в сторону головы, и это сказывалось не самым лучшим образом на возможности управления вытянутым наружу жгутом. Спросив Марину, как она видит жизненную силу в моём теле, получил ответ - мол, для этого нам друг к другу подключаться нужно. Лучше лёжа и крепко прижавшись голыми телами. И она не видит, а ощущает, 'видеть' зелёные потоки почему-то получается только у меня. Если я транслирую ей свою картинку из головы, тогда и она может их воспринять визуально, сверяя картинку со своими ощущениями. Валон тоже не смог ничего прояснить, до общения с нами он вообще ничего не слышал о какой-то особенной 'жизненной силе', естественно, не мог видеть своим взглядом силы и её проявлений. В Академии им немного говорили о различии мужской и женской основы при управлении силами, рассказывали о живших когда-то давно Ведьмах. Там же говорили о принципиальной неправильности женщин в вопросе общения с силами - мол, их доля служить мужчинам усладой своим телом и рожать детей, при первом касании воздушных сил, женщины становятся неспособны ко всему подобному. Для меня же стало совершенно ясно - тут дело совсем в ином. Мужчина и женщина должны дополнять друг друга, и развитая в магическом плане женщина, требует рядом с собой такого же развитого мужчину, другого она просто 'выпьет'. У меня же с Мариной последний раз всё удачно получилось, пусть и с небольшой помощью жрицы Аэль. Вот кто знает всё о сущности 'женской силы', но пока не торопится поделиться своими знаниями даже со мной, что-то постоянно скрывая и темня. Не знаю, что произошло в прошлом здешнего общества, раз произошла такая сильная деградация магических способностей среди людей. У древних же тут явно не имелось такой дискриминации по половому признаку, мужчины и женщины оставались равны даже на полях сражений, судя по наличию чисто 'женского оружия'. Значит, имелись и специальные техники обучения, позволявшие развитым женщинам оставаться обычными женами и матерями. Куда всё это делось и почему... - эх найти бы когда-либо ответы на эти вопросы.
  
  Едва мы разбили ночной лагерь на небольшой круглой лесной проплешине, образовавшейся когда-то от вихря дикой силы, Валон подал тревожный сигнал. К нам кто-то целенаправленно приближался, открыто расплёскивая по округе яркие флюиды агрессии. Вскоре и я ощутил на себе чужое внимание силы, за которым плескалась настоящая звериная злоба. Она жестко давила на сознание, требовала немедленно бежать без оглядки и забыть навсегда дорогу в эти места. Нас как бы предупреждали - быстро убирайтесь и тогда сумеете спастись, иначе никакой пощады не ждите. Волна агрессии стремительно приближалась, всё сильнее давя на мозги, но бежать мы не собирались, наоборот, приготовили 'комитет по тёплой встрече'. Мой автомат, лук Ведьмы и боевой амулет у молодого мага - весьма сильные аргументы в предстоящем разговоре со стаей хищников. К нам шли точно не люди, они бы действовали не так открыто и нагло, предпочтя подобраться незаметно и ударить, когда этого никто не ждёт. Скомандовав открывать стрельбу только после меня, упал за полусгнивший ствол дерева, выставив ствол автомата в сторону приближающейся опасности.
  Через десять томительных минут, на край проплешины выскочил очень крупный совершенно белый от седины волк, от которого и исходили флюиды агрессии. За ним сразу же выкатились четыре таких же крупных хищника обычной серо-желтой шерсти, вставшие у того по бокам и немного сзади. Вниманием силы отметил, как со всех сторон леса нас взяли в кольцо ещё два десятка особей. Едва увидев нас своими глазами, белый вожак сильно удивился, даже потеряв на короткое время свой агрессивный настрой. Тут мне и пришла в голову поздняя догадка, почему за нами пожаловали волки. Маскировочный амулет показывал вместо маленького отряда людей большую собачью стаю с очень сильным вожаком во главе. Вот и волчий вожак купился на это призрачное видение, собравшись биться за охотничью территорию. А тут вместо собак какие-то странные люди нарисовались. Я бы на его месте тоже опешил. Вон, даже попятился задом, резко окутавшись синеватым ореолом силового щита, неотрывно глядя в дуло автомата, как будто понимая его смертельную опасность для себя. Отключив маскировочный амулет и приподняв вверх оружие, послал ему мысленный миролюбивый сигнал с фразой из старого мультика - 'мы с тобой одной крови'. Однако в ответ от вожака пришло смешанное чувство, яркое презрение к людям вообще, вместе с любопытством относительно нашей отдельной компании, сумевшей его сильно удивить. Но какого-либо ответного расположения белый волк не выразил, будучи совсем не рад нашему нахождению на его территории, хорошо хоть агрессией перестал давить. А то у меня уже сильно чесалось хорошенько зарядить чем-либо подобным в ответ. В дополнение, поняв, что прямой угрозы мы не несём, вожак мысленно скомандовал остальным волкам, доселе остававшимся в лесу, показаться нам на глаза - 'смотрите, мол, сколько нас тут, и тряситесь от страха, презренные людишки'. Я легко понял отправленное нам послание - 'мы вас пока не тронем, но это совсем не значит, что вам тут рады'. Более того, никуда уходить волки не пожелали, устроившись плотным кружком на другой стороне проплешины, периодически посматривая в нашу сторону голодным взглядом, дабы мы не расслаблялись. Ага, позиционное давление решили навязать, ну-ну, успехов всяческих. Очевидно, если мы захотим сменить место ночлега, хищники последуют за нами, пока не покинем их охотничьей территории, а она должна оказаться совсем немалой у такой крупной стаи. Как бы ни до самого Искательского Посёлка, куда лежит наш завтрашний путь. Обойдутся блохастые, пусть и дальше терпят наше присутствие. Заодно лишняя невольная охрана из них выйдет. Если кто-то случайно пройдёт по нашему следу - получится ему хороший сюрприз. Попробовал в очередной раз мысленно связаться со своим знакомым тигром, однако тот не откликался. Даже амулет 'око самоубийцы', существенно увеличивающий дальность мысленной связи при его активации не помог.
  
  Несмотря на близость волков, мы продолжили спокойно обустраивать свой лагерь, стараясь лишний раз не отвлекаться, и делая вид, как будто мы тут совершенно одни. Пока Марина готовила на маленьком костерке горячий ужин, я запихивал в маскировочный амулет новый обманный образ. Собачья стая там уже есть, пусть к ней добавится ещё волчья, благо наглядный пример в десяти метрах обустроился, можно спокойно 'рисовать с натуры'. Опыт мысленного формирования динамичных иллюзий уже накопился, а потому почти устроивший меня результат получился к моменту, когда каша с мясом, судя по запаху, ещё не успела окончательно остыть. Над новым образом потребуется ещё работать и работать, проверяя, как тот действует в движении по лесу и открытому пространству, как прореагирует амулет на изменения нашего поведения, и тому подобное. Стоит добавить в него эмоциональные посылы, ту же волну агрессии, если сумею её воспроизвести. Закончив пребывать в рабочем трансе и открыв глаза, обнаружил седого вожака, сидящего прямо передо мной и внимательно 'смотрящего' взором силы на мои магические действия. Он был один, другие волки к нам не приближались. Что странно, Марина оставалась в стороне и напряженной совсем не выглядела. Валон тоже расслабленно сидел на бревне, повернувшись к нам спиной, впрочем, для мага смотреть глазами совсем не обязательно.
   - 'Любопытно?' - направил к волку соответствующее чувство-вопрос.
  - 'Неправильно', - пришел от него аналогичный чувственный ответ вместе с набором малопонятных ярких образов.
  Естественно, волчье восприятие мира сильно отличается от человеческого. Цветного зрения у волков и собак нет, зато сильно развиты слух и обоняние. Вот мне и прилетел такой букет, вышибив на несколько долгих мгновений все мысли из головы. Затем, собрав свою цветную картинку, отправил её вожаку. Тому тоже мало не показалось. Хорошо хоть эмоции у людей и зверей оказались весьма близки, это сильно помогло нам понять друг друга. Старый волк прекрасно разобрался, чем я занимался, и это его сильно заинтересовало. Не сам маскировочный амулет, конечно, а 'живые мысленные образы', закладываемые в него для последующего обмана стороннего наблюдателя. Не удивлюсь, если этот матёрый хищник сможет применить подобный метод и без всяких амулетов, справившись исключительно своими мозгами. Только подобная маскировка для обмана взгляда силы требовала скорее качественного визуального представления, нежели присущего зверям преимущественно сенсорно-чувственного, а потому волк сильно заинтересовался моим опытом. Мне не сложно подключить его внимание к своей работе, даже про голод и дразнящий аппетит запах мясной каши немного позабыл. В общем, ужин специально для меня Марине пришлось разогревать ещё раз уже в полной темноте. Зато новый обманный образ в амулете стал практически идеален. Когда я формировал динамичные картинки, вожак добавлял от себя многочисленные дополнительные детали, вплетая доступные только ему чувства управления большой стаей. Я глубоко проникся всему этому, так как в некоторые моменты представлял себя на его месте. Можно сказать - даже особенный нюх прорезался и слух немного навострился. Волк тоже немало обогатился новым опытом, однако, несмотря на совместную работу, друзьями мы так и не стали. Эта стая действительно успела познакомиться с действием огнестрельного оружия, заплатив за ценные знания жизнями нескольких своих членов. Потому особой любви от них можно не ожидать, волки нас пока терпели исключительно благодаря любопытству своего вожака. Хорошо хоть удалось условно договориться на будущее о взаимном вооруженном нейтралитете, мол, мы не трогаем их, а они не нападают на нас. При случайной встрече сначала пробуем договориться, потом стреляем. Объяснил, как мог, что другие люди в нашу стаю пока не входят и с ними волки могут поступать по своему обыкновению, если встретят кого-то в лесу без меня и тех, кого они уже видели. Естественно, договор относился только к этой стае, другие волки имеют своё мнение, но вожак что-то выразил и тут, как бы пообещав передать информацию дальше.
  
  Ночью звери тихо покинули нас, отправившись по своим делам, в бесконечных поисках, чем бы наполнить свои пустые желудки, раз перекусить вкусными людишками в этот раз не удалось, да и мало их, людишек этих, всего на один лёгкий перекус. Активировав маскировку, наконец, плотно перекусил, и залез под тёплый бок устроившейся под низким навесом девушки. Однако спокойно заснуть Марина, естественно, мне не позволила. Опять пришлось долго заниматься сексуально-энергетической практикой. Чтобы сохранять периодически ускользающую мысленную концентрацию и отвлечься от подступающих временами сильных ощущений, внимательно 'смотрел' взором силы на происходящее в наших телах буйство слившихся жизненных сил. Мужская и женская жизненная сила отличались по цвету в моём восприятии: женская оказалась более тёмной, сочной тёмно-зелёной, а мужская - светлая, зеленовато-золотистая. Силы эти не смешивались друг с другом напрямую, перетекая из одного организма в другой практически в неизменном виде. Потом, они, наверное, как-то трансформировались друг в друга, но это требовало времени. Пока же разные потоки перевивались друг с другом, следуя по внутренним каналам в наших телах. Сейчас в моём организме пребывало большое количество женской жизненной силы, а в теле Марины мужской. Продолжая внимательно наблюдать, засёк в нескольких местах и явные посторонние вкрапления, привнесённые жрицей. Они опять немного отличались по цвету, имея в себе примесь лёгкой синевы, и перетягивали хитрыми узлами несколько тонких каналов, тянущихся из разных точек моего организма в сторону головы. Сама того не зная, жрица сделала мне большой подарок. Если она заблокировала каналы, управляющие щитом, то теперь ясно, как его не только вернуть, но и сильно развить. Пока энергии было вдоволь, постепенно увеличивал толщину отмеченных узлами каналов, целенаправленно вливая в них жизненную силу, разрушая сами узлы возникавшим перенапряжением. В результате все внутренние барьеры рухнули, резко возросла чувствительность, и в меня хлынул поток новых ощущений. Я стал чувствовать тело своей партнёрши как своё собственное, легко касаясь, где сейчас ей сильно хотелось. В ответ в меня хлынула целая волна силы, мгновенно переполняя все каналы и окончательно сметая сознательный контроль.
  Очнувшись, удивился самому факту благополучного прихода в чувства ещё на этом свете. До сих пор бросала в дрожь произошедшая потеря контроля, к счастью не приведшая к смерти в волнах сладострастия. Марина тоже пребывала в полном порядке, крепко обнимая моё тело во сне. Стоит сказать, сладострастия, как такового, совершенно не помню. Помню нахлынувший поток жизненной силы и на этом всё, одни лишь воспоминания от сложной работы до этого. Такое вот своеобразное близкое общение с противоположным полом. Если так и дальше пойдёт, начну смотреть на женщин как на гимнастический снаряд. Заниматься на нём, в целом, полезно, умом чётко понимаю, но как-то само по себе уже не доставляет. Беглая инспекция своего организма же наоборот сильно порадовала. Все каналы жизненной силы заметно укрупнились, проросли несколько новых, образовались дополнительные связи с нервной системой. Даже непонятный энергетический комок внизу живота заметно изменился, став похож на вытянутое тонким концом книзу яйцо, по размеру почти сравнявшееся с шаром Ведьмы. Только у неё он локализуется где-то в матке, а у меня прилипло изнутри к позвоночнику. Однако управляющих каналов всё равно явно недостаточно. У Марины от клубка их тянется уже около сотни, а у меня едва полная дюжина набралась. И вообще в моём теле вся сеть строится иначе, нет той концентрации узлов и каналов на уровне брюшной полости и груди, зато толстые жгуты проходят во все конечности, формируя на своих концах заметные конусовидные утолщения. Не хватало лишь возможности управлять этими своеобразными клапанами, выпуская потоки жизненной силы наружу из тела, отдельных управляющих каналов даже не заметил. Попытка вырастить их своими усилиями ничего не дала, кроме появившейся резкой головной боли. Наверное, стоит пробовать делать что-то подобное во время очередного 'подхода к гимнастическому снаряду'. Проверив пространство взором силы, и не обнаружив поблизости ничего подозрительного, всё же разрешил себе спокойно уснуть, ибо опять пришло противное чувство магического переутомления.
  
  Проснулся последним, когда новый день уже явно подходил к своей середине, судя по вертикально падающим с небес лучам света, пробивающимся сквозь кроны высоких деревьев. И пробуждение не принесло, как здесь стало для меня вполне обычным, приятных ощущений и полноты сил. Всё тело болело, как после интенсивной тренировки вперемешку с периодическим избиением. Ещё и аппетит совершенно зверский, как у тех самых волков. Пара глотков эликсира жизни немного отогнали тянущую боль, но бодрости так и не добавили. Вот ещё одна проблема скоро появится. Эликсир жизни постепенно заканчивается, несмотря на весьма приличные запасы, бывшие ещё недавно. И ведь расходую не для спасения жизни и лечения ран, а как обычный допинг. Да, с моим дёрганым образом жизни и постоянными напрягами он действительно оказывается настоящим спасением, однако запасы далеко небезграничны, покупать дорого, да и не всегда он есть в наличии у зельевара, за ним длинная очередь из желающих стоит. Придётся найти время и навестить дерево-страж, набрав свежих корней жизнянки, растущей вокруг него. А заодно попытаться разгадать загадку этого таинственного дерева. Почему меня оно привечает, а местные боятся его больше всего. Пока есть только некоторые слабые догадки, которые всячески стоит проверить практическим образом. Эх, строю тут какие-то далёкие планы, а сам едва-едва шевелюсь. Дожили.
  Заметив моё пробуждение, Марина захотела пристать с предложением повторения ночного сеанса - это хорошо читалось у неё на лице, но разглядев мой бледный вид, резко приуныла.
  - Лучше накорми, - попытавшись улыбнуться, с трудом поднялся в сидячее положение.
  - Извини, - склонила она голову, виновато улыбаясь, - в следующий раз постараюсь лучше контролировать себя.
  - Мне бы теперь ещё дожить до этого 'следующего раза'... - оптимизма в моём голосе сейчас сильно недоставало. - Ты сама как себя чувствуешь?
  - Хорошо, но мало, - с явным стеснением отвернула в сторону своё прекрасное личико.
  Выглядела девушка куда лучше, чем вчера. И скрытой силой от неё веяло заметно сильнее. Хотел оглядеть её своим взором силы, но желание призвать магию вызвало сильный внутренний протест. Сначала завтрак и обед, потом 'посмотрим'.
  Съев всё специально оставленное для меня и потребовав добавки, снова ощутил себя живым человеком, однако касаться внутренней силы немного опасался, чтобы не спугнуть идущий процесс восстановления. Тянущая боль осталась фоном, мои спутники быстро свернули лагерь и мы выдвинулись в нужную сторону.
  'Гладко было на бумаге...' - вот он основной лейтмотив нашего дальнейшего пути. Оврагов, конечно, не встречалось, зато болота... Различия местности с имеющейся картой оказались разительны, и идея пройти по сухому лесу, потерпела быстрый крах. Куда не сунься - упираешься в топкие хляби, имевшихся на карте сухих перемычек между отдельными болотами почему-то совсем не встретилось. Возможно, мы проскочили мимо удобный для прохода район, однако, скорее всего, за прошедшее с момента составления карт время, болота изрядно разрослись. Хорошо хоть в глубокую топь с разбегу не залезли, но всё равно вымокли изрядно, пока прошли через болотный край. Не успели мы обрадоваться самому факту и немного обсохнуть, как обнаружили себя на большом острове. Дальше по ходу движения опять начинались болота, причём уже топкие, пройти их без использования 'болотных лыж' не представлялось возможным. Сунувшись сначала в одну сторону, затем в другую в поисках менее глубоких мест, ощутил что-то знакомое и не очень неприятное. Где-то совсем рядом присутствовал разрыв целостности этого мира, и раскинулось 'Чёрное пятно'.
  
  В кругу обгорелой земли моё мрачноватое настроение заметно улучшилось, несмотря на исчезновение магического чутья. Наверное, это проснувшаяся ностальгия об утраченном мире как-то повлияла, но главным виновником был хорошо различимый силуэт знакомого транспортного средства, застывший в самой середине пятна. Вблизи транспортное средство оказалось немолодым японским внедорожником, закинутым в этот мир той же самой силой, которая так немилосердно обошлась со мной. Немного помятая и поцарапанная с одного бока 'Тойота' тёмно-зелёного цвета, смотрелась весьма оригинально посреди круга оплавленного песка, прямо как пьяная манекенщица на высоком подиуме. Машина была закрыта. Вернее закрытыми оказались только боковые двери, а вот электрический замок багажника почему-то не сработал, сзади можно спокойно влезать внутрь. Марина ехидно посматривала на мои действия по обследованию чужой собственности, а хмурый Валон стоял чуть в стороне, всё же решившись последовать за нами к центру. Нахождение внутри 'Чёрного пятна' сильно тяготило его. 'Магия здесь не действует, чем сильно действуя всем магам на мозги', - едва только успел подумать, глядя на молодого мага, когда ощутил лёгкое касание щупа Ведьмы, сотканного из жизненной силы. Прикрыв глаза и погрузившись в себя, легко вытянул силу за пределы своего тела, последовательно ощупывая ей окружающие предметы, как бы выхватывая их острым лучом фонаря из кромешной темноты. Я уже имел некоторое представление, как 'видит' с помощью жизненной силы Марина, только мои возможности в этом деле ей сильно уступали. Мне же гораздо лучше даётся 'прямое дальновидение', как называют местные маги взгляд с помощью силы на большое расстояние. Только внутри 'Чёрного пятна' какие-либо возможности призвать это 'зрение' полностью утерялись. Однако если никуда не торопиться, вполне получится ориентироваться в пространстве и без привычного магического зрения, 'ощупывая' пространство несколько иначе. После вчерашней ночной 'тренировки', дальность действия моего щупа заметно возросла, достигнув полноценного десятка метров, и целенаправленно управлять им стало вполне реально, а не только вытягивать из себя наружу в одном выбранном направлении и затем втягивать обратно. И эта особенная магия прекрасно действала даже в 'Чёрном пятне'. Возможно, и в нашем мире что-то подобное обязательно присутствует, ходят же различные сказки о колдунах и ведьмах. А, как говорят иногда в народе - 'в каждой сказки доля... сказки'. Знать и правда иногда может случайно попасться.
  Стоило только залезть внутрь машины и примоститься на водительском сидении, резко сработала визгливая сирена сигнализации. Ни на меня, ни на Марину её завывания не произведи должного впечатления, для нас такие звуки вполне привычны, зато Валон проникся так глубоко, что теперь пойдёт чистить свои штаны. Лишь бы до заикания дело не дошло. Нашарив стопор открывания капота, открыл водительскую дверь, поспешив немного успокоить молодого мага. Пробрало его знатно, весь сжался в комок и крупно трясся, смотря в сторону завывающей машины совершенно безумными глазами. Даже моё появление перед ним не привело его в чувство. Пришлось схватить за руку и силой тащить до самой границы 'Чёрного пятна', где тот немного успокоился, почувствовав возвращение магических сил, а через них отсутствие какой-либо опасности. Передав ему чистящий одежду амулет из своих запасов, отправился обратно к воющей машине. Если Валона так напугала громкая пищалка, то и другие местные люди запросто придут от неё в настоящий 'восторг', особенно, если включить неожиданно для них. Нормальная автомобильная сирена сигнализации имеет в себе собственный небольшой аккумулятор, позволяющий подавать громкие звуковые сигналы даже в случае отключения штатного питания от автомобиля. Пришлось лезть под капот и с большим трудом выковыривать оттуда визжащую сирену. Ставили сигнализацию грамотно, запихнув пищалку в очень неудобное для быстрого доступа место, пришлось хорошо повозиться, даже голова от громкого воя успела заболеть. В другое время просто крепко стукнул бы по сирене монтировкой пару раз, чтобы та заткнулась, но тут ничего случайно сломать совершенно не хотелось. Перемкнув короткой перемычкой из обрезка провода пару контактов, заставил сирену заткнуться.
  - Небось, уже думаешь, как этот металлолом через болота протащить? - Марина насмешливо поглядывала на мои суетные действия под капотом, усевшись на водительское сиденье и вытянув свои стройные ноги наружу. - Кончай дурью маяться, всё равно у тебя ничего не получится, только время зря потеряешь, или успел забыть, зачем нас сюда занесло? - ехидно заметила она в конце, вызывая сильное желание поспорить.
  Вот так хитро и незатейливо разводя меня 'на слабо' всего одной фразой. Ведь как раз до этого даже не помышлял о возможности вытащить чужую машину с болотного острова, разве прихватить из неё всё более-менее ценное, тут ведь без вертолёта никак не обойтись. 'Или обойтись...' - очередная сумасшедшая идея пролезла в голову. Не этого ли результата добивалась Ведьма, подзуживая меня?
  - Нам сегодня всё равно уже никак не успеть добраться до Посёлка, - спокойно ответил Марине, вытирая найденной под капотом тряпкой свои перепачканные руки. - Так или иначе, придётся устраивать ночной лагерь, здесь не самое плохое место для него. Уверен, сюда точно никто в ближайшее время не сунется, ни волки, ни люди.
  - Значит, уже что-то придумал, - злорадно ухмыльнувшись, хитро прищурилась она. - Раз ты уже решил здесь временно обосноваться, значит, обязательно найдёшь больше времени и на меня!
  И ведь моим мнением по этому поводу даже не поинтересовалась. И почему почти все люди в последнее время только так со мной поступают? Хорошо, силы вроде бы почти восстановились, можно и немного поупражняться. К тому же хочется проверить, как пройдёт процесс в месте, где не действуют обычные магические способности. А потому, не стоит откладывать это дело до ночи, поставив его самым первым в длинную очередь необходимого.
  
  Перетащив вещи к месту ночного лагеря за границей 'Чёрного пятна', и оставив Валона одного на хозяйстве, мы вернулись к машине. Снова периодически моросил мелкий дождь, и лежать на мокрой земле совсем не хотелось. А тут самый настоящий комфорт от родной цивилизации - разложи сиденья и занимайся всяким непотребством. Марина в этот раз превзошла сама себя. Долгое время держала полный контроль, позволяя мне целенаправленно заниматься развитием своей сети жизненной силы, выдавая и забирая энергию небольшими порциями, чтобы не возникало переполнения и разрывов потоков. Мне же гораздо дольше пришлось ловить нужное для работы состояние. Вначале получалось совсем плохо, сказывалось отсутствие привычной магической силы и зрения, но стоило сосредоточиться исключительно на внутренних потоках в своём теле, как всё наладилось. Здесь нам практически ничего не мешало, а потому процесс взаимного совершенствования пошел значительно быстрее. Мне удалось вырастить столь необходимые управляющие нити к набухшим узлам в конечностях и расширить практически все основные каналы. Ведьма же, похоже, в своём внутреннем энергетическом устройстве, уже подошла к некоторому пределу, когда количественные приращения уже далеко не сразу влияют на качество. То есть, по моим наблюдениям, ничего принципиального она в себе не изменила, хотя отметил некоторое ускорение движения жизненной силы в каналах её тела. В результате, опять чуть не остался без 'сладкого'. Почувствовав некоторую свободу, девушка разрешила себе расслабиться с соответствующим результатом. Часть сладострастной волны от неё докатилась и до меня, хотя в это раз она оказалась не такой яркой и сильной, как в первый раз. Получив своё, довольная Марина отправилась готовить еду, оставив мне возможность придумать, как вытащить машину сначала из 'Чёрного пятна', а затем и из болот.
  Надо отдать должное бывшему хозяину 'Тойоты'. В багажнике нашелся набор инструментов чуть ли не на все случае автомобильной жизни. Даже весьма приличный сварочный аппарат там был. Про мощнейший явно самодельный инвертор с двенадцати на двести двадцать вольт можно и не упоминать, тут и так всё ясно. Видимо, этот человек занимался оказанием профессиональной помощи другим водителям, застрявшим в лесах или на дальней трассе. Судя по весьма дорогому радио сканнеру от фирмы Icom, спрятанному подальше вниз и многодиапазонному трансиверу от того же производителя, свои дела он вёл вдали от крупных городов, только там такое оборудование имеет смысл ставить, в городах сотового телефона более чем достаточно. Но имелся один не совсем приятный для меня момент, весь сложный инструмент оказался исключительно с электрическим приводом. К примеру, механическая профессиональная пила с электромотором, наличие которой можно ожидать от автомобилиста, часто ездящего по лесам, с большим трудом. Вот на дачном участке, если нет проблем с электричеством - другое дело. Очень удобно. Лёгкая, не воняет выхлопом, залил в неё масло для смазки цепи и все дела, да и тянет куда лучше бензинового агрегата. То-то я думал, зачем вместо штатного небольшого генератора под капот влепили что-то монструозное, машина большая, свободного места хватило. Интересный подход к делу. Поковырявшись с проводами сигнализации и замком зажигания, кое-как разблокировал его, благо имелся некоторый опыт взлома, с сожалением обнаружив, что аккумулятор машины разряжен. Причина такого неприятного дела тоже быстро нашлась. В момент переноса, двигатель явно заглох, а фары оставались включёнными на дальний свет. Хозяин же, явно попавший сюда вместе со своим железным конём, долгое время пребывал в отключке, а когда очнулся - было уже поздно, аккумулятор полностью разрядился, даже реле не щёлкают. Значит, про запуск двигателя можно и не мечтать. Это вам не 'Жигуль', с толкача или 'кривым стартёром' его не заведёшь, тут нужно обязательно от чего-либо 'прикуриться'. А где взять доступное электричество посреди леса и болот? Так в амулетах алхимиков же. Тамошний накопитель на порядок мощнее автомобильного аккумулятора, если не на два порядка, при своих весьма скромных размерах. Только он напряжение около сотни вольт в максимальном режиме выдаёт, но его можно отрегулировать в сторону уменьшения. Однако с амулетами пока облом, в 'Чёрном пятне' они не работают. Но и это можно исправить, уже есть соответствующий опыт. Только в конце работы я закономерно превращусь выжатый лимон, и потребуется приличное время на восстановление. Это же пятно заметно крупней по размеру того, с которым прежде умудрился успешно разобраться, раза так этак в два с половиной, а потому сил уйдёт много. Даже не знаю, смогу ли с ним вообще справиться, первый раз сумел победить 'Чёрное пятно' буквально на самых последних каплях резерва. И ещё одного дня, дабы потратить его на разбирательство всем здешним барахлом, у нас нет, нужно сперва сделать дело, ради которого мы и отправились в путь. Но если попробовать не тупо давить грубой силой снаружи, а разобраться, за счёт чего пятно долго сохраняет свою целостность, оставаясь кровоточащей раной на теле этого мира, то можно попытаться как-то сэкономить свои силы, достигая того же результата другим способом. Да, магия тут не действует, однако жизненная сила почему-то никуда не исчезает и работает даже немного лучше, чем за границей горелой земли. Хватит рассуждать, пора и делом заняться.
  Обшаривая своим щупом, сотканным из жизненной силы пространство вокруг круглого пятака земли, закинутой сюда из нашего мира вместе со стоящей на нём машиной, в какой-то момент зацепился им за что-то невидимое. Попытался отдёрнуть щуп - ничего не вышло, он буквально приклеился к тому месту. Потянул ещё сильнее - опять безрезультатно. Хорошо, попробуем отойти дальше, связь должна порваться сама, когда я выйду за пределы своих возможностей по выпусканию энергетических потоков из тела. 'Угу, разбежался', - стоило отдалиться от места контакта на десять метров, как из меня стала резко вытекать жизненная сила, еле успел сделать шаг обратно, и частично втянуть её в себя пока она не рассеялась безвозвратно, иначе мог вообще быстро умереть. 'Вот это попал...' - залезла в голову паническая мысль. Помощи можно не ждать, вряд ли Марина сможет тут помочь, опыта у неё маловато, разве только на крайний случай, если сам не справлюсь. Про Валона тоже можно не вспоминать, как маг он слишком слаб, у него своя специализация, которая тут совсем не поможет. Остаётся попытаться выбраться из этого капкана самостоятельно. Подошел вплотную к месту 'приклейки' и снова попытался потянуть на себя, вкладывая в это действие все свои возможности, которые только смог поднять. Точка, к которой приклеился мой щуп, немного приподнялась над поверхностью земли, а затем опять притянулась к ней обратно, сводя на нет все мои прежние усилия. Однако в момент её отрыва, удалось ощутить идущие от неё две натянутые линии какой-то силы. Видеть их я не мог, так как магический взор не работал, линии просто ощущались по своему натяжению и шли в две стороны от точки контакта к другим сторонам круга в центре 'Чёрного пятна'. Где-то там имелись две других точки, подобных той, к которой я так неосмотрительно прилип. Снова приподняв приковавшую меня цепь, и натянув удерживающие её на месте линии непонятной силы, пустил вдоль них два других щупа из своих ног, пока те тоже где-то не прилипли. Теперь можно тянуть сразу за три конца. И получается это немного легче, привязь как бы немного поддаётся, только чувствуется ещё две крепко натянувшиеся линии. Прикинув, куда они идут и где втыкаются в землю, поразился форме образовавшейся фигуры. Самая обычная пятиконечная звезда - или, если сказать другими словами - пентаграмма, чётко вписанная в круг перенесённой из нашего мира земли. А поймали меня в плен вершины лучей этой звезды. К ним как-то прилипла моя жизненная сила и теперь больше не могла от них оторваться. Выпускаю последние две линии теперь уже из рук и крепко залипаю на все пять вершин. Тяну на себя, и... звезда легко отрывается от земли и начинает резко уменьшаться в размерах, втягиваясь в моё тело вместе с линиями жизненной силы.
  Я далеко не сразу понял, куда подевалось 'Чёрное пятно'. Ещё мгновение назад оно окружало меня со всех сторон, а теперь вокруг струилась доступная разуму мага сила. И только в самом центре моего солнечного сплетения сжался небольшой комок размером с лесной орех, плотно опутанный снаружи жизненной силой, в котором чётко ощущалась пятиконечная звезда. 'Чёрное пятно' невероятным образом полностью переселилось ко мне внутрь, сильно сжавшись в размере. Не зная, как на это дальше реагировать, тяжело выдохнул, и уселся прямо на землю где стоял, требовалось немедленно привести нервы в хоть какой-то порядок.
  
  Когда ко мне прибежали мои спутники, я всё ещё пребывал в блаженном состоянии с совершенно дуратской улыбкой на лице. Сказывался эмоциональный откат и полное непонимание того, что дальше делать с новым неожиданным вкраплением в моём организме.
  - А куда подевалось 'это'...? - Валон развёл руки в стороны, показывая на обгорелое пространство, где совсем недавно отказывали магические силы. - 'Пятна' же вечные... если один раз оно где-то проявилось - это навсегда.
  Марина же явно ничего не понимала в исключительности произошедшего события, для неё оно оказалось из разряда самых обыкновенных чудес, которыми по горлышко набит этот мир, и совсем не понимала того, о чём тараторил молодой парень. А потому просто переняла его беспокойство на эмоциональном уровне, решив разузнать все подробности от меня, раз прибежала вместе с ним.
  - Кончилось 'Это'! - кивнул парню, как-то поборов свою внутреннюю панику, продолжая глупо улыбаться, - Съел я его в одиночку и с другими даже не подумал поделиться, - погладил себя по животу как раз напротив того места, где теперь размещалось небольшое инородное вкрапление.
  Самое забавное, никаких особенно неприятных чувств оно не доставляло, лишь некоторый страх неизвестности по его поводу. Только вот жгуты жизненной силы так и оставались крепко приклеенными к лучам сильно уменьшившейся звезды. Чтобы снова получить возможность оперирования ими вне своего тела, придётся как-то оторвать их от неё, однако мысль как-то попытаться это сделать, вызывала у меня сильное беспокойство. И говорить об этом с Валоном явно не стоит, он всё равно ничего не видит, разве посоветоваться с Ведьмой, она гораздо лучше меня способна оперировать своей жизненной силой, хотя знает о ней примерно столько же, как я, если не меньше. И всё же, возможно, что-то подскажет.
  Кое-как успокоив переволновавшегося мага, отправил его обратно в лагерь, и кратко пересказал Марине свою версию произошедших событий. Потом пришлось выдавать и всю имеющуюся у меня информацию о 'Чёрных пятнах', так как девушкой завладело сильное любопытство, особенно когда узнала, что эти 'Пятна' - периодически действующий проход из нашего мира в этот. Жалко только односторонний проход, исключительно оттуда сюда, отчего она немного расстроилась. Тоже по потерянному дому, наверное, скучает. Да, здесь интересно, сплошные приключения, опасности и неожиданные находки, но всё равно хочется иметь открытую дверку, ведущую к своему родному миру. Эх, есть лишь хлипкая надежда, что когда-либо в будущем я смогу решить и этот вопрос. Ведь даже Великий Алхимик с ним не справился. Остаётся лишь подарить эту надежду девушке, дабы не сильно переживала. Однако помочь мне справиться со своим новым приобретением, ей сейчас нечем, разве предложить свою помощь в очередном совместном сексуально-энергетическом упражнении. Только я пока совершенно не готов к таким 'подвигам', а потому сеанс отложили до наступления ночи.
  Перекусив в лагере свежеприготовленной едой, отправился приводить транспортное средство в рабочее состояние. Уж больно алчные взгляды бросала к машине Марина. Здесь так мало вещей, напоминающих нам об утраченном мире, а забравшись внутрь 'гроба на колёсах' и закрыв двери, можно ненадолго почувствовать себя дома.
  Два часа активных ковыряний с проводами и магией принесли некоторые положительные плоды. Мне всё же удалось подключить свою амулетную конструкцию к автомобильной электросети и запустить мотор. Бак полон на две трети, в багажнике нашлась запасная канистра на двадцать литров. Короче, топливо пока есть. Осталось придумать, как перетащить машину на твёрдую дорогу, ибо вокруг стоит лес, а за ним со всех сторон болото. Но и мы совсем не лыком шиты. Разобрав амулетную конструкцию на составные части, приделал пару сборок из теплового эффектора от ловушки алхимиков и амулета щита силы к днищу автомобиля. Амулеты требовали специального управления для формирования формы щита, по умолчанию создавая две полусферы, замкнутые друг на друга. Изменить это оказалось самой сложной для меня задачей, ибо прежде ни с чем подобным не встречался. Однако с четвёртой попытки более-менее приемлемый результат кое-как получился. При подаче на эффекторы электрического тока достаточной мощности снизу машины формировался единственный полукруглый щит-тарелка. При тестовом включении такого щита, машина едва не завалилась набок, пришлось всё переделывать. Поковырявшись с управлением ещё немного, добился от этого щита формы, напоминающей лодку-катамаран с двумя разнесёнными в стороны корпусами. Если щит включен, машина сможет плыть по воде или скользить по поверхности болотной грязи. Даже над ровной землёй можно скользить, отрываясь от неё на целый сантиметр. Осталось решить вопрос с тем, как толкать полученную конструкцию вперёд. Ещё четыре эффектора и амулета древних в этом должны серьёзно помочь. Если амулетная конструкция позволяет одному человеку взлетать на пару сотен метров, и спокойно там висеть, пока хватает заряда в накопителях, отталкиваясь телекинезом от земли, то сдвинуть машину с места всяко обязаны. Снова слесарные и электрические работы. Даже пришлось задействовать имеющийся в хозяйстве сварочный аппарат. Хорошо хоть у бывшего хозяина 'Тойоты' нашелся запас толстых проводов для подключения сети одного автомобиля к другому, иначе даже не знаю, как бы стал выкручиваться.
  
  Практические испытания модернизированного транспортного средства пришлось проводить уже в сумерках. Мотор работал исключительно на генератор, тот подключался к надетой на меня амулетной конструкции, длинные провода от которой шли на внешние разнесённые эффекторы. Генератор тоже подвергся модернизации, потребовалось временно удалить штатный регулятор выходного напряжения и поднять его до жизненно необходимого уровня в восемьдесят пять вольт. Мне бы выжать из него всю сотню, но, увы, больше никак, даже если загнать обороты движка на максимум. Хорошо бы обмотка генератора выдержала, когда её хорошенько нагружу. Бортовая сеть машины запитывалась тоже от управляющего амулета, иначе от слишком высокого напряжения генератора всё электрическое оборудование машины легко погорит. Управлять всеми задействованными амулетами приходилось исключительно своими мозгами, какую-либо автоматизацию делать долго и сложно. Тут и на щиты нужно мощность подавать и на толкатели, постоянно следить за оборотами двигателя, чтобы на всё хватало тока, иначе заряженных резервных накопителей надолго не хватит. Короче, та ещё получается морока, сидеть на водительском месте, будучи опутанным толстыми проводами, и ловить тонкие моменты управления. Одна ошибка и всё может навернуться буквально в один момент, а если это случайно произойдёт над топким глубоким местом... - дальше можно не продолжать, результат понятен.
  Итак, ещё раз проверяю передачу, стоящую в нейтральном положении, отпускаю ручной тормоз, направляя всю мощность генератора исключительно на толкатели. Жму сильнее газ, постепенно разгоняя двигатель, машина неохотно трогается с места, медленно набирая скорость по оплавленному песку. Поворот руля, скорость падает и снова медленно растёт. Разгоняю машину ещё сильнее, проезжая по широкой дуге вдоль кромки леса, делая два полных круга, прежде чем остановиться точно напротив нашего лагеря. Марина и Валон вышли из леса посмотреть на мои действия. Заглушив двигатель, открываю капот и выбираюсь наружу. Горелой изоляцией от генератора вроде как не тянет, но он уже весьма горяч. Требуется как-то решать вопрос охлаждения, иначе надолго его не хватит, а я ведь ещё щиты силы даже не включал. Есть у меня один дюже охочий до внешнего тепла амулет, используемый ныне как автоматный глушитель. Ещё одна небольшая доработка и повторение эксперимента. Четыре полных круга для проверки. Что ж, теперь генератор едва тёплый, а двигателя не слышно совсем, амулет заглушил пространство под капотом и даже выхлопной коллектор сзади. Пригласив Марину в кабину, дабы оценила мою работу, и добавила веса для более равномерной загрузки, приступаю к последней проверке. Теперь сначала подаю всю мощность исключительно на щиты до тех пор, пока машина чуть приподнимается над ровной землёй, после чего подаю ток на толкатели. Резкое ускорение вжимает в сидение, и, проскочив бывшее 'Чёрное пятно' насквозь, мы едва не заканчиваем наш недолгий путь у толстого дерева. Я не смог выдержать плавное увеличение мощности на толкателях, подав сразу максимум. Хорошо хоть вовремя успел сообразить, и вырубить щиты вместе с толкателями, вывернув руль в самый последний момент, разворачивая автомобиль в сторону от опасного препятствия. Только кусты примяли, практически без последствий для транспортного средства. С включенными щитами машина оказалась совершенно неуправляема, так как свободно скользит над поверхностью земли, не цепляясь колёсами за неё. Опять я серьёзно недодумал.
  Довезя немного испуганную девушку до лагеря, врубив штатный привод колёс, чтобы самому немного успокоиться, не отрываясь на сложное управление, занялся срочным решением возникшей проблемы. По уму требовалось как-либо управлять вектором приложения силы задних толкателей. Простая идея сделать механическую конструкцию с приводом управляющих тяг, ведущих к подвижным кронштейнам от руля, сейчас не пройдёт, нет ни материалов, ни времени на качественную реализацию. Там работы на целый день да в хорошей мастерской. Можно сейчас и вовсе ничего не делать, ибо амулеты-толкатели могут сами управлять вектором своей тяги, если им явно указать нужное направление, только мне опять придётся дистанционно воздействовать на них своей магией. При одном амулете - никаких проблем, а их там четыре. Убрать три и оставить только один, нагрузив его до предела возможностей - совсем не выход, его тяги никак не хватит, чтобы сдвинуть тяжелую машину с места. Потому придётся управлять синхронно сразу четырьмя. Справлюсь или нет - тут нужно пробовать, чувствую, опять на мои мозги предельная нагрузка получается. Практическая проверка вполне обнадёжила. Если сильно не разгоняться и резко не поворачивать, то мне удаётся кое-как направлять скользящую над землёй машину в желательную сторону. Разве с торможением есть некоторые сложности. Впрочем, при движении по болоту, проблем с торможением, скорее всего не возникнет, а когда выберемся на твёрдую почву, встанем на колёса.
  Решив закончить на сегодня возню, проехался к центру бывшего пятна и посадил там второй желудь дерева-стража из трёх подаренных им мне, полив его водой из своей фляжки. Интересно, завтра росток уже проклюнется, как произошло первый раз в другом месте?
  
  Несмотря на активные домогательства Марины, я чуть ли не мгновенно уснул, едва оказавшись в горизонтальном положении. Опять хорошенько вымотался за прошедший день. Девушка явно обиделась на такое поведение и приготовила страшную месть, успешно реализовав её посреди ночи, когда сумела меня растолкать. Но тут нас ждал очередной очень интересный облом. Энергетического контакта друг с другом установить не удалось. Мои внешние каналы жизненной силы оставались накрепко привязанными к звезде, и все попытки Ведьмы присоединиться к ним со своей стороны благополучно провалились. Осмотрев себя изнутри, отметил изменение 'цвета' моих внутренних каналов, он стал ещё более светлым, ярко-золотистым, потеряв практически всю свою зелень, а скорость движения силы в них существенно возросла. Вокруг инородного образования за ночь сформировались сразу несколько внешних оболочек из невероятно быстро движущейся жизненной силы, полностью потерявшей свой цвет и ставшей там снежно-белой, надёжно изолировав образование от внешнего мира и не допуская его влияния на мой организм. Потому, впервые в этом мире, нам удалось заняться самым обыкновенным сексом, прямо как между самым обычным мужчиной и такой же обыкновенной женщиной, без какой-либо извращённой магии, постоянного сознательного контроля и страха сорваться. И совершенно незаметно наступившее для нас светлое утро оказалось по-настоящему добрым.
  
  Сходил проверить росток дерева-стража. Скорость его роста потрясает, за несколько ночных часов маленький дуб вымахал на целый метр, раскрыв утреннему солнцу свои небольшие листья. Рядом с ним уже ощущались изменения фона силы, действующие на меня весьма позитивно. Глядя на росток, все негативные мысли куда-то исчезали, становилось легко и радостно. Что-либо говорить своим спутникам о том ростке не стал, задумав провести очередной эксперимент.
  Быстро собрав лагерь после обильного завтрака, и загрузившись в машину, мы двинулись в дорогу. Добраться до края острова с нужной нам стороны не удалось, стена леса не позволяла проехать, требовалось пробираться через густой кустарник в другую сторону, там до края болота около полусотни метров подтопленного грунта, а потому большие деревья не росли. Прокатившись пару кружков около самого центра бывшего 'Чёрного пятна', и почувствовав влияние ростка дерева-стража, направил машину в сторону кустов, быстро разгоняя её.
  - У меня появились странные приятные чувства, - всё же заметила Марина некоторые изменения в окружающем пространстве. - Опять какая-то твоя работа? - спросила она меня.
  - Да, - утвердительно ответил ей, - дубовый желудь в центре посадил, вот он и пророс за ночь.
  - И это так сильно влияет? - удивилась девушка.
  - Угу, - кивнул я, сосредотачиваясь на управлении автомобилем, так как он уже вполне благополучно давил низкорослую флору.
  Разговаривать на эту же тему с молодым магом и вовсе не потребовалось - его внешний вид говорил сам за себя: парень блаженно прикрыл глаза, выражая всем своим видом истинное довольство. Вот и верь теперь в местные страшные сказки. Возможно, взрослое дерево-страж сильно отличается по своему влиянию от молодого растения, а потому нынешний опыт нельзя признать полностью удовлетворительным. Скорый поход за корнями жизнянки должен окончательно расставить все сомнения по своим местам.
  
  Два десятка километров по топким болотам, а потом ещё столько же по заболоченному ручью, сильно вымотали мои силы и на три четверти опустошили накопители амулетной конструкции. Управляться со всеми амулетами и при этом отслеживать происходящее снаружи машины оказалось очень сложно. Генератор автомобиля не всегда мог обеспечить достаточно мощности, чтобы держать щит и обеспечивать движение, особенно на низкой скорости. Машина не скользила над поверхностью болота как над твёрдой землёй, она просела в жижу, как перегруженная лодка. Сдвинуть её с одного места с помощью телекинетических толкателей оказалось совершенно нетривиальной задачей. И только набрав скорость не менее тридцати километров в час, и выйдя при этом на глиссирование, автомобиль смог тянуть себя вперёд исключительно за счёт вырабатываемого генератором тока. К этому моменту накопители опустели уже наполовину, и я стал серьёзно опасаться, что мы обязательно застрянем посреди болота, однако обошлось. Следующая трудность в виде густого леса возникла впереди, когда нам удалось благополучно форсировать болото на хорошей скорости. О проезде через него можно сразу не думать, и найденный ручей, текущий примерно из нужного нам направления, оказался как нельзя кстати. Мы заметно углубились в сторону Смертных Земель, когда, наконец, выбрались на твёрдую дорогу весьма далеко от 'Мёртвых Оврагов', заполненных тяжелым ядовитым газом. Дальше почти до самого Искательского Посёлка можно проехать на колёсах и без всякой магии, но прежде требовалось сделать большой привал, привести в порядок нервную систему и заодно вернуть автомобилю и амулетной конструкции первоначальный вид. При скорой разведке Посёлка на неё имелись некоторые виды, благо с управлением уже более-менее освоился, даже смогу направлять вектор полёта с одновременным удержанием щита, если возникнет совершенно нештатная ситуация и придётся быстро драпать по воздуху. Только лишь почти пустые накопители требуется срочно зарядить.
  
  В очередной раз, ковыряясь в машине, одновременно размышлял по поводу совершенно необходимого в здешних местах эффективного транспортного средства. На своих двоих многого не унесёшь, да и далеко не уйдёшь, максимальный дневной переход ограничен расстоянием в сорок - сорок пять километров. А расстояния до чего-либо, представляющего некоторую искательскую ценность тут весьма приличны. Если рассматривать перспективный поход до столицы алхимиков - так это без малого пятьсот километров от ближайшего населённого пункта, если идти по прямой линии, проведённой от пункта 'А' к пункту 'Б'. Только кто же по этой самой прямой сможет пройти? Дороги кривые, леса да болта вместе с зараженными радиацией землями, тут вам все прелести Смертных Земель в полном объёме. А потому расстояние потребуется, как минимум, удвоить, если не удвосполовинить. Главная же мысль была такова - никакой 'подарок' из нашего мира здесь, увы, не подойдёт, как бы хорош он ни казался на первый взгляд. Ладно бы если только по дорогам древних кататься, но если потребуется залезть в бурелом или болото - начинается сплошной экстрим с явным запахом настоящего мазохизма, как показала сегодняшняя относительно недолгая практика. Здешнее самодвижущееся транспортное средство должно оказаться гораздо легче по весу, чем земная машина, и иметь значительно больший коэффициент полезного действия по топливу. В качестве самого топлива лучше использовать обычную сырую нефть, с ней, по крайней мере, нет никаких проблем. Да, теоретически нефть тоже можно перегнать на соляр или бензин, но эти лишние потери тепла, времени, плюс серьёзные ограничения по доступности в любом населённом месте. Зачем, спрашивается, нужен двигатель внутреннего сгорания, только крутить колёса? На кой ляд это надо, когда можно непосредственно толкать самоходную телегу специальными амулетами? Походная печь мягкого тепла, несколько тепловых труб от неё к толкательным амулетам и амулетам щита. Для удобства вождения этой самодвижущейся телеги создать один общий управляющий узел. По возвращению в город стоит озадачить великой конструкторской идеей местных мастеров, телеги же для лошади с пневматическими шинами там делают вполне успешно. Раз так, то и безлошадный вариант может вполне получиться. Пусть покумекают на досуге, возможно, что-то дельное у них и выйдет. Если не получится - не беда, придётся самому за дело браться, а в себя я пока ещё верю. Одним словом - будет у нас собственный самоходный экипаж с тепло-магическим приводом - дайте только время.
  С зарядкой накопителей амулетной конструкции мне пришлось хорошо обломаться. Сил едва хватило, чтобы заполнить их до половины объёма, дальше имелся существенный риск влететь в нервно-магическое истощение. Пробовал подзарядиться от генератора автомобиля, но и там меня не ждало ничего хорошего. Разве если только ждать когда топливо в баке полностью выработается. Терять впустую ещё один день категорически не хотелось, а потому решил идти с имеющимся запасом. На одну экстренную эвакуацию его должно хватить, но, к сожалению, теперь придётся идти одному. Изначально имелись планы идти вместе с Ведьмой, оставив Валона охранять наше имущество. Теперь же в случае больших неприятностей мне удастся перекинуть по воздуху только одно тело, на большее заряда не хватит, да и самому лучше освободиться от лишнего веса ненужных вещей. Автомат и запас патронов к нему придётся оставить Марине. Рассчитывать успешно отбиться от целой толпы бандитов да ещё с серьёзной магической поддержкой мог только полнейший идиот, даже при наличии пулемёта, но бронежилет с пистолетом всё равно возьму, не имея возможности полагаться только на одну магию.
  - Я что-то плохое чувствую, - заявил мне молодой маг, когда я полностью собрался и решил выходить из нашего хорошо замаскированного во всех отношениях небольшого лагеря. - Не ходил бы ты сегодня один, лучше завтра вместе посмотрим, - добавил он после небольшой паузы, жалобно глядя в мою сторону, замечая изменения эмоций на моём лице.
  - Ты можешь сказать что-то более конкретное? - спросил его с большим недовольством, ибо менять планы совершенно не хотелось.
  - Нет, - покачал головой тот, заметно смутившись, - есть только какое-то тягучее липкое предчувствие, не опасность, даже не пойму что.
  - Ерунда! - отмахнулся я от его непонятных предупреждений. - Там ведь полно народу, настроенного ко мне крайне недружелюбно, так?
  - Так, - кивнул парень.
  - Ты говоришь, прямой опасности не чувствуешь - значит просто враждебный фон того места на тебя как-то влияет... - продолжал я рассуждать вслух.
  - Наверное... - опять неуверенно подтвердил Валон мои размышления.
  В общем, в этот раз ему остановить своими сомнениями меня не удалось, я уж больно решительно настроился провести осмотр места именно сегодня, как будто меня что-то сильно тянуло к тому Посёлку. Если же у Валона появится что-либо конкретное - пусть связывается со мной по радио. От нашего лагеря до Посёлка по прямой линии здесь менее трёх километров, а потому даже портативная рация легко пробьёт это расстояние, не говоря уже о мощном трансивере в автомобиле.
  
  До своей цели добрался без каких-либо помех всего за час. Шел прямо через Мёртвые Овраги, понадеявшись на противогаз. Если первый раз не подвёл - значит и сейчас проблем не возникнет, благо с этой стороны в Посёлке точно никого не ждут. Оказалось, очень даже ждали. Правда, не меня, а крепкий отряд наёмников, человек в двести с арбалетами у каждого, в кольчугах и с прочим оружием, вышедший из леса со стороны обширных лесозаготовок, где мне некогда пришлось принять бой с отрядами бандитов. Не успел подумать о том, чьи же это наёмники, неужели их наняли искатели для предварительной осады бандитского логова, как перед ними свободно распахнулись ворота, запуская отряд внутрь. Пользуясь такой прекрасной возможностью, проник вместе с ними под покровом невидимости, опять нарушая свои прежние планы. Ибо по предварительному расчету хотел до ночи понаблюдать за Посёлком с высокого дерева в бинокль и только потом перекинуть себя через стену по воздуху, если всё будет спокойно. Вот только отказаться от приглашающе открытых перед наёмниками ворот так и не смог, проследовав за ними до самых казарм, на другой стороне Посёлка, где они стали планомерно размещаться на постой. Ранее эти казармы являлись тюрьмой для взятых в плен искателей и рабов, но теперь их серьёзно перестроили для размещения большого количества воинов. Бандиты всерьёз готовились к отражению скорого штурма. Да уж, искателям здесь придётся весьма несладко, пришедший отряд тут оказался далеко не первым и явно не последним. Судя по наспех построенным казармам, одних только наёмников планируется разместить несколько тысяч, а сколько здесь ещё сидит бандитов - вообще сложно сказать. Кстати, уже успел мимоходом отметить - самих бандитов практически нет. На воротах дежурили опять же исключительно наёмники, а обслуживали их и спешно возводили дополнительные укрепления на стенах многочисленные рабы из пленных искателей, с тонкими цепями на ногах, дабы случайно кто-то из них не подумал о побеге. С такими дополнительными 'украшениями' особо не побегаешь. Вот за рабами присматривали явные бандиты, которых, даже обрядив в хороший доспех, сложно с кем-то спутать. Внешность-то изменить можно, а манеры остаются. Бандитов мне удалось насчитать едва ли с полсотни человек, остальные куда-то подевались. Не иначе ушли в леса за новой добычей.
  - Слушай, Тос, - сказал один достаточно молодой наёмник другому, явно постарше и поопытнее, чью болтовню я незаметно подслушивал, пристроившись неподалёку, - мне сильно не нравится последнее дело. Когда искательская орава полезет на приступ, мы здесь, похоже, одни на стенах стоять будем. Куда вся местная братия разбежалась, ты хоть знаешь? Искателей много соберётся, да и нашего брата, наёмника, с ними вместе тоже хватит. Не по нутру мне такие расклады, совсем не по нутру, лучше бы и дальше на того урода-авторитета работали. Зачем ты практически весь отряд подговорил перекинуть договор на этих?
  - Расслабься, Ворчун, - ответил ему тот, чему-то недовольно поморщившись. - Если думаешь, авторитет нас бы так просто отпустил, сняв клятву до завершения срока, то ты сильно ошибаешься. Он сам дал понять, что сильно заинтересован в продолжении нашей службы именно тут. Мог бы и прямо приказать, но чтобы на него свои люди косо не посмотрели, дал нам возможность перекинуться к другому нанимателю. Да и оплата... - вот скажи, чем ты так недоволен, мало заплатили?
  - Наоборот, - согласился тот, - по золотому за две дюжины дней, если ничего не происходит, и ещё два за каждый день возможной драки - все бы так платили. Плохо только аванс за шесть дюжин дней выдали серебром, причём уже тут. Тратить деньги здесь совершенно не на что, кормят, оружие временно выдадут, если своего недостаточно, торговли совершенно никакой, борделя нет, а я с вами играть ни за что больше не сяду, хватит с меня!
  - Тебе обещали честно обменять серебро по окончанию договора, - хмыкнул бывалый наёмник. - Получишь золотые и спрячешь в свою кубышку. Надейся и дальше дурень... скорее здесь голову откинешь, чем скопишь на проход за отпущенные тебе дни. Живи как все - день за днём, не думая о прошлой жизни с 'другой стороны', и низойдёт на тебя великое благо. Или ты не веришь нынешним нанимателям?
  - Есть такое дело, - усмехнулся молодой наёмник. - Ты-то сам им веришь?
  - Я никому не верю кроме себя, - громко рассмеялся тот. - Если у этих не хватит денег чтобы рассчитаться, нам авторитет после компенсирует, если само дело выгорит.
  - Меня другое сильно беспокоит, - молодой так и не унимался, пребывая в сомнениях. - Деньги - деньгами, но мертвецам, как ты знаешь, ни золото, ни серебро совершенно не нужно, достаточно простой земли, если следовать положенному обряду, а можно и просто бросить за стены на съедение лесным псам. Вот те образуются...
  - Брось! - бывалый наёмник подбодрил молодого дружеским хлопком по плечу. - Место здесь удобное для обороны, его просто не возьмёшь даже сильно превосходящими силами. Со всех сторон ловушки, подойти можно только в двух местах напротив ворот. На стены и закрытые ворота в качестве живых щитов встанут прикованные рабы. Захотят ли искатели кидать болты и стрелы в своих людей? Сильно сомневаюсь. Вот наши нынешние хозяева - то совсем другое дело, никаких тормозов, свои, чужие - никакой разницы. И буси тут у них целое кубло засело. Причём, с такими, в случае чего лучше не связываться, а обойти дальней стороной, крепкие уроды, один другого хуже. Главный так вообще, что голодный лесной кот, не к ночи будет упомянут, а то ещё приснится ненароком - проснёшься с мокрыми штанами.
  - И всё равно мне как-то неприятно, - поёжился молодой, - ты вроде всё правильно говоришь, но внутри холодно.
  - Хватит болтать, Ворчун, наша смена кончается, сейчас проверка придёт. Или ты хочешь получить дюжину палок по голой спине за нарушение дисциплины?
  Наёмники замолкли и стали изображать видимость строгого несения караульной службы. Впрочем, сидя за закрытыми воротами, сейчас большего от них и не требовалось. Когда начнётся штурм - ситуация изменится, но когда это ещё произойдёт и произойдёт ли вообще - неизвестно. Осмотрев внимательно подготовленные укрепления и вспомнив о подслушанном разговоре, я бы на месте искателей на штурм не решился. Действительно, подойти к Посёлку можно только в двух местах. И пока начнёшь к нему подходить, наловишь в свою тушку кучу арбалетных болтов и каверзной боевой магии, так как подходы совершенно открытые и хорошо простреливаются с подготовленных на стенах площадок. Стреляя в ответ, только испортишь 'живые щиты' и наверняка ещё встревожишь магическую защиту. Тут такую кучу плетений подчинённой силы здешние маги накрутили, ума не приложу, что произойдёт, если их напитать энергией. А потому одна сотня стрелков с арбалетами на стенах сможет спокойно положить полную тысячу идущих на приступ, времени им хватит. Тех же счастливчиков, кому улыбнётся удача добежать до стен, ожидает куча других неожиданных сюрпризов, и практически все они, как правило, со смертельным исходом. Надежда на какой-то успех появляется лишь после сильной магической атаки со стороны нападающих, как это произошло при захвате этого Посёлка силами авторитетов в прошлом. Но у бандитов своя поддержка и явно не из последних магов. Только теперь становится понятна роль, отводящаяся мне в этой операции. Какими-либо невероятными действиями необходимо нейтрализовать местных магов и только тогда штурм может состояться. Задачка...
  С наёмниками местные командиры тоже весьма грамотно решили. Даже сам факт выплаты аванса серебром о многом говорит. Клятвы - клятвами, а вы подумайте, кто просто так бросит уже выплаченные ему деньги? Три золотых серебром - это более тридцати килограммов благородного металла в монетах. С таким весом особо не побегаешь, придётся его оставлять в казарме и драться всерьёз, иначе ценный приз достанется кому-то другому. Ха, интересно, где бандиты столько серебра взяли? Тут наёмников, по моим скромным прикидкам, уже полторы тысячи рыл ошивается, и ожидается ещё свежее пополнение. И если каждому выдать по тридцать кило - так откуда, спрашивается, такие запасы? Не иначе к чему-то подобному уже давненько готовились. Или же авторитет Сом говорил мне далеко не всё и у местных бандитов имеется серьёзная поддержка со стороны смотрящих из других городов. Если бывалый наёмник говорил правду - то эти именно так и обстоит. А потому пришедшие под стены Посёлка искатели рискуют получить удар в спину. Интересный расклад, в котором запросто можно оказаться в роли крайнего, ответственного за все неудачи. И потому-то я сейчас тут, а не прохлаждаюсь в своём новом доме в обнимку с красивыми женщинами.
  Осмотр подготовленных оборонных позиций совершенно не радовал. Даже если штурмующие успешно заберутся на стены, в них станут стрелять с многочисленных подготовленных позиций внутри посёлка, словно по воронам, сидящим на дереве без единого листа. Выбирай цель на свой вкус и спускай тетиву. Все проулки могут мгновенно перекрываться заграждениями, образуя сложно преодолимые баррикады для наступающих, которых опять же смогут легко проряжать укрывшиеся в домах и на крышах стрелки. Пары тысяч защитников вполне хватит, чтобы уничтожить вдесятеро большее количество нападающих, практически не понеся значительных потерь со своей стороны. До звона мечей дело, скорее всего даже не дойдёт, всё закончится гораздо раньше. Остаётся лишь единственная надежда на магию и невероятные чудеса.
  
  Моя разведывательная миссия постепенно подходила к завершению. Оборонительные рубежи осмотрены, численность защитников примерно установлена. Место содержания рабов тоже обнаружено. Идею использовать их как дополнительную силу, в нужный момент ударившую по защитникам Посёлка изнутри, можно смело выбросить. Организация содержания рабов и применения рабского труда тут выше всяческих похвал. Рабам высвободиться никак не удастся, как кому-то одному, так и всем разом. Цепи, надсмотрщики, грамотно сделанные рабские бараки, перемещение рабов группами, скованными одной цепью... одним словом - 'без шансов'. Охотника из нашего мира найти не удалось. То ли он сейчас совершенно ничем не отличается от других рабов, то ли мы просто опоздали со своим желанием освободить соотечественника. Явных репрессий по отношению к рабам сейчас не наблюдается, заставляют работать и всё. Удар плети совсем не смертелен, но кто знает, как тут было ещё вчера, расспрашивать местных обитателей мне сейчас недосуг. Оставалось последнее дело - стоит узнать больше про местных магов и можно спокойно отправляться обратно с чувством хорошо выполненной работы.
  Мысленно передав Марине свои наблюдения и достаточно неутешительные выводы, приступил к самой рискованной части своего дела. День сменился вечером и скоро наступит дождливая ночь. Ведьма поведала мне про явное беспокойство со стороны Валона, но опять совершенно ничего конкретного от него получить не смогла. Он и мне-то словами ничего не мог сказать, а уж передать что-либо ей знаками - так и подавно. Если бы знал - связался по радио.
  Магов долго искать не пришлось. Они все зачем-то сосредоточились в одном двухэтажном большом доме в самом центре и тихо занимались там какими-то своими важными делами, не обращая особого внимания на внешние события. Иногда кто-то из них бегло осматривал взглядом силы дальние окрестности посёлка, другой активности я не обнаружил. Про вероятность проникновения к ним невидимого разведчика или диверсанта, они, похоже, даже не догадывались. Что ж, придётся мне заглянуть к ним на огонёк.
  
  Однако заскочить с наскока лучше даже не пытаться. Нужный мне дом имел серьёзную амулетную защиту, несомненно, уступающую по сложности моему особняку, хотя не так сильно, чтобы вовсе сбрасывать её со счетов, вламываясь без спроса на охраняемую территорию. Невысокая железная изгородь, опутанная вязью подчинённых сил, полнейшая блокировка внимания снаружи вовнутрь, ворота, для прохода через которые требуется амулет-ключ. Сам дом тоже практически непрогляден в магическом взоре, разве только небольшая часть крыши, под которой явно сидит дежурный наблюдатель. Идея воспользоваться амулетной конструкцией и перелететь по воздуху сев на крышу выглядит весьма привлекательно, только один момент всё портит. С крыши не видно ни одного прохода внутрь здания, а спускаться и входить через дверь равносильно тому, чтобы просто вломится через ворота с изяществом настоящего бегемота. Теперь понятна и видимая беспечность со стороны магов, укрывшихся в здании. Посторонний человек, которого они не пожелают видеть, к ним не зайдёт. Наверняка в дом ведёт подземный ход из других зданий, вероятно даже не один, только на входе тоже должна стоять охранная система. Значит, придётся терпеливо подождать кого-либо, имеющего доступ на охраняемую территорию и разжиться у него ключом, не станут же маги сидеть там вечно?
  Ждать подходящего момента пришлось несколько часов кряду. К дому изредка подходили какие-то люди, они что-то делали перед воротами, подавая знак своего присутствия тамошним обитателям, и затем их сопровождал внутрь один и тот же дежурный, крепко держа при этом за руку. Точно также он вскоре выпроваживал их обратно, отпуская руку только за воротами. Похоже, нынешнее руководство Посёлка принимало доклады о проделанной за день работе у своих подчинённых и выдавало им инструкции на следующий день. Ни у кого из этих людей своего ключа, естественно, не было, а проскользнуть вместе с ними так просто не получится, не зря же дежурный постоянно крепко держался за них. Перехватить того тоже не удастся, за ворота он сам не выходит. Моё терпение было вознаграждено только ночью. Из дома вышел явный маг, судя по классическому цветастому балахону, и свободно прошествовал наружу, открывая наружные ворота ударом ноги. Амулет-ключ у него явно имелся. Сильно обрадовавшись появившемуся шансу, проследовал за ним невидимой тенью до самой казармы наёмников, куда тот направлялся, и дальше, до небольшой отдельной комнатки, где тот решил уединиться, так и не обнаружив присутствия постороннего человека рядом с собой всего лишь на расстоянии вытянутой руки.
  Судя по всему, этот товарищ оказался не из числа местных, а являлся таким же наёмником, как и все остальные в этой казарме, но его почему-то обеспечили свободным проходом к местной верхушке. Не иначе он тут всем этим вооруженным сборищем и командует, раз ночует со всеми остальными наёмниками в казарме, имея тут отдельные апартаменты, как некую дань своему 'высокому' статусу: остальные мужики-то двухъярусными нарами обходятся. Пришедший маг что-то недовольно пробормотал себе под нос и завалился на кровать, даже не раздевшись, разве сапоги с себя стянул, и через десять минут уже громко храпел, сотрясая стены небольшой комнатушки. Мне так и не пришлось использовать парализующий амулет, который давно ждал в моём рукаве подходящего момента. Необходимый мне амулет-ключ обнаружился на шее у спящего мага, только снимать его я не стал. Зачем оставлять какие-либо заметные следы? Храпун проснётся, обнаружит пропажу, пойдёт искать или вообще ненароком панику поднимет. А потому пусть его амулет остаётся вместе с ним и дальше, мне он не требуется. Вместо этого просто скопировал в имеющийся у меня запасной подобный же амулет нужный опознаватель и дополнительные информационные составляющие, обеспечивающие проверку аутентичности ключа и его владельца. Сильно помог недавний опыт работы со своей системой, всего за час неспешной работы я получил не просто копию ключа, а дубликат ключа и его пользователя, как это увидит охранная система. Теперь можно спокойно идти к нужному дому, проверяя сделанную отмычку на практике.
  Ворота свободно пропустили меня на достаточно небольшую охраняемую территорию, правда, сразу же ломиться к входной двери я не стал, решив немного осмотреться в магическом взоре. Что же, провозиться лишний час с ключом оказалось очень правильным решением - здесь боевых амулетов по паре штук на квадратный метр натыкано. Их дружного срабатывания никакой щит силы не выдержит, ибо просто не хватит плотности подачи к нему энергии. Только если отрубить всю магию специальным амулетом... вспомнив про имеющийся у меня подобный инструмент, защёлкнул его в специальный кронштейн под рукавом на место, которое ранее занимал парализатор. Кто знает, с какими 'сюрпризами' придётся столкнуться в самом доме. Впрочем, активировать амулет-подавитель можно и прямо из кармана. Достаточно коснуться пальцем или своей силой от одной до пяти особых точек на его корпусе, тем самым задав уровень подачи энергии из накопителя, и подать мысленный сигнал включения. Только у меня уже образовался стереотип всегда иметь нужный инструмент непосредственно под руками, иначе есть риск забыть про него в самый неподходящий момент и случайно схватиться за что-то другое. Инерция мышления, никуда от неё не деться, приходится учитывать. Воспользоваться же парализующим амулетом гораздо сложнее. Его главную часть древние мастера, видимо, сделали специально для спортивной охоты на мелких грызунов или птиц. Иначе сложно истолковать его естественный функционал в том виде, как он создан изначально. Чтобы парализовать с помощью него кого-либо, требуется посмотреть через амулет своим взглядом силы, своеобразным прицелом точно направить вектор подавляющего нервные сигналы луча, который возникнет при приложении к нему достаточной внешней энергии. Практически все амулеты древних не имеют своего накопителя и наполняются пользователем за счёт собственных магических возможностей. Так вот, этих возможностей даже у Повелевающего силами хватит исключительно на крысу или небольшую птаху, про собаку или тем более - человека можно даже не заикаться. Пока так и не понял, за счёт чего действует этот амулет, но коэффициент полезного действия у него крайне низок, не иначе основная энергия тратится не столько на главный эффект, сколько на сохранение жизнедеятельности тела жертвы при наступлении паралича. Действительно, просто убить, подавив всю нервную деятельность жертвы, было бы куда проще, по моему скромному мнению. Приспособив ловушку алхимиков с термическим эффектором к этому амулету древних, неизвестный мастер превратил спортивную игрушку в действенное оружие не смертельного действия. Только пользоваться им из кармана уже никак не получится, его требуется точно наводить на цель также как и огнестрельное оружие. Тренироваться с ним мне было некогда, а потому в критической ситуации лучше схвачусь за пистолет, к которому давно наработаны рефлексы. Другое дело - если стрелять из засады в ничего не подозревающую жертву.
  
  Войти в сам дом удалось лишь под утро, когда пришел очередной посетитель. Если за внешними воротами наблюдать некому, то внутри около входной двери всегда дежурил привратник. И как бы тот удивился, когда дверь открылась и потом закрылась сама собой, а там никого? Пришлось бы его этим удивлением вырубать, чего крайне не хотел делать, так как тогда гарантированно оставались явные следы проникновения. Сейчас я разведчик, мне нужно всё только увидеть и затем незаметно уйти, чтобы противники ничего даже не заподозрили. Хотя руки порой прямо так и чешутся устроить какую-либо мелкую пакость. Но нельзя! Сейчас нельзя даже думать в направлении причинения кому-либо из здешних обитателей какого-либо вреда. Здесь есть сильные маги, способные ощущать опасность саму по себе, независимо от кого она исходит. А потому перед тем, как идти в этот Посёлок некоторое время настраивал себя на определённый лад, где основным лейтмотивом выступало несомненное благо для всех здешних обитателей. Мне не нужно крови, лишних смертей и страданий, наоборот требуется сохранить человеческие жизни. Это потенциальный ресурс, большая ценность сама по себе и для того, чтобы сохранить её в целости я и пришел сюда сейчас.
  Первым делом, оказавшись внутри, осмотрел подвал. Большая печь мягкого тепла, от которой тянутся тепловые трубы. Да, конструкции защитных магических систем в этом мире явно создаются по одному шаблону. С основным регулирующим амулетом разбираться без специального настроечного - дохлое занятие, только время зря терять. В чём-то разобраться, несомненно, смогу, однако возможный результат совершенно не стоит затрачиваемых усилий. Да и дежурный маг тут сидит, изображая несение вахты, тихо сопя в две дырочки и просматривая очередной сон. Начнёшь ковыряться с главным амулетом, ещё его случайно разбудишь. Сейчас мне всего лишь достаточно понять, куда идут тепловые трубы, и какой поток по ним движется от печи к удалённым потребителям. Предел же вырабатываемой энергии задаётся размером самой печи. В моём особняке она раза в два больше этой, из разницы размеров можно и прикинуть суммарную тепловую производительность этой. Посему получается, в лоб на здешних хозяев и тут тоже не попрёшь, с отдельными походными печами у магов нападающих никаких силёнок не хватит, суммарную мощность нескольких печей в один кулак собрать очень сложно, есть свои ограничения.
  Выбравшись из подвала, оказался на большой кухне, где шестеро бодрых поваров готовили что-то очень вкусное, судя по возбуждающему резкое выделение желудочных соков запаху. Со вчерашнего дня ничего не ел, а потому пришлось быстро ретироваться из этого благостного места, чтобы громкое бурчание пустого живота не нарушило мою идеальную маскировку в самый неподходящий момент. Тщательно осматриваться магическим взором, проникая им через стены и потолки, я серьёзно опасался, так как он мог легко выдать меня. Потому приходилось всё тщательно осматривать, надеясь исключительно на обычное зрение, лишь изредка прибегая к магической силе, когда рядом никого подозрительного не было. Слуги не в счёт, среди них одаренных явно не наблюдалось.
  На первом этаже ничего особенно интересного, кроме кухни, для меня не нашлось. Помещения хозяйственного назначения, комната дежурного мага, куда и приходили различные посетители отчитаться и получить новые инструкции. Главные обитатели дома жили на втором этаже, куда так просто проникнуть нельзя, так как на лестнице, ведущей наверх, стоял очередной контур защитной системы. Почему-то уверенности, что ключ, копией которого я пользовался для проникновения в дом, внесён в число разрешенных для свободного прохода в 'господские покои', совсем не возникало. Что же, придётся опять ждать подходящего момента, тщательно прикинувшись забытым в углу веником.
  Ох уж мне эти ожидания... чуть не уснул от вынужденного безделья. Сказалась бессонная ночь. Сейчас бы кофейку крепкого для бодрости, но пришлось опять потреблять горчайший эликсир жизни. Дождался момента, кода заявился тот самый проспавшийся маг, благополучно обеспечивший мне свободный проход через свой ключ. В очередной раз порадовался своей сообразительности, не став ломится в 'господские покои'. Его действительно так просто не пропускали наверх без сопровождения, как и других слуг, подававших истинным хозяевам Посёлка завтрак немного до его появления. Разве только не держали за руку сопровождающие при пересечении защитного контура, чем я не преминул сразу же воспользоваться, едва заметив подобную возможность, прокравшись невидимой тенью у него за спиной. Потом я отвалил в сторону, привалившись в тёмном углу немного перевести дух, а то громкое сердцебиение, чувствую, слышно за пару метров. Пока всё идёт хорошо, никто из обитателей не встревожен, занимаясь своими обычными делами.
  
  'Вот вы где, гады, собрались!' - едва проскочила у меня в голове злорадная мысль, прежде чем миниатюрный наушник гарнитуры рации в моём ухе быстро затараторил паническим голосом Валона:
  - Немедленно прыгай верх, рядом с тобой смертельная опасность! - но было уже слишком поздно...
  Мгновенно врубленный на полную мощность щит силы амулетной конструкции, ничем не помог. Это было самое последнее дело, которое у меня свободно получилось. В одно мгновение я оказался спелёнатым с ног до головы чужой волей, даже пошевелить одним пальцем теперь не имелось никакой возможности. Оставалось лишь беспомощно хлопать глазами, смотря исключительно в одном направлении, так как голову тоже заклинило. Магическое чутьё осталось на месте, но воспользоваться силой не получалось совершенно. По всей поверхности тела постоянно быстро пробегали очень неприятные ощущения посторонних множественных прикосновений, которые мгновенно вытягивали на себя мои магические силы, быстро подавляя их. Можно лишь злорадно заметить про себя, что у стоявших большим кругом вокруг магов, тратятся весьма приличные силы на удержание одного меня. По их напряженным лицам хорошо видна серьёзная внутренняя работа, магическое чутьё показывало огромные потоки тепла, струящиеся от проведённых в зал тепловых труб. Пока магам приходилось с трудом пробиваться через действующий щит силы, что же произойдёт тогда, когда мои накопители полностью разрядятся и он банально отключится? Думать об этом совершенно не хочется, но что-то подсказывает мне внутри - ничего хорошего явно не стоит ждать. А заряда в накопителях хорошо, если хватит минут на пять-шесть при такой сильной нагрузке. Судорожные попытки что-либо срочно предпринять, ни к чему так и не привели - держали меня очень крепко.
  Тем временем из круга вышел один достаточно молодой с виду маг в чистом желтом балахоне без каких-либо дополнений в виде цветных пятен или полосок, и встал напротив меня. До сих пор действующий амулет невидимости явно не доставлял ему каких-либо неудобств, так как он спокойно рассматривал меня своими глазами. И что-то подсказывало мне - именно он один сейчас удерживает моё тело в неподвижности своей волей, все остальные маги заняты лишь подавлением моих амулетов и магических способностей.
  - А мы тебя только к сегодняшнему вечеру ждали, - тем временем заявил незнакомец, пристально глядя мне в глаза.
  Читавшийся в них лёгкий страх и порывы запоздалой паники явно доставляли ему немалое удовольствие. Он наслаждался своим триумфом над очередным наивным дурачком, возомнившим себя самым крутым во всей округе и не поленившимся самостоятельно засунуть свою голову в пасть голодного крокодила.
  - Как тебе удалось так быстро пройти через болота и куда делись остальные, мы немного позже выясним, - тем временем продолжил говорить он. - Сейчас только снимем с тебя лишнюю защиту...
  С этими словами он ещё сильнее сдавил меня, и начал воздействовать силой на амулеты, поодиночке изолируя их от моего тела. 'Невидимка' отключилась через минуту, проявив меня для всех остальных во всей красе. А вот с амулетной конструкцией у неизвестного мага возникли серьёзные затруднения, сходу сломать её у него никак не получалось. Вдобавок ему сильно мешали своими действиями остальные маги. Он подал им какой-то знак пальцами, и они немного ослабили свой натиск. Серьёзно сосредоточится всё равно совершенно невозможно, но и столь малого мне хватило, чтобы попытаться схватиться за последнюю соломинку. Ничего серьёзного в таких условиях сделать нельзя, но чтобы коснуться своим вниманием силы подавляющего магию амулета в рукаве много и не надо. А когда он даст мне хотя бы несколько секунд свободы, в моей руке уже появится проверенный временем пистолет и...
  
  Этих самых секунд мне никто не собирался давать. Непонятная волна, резко ударившая в разные стороны от подавляющего амулета, быстро лишила возможности ощущать потоки силы. Стоящие в кругу маги, пропускавшие большие потоки силы в данный момент через себя, не выдержали, и лишились чувств, повалившись на пол сломанными куклами все как один. Вот только стоящий передо мной непонятный индивидуум оказался сильнее. Он отпустил свой невидимый захват всего лишь на мгновение, быстро восстановив его вновь, опять посмотрев на меня с торжеством в своём взгляде.
  - Так стало гораздо лучше... - заметил он, покачав головой. - Нужно непременно поблагодарить тебя, Витос, за отличный набор редчайших амулетов, которые ты мне сейчас подарил. Быстро же тебе удалось собрать столь богатую коллекцию, вполне достойную столичного лорда-собирателя древностей и редкостей.
  Неизвестный маг в желтом балахоне продолжал внимательно разглядывать меня своими глазами, иногда прибегая к силе, когда находил на мне что-либо особенно интересное. Если для меня самого сила сейчас оставалась недоступной, разве мог как-то чувствовать её грубые прикосновения, то для моего противника подавляющий магию амулет оказался совершенно безвреден. Он внимательно изучал меня как самый обыкновенный трофей, решая, что с ним дальше делать. Иногда он довольно улыбался, тихо причмокивая губами. У меня возникло ощущение странного узнавания. Видел я уже этого самого мага, правда, недолго, но точно видел, спутать невозможно. Выражение лица, моторика движений, конфигурация морщин на лице. Только одна вещь не позволяет состыковаться моей памяти и реальному человеку, стоящему сейчас передо мной. Он ведь был совсем иным, выше ростом и гораздо старше, более того, я видел, как тот умер, причём благодаря моим действиям. Мозги, раскиданные по земле, обратно в черепную коробку уже не запихнёшь, на такое даже самые опытные Повелители плоти не способны. И, тем не менее, передо мной стоит тот же самый маг, очень сильно изменившийся с момента нашей последней встречи. Заметив удивление узнавания и сомнения на моём лице, удерживающий меня человек решил представиться:
  - Хотя для тебя это уже и не особенно важно, - со злорадной ухмылкой заметил он мне, - посвящённые в тайну зовут меня Хосит Омус, а все остальные называют просто - Живодёр. Ты тоже вскоре узнаешь, почему меня так оригинально зовут. Надо же, ты мимоходом смог разрушить пожалуй самое совершенное тело, над которым я работал долгих три с половиной дюжины лет. Этому, - он огладил себя руками, - ещё долго доходить до желанных кондиций. Жаль, твоё вскоре придётся отдавать Слугам, иначе взял бы обязательно себе, такое хорошее тело в готовом виде попадается редко, один раз в несколько столетий. Но молодой знак Истинного Короля я с тебя обязательно сниму, какая редкая удача, что он ещё окончательно не сроднился с телом, вовремя ты ко мне, дружок, пожаловал.
  С этими словами он подошел ещё ближе и протянул руки к животу, резко толкая в него магической силой, продолжая при этом крепко держать меня. Ярко вспыхнули потревоженные нити обуюсити, приподнимаясь над моим телом и одеждой в виде сложнейшей переплетённой печати авторитета. Меня немного сбило с толку его упоминание слова, интерпретированного моим усвоенным посредством обучающего амулета переводчиком как 'Король'. Свободные земли тут все называют именно 'Королевствами', только главные люди там почему-то 'Лорды', про 'Королей' даже не упоминается. Странно. И тут этот непонятный Живодёр, называет печать воровского авторитета знаком Истинного Короля. Заметив лёгкое удивление, маг опять криво улыбнулся, заметив:
  - И ведь хитрые авторитеты явно не просветили, чем же таким тебя наградили за убийство глупца Фоса. И как пользоваться знаком Короля не объяснили. Молодцы, хвалю, всё правильно сделали. Не расстраивайся, теперь для тебя это уже всё равно больше не имеет значения. Поносил немного знак и хватит, передай его более достойному существу. Дюжину столетий назад мечтал получить свой Королевский знак, и наконец-то былые и уже почти забытые мечты неожиданно сбываются!
  Непонятное древнее существо, представленное передо мной в виде обычного человека, обошло кругом, осматривая меня теперь и со спины, снова продолжив рассказывать о себе и своих планах.
  - Не печалься о своей судьбе, человек, иначе и быть не могло, все твои пути вели исключительно сюда. Рано или поздно, но наша вторая встреча всё равно бы состоялась. Кто ты такой, чтобы противиться воле Величайших? Жалкая пылинка на дороге бесконечности, прими свою истинную долю! И даже не надейся о том, что сюда завтра придут храбрые бойцы искательских кланов и отомстят за тебя. Все они изначально обречены. Их задача послужить расходным материалом моего скорого возвышения. Улегшись на землю стройными рядами, они станут лишь следующей ступенькой, ведущей к Вершине Мира. Смертные Земли покорятся мне, а затем придёт череда и остальных Королевств. Весь обитаемый мир будет вскоре принадлежать исключительно мне одному и даже сам Истинный не сможет помешать моим желаниям! И ты, жалкий человечек, должен быть сейчас неимоверно гордым собой, ибо тебе довелось прикоснуться к будущему Владыке Мира и за этот почёт отдать ему всего себя без остатка. Сейчас я полностью выпью твою сущность вместе со знаком Короля, оставив пустую оболочку тела для Слуг, раз им так хочется покрасоваться перед публикой напоследок. Немного жалко, что ты никогда не сможешь поведать им о моих планах, ибо тогда ценность скорой победы над ними стала бы ещё больше. Итак, пришло твоё время, человек!
  С этими последними словами, существо достало из кармана конструкцию, имеющую явное сходство с обучающим амулетом. Только маленьких драгоценных камней в его золотистой сети оказалось значительно больше. И все они сейчас неярко светились, зловеще переливаясь самыми разными цветами. У древнего существа в желтом балахоне на голове проявился и тоже вспыхнул разными цветами узкий обруч, до сего момента остававшийся невидимым. Несомненно, обруч и светящаяся конструкция являлись двумя составными частями одного целого, и о его назначении я, к своему ужасу, вполне догадался. Разместив сой странный амулет на моей голове, древнее существо отошло на пару шагов, намеренно оставаясь в поле моего зрения. Его обруч вспыхнул сильнее, озаряя своим ярким сиянием весь зал. А для меня в этот момент начался самый настоящий Ад. Океан боли заполнил всю мою сущность. Этот океан стремился как можно быстрее растворить в себе все относительно твёрдые образования, некогда называвшиеся моей личностью. Несмотря на присутствующее понимание бесполезности какого-либо сопротивления, которое лишь продляет муки, сдаваться я не собирался. За короткое время моего существования в этом магическом мире мне уже много раз приходилось терпеть чудовищную боль и собирать свою сущность из отдельных осколков. А потому очередной лёгкой добычей для непонятного Живодёра я не стану. Пусть сейчас он ещё наслаждается мигом торжества своего могущества, сломить меня ему будет совсем непросто, придётся хорошо поработать.
  - Думаешь, ты всё предусмотрел за столетия своего существования и никаких особенных сюрпризов от жалкого человечка можно не ждать? - громко подумал я имеющимися остатками своего разума в сторону своего пожирателя, из последних сил пытаясь вырвать из звезды 'Чёрного пятна' жгуты своей жизненной силы - единственное, что ещё как-то оставалось в моём распоряжении.
  Все имеющиеся силы были брошены мной на эту последнюю попытку что-то изменить, открывая дорогу врагу внутрь моей сущности, к которой он так сильно сейчас рвётся. Не знаю, есть ли в этом мире свои высшие силы, но, наверное, именно они в этот момент оказали мне помощь. Невероятным последним усилием гаснущего сознания мне удалось вырвать 'чёрную звезду' из себя вовне, придав ей её первоначальный вид.
  
  Вернувшись из небытия, обнаружил себя лежащим на полу. Вокруг раскинулось 'Чёрное пятно', полностью вытеснив абсолютно все проявления магической силы. Древнее существо, сумевшее легко справиться с подавляющим магию амулетом, ничего не смогло противопоставить ему, теперь лежало в паре метров от меня без каких-либо видимых признаков жизни. С большим трудом поднявшись на ноги - моё нынешнее состояние можно сравнить с сильным опьянением, специально подошел к нему и потрогал пульс. Убедившись в его отсутствии, на всякий случай стянул с головы остывающего тела погасший обруч. Никаких других амулетов у трупа больше не нашлось. Попытался снять и со своей головы инородную конструкцию, обнаружив, что так просто этого не сделать. Она буквально въелась в мою кожу, и оторвать её можно только вместе со скальпом. С ней позже разберусь, сначала другие важные дела срочно нужно доделать.
  Жгуты моей жизненной силы, к сожалению, оставались намертво привязанными к пентаграмме 'Чёрного пятна'. Свернуть её себе внутрь я мог в любой момент, но зачем торопиться делать это? Пока никакая магия в ближайшей округе не действует, у меня имеется существенное преимущество перед лежащими в этом большом зале людьми, когда они придут в чувства. И даже если сюда сейчас дружно заявятся наёмники, у меня вполне найдётся чем их можно хорошенько удивить. Только есть мысль - не заявятся они. Чувствую, 'Чёрное пятно' сейчас благополучно накрыло весь Посёлок, и местным людям стало здесь очень неуютно. Им, скорее всего, хочется немедленно сбежать отсюда куда подальше, где продолжают действовать магические законы этого мира, чем пытаться разобраться с причиной возникновения всего этого безобразия в моём персональном лице. Связался по рации со своими людьми, успокоив их. Потеряв возможность мысленно связаться со мной, Марина уже почти сорвалась бежать спасать, несмотря на выданные ей однозначные инструкции ничего подобного не делать. И только отсутствие у неё своего противогаза смогло её ненадолго задержать перед 'мертвыми оврагами', которые с наскока не перепрыгнешь и быстро стороной не обойдёшь. Успокоил девушку, приказав вернуться в лагерь, и приготовится сняться с места в любой момент. Разобравшись со своими людьми, присел на первый попавшийся стул немного отдохнуть, меня продолжало шатать из стороны в сторону и мелко трясти.
  
  Впрочем, долго почивать на лаврах мне не дали. Открылась дальняя дверь и через неё проник, опасливо озираясь по сторонам, ещё один представитель местного магического сообщества, после чего решительно направился ко мне с весьма деловым выражением на лице.
  - Позвольте представиться, - маг немного склонил голову, в церемониальном поклоне, подойдя ближе, - бывший Магистр сил Оляюс Ситус, или же, как меня все здесь называют, просто - Задница.
  Вот и познакомился с очередной легендарной личностью. Только смущает один момент, вроде бы здесь 'бывших' магов не бывает, это же не воинское звание, сначала выдали, а потом разжаловали.
  - Ты сказал - 'бывший Магистр сил', - на моём лице читалось настоящее непонимание, - расскажи, как это с тобой случилось?
  - Это долгая история... - маг обречённо махнул рукой, начиная свой рассказ. - История, связанная с тем, что вы сейчас держите в руках, - я опустил взгляд на амулет-обруч, снятый с головы погибшего очередного тела непонятной древней сущности, и снова оглядел своего собеседника. - Всё присутствующие в этом зале буси, - тем временем продолжил говорить он, - польстились на обещания небывалого могущества, и попали в вечную зависимость от Живодёра. Теперь мы без его близкого присутствия полнейшие ничтожества. Все мы здесь бывшие. Бывшие Повелевающие, бывшие Повелители и даже бывшие Магистры. Не могу понять, как тебе удалось развернуть вокруг 'Чёрное пятно' и как удалось справиться с Живодёром, только долго находиться в этом месте теперь нельзя, - Задница явно перескочил на более актуальную для него тему. - Без постоянного действия подчинённых сил в окружающих стены амулетах, дыхание 'мёртвых оврагов' скоро доберётся до стен Посёлка. Все, кто здесь к тому моменту ещё останутся - быстро умрут.
  - Могу убрать 'Чёрное пятно', - ответил я ему, покачивая рукой с зажатым в ней обручем, к которому буквально прилип взгляд моего собеседника.
  - Для тебя и меня лично это не станет подходящим выходом, - покачал головой бывший маг, выражая всем своим видом одно большое сомнение. - Живодёр в таком случае снова обретёт жизнь, и ты с ним второй раз можешь и не справиться. Он тебя выпить хотел, сохранив живое тело, и потому пропустил неожиданный удар. Теперь же сразу убьёт, а в мастерстве отнимания чужой жизни ему нет равных соперников.
  - Но как? - сильно удивился его последним словам.
  - Живодёр не человек, - подтвердил теперь и для меня совершенно очевидный факт Задница. - Кто или что он такое, даже и не могу сказать. Раньше я считал его живым амулетом, тем самым, который ты сейчас держишь в руках, точно таким же по своей природе, как и твоё оружие древних мастеров. Но позже удалось выяснить некоторые иные обстоятельства. Обруч - всего лишь какой-то особенный амулет пространственной связи. Действует практически везде и его совершенно невозможно подавить другими амулетами, так как он значительно мощнее их. Сам же хозяин существует где-то в другом месте, управляя любым человеческим телом через этот амулет-обруч.
  - Но без тела-носителя он ничего не может, - возразил ему, испытывая некоторые сомнения в своих словах.
  - Внутри 'Чёрного пятна' несомненно, - подтвердил мои слова слишком хорошо информированный собеседник. - Однако в каком-либо другом месте он может воздействовать на людей и без живого тела, непосредственно из амулета. Мне приходилось наблюдать это, когда он менял свои тела.
  - Можно просто сломать этот амулет, - продолжил предлагать свои варианты, всё ещё пребывая в сомнениях.
  - Попробуй, - ехидно усмехнулся Задница с заметной грустинкой в глазах.
  Попробовал. Смог лишь несколько раз разогнуть обруч, но так и не сломал. Выгибал его в разные стороны, пытался скручивать в узел, но стоило лишь отпустить его, как тот всегда принимал свой первоначальный вид. Попытки поцарапать его металл кинжалом или разрубить мечом точно так же оказались тщетны. То ли этот амулет и тут сохранял в себе действующую магию, то ли был сделан из металла, заметно превосходящего по прочности закалённую сталь. Подумал выстрелить по нему из пистолета, но остановило понимание бесполезности и такой попытки, пуля явно окажется мягче, только патрон зря потрачу.
  - Вот видишь, - с грустью в голосе заметил бывший маг, - ничего с ним сделать нельзя. Разве оставить его навсегда в 'Чёрном пятне', где он не сможет ничего сделать, оставаясь без подпитки Дыханием Мира.
  - Ты-то чего беспокоишься? - моё, было, приподнявшееся настроение снова резко упало. - Сам же говоришь, без него ни на что не способен. Он вернётся, и ты снова обретёшь свою силу.
  - Я следующий в очереди, кто должен отдать ему своё тело и всего себя без остатка, - склонил передо мной голову бывший Магистр сил Оляюс Ситус. - Лучше ты мне сейчас прямо тут снеси своим мечом голову, чем позволь разделить эту долю.
  - И чья очередь тогда наступит вслед за тобой? - с ухмылкой на губах спросил его, мол - 'не так уж важно, если гора свалилась с твоих плеч, главное, чтобы она придавила другого'.
  - Того, - Задница указал рукой на одного из лежащих без сознания магов. - Только он тоже скорее предпочтёт, чтобы ему просто отрубили голову.
  - Так какой тогда видишь выход из сложившейся ситуации? - спросил его, при этом сам у себя в голове активно перебирал возможные варианты, которых, к сожалению, видел совсем немного.
  - Здесь навсегда остаётся 'Чёрное пятно', все люди покидают Посёлок, и он становится необитаемым, заполнившись дыханием 'мёртвых оврагов' всего за один день. Тут вся земля сочится их ядом, если те не сдерживать. И больше сюда никто никогда не сможет зайти и случайно взять этот обруч, вынеся наружу к Дыханию Мира.
  - Интересный план, - хмыкнул в ответ на такое предложение, - есть только один важный момент, я сам пока крепко привязан к этому 'Пятну' и просто так уйти отсюда уже не смогу.
  Про себя же вспомнил о своём противогазе, который без действующей магии совершенно бесполезен. И если пытаться претворять план бывшего Магистра, то нужно как-то быстро решить вопрос со своей привязанностью. К сожалению, поднять пентаграмму 'Чёрного Пятна' и спокойно ходить вместе с ней, возможности нет, в развёрнутом состоянии она крепко держится за окружающую материю.
  - Можешь попытаться ещё раз побороться с Живодёром, если все уйдут подальше от Посёлка и ты останешься тут один - тогда есть небольшой шанс, - предложил ещё один 'хороший' вариант Задница. - Только не снимай со своей головы его второй амулет, с ним он не сможет убить тебя своим прямым приказом, так как тогда сильно пострадает и сам.
  - Предлагаешь мне принести себя в жертву ради вас, можно сказать - совершенно случайных для меня людей? - его последнее предложение мне совсем не понравилось.
  - Мы все рыбы, трепыхающиеся в одной сети, вытащенной рыбаками на берег, - пожал плечами в ответ тот. - Другого выбора в нашем положении всё равно не вижу. Шансов победить у тебя совсем мало, но они есть. Если не попытаться, Живодёр опять получит своё рано или поздно. Мне же этого сильно не хочется, особенно теперь, когда пропал удушающий ошейник. Лучше сейчас умереть свободным, чем дальше продолжать прежнее существование.
  - Хорошо, попробую ещё раз побороться с ним, - кивнул ему, явно подтверждая свои слова.
  Вероятности какого-либо обмана со стороны Задницы не видел совершенно. Даже без магии прекрасно читались его внутренние переживания по лицу. И подставить свою голову под острый меч для него сейчас куда проще, чем решится на восстановление прежних порядков.
  - Вот, держи, - он положил мне в свободную руку большой амулет-ключ, необходимый для настройки системы доступа, - если справишься с Живодёром, сможешь проникнуть в хранилище благ. Там сокрыто много серебра, золота и других ценностей, всё накопленное Живодёром и бандитами Фоса за долгие годы богатство, а также немалые средства, хранимые у него некоторыми другими здешними авторитетами. Без помощи Силы Мира и этого амулета проникнуть в хранилище невозможно.
  Передав мне свой поистине 'драгоценный' амулет, бывший Магистр повернулся ко мне спиной и собрался идти, но я успел перехватить его, вспомнив об охотнике.
  - Послушай, тут случайно не остался один человек, который совершенно не понимает здешней речи? Его должны были привести бандиты и ждать за него выкуп. Мне бы хотелось увидеть его, если он ещё жив.
  - Жив, - утвердительно кивнул Задница. - Только его вчера увёл с собой один из рейдерских отрядов, вместе с группой других сломленных людей, желая продать их на рабском базаре в городе Титс.
  Ничего себе здесь порядочки существуют, о которых я даже не предполагал, хотя и слышал о рабах. Оказывается, существуют настоящие 'рабские базары'. И бандиты совершенно открыто продают там тех, кого смогли сломать, сделав послушными исполнителями воли будущего хозяина. Дела...
  - А другие отряды... 'рейдеров' сейчас где? В Посёлке видел практически одних наёмников, куда остальные бандиты подевались?
  - Рейдеры сейчас действуют по принятому Живодёром плану, - бывший Магистр явно ничего не собирался скрывать. - Они отошли на опорные базы в лесах, и когда сюда бы подошли отряды искателей и оплаченных ими наёмников, то они должны ударить им в тыл и перекрыть пути к отступлению. Как только искатели попробовали бы пробиться к Посёлку, то сами оказывались в захлопнувшейся ловушке. Никто из них не должен уйти, выжившие и сдавшиеся в плен станут рабами, если за них некому заплатить выкупа.
  - Лихо вы тут планируете... - я даже присвистнул от лёгкого удивления, поразившись простоте и грандиозности замысла. - А теперь куда эти отряды бандитов денутся, если Посёлок станет необитаем или же перейдёт под мой контроль?
  - Не знаю, - бывший Магистр пожал плечами, - После смерти авторитета Фоса многие отдельные группы рейдеров уже неоднократно пытались договориться с другими авторитетами, предлагая встать под их попечение. И у некоторых даже получилось, правда - негласно. Живодёр тому не препятствовал, держа их своими доверенными агентами и рассчитывая позже расправиться с остальными авторитетами с их помощью. Теперь же все его планы могут оказаться нарушенными, и куда пойдут рейдеры, с кем найдут общий язык, я сказать не могу. Искатели ещё могут успеть задавить их в лесах поодиночке, если, конечно, захотят отомстить им за все прошлые дела, пока те снова не организуются под чьей-либо сильной рукой.
  - Мне всё ясно, - решил постепенно закончить этот диалог и заняться практическими делами, так как тикающее время неумолимо поджимает. - Организуй эвакуацию всех обитателей Посёлка, немедленно отпусти всех рабов и постарайся обеспечить их возвращение в город Юмаю. С наёмниками договоришься сам, вы им деньги уже заплатили - пусть отработают.
  - Сделаю! - опять кивнул мне бывший маг. - Когда мои товарищи вскоре придут в сознание, - он окинул взглядом бесчувственные тела, - скажешь им немедленно присоединяться ко мне.
  
  Бывший Магистр покинул меня, отправившись готовить быструю эвакуацию. Через полчаса после его ухода, лежавшие маги стали подавать признаки жизни. Мои опасения по поводу возможных агрессивных действий с их стороны оказались совершенно беспочвенны. Потеряв свои ошейники, они хотели как можно быстрее сбежать из Посёлка, лишь бы оказаться подальше от того обруча, один вид которого навевал на них смертную тоску. Ещё через три часа я остался единственным живым человеком во всей округе. Задница пришел попрощаться напоследок, попросив за всех своих товарищей возможности оказаться под моей защитой авторитета, если мне всё же удастся справиться с Живодёром. Бывшие маги готовы истово учиться драться обычным оружием, лишь бы не стать лёгкой добычей для всех тех, кто давно горит праведной местью в их сторону, даже не догадываясь о том, что они были самыми обыкновенными рабами и не имели своей собственной воли. И когда у защищающих их жизни наёмников закончится оплаченный договор, им реально не позавидуешь. Своего согласия я пока не дал, но обещал хорошо подумать, если сумею сегодня остаться в живых.
  Гораздо сложнее оказалось уговорить Марину не броситься ко мне в смертоносную клетку, а становиться главной и готовиться принимать дела. Для обучения языку местных приказал обратиться к Питсу, который ей в этом обязательно поможет. Валону тоже выдал набор инструкций обязательных для исполнения и инструкции для других членов моей команды, которые ему требуется им передать. Потом расстроенная девушка отобрала у него рацию и откровенно разрыдалась на весь эфир. 'Это настоящая любовь', - подумал я, сказав, что хоронить меня пока преждевременно, и сутки стоит просто подождать, а ещё в рации заканчивается заряд батареи, и потому сейчас отключусь.
  
  Оставшись один на один со своей проблемой, продолжил борьбу с пентаграммой 'Чёрного пятна', оставив идею попытки справится с Живодёром на самый последний момент, когда ничего другого уже не останется. Ибо если победит мой противник, то все мои начинания в этом мире точно пойдут прахом, а мои люди и та же Марина, в лучшем случае, станут его рабами. Мне такого категорически не хотелось допускать. Впрочем, попытки 'оторваться' тоже оставались совершенно безрезультатными. Самочувствие постепенно ухудшалось, видимо, начинали сказываться ядовитые миазмы, постепенно заполняющие Искательский Посёлок. Глоток эликсира жизни пропал зря. Без 'Дыхания Мира' эликсир стал самый обыкновенной водой, даже тошнотворно горький вкус пропал. Только сейчас со всей неотвратимостью неизбежного осознал свою зависимость от магии, к которой уже успел благополучно привыкнуть, а оказавшись без неё почувствовать себя совершеннейшим ничтожеством. А ведь столько лет в своём мире прожил без неё и не считал себя ущербным. Надо же, как случайное обретение могущества может быстро изменить внутреннюю сущность человека. И потеря этого временного приобретения быстро ставит его в совершенно безвыходное положение на грань гибели, до которой, судя по всему, мне совсем недолго осталось.
  В бесплодных попытках оторвать свою жизненную силу от звезды, даже не заметил, как потерял сознание, а когда очнулся, сразу понял - наступил мой смертный час. Причём даже не час, а какие-то жалкие минуты, самое время вспомнить всю свою жизнь хотя бы в самых ярких её моментах, мысленно попрощаться с теми, кого знал, и приготовится к перемещению души на тот свет, если она, конечно, существует, эта самая душа и 'тот свет' вместе с нею. Можно даже помолиться всем известным и неизвестным богам загробного мира, возможно, они проявят к ней некоторую благосклонность. Но окинув своё умирающее тело внутренним взором в таком своеобразном прощании, удивлённо заметил, что привязывающих меня к 'Чёрному пятну' жгутов жизненной силы больше нет, как практически нет и самой жизненной силы. В борьбе за жизнь, организм полностью истратил её на свои нужды, связи и каналы истончились, оборвавшись сами собой. Ещё не веря в такое чудо, попытался встать на ноги и покинуть это смертоносное место. Угу, разбежался, счастливец, сил стоять практически не нашлось, разве только удалось кое-как передвигаться на четвереньках, периодически падая от потери силы и ещё больше усугубляющегося отравления. Но почувствовав реальную возможность вырваться из смертельного плена, организм мобилизовал последние остатки имеющихся в нём сил и помог не только выбраться из дома в центре посёлка, но и проползти далеко за ворота, до самой границы, где кончается граница действия 'Чёрного пятна'. Глотнув снова ставшим горьким эликсира жизни, с трудом нацепил на лицо заработавший противогаз, продолжив ползти от посёлка ещё дальше, сколько хватало сил, мысленно связавшись с Мариной и передав ей своё приблизительное местоположение, после чего опять провалился в беспамятство.
  
  Первое время после возвращения чувств не мог понять, где нахожусь. Вернее - в каком мире. Ровно гудящий мотор едущего по хорошей дороге автомобиля, тёплый воздух с лёгкой примесью запаха машинного масла. Недавние события казались самым обыкновенным сном, странной кошмарной галлюцинацией, если бы не ощущения доступного для преобразования в силу окружающего тепла. Я снова мог использовать магию, да и многочисленные амулеты с моего тела никуда не делись. Открыв глаза, попытался принять сидячее положение, но мой организм не хотел сразу слушаться команд головы, всё ещё пребывая в целительном сне. Окинув себя внутренним взором, сразу понял причину такого безобразия. Жизненная сила начала постепенно восстанавливаться, но делала это крайне неравномерно. Внутренние каналы местами ещё пестрели разрывами и другими нарушениями, а нервная ткань частично оставалась пораженной ядовитыми газами. Снова закрыв глаза, стал активно помогать своему организму, ремонтируя порванные каналы жизненной силы и выстраивая новые на месте полностью утраченных, пользуясь своей хорошей памятью, которая, к счастью, совершенно не пострадала. Оставаясь глубоко погруженным в себя, в фоне отметил, что наше транспортное средство въехало в ворота, не встретив какого-либо сопротивления со стороны городской стражи, а затем добралось и до ворот особняка. Там меня кто-то поднял телекинетической силой в воздух и перенёс на какую-то кровать, совсем недалеко от остановившегося автомобиля. Явно не в самом особняке, а где-то рядом с ним. Снимать одежду и амулеты с меня так никто и не решился, и, продолжая своё внутреннее восстановление, за гранью внимания отметил, как вокруг меня собрались практически все мои люди. По телу пробежали лёгкие мурашки от прикосновения магических сил, а слух уловил тихий голос целителя:
  - Сейчас оставьте его в покое, через день он вернётся к нам прежним, а может, станет ещё лучше, ибо самостоятельно пережить смерть физического и истощение энергетического тела одновременно удаётся немногим.
  Продолжив чинить повреждённые сети жизненной силы, я не заметил, как уснул сном реально выздоравливающего после очень тяжелой болезни человека.
  
  Не зря иногда в народе говорят - 'утро добрым не бывает'. А ведь мы сами для себя эту самую 'доброту' можем запросто обеспечить, или поступить совсем наоборот. Только проснулся и давай первым делом выяснять, какие проблемы нужно совсем срочно решать, а какие могут и подождать, вместо того, чтобы просто насладиться мигом блаженного пробуждения, когда ничего не болит и даже никто не мешает, заставляя быстро вставать и бежать на ненавистную работу. Так и я первым делом стал проверять свой многострадальный организм на предмет наличия в нем явных изменений. И ведь нашел, причём, практически сразу, даже немного испугавшись. Жизненной энергии во мне вроде бы оказалось совсем немного, не то, что наблюдалось совсем недавно, однако это казалось так только с первого взгляда. Если присмотреться внимательнее, то становились заметны большие изменения всей внутренней сети энергетических каналов и образований. Количество каналов выросло сразу на несколько порядков, буквально оплетя изнутри всё тело. Каналы жизненной силы пару раз, похоже, продублировали всю нервную систему, переплетались с кровеносными сосудами, плотно оплетали едва заметной тончайшей сетью внутренние органы, врастали в кожу и кости. Некоторые прежние энергетические образования полностью исчезли, но появились видимые зачатки новых. Они были ещё слишком слабы и далеки от своего завершения, а потому некоторые хорошо освоенные действия перестали работать. К примеру, вытянуть из себя наружу энергетический жгут и осмотреться с его помощью у меня не получилось. Сильно изменились образования, через которые мне раньше удавалось выпускать эти жгуты, они потеряли целостность, раздробившись на несколько отдельных фрагментов, да и самой жизненной силы сейчас явно не хватало даже самому организму, не говоря о вытягивании её наружу. В общем, здесь пока остаётся только ждать и копить в себе эту особенную форму энергии.
  Потерпев одну маленькую неудачу, воспользовался обычной магией, то есть привлёк к себе силу тепла воздуха, или как недавно услышал её местное название - 'Дыхание Мира'. Надо отметить, здесь тоже произошли некоторые изменения. Да, тепло воздуха поначалу легко подчинялось воле моего разума, однако при любой попытке придать ему сложную форму, оно резко ускользало от меня, оставляя очень неприятное чувство внутреннего разрыва. Явно присутствовали и какие-то скрытые нарушения в головном мозге, мешающие подчинению внешней силы, удачно получались только самые простые действия, причём, не всегда с первого раза.
  - Вам, Вит, я бы сейчас крайне не рекомендовал как-либо притрагиваться к силе, - меня сразу же почтил своим присутствием целитель Осус, едва обнаружив некоторую активность своего пациента, и как заботливый врач сразу решил прописать ему строгий режим с кучей всевозможных ограничений: - Вам сначала требуется полностью восстановиться телесно, и только потом возвращать своё могущество, иначе я не смогу гарантировать отсутствия серьёзных проблем.
  - Что со мной произошло? - попытался выяснить у него подробности некоторых недавних событий, которые благополучно проспал. - И ещё физически чувствую себя весьма удовлетворительно, о каком необходимом восстановлении идёт речь?
  - О, ваше хорошее самочувствие сейчас является для меня настоящим чудом, о котором никто и мечтать не мог всего ещё два дня назад, - Осус протянул в мою сторону свои руки и изобразил на своём лице самый настоящий энтузиазм учёного-исследователя.
  От его магического воздействия по всему телу активно пробежались мурашки.
  - Я так долго был в беспамятстве? - заявление целителя сильно удивили меня, время сейчас представляло настоящую драгоценность, чтобы так бездарно его терять, валяясь в кровати.
  - Всего три дня с момента вашего возвращения, - немного успокоил меня Осус. - Только за эти три дня много успело произойти. Вначале я думал - вы быстро поправитесь. Затем, по неизвестной причине, вам стало сильно хуже, никакие воздействия с моей стороны не помогали, начался самопроизвольный внутренний распад всего организма. Мне тогда показалось, что вас накрыло отложенное 'проклятье алхимиков', больно уж похожи некоторые признаки, правда, другие совсем не сходились. Потом меня чуть не убила ваша женщина, выгнав всех, кто тогда был рядом с вашим умирающим телом. На следующий день она выползла из этой комнаты едва живая, но вы снова стали быстро возвращаться к жизни.
  Я попытался спросить, что стало с Мариной, но Осус опередил меня так и не дав заговорить:
  - С вашей женщиной сейчас всё в порядке, она потеряла много жизненной силы, спасая вашу жизнь, и ей теперь нужен только покой. Аэль с другими девами постоянно дежурят около неё.
  - Какими такими девами, - опять сильно удивился словам мага, - не помню никаких женщин...
  - А... - немного смутился Осус тому, что разболтал преждевременно что-то важное, о чём, вероятно, не хотел мне сейчас говорить, - этих дев с собой привели те бывшие буси, о которых вы оставили нам свои указания. Их бывший повелитель зачем-то постоянно держал трёх статусных дев престижа подле себя, совершенно не интересуясь ими как мужчина. Бывшие буси хотели передать их авторитету Сому или продать в бордель, так как сами они не имеют права владеть ими, но за них вступилась Аэль, записав на вас право исключительного обладания, как положено по городскому уложению.
  Час от часу не легче, теперь ещё три непонятных девы на мою бедную голову. Мне-то и одной Аэль с её странными причудами много, а теперь у неё свежее пополнение, как она совсем недавно хотела. И ослабевшая Марина теперь в их лапы попалась. Не исключено, ещё что-либо особо неприятное произошло, пока я лежал в беспамятстве.
  - Рассказывай все имеющиеся новости, - потребовал от своего 'доктора', - и начни с самого плохого, по твоему мнению, ничего от меня не утаивая. Всё равно потом узнаю...
  Осус опять ненадолго замялся, явно не зная с чего начинать, однако быстро собрался и принялся рассказывать:
  - 'Самого плохого', как ты говоришь, - наконец-то он снова перешел на 'ты' его 'вы' мне сильно не нравились, - у нас нет.
  После его слов у меня отлегло от сердца, ибо спрашивая о 'плохом' заранее приготовился принимать сведения о 'конце света', наступающего через пару дней.
  - Узнав о произошедших событиях, искательские кланы, собиравшие свои силы для захвата Посёлка, конкретно перессорились, - на лице Осуса возникла довольная и одновременно весьма язвительная ухмылка, для него подобное обстоятельство, похоже, оказалось вполне по душе. - Искатели северного клана в лице своего лидера Торопыги Кабана даже пришли сюда большой толпой, официально выставить к тебе серьёзные претензии и требуя немедленной компенсации понесённых ими затрат, но другие кланы и городские авторитеты тогда их не поддержали, так как ты был не в состоянии отвечать за себя сам.
  Вот за это тех действительно стоит отблагодарить. Чувствую, больше всех благодарности стоит отнести авторитету Сому, но он обойдётся без подарков, ибо так хоть немного компенсировал мне свои прежние прегрешения.
  - Потом пришедшие с хорошей охраной в город, бывшие буси Посёлка, поведали некоторые подробности, и в коалиции искательских кланов произошел серьёзный раскол, - ехидного довольства на лице моего целителя стало ещё больше. - Вскрылись факты тайных договоров между бандитами и лидерами кланов. Лидер южан Одноглазый Волк вызвал на поединок чести Торопыгу Кабана и победил его, отрубив голову на центральной площади при большом стечении народа. У северян теперь новый лидер, известный здесь искатель по кличке Нюх, а ближайших подельников Кабана северяне сами быстро перерезали, когда выяснилось, какая доля ожидала их при попытке штурма Посёлка. Сейчас искатели большей частью уже покинули город, отправившись в леса ловить разрозненные бандитские отряды. Только ходят слухи - ловить им уже некого, бандиты нашли себе защиту у авторитетов городов Лесс и Титс, а также у некоторых чиновников на Чёрном Перевале. Уж больно хороший доход приносят рейдеры своим хозяевам, и теперь проводка караванов отсюда к Перевалу потребует значительно большей охраны.
  Осус вдруг стал серьёзен и глубоко вздохнул, явно собираясь перевести разговор на другую тему.
  - Следуя твоим последним указаниям, мы приняли дюжину и ещё девять буси, потерявших возможность воздействия на силу. Они хотят принести тебе огненную клятву верности, если ты их возьмёшь под своё покровительство, хотя и прекрасно понимают - от них сейчас нет никакого проку, ибо даже простейшие амулеты для них недоступны. Очень интересный случай, подобный описан в свитках примерно столетней давности. Тогда всех пострадавших усыпили в Храме, чтобы те не страдали от чувства безвозвратной потери, правда, это указали в свитке как официальную причину, реальная, скорее всего, была совсем иной. Мы с Повелевающим мудростью Питсом внимательно осмотрели страдальцев, и нашли кое-что весьма занятное, хотя и не совсем понятное: кому-то удалось разделить нервную систему, чтобы управление телом оставалось в полном порядке, а для общения с 'Дыханием Мира' требовался внешний посредник, и без него контакт принципиально невозможен. Даже специфические огненные клятвы не создают подобного эффекта. У них есть весьма приличные шансы постепенно вернуть утраченные способности, правда, на это потребуется почти целый год. Мы попробуем придумать курс реабилитации, а до тех пор этим буси придётся тренироваться как обычным воинам, если, конечно, ты, авторитет Вит, возьмёшь их себе на службу. Да, они пришли к тебе не с пустыми руками, за благосклонность они готовы заплатить две больших телеги полные серебра в монетах. Только я лично не советую с этими людьми связываться, уж больно многие хотят их крови. И взяв их сейчас под свою опеку, ты получишь новых врагов уже для себя, - но при этом в глазах целителя плясали чёртики огромного интереса, он явно желал, чтобы я как раз принял тех людей, позволив ему заняться исследованиями весьма интересного случая.
  - Врагов у меня и без того достаточно! - недовольно фыркнув для вида, отмахнулся от непрошеного совета. - Верных людей легко не заполучить, всегда приходится чем-то поступаться. Ты лучше сейчас расскажи, со мной лично какие видишь сложности?
  - Сейчас уже практически никаких, - было, обрадовал он меня, сразу же и огорчив: - Три дюжины дней стоит воздерживаться от контактов с силой, осуществляя только самые простые воздействия, типа элементарных операций с амулетами, иначе нервная система может не выдержать.
  Эх, где бы мне взять эти три дюжины дней, когда столько всего требуется срочно сделать? За этот срок до меня вполне доберутся враги. Нельзя просто отсидеться за крепкими стенами и чужими спинами, и тем более нельзя показывать собственной слабости. Несмотря на временную инвалидность нужно идти дальше, планомерно осуществляя всё задуманное. Пусть враги считают, что я стал ещё сильнее, и долго готовятся, так легче застать их врасплох.
  Осус порывался рассказать ещё много чего, но мне не хотелось дальше валятся в постели, причём, до сих пор оставаясь в своей походной одежде. Тело откровенно заросло грязью и нестерпимо чесалось. Правильно не стали меня раздевать - амулетная конструкция установлена на немедленный подрыв накопителей при попытке её снятия, о чём прекрасно известно моим людям. Отослав целителя, занялся приведением себя в порядок. Горячая ванна, гигиенические эликсиры, чистка одежды, и, наконец, не очень обильный завтрак. Принимать много пищи сразу после голодовки крайне не рекомендуется.
  
  После завтрака сходил проведать заболевшую Марину. Девушка спала, однако при моём появлении быстро пробудилась, хотя я сильно старался не нашуметь. Сразу же ощутил её телесную слабость через сильный эмоциональный контакт и не разрешил вставать, хотя она от радости порывалась немедленно это сделать. Внимательный осмотр взглядом силы выявил и причину болезни: она явно подхватила от меня непонятную магическую инфекцию, её жизненная сила претерпела серьёзные изменения во многом сходные с моими. Только первичная структура энергетических каналов у неё не разрушилась, как произошло у меня, новая плотная сеть вырастала параллельно, отнимая из первичной структуры энергию для своего быстрого развития. В общем, ей в ближайшие дни требуется только есть и спать, тогда процесс спокойно дойдёт до своего завершения. Выслушав её сбивчивый рассказ о том, как она привезла меня в город и о произошедшем после, рассказал Марине о своём видении текущей ситуации, уложил её обратно под одеяло и двинулся дальше.
  Серьёзного разговора с Аэль не получилось, хотя у меня к ней накопился приличный список вопросов, на которые очень хотелось бы получить от неё правдивые ответы. Жрица явно опасалась находиться со мной рядом, она боялась как-либо касаться меня своими многочисленными энергетическими щупальцами, полностью втянув их в себя. Вероятно, боялась поймать ту же самую инфекцию, как и Марина. А без своего особого влияния, к которому она слишком привыкла, разговаривать на серьёзные темы ей категорически не хотелось. Чтобы как-то отделаться от моего назойливого внимания, она представила мне новых представительниц моего официального гарема. Действительно - 'девы престижа', как метко выразился Осус. Местного престижа, естественно. На наших длинноногих моделей - жертв диет и пластической хирургии, совершенно не похожи. Тех явно специально выводят в особых инкубаторах, чтобы на живых женщин не походили, разве только на сексуальных кукол, да и то каких-то неполноценных. А эти - писаные 'русские красавицы', как на подбор, и фигуры, и лица, длинные волосы, лёгкая одежда, подчёркивающая соблазнительные женские формы. Маа, розовощёкая блондинка с большими голубыми глазами, глядела в мою сторону с заметной опаской. Кареглазая брюнетка Лисси - внимательно разглядывала мои штаны, а грудастая зеленоглазая шатенка Ати с нескрываемым интересом всматривалась в лицо. Пользуясь моментом, хитрая жрица оставила нас разбираться друг с другом, тихонько выскользнув за дверь.
  - Определи нашу очередь согревать твою постель, - после продолжительного разглядывания всё же обратилась ко мне меня Ати, видимо являясь самой смелой среди этих трёх дев.
  - Вы, смотрю, туда так и рвётесь... - ехидно заметил в ответ на такое смелое предложение, заметно смутив Ати и заставив её немного покраснеть.
  - Но ведь так нам положено служить! - Маа смогла преодолеть свой страх, вступив в разговор.
  - А как вы служили своему предыдущему хозяину? - мне стало по-настоящему любопытно узнать, чем же таким интересовался в девах Живодёр, который и человеком-то давно не являлся, если и был им когда-либо в далёком прошлом.
  - Хозяин постоянно держал нас всех вместе взаперти и изредка приходил в нашу залу на некоторое время, - победив себя, блондинка стала бойко тараторить: - К нам он никогда не притрагивался, но после его визитов становилось очень плохо. Слабость, боли и обильные кровотечения... - Маа явно было трудно говорить, но выговориться ей хотелось ещё сильнее. - Он приковывал к себе взглядом и что-то пил из нас. Хорошо хоть он не очень часто жаловал нас своим вниманием, иначе мы просто не успевали бы восстановиться. Лучше уж без остатка отдаваться в служении значимому мужчине своим телом, как должна поступать любая женщина, чем ещё раз попасть к такому плохому хозяину. Станешь ли ты награждать нами своих людей? - спросила она меня, явно опасаясь получить утвердительный ответ на свой вопрос, судя по её заметно напрягшемуся лицу.
  - Зависит от вашего поведения... - слишком уклончиво ответил на заданный вопрос, просто не зная, что ещё можно ей сказать.
  Я совершенно не понимал, зачем мне нужны эти женщины, какие права и обязанности у меня есть теперь перед ними. Судя по всему, какие-то права и обязанности явно есть, и сами девы об этом знают гораздо лучше меня. Заметив мои внутренние размышления, девы опасливо замолчали, снова внимательно разглядывая меня, а я решил присмотреться к ним взглядом силы. Наверняка должны остаться видимые следы их регулярного общения с Живодёром. И действительно, присутствующая в их телах жизненная сила, имела заметные отличия от силы Аэль, да и от Марининой отличалась по цвету и объёму. Выраженных каналов в их телах не видно, зато все органы чуть ли не светятся, особенно внизу живота. Теперь понятна их столь выраженная женская красота и сексуальная притягательность, при таком значительном объёме жизненной энергии по-другому и быть не могло. Из этих дев Живодёр сделал для себя специальные батарейки, видимо, подзаряжая от них свой амулет-обруч. Иначе как можно объяснить его полную нечувствительность к подавляющему магию амулету, и успешную работу через мощный щит силы, как будто его и нет вовсе. А ещё поразительную стойкость обруча к механическим повреждениям внутри 'Чёрного пятна'. Только лишь наполненностью чужой жизненной силой, действующей практически везде, это ещё как-то можно попытаться объяснить. Интересно, как скоро тот обруч выдохнется без постоянных вливаний извне, и один ли он такой тут? Вопросы, вопросы, на которые очень хочется получить достоверные ответы. Вот только кто их мне даст - совершенно непонятно.
  Пообещав испуганным неопределённостью девам вскоре ещё раз пообщаться с ними и утвердить, наконец, очерёдность доступа к своему телу, раз они этого так страстно желают, пошел разбираться с бывшими магами. Надо успеть провернуть все необходимые дела до вечера, ибо ночью планирую незаметно выскользнуть из города, направившись к 'Чёрному Перевалу'. Требуется непременно выполнить всё обещанное зарвавшимся Слугам Истинного.
  
  Второе пришествие беспокойного героя на 'Чёрный перевал'.
  
  Несмотря ни на какие проблемы и желания некоторых товарищей задержать меня в городе хотя бы на один лишний денёк, едва стемнело, мои свежие следы уже отпечатались на пыльной дороге, ведущей к единственному выходу из Смертных Земель. Дела более-менее удалось раскидать или переложить на плечи своих людей. Меньше всего проблем оказалось с потерявшими силы магами. Утопающий хватается за любую соломинку, вот и они ухватились за меня, и готовы почти на всё, лишь бы не остаться без защиты наедине с врагами среди многочисленных искателей, страстно желающими им отомстить. Теперь им придётся терпеливо учиться владению холодным оружием, постепенно набирая мышечную массу. Питс клятвенно пообещал мне найти для них самого толкового учителя среди своих знакомых, причём за скромные деньги, по моим прикидкам. Хотя для местных обывателей целый золотой в месяц - настоящее богатство. И вообще, хитрый Повелевающий мудростью очень недурно устроился благодаря моей доброте. За время нашего разведывательного похода он умудрился полностью перестроить бывшую конюшню и построить большую лавку для активной торговли всякими магическими вещами. У него уже и очередь из любопытных клиентов образовалась, пришедших посмотреть на активную стройку. Кстати, именно на перестроенной им конюшне мне и пришлось поправлять своё подорванное здоровье. Я чуть не умер при попытке пронести моё бесчувственное тело в дом, как рассказал потом целитель Осус. А Питс реальный молодец, сделал гораздо больше, чем можно от него ожидалось. Из конюшни получилась весьма приличная двухэтажная мастерская с четырьмя небольшими комнатами для работы и временного проживания, а также большим складом, где теперь стоит вытащенный из леса автомобиль. Дальнейшая его эксплуатация по прямому назначению не предусматривается. Топлива у него осталось практически на самом донышке. Пытаться сделать собственное дизельное топливо из местной нефти - задача вполне решаемая, но неоправданно сложная. Местные маги не преуспели в разделении отдельных фракций, для них всё подобное - запретная алхимия, придётся делать самому, а на это нет времени. Я успел озадачить идеей своего самодвижущегося транспортного средства на магическом приводе некоторых своих людей. Молодёжь явно загорелась, Питс тоже серьёзно заинтересовался. Даже рассказал мне о том, как некогда вычитал в запретных свитках о существовании подобных 'самобеглых телег', сделанных древними мастерами в далёком прошлом. И идея воссоздать что-либо подобное, пусть и на основе тех же амулетов древних, не выглядит совсем уж революционной - главное прикинуть компоновку и подобрать необходимые материалы. Говорит, можно обойтись и без амулетов древних, сделав свой мотор для вращения колёс, питающийся от печи мягкого тепла. У него в запасах нашлись относительно простые современные амулеты, которые вполне подойдут в такой двигатель, а при необходимости их можно сделать и самостоятельно. Дешевым такой транспорт не получится, но у меня сейчас есть лишние деньги и большая часть необходимых материалов. Повелевающий мудростью попытался уверить меня в наличии реального спроса на подобные изделия, практически независимо от их продажной цены, причём, как тут, в Смертных Землях, так и в королевствах. Ибо они явно относятся к высшему престижу, а на это местные богатеи средств не пожалеют. Явно ведь прикидывает свои шансы обрести доходное дело на свободе, о которой он так давно мечтает. Моя мысль о том - почему до него никто ничего подобного не сделал, его несколько озадачила, но блеск золотых гор в глазах так и не погасила.
  Эх, боюсь испортить ему все радужные мечтания, однажды не возвратившись из очередного безрассудного похода. Как сейчас, лезу в самое логово врага в единственном расчете на неожиданность и исключительную наглость. Ибо даже амулетом невидимости могу пользоваться минут десять, потом надолго выдыхаюсь и почти ничего не вижу при его активации. Еле-еле за городские ворота проскочил, держась из последних сил, и ориентируюсь на ощупь. Чуть не свернул себе шею, завалившись сослепу в канаву на краю дороги. Стоило через подземный ход идти, но решил проверить свои силы. Зря, ох зря, переоценил свои нынешние возможности, но идти в открытую сейчас нельзя. Если все враги и некоторые 'друзья' будут думать - мол, я поправляю потерянное здоровье в своём особняке, лёжа в роскошной постели с очаровательными красотками, то до самого Перевала меня никто не попытается перехватить с целью быстрой наживы. Ведь огромную премию, назначенную за мою голову Слугами Истинного, пока никто не отменял. Что-то противопоставить случайным противникам у меня всегда найдётся, патронов взял с запасом, а потому лёгкой добычей никак не стану, только видеть вдаль магическим зрением получается раз в полчаса, так и на самую элементарную засаду нарваться можно. Хорошо хоть с маскировкой никаких проблем, но имеющиеся обманные образы настроены исключительно на лес. Стоит приготовить и запихнуть в маскировочный амулет более подходящий образ. Вот чем и постараюсь сейчас занять свои сильно пострадавшие мозги, тренировка для них весьма кстати.
  
  Подходящий образ удалось закончить только к обеденному времени следующего дня. На его создание ушла вся ночь без остатка и половина дня. Работал на ходу, останавливаясь только для того, чтобы справить нужду и переждать, когда пройдут мимо встреченные караваны и отдельные путники. Время реально поджимает, к сегодняшней ночи нужно обязательно подойти к вратам, закрывающим 'Чёрный перевал'. И новый обманный образ в амулете должен мне в этом хорошо помочь. Некогда идти кружными тропами, прячась по лесам, по хорошей дороге можно держать высокий темп и достигнуть своей цели всего за сутки, а не за два дня, как обычно. Выйти в ночь оказалось правильным решением. Мне удалось преодолеть самую оживлённую часть пути, когда на дороге никого не было. Первые встреченные мной караваны и путники появились только утром, да и то, они возвращались от перевала в город. Переждав, когда они пройдут мимо в лесу, снова выходил на дорогу, продолжая свой путь. Когда закончил работу над обманным образом, совсем обнаглел и при встрече людей просто отходил в сторону к лесу, продолжая своё движение, как ни в чём не бывало. Так здесь поступали многие одиночки, не желавшие зря рисковать при случайной встрече, и это не казалось чем-то особенно подозрительным. Теперь со стороны меня вряд ли кто-то сможет опознать, если не будет пристально рассматривать своими глазами. Больше всего я сейчас похожу на обычного воина-наёмника, ибо за основу образа взял нескольких виденных мной в бывшем Искательском Посёлке. Плащ с длинными полами, потрёпанная, залатанная в нескольких местах кольчуга, простые штаны и сапоги, полупустой заплечный мешок, но при всём этом явно хорошее, хоть и недорогое оружие, которым достаточно часто пользовались. Такого товарища лучше не трогать - 'кусается' он больно, а взять-то с него практически и нечего. Для разбойника найдётся более вкусная добыча, просто немного подожди, тихо сидя в своей засаде и не отвлекайся на всякую голытьбу, шастающую по дороге. Труднее всего, оказалось, подогнать обманный образ к моим естественным движениям при ходьбе. Требовалось в некотором роде сохранить полное соответствие, но и исказить их так, чтобы сторонний наблюдатель, имеющий мой полный портрет, не смог бы меня опознать даже по таким признакам. Второй сложностью было сделать подмену оружия, заменив внешний вид автомата арбалетом. Казалось бы, мелочь - изменить в своём внутреннем восприятии один знакомый предмет другим, но два с хвостиком часа времени ушло в никуда, пока я удовлетворился полученным результатом. На будущее сделал дополнительный задел в виде добавки в образ ещё четверых виртуальных наёмников, по тому же принципу, как некогда сработал волчью стаю. Лишняя обманка всяко пригодится, если идти группой, или же не показаться кому-либо особенно бдительному стражнику на дороге слишком подозрительным. Одиночки здесь нечасто ходят, обычно собираясь в небольшие отряды для большей безопасности. Коллективный обманный образ предстоит ещё долго доводить до идеала, всё равно заниматься в пути больше нечем.
  
  Вскоре я нагнал большой караван из дюжины телег и около трёх дюжин крепких охранников, идущий в направлении Перевала. Обгонять его, бегая молодым оленем по лесу, мне совершенно не хотелось, а ждать, пока тот удалится подальше, было и вовсе бессмысленно. Разумно предположив - если кто и обратит сейчас своё внимание из леса на дорогу, то заметит в первую очередь караван, а не одинокого путника, идущего на приличном расстоянии позади него. В другой раз попробовал бы присоединиться к людям, но сейчас лучше оставаться для всех невидимкой. Имеющиеся в караване маги один раз мной явно заинтересовались, но их внимание не задержалось, ибо одинокий наёмник не представлял для них какой-либо опасности. Солнце постепенно клонилось к закату, до конечной точки оставалось идти ещё часа три, как раз к закату окажемся у первых врат 'Чёрного перевала', если нас, конечно, пропустят в посёлок перед ними. Том тоже есть свои ворота и, как мне известно, ночью они закрываются. Для меня лично это не имеет особого значения, заряда накопителей в амулетной конструкции хватит на преодоление главных врат по воздуху и даже на вторые врата перевала что-то останется. Поочерёдно меняясь, мои люди смогли зарядить батареи от печи особняка, пока мне приходилось разбираться с другими делами. Караван увеличил свою скорость, стремясь успеть до конечной цели прежде наступления темноты. Тамошних людей можно понять - лучше переночевать в гостинице на нормальной кровати, чем лежать на телеге под открытым небом перед закрытыми воротами. Но как не торопились многочисленные обозники, поспать сегодня на чистых простынях им явно не судьба. Хотя меня и отделяло от впереди идущих людей полтора километра, а обзор закрывала небольшая возвышенность, через которую перевалила дорога, я легко ощутил отголоски сильнейшего ментального удара, который явно пришелся на обоз. Кто-то из сильных магов решил таким банальным образом вырубить всю обозную охрану одним ударом, и спокойно прибрать к рукам всё ценное даже без пролития крови. Только если верить своим ушам, это у него не получилось в должной мере, ибо звуки хорошей драки на холодном оружии очень сложно с чем-то спутать. По уму, мне бы сейчас стоило уйти в лес и обойти дальним кругом караван и напавших на него разбойников. Только любопытство пересилило осторожность, почти не скрываясь, бегом поднялся на вершину холма, откуда прекрасно просматривалось место битвы, располагавшееся метрах в трёхстах внизу. Через оптику прицела можно легко разглядывать подробности не хуже, чем в бинокль, которого в этот поход я не брал, сбрасывая лишний вес для экономии сил.
  Несмотря на уполовиненный ментальным ударом состав, караванщики ещё держались, хотя наседающих на них бандитов оказалось вдвое больше. И на стороне разбойников выступали два мага, поочерёдно кидая в защитников какие-то яркие сгустки энергии, а вот магическое прикрытие каравана обеспечивал лишь один, отражая удары из последних сил. Второй лежал чуть в стороне, а из-под него уже натекла на дорогу большая тёмная лужа. Обычные бандиты, один раз попытавшись быстро наскочить на заметно поредевшую охрану обоза, оставили перед телегами шесть тел и откатились назад, дожидаться окончания магического противоборства. Впрочем, долго ждать им явно не придётся, один маг не сможет долго продержаться против двоих, не сильно уступающих ему по своим талантам. Вон, уже упал на колени, схватившись руками за голову: нападающие, похоже, решили повторить свой ментальный удар, сосредоточившись уже на нём одном. Сейчас они его дожмут, а потом легко задавят остальных защитников каравана, сумевших выдержать первую ментальную атаку. Те сейчас суетно пытаются достать магов противника из-за телег из своих арбалетов, но магов плотно прикрывают щитами воины. Части защитников бы отойти в сторону и попытаться ударить с фланга, тогда появится хоть какой-то шанс достать магов, только там их поджидают скучившиеся бандиты, у которых арбалеты тоже имеется вместе с заметным численным перевесом. Бандиты могли бы подойти ближе и перестрелять оставшихся защитников, только им явно не хочется зря рисковать. Успел заметить, как пара арбалетных болтов со стороны защитников каравана всё же нашли свои цели среди этой толпы, отчего та откатилась дальше, скрывшись из-под обстрела за складкой местности.
  Что ж, расклад предельно ясен, и можно попытаться совершенно безнаказанно влезть в чужую драку, кинув на весы судьбы свои тяжелые камни. До бандитских магов от меня чуть более трёхсот метров, ветра совсем нет, из автомата с оптикой попасть в них отсюда не составляет особого труда. Ловлю первый цветастый балахон на стрелку в центре оптического прицела, выбрав необходимую коррекцию по расстоянию, и плавно жму спуск. Беззвучный выстрел: магический глушитель сработал штатно, отдача привычно толкает в плечо, а я уже перевожу прицел на второго. Этого тоже моя пуля отбрасывает назад, в руки стоявших за ним бандитов. Те пребывают в явном замешательстве и собираются панически отступить, узрев быструю и совершенно непонятную смерть своих людей, однако, им это не позволяет сделать их командир - воин в серой кольчуге и с длинным мечом в руке. Даже кому-то крепко приложил плоской стороной по спине, дабы не сеял панику. Что же, дядя, извини, но третья пуля теперь предназначена тебе. Тяну спуск ещё раз, и быстро подобрав стреляные гильзы, трушу в ближайший лес. С остальными бандитами караванщики теперь и без меня разберутся, получив существенное преимущество в тяжелом вооружении в виде живого мага, а попадаться им на глаза мне совсем не с руки. Бандитам же и подавно.
  
  Идея срезать кружной путь по прямой оказалась далеко не самой удачной. Сначала я влез в большой и глубокий овраг, плотно заросший колючим кустарником, из которого еле выбрался, едва не оставив там штаны, потом вообще влетел в заболоченный ручей, думая перепрыгнуть его одним махом. Выручила амулетная конструкция, иначе бы банально утонул в топкой грязи. Пришлось вставать на небольшой привал, сушить и вычищать одежду, а потом возвращаться на дорогу, которая удачно обогнула все неудобные места. В результате подошел к уже закрытым на ночь поселковым воротам, причём, повстречавшийся мне в дороге и переживший нападение караван уже въехал внутрь. Перемахнуть ворота было делом одной минуты, ничуть не сложнее оказалось затеряться среди людей, собравшихся вокруг пришедшего передо мной каравана, на меня просто никто не обращал внимания. Для героев и собравшихся любопытствующих из ближайших трактиров прямо на улицу выставили длинные столы, чтобы хоть как-то разместить всех желающих. Трактирщики за сегодняшнюю ночь явно сделают месячный план по продаже крепких напитков. Три потраченных автоматных патрона полностью окупили себя, отвлекая внимание местных жителей на новых героев. Даже немногочисленная поселковая ночная стража вальяжно расселась за столами в первых рядах, принимая обильные возлияния. Грабившая караваны около самого Перевала шайка для местных обитателей была хорошо знакома, и собравшийся народ откровенно радовался, слушая рассказы караванщиков о том, как им удалось отбиться, нанеся бандитам серьёзные потери и прогнав деморализованные остатки банды в лес. Про невидимую руку судьбы в моём персональном лице, вовремя свалившую бандитских магов, естественно, никто не упоминал. Посмотрел со стороны на это скопление веселящегося народа, отметив очевидное - далеко не все местные по-настоящему рады разгрому шайки. Наверняка они или связаны с ней напрямую, или занимаются сбытом награбленного добра. И теперь такой хороший источник лёгкого дохода временно перестал существовать. Побитая шайка вскоре снова возродится как птица феникс из пепла, пополнив свои потери за счёт постоянно прибывающих в Смертные Земли ссыльных или же приняв к себе разбежавшихся из Искательского Посёлка бандитов, и всё вернётся на круги своя. Уж больно место для разбойников удачное. Можно спросить - почему не ловит мышей местная стража? Ответ очевиден - она имеет свою долю с грабежей. Впрочем, скорее всего, грабежей-то как раз немного, а вот постоянный сбор дани с проходящих караванов обязательно должен присутствовать. Грабят лишь тех, кто не хочет платить и тех, за кем не стоит весомая сила. То есть, если какие-то особенно храбрые искатели сложатся и, добыв бумагу с правом авторитета для прохода через первые врата, захотят сами сбывать добытый хабар на Большом Базаре - ничего у них не выйдет. На подходе их встретит многочисленная банда с хорошей магической поддержкой и покажет высший класс, дабы другим дуракам впредь неповадно было. Стоит заметить - такое положение большинство местных вполне устраивает. Многочисленные посредники тоже хотят хорошо есть, желательно поменьше шевеля руками и ногами. И нет ничего более быстрого для обретения достатка, чем вымогательство и грабежи. Обычное дело.
  Дождавшись наступления полной темноты в стороне от празднующих свою и чужую победу людей, шагнул через односторонние врата. Из рассказа Талика я хорошо знал, что за первыми вратами никто из стражи не следит. Просто нет удобной возможности, да и особой необходимости. Пройти из Смертных Земель на Перевал могут только имеющие 'короткоживущий проходной одноразовый амулет', сделанный из бумаги с правом авторитета и специальной печати администрации, а также считанных по пальцам одной руки владельцев специальных амулетов-ключей.
  
  Едва оказавшись с другой стороны, удивился сильным метаморфозам, произошедшим с момента моего первого посещения Базара на Чёрном перевале. Начну с сильного изменения фона Дыхания Мира. Скажу проще - использовать магию здесь стало крайне затруднительно. У меня и так нынче не самая лучшая форма, но тут какие-то непонятные колебания фона вообще сводят все попытки даже самого простого взаимодействия с амулетами практически к нулю. Очередная аномалия, сдерживающая магические возможности людей, сильно отличающаяся как от воздействия известных мне подавляющих амулетов, так и от полного исчезновения обычной магии внутри 'Чёр6ого пятна'. Следствием возникновения этой аномалии оказался переезд значительной части торговой братии ближе к первым вратам, несмотря на царящий здесь постоянный холод. Буквально через десяток метров от врат начинались легко сборные торговые палатки и ларьки. И даже сейчас, посреди ночи, торговля активно продолжалась, судя по мельтешению людей туда-сюда. Чем дальше к центру базара, на котором располагался Храм Истинного, тем сильнее проявлялась магическая аномалия. Очевидно - сам Храм и являлся её источником. Впрочем, пока кроме определённого дискомфорта для тех, кто может привлекать внешнюю силу, данная аномалия ничем особенным не выделялась. Обычные люди могли её и вовсе не чувствовать. Накинув на голову капюшон плаща, в котором меня сложновато опознать, прошел знакомыми улочками и вышел к известной мне оружейной лавке, недалеко от центральной площади. Она тоже в это время оставалась открытой, а её хозяин пребывал на своём месте, торгуясь с очередным придирчивым клиентом за какую-то мелочь в виде самого обыкновенного кинжала. И вообще сразу бросилось в глаза изменение выставленного ассортимента оружия, по сравнению с миом прошлым посещением Базара. Ассортимент оказался откровенно беден. Самые обыкновенные короткие мечи да простые кинжалы и больше ничего. Ни луков тебе, ни арбалетов, разве пара топоров устрашающего вида из не самого лучшего железа. Складывалось впечатление - тут недавно ополчение вооружали, сметя всё более-менее пристойное оружие. Дождавшись в сторонке, когда поздний покупатель всё же выложил полный серебряк за простую железку и покинул лавку, обратил внимание хозяина на себя, подойдя ближе и скинув с головы капюшон.
  - Ба, кого я вижу, - расплылся в улыбке узнавания хозяин, - а мы-то тебя уже в покойники благополучно записали...
  - Не дождётесь! - фыркнул в ответ на такое оригинальное приветствие.
  - Ты, погляжу, 'серых' вообще не боишься? - собеседник отстранился немного от меня, внимательно разглядывая экипировку. - Надо же, через врата сюда с оружием свободно прошел. Расскажи, кому дал деньги и сколько? Очень надо, в долгу не останусь.
  - Да никому не давал... - заметив неверящий взгляд, добавил: - Правда. Прошел совершенно свободно, не привлекая лишнего внимания. Мне оно сейчас совершенно ни к чему, как понимаешь. Лучше расскажи, что тут у вас происходит, откуда такие резкие изменения?
  - Ты действительно не знаешь? - заметно удивился капитан гвардейцев, занимающийся торговлей оружием в свободное от службы время.
  - Откуда мне в глубине Смертных Земель знать о тутошних событиях? Вот, пришел поинтересоваться, как вы тут без меня живёте.
  - Плохо мы живём... - погрустнел хозяин оружейной лавки. - Пойдём лучше сейчас ко мне в халупу, - предложил он, начав собираться, - там можно свободно поговорить, не опасаясь чужих ушей. Есть у меня к тебе пара интересных предложений. Ты ведь тоже не просто так сюда пожаловал?
  - Угу, - кивнул, подтверждая наличие у меня некоторых далеко идущих планов.
  Накинув на плечи такой же, как у меня, плащ, капитан закрыл свою лавку на хитрый механический замок, и повёл петляющим путём обратно в сторону первых врат, свернув в конце к нагромождению каких-то небольших деревянных сарайчиков.
  - Пришли, - сказал он, пропуская меня внутрь своего небольшого жилища.
  Две простых лежанки, шкаф, стол, и... самая настоящая керосиновая лампа! Видя моё удивление при виде последнего предмета, он ухмыльнулся, заметив:
  - Запрещённое наследство алхимиков, внутри нет совершенно никакой подчинённой силы, а свет даёт. Знающие люди говорят - алхимики использовали подобные предметы для быстрого обучения любых простаков работе с печами мягкого тепла. Даже у меня кое-что начинало получаться, пока 'серые' не запустили какой-то новый амулет в Храме.
  - Здесь с силами что-то непонятное творится, - прокомментировал ему свои ощущения.
  - Ты ещё хорошо держишься, до лавки спокойно дошел... - бросил он любопытный взгляд в мою сторону, ненадолго оторвавшись от созерцания мерцающего пламени. - Другие буси дальше этого хламовника обычно теперь не заходят, дурно им становится. А некоторых новоприбывших ссыльных от вторых врат так вообще на руках нести приходится.
  Ну да, чем ближе я подходил к храму, тем сильнее ощущались колебания магического фона. Мне-то уже привычно терять контакт с силой, а вот местным туго приходится. Хотя тут явно что-то другое. Попробовав захватить совсем чуть-чуть силы из воздуха, ощутил сильный рывок. Эта сила сначала резко рванулась в меня целым потоком, а потом также резко отхлынула обратно, оставив после себя ощущение большой кровоточащей царапины, которое, к счастью, быстро прошло.
  - Лучше не пробуй, - покачал головой капитан, заметив моё фиаско. - Буси теперь тут лучше не трогать силу. После недавней резни 'серые' приняли самые решительные меры.
  - А как же они сами? - удивился его заявлению, улавливая новую информацию практически между слов.
  - У них особая подготовка, а потому что-то могут и сейчас. Только медленно у них это получается. Но здесь им мало кто может теперь что-либо противостоять. Буси тут ни на что не способны, амулеты бездействуют, от мечника они поставят самый простой щит и легко поразят наглеца молнией из руки, а арбалетчику вообще нечего ловить, тетива при натяжении сразу рвётся.
  - Сурово! - пришло на ум только одно подходящее слово.
  - Не любят 'серые' умирать, - и, заметив моё любопытство, гвардеец начал рассказывать дальше: - После того, как ты с Ведьмой сумел благополучно отсюда сбежать, Слуги закрыли вторые врата на выход, дожидаясь твоей поимки. Говорили - 'подождите пару-тройку дней, зажарим наглеца, и всё станет как раньше'. Но прошла дюжина дней, а тебя так и не поймали. Говорили, ты сгинул где-то по пути, но 'серые' так и не открывали врата. Купцам такое дело, естественно, совсем не нравилось. После того, как Храм взял от них большое подношение, но так и не открыл врата, купцы подкупили глупых людей, и те подняли бунт. Любимчик 'самого белого' получил два арбалетных болта в глазницы, второму его постельному другу прямо в Храме размозжили прилетевшим топором голову, подошедшая на помощь из-за вторых врат 'серая братия' понесла серьёзные потери и отступила обратно. Главный храмовник сумел сбежать вместе с ними, но в спешке потерял свой амулет-ключ. Бунтовщики с помощью того амулета рванулись толпой за удравшими Слугами, но там их уже поджидал большой отряд Борцов со Скверной. Быстро раздавив прорвавшихся, Борцы пришли на Базар, сразу убивая всех, кто пытался оказывать сопротивление. В общем, много глупого народа извели. Купцов же Борцы не трогали, если те сами за оружие не хватались. Когда бунт окончательно подавили, с ними стали разбираться вернувшиеся Слуги Истинного, требуя компенсацию за понесённый ущерб деньгами. Вначале давили купцов сильно, но после того, как главный храмовник получил измазанный испражнениями арбалетный болт в своё плечо, до них дошло - не стоит совсем уж толкать торговый люд в топкое болото. Стрелка так, кстати, и не поймали, при попытке догнать, потеряли четверых опытных Борцов со Скверной. Тот тоже оказался опытным буси, вроде тебя, и сумел затеряться где-то тут, на Базаре. По крайней мере, за ним погоню на ту сторону точно не посылали. Через два дня после этого вторые врата всё же открыли для выхода некоторых купцов, но активировали какой-то особенный амулет, сделав невозможным повторение произошедших событий. Теперь Базар разделился на несколько кварталов по силе воздействия того амулета. Где мы сейчас находимся - далеко не самое лучшее место, зато сюда храмовники стараются не заходить без особой необходимости.
  Прервав свой рассказ, капитан открыл тёмную бутыль и сделал из неё несколько больших глотков.
  - В общем, после того бунта плохо здесь стало... - продолжил он напившись, отряхнув бороду от капель и вытерев рукавом усы. - Вместо нашей охраны из бывших солдат, теперь дежурит храмовая стража, а у тех, если на что-то случайно глаз ляжет - хочешь - не хочешь, а отдавай, иначе убьют без лишних разговоров. Оружием здесь тоже стало совершенно невозможно торговать. В южных королевствах начались волнения черни, лорды спешно собирают карательную армию. Оружием их обеспечивают 'серые', скупая всё ещё до первых врат в посёлке по мизерным ценам, строго запретив остальным проносить что-либо сюда. Даже личные кинжалы проносить запретили, потому-то я и удивился, увидев тебя при полной сбруе.
  - Я там вообще не заметил какой-либо охраны перед вратами, - недоумённо пожал плечами в ответ на его слова.
  - А как ты тогда смог пройти? - удивился капитан. - Кто тебе поставил вторую проходную печать на бумагу? Мне бы сейчас очень пригодилась возможность протащить сюда кое-какой небольшой груз. Но с той стороны сейчас всё строго, вторую печать для прохода ставят только перед самими вратами, после тщательного осмотра людей и груза.
  - Мне для прохода сюда не нужна печать, - решил раскрыть собеседнику свой маленький секрет, всё равно он бы и сам вскоре додумался, достав для обозрения свой амулет Искательского Братства, хотя в этот раз у меня имелся при себе и другой проходной ключ.
  - Надо же... - покачал он головой, - знать, Братство ещё не исчезло, - сразу догадался он, что к чему, едва увидев переливающийся небольшой кругляш.
  - Как видишь, - довольно кивнул ему. - Ты прежде намекал, у тебя не одна просьба будет? - спросил, решив сразу же разделаться со всеми вопросами.
  - Да, - согласился бывший капитан гвардии. - Нам отсюда требуется срочно уходить, - он перешел на шепот, приблизившись ко мне ближе. - Сейчас храмовников всего две дюжины человек, но знаю, скоро их тут много соберётся, тогда 'серые' и за нас возьмутся, припомнив все былые заслуги. Хорошо, если просто тихо голову отрубят, очень не хочется напоследок порадовать публику из огненного круга. Сам понимаешь, путь отсюда только в одну сторону. Но там нас тоже никто не ждёт с распростёртыми объятиями, скорее наоборот, найдутся желающие кое-что припомнить лично мне и моим людям. Всякое, знаешь ли, тут бывало. В города Лесс и Титс нам путь закрыт. Остаётся Юмаю, но, как мне известно, у тамошнего смотрящего своих бойцов хватает. Идти в городскую стражу и стоять на воротах - самое последнее дело для таких опытных бойцов, как мы. Однако до нас дошли слухи, там новый молодой авторитет недавно появился. Про него здесь мало говорят и всё больше какие-то небылицы, но верные бойцы ему явно были бы не лишними. Раз он только недавно обрёл свой знак - значит, своей дружины ещё не успел собрать или собрал из всякого... ну ты меня, вижу, хорошо понимаешь. Вот я и думаю, ты же, вроде как из тех мест и сможешь как-то поспособствовать нам в устройстве в его дружину. Поговори с этим авторитетом от нашего имени, подарок передай...
  Бывший капитан гвардии вытянул из-под лежанки небольшой тряпичный свёрток, развернув его, протянул мне с виду самый обычный кинжал с простой рукоятью. Однако приглядевшись внимательнее, стало ясно - 'простым' этот ножичек совсем не является. Во-первых, он не металлический, а костяной. Только эта серая кость лезвия с лёгким металлическим отливом явно крепче даже насыщенной магией стали. Во-вторых, рукоятка кинжала являлась сложным амулетом древних мастеров, я их уже немало насмотрелся, чтобы сразу отличать. Не имея возможности коснуться его вниманием силы, поднял взгляд на своего собеседника, ожидая его дальнейшего рассказа. Но он только покачал головой, правильно поняв мой беззвучный вопрос.
  - Только настоящий авторитет сможет обращаться с этим предметом, - ответил он после небольшой паузы, взяв у меня его из рук обратно и опять заворачивая в длинную тряпку. - Для обычного человека он опасен. Не как оружие древних мастеров, по-другому. Лично я проверять на себе не собираюсь и тебе не советую. Судя по имеющимся у меня сведениям - это личный кинжал самого последнего легендарного Короля. Любой авторитет сможет это легко подтвердить или опровергнуть, едва коснувшись его своим знаком. Уверен, такой редкий подарок заинтересует того новичка и он обратит своё внимание на дарителя. У него пока мало опытных людей и у нас появятся неплохие перспективы стать в его дружине десятниками и даже сотниками. Всё же гвардейским опытом и подготовкой тут мало кто может похвастаться. Если всё сложится хорошо, мы точно в долгу не останемся.
  -Хм, - покачал головой, выражая серьёзные сомнения, - допустим, я передам ваш подарок тому авторитету, есть некоторые совместные дела, знаешь ли, но как мне его просить за вас? Он спросит меня - 'кто эти люди и уверен ли я в них?' Что мне ему ответить? Мол - 'видел одного пару раз, когда Базар посещал, с виду хороший мужик, но больше ничего не могу сказать, в деле не видел'?
  - Действительно... - немного поскучнел мой собеседник. - Ты можешь что-либо от себя предложить, дабы проверить в деле меня и моих людей? Не просто так же сюда заявился, чую - дело у тебя серьёзное.
  - Ты прав, есть одно дело, - покачал головой, изображая лёгкую задумчивость. - Только пока не знаю, получится или нет, уж больно всё изменилось с прошлого раза. Может лучше и вовсе не браться, свалив отсюда по-тихому, пока твои 'серые' не обнаружили. Знаешь, когда ими планируется очередной огненный ритуал?
  - Знаю, - утвердительно кивнул он, - через три-четыре дня. Они только вчера установили новое 'Око Истинного' над Храмом. Раньше объявляли казнь на послезавтра, но теперь откладывают ещё на пару дней, кого-то важного ждут со стороны королевств. Неужели ты решил второй раз им весь праздник испортить, как и обещал? - совершенно неверяще посмотрел он в мою сторону.
  - Попробую, - злорадно улыбнулся, обнажая зубы в ответ на его вопрос. - Только придётся тщательно подготовиться, решить дело с наскока, как в прошлый раз, теперь уже не удастся.
  - Готов оказать любую посильную помощь в ответ за услугу, о которой говорил до этого, - бывший гвардеец изобразил лёгкий поклон.
  - Хорошо, услуга за услугу, - решил предложить некую договорённость относительно дальнейших совместных действий: - Если у меня получится отбить вторую жертву и пустить кровь Слугам Истинного, а также потом удачно сбежать от погони с вашей помощью - смогу устроить тебя и твоих людей в дружину нового авторитета. Даю своё слово!
  Бывший капитан гвардии удовлетворённо кивнул, приняв моё слово даже без огненного подтверждения. Дальше мы обговорили некоторые детали предстоящей подготовки. Из рассказа капитана и своих ощущений, сделал вывод - подавляющее магические возможности поле имеет сходную природу с дикой силой. Вполне возможно - это и была как-то своеобразно сфокусированная сила окружающих 'Чёрный Перевал' гор, преобразованная особым амулетом, находящимся сейчас в храме. Пройти туда и отключить его, не имелось никакой возможности. Вернее - пройти как раз можно, перебить с помощью огнестрельного оружия немногочисленную охрану из слуг-храмовников не так сложно, вот только сам амулет вряд ли удастся быстро разрушить без применения взрывчатки. Про его отключение можно сразу не думать, для того нужно суметь привлечь в его поле магическую силу, и долго разбираться с устройством непонятного артефакта. Причём, в это время посторонние помехи со стороны, в виде появления любопытной храмовой стражи и самих Слуг Истинного крайне нежелательны. Но с другой стороны, потенциальные возможности моих противников благодаря действию амулета тоже сильно ограничены. На вооружении у них исключительно колюще-режущее оружие, арбалетов нет. Магия не самая сильная, а главное - оперативная. Да и самих противников, если верить рассказу капитана - едва половина сотни наберётся. Этих, при некоторой удаче, и перестрелять можно, коли те полезут в драку. Серьёзную опасность представляют лишь молодые Борцы со Скверной, сидящие между вторыми и третьими вратами, их там несколько сотен, но если провернуть все дела быстро - они банально не успеют подойти к завершению 'праздника'. А дальше всё определит длина ног и состязание умения заметать следы и опыта следопыта. В общем, совсем безнадёжным дело не выглядит, но как соотнесётся реальность и мои грандиозные планы - только время покажет. Для меня оказалось неприятным сюрпризом полнейшее неумение капитана читать карты. Ибо вместо привычных карт здесь использовались амулеты, хранящие зрительные образы и картинки реальной местности. С одной стороны - это достаточно удобно, не приходится прикладывать особых усилий для ориентирования на вложенный в амулет картинки местности. Там всё исключительно наглядно, при условии, если предварительная разведка проведена качественно. А с другой - такая система не позволяла использовать масштабирование и давала лишь приблизительные ориентиры, не вполне пригодные для уточнения реальной обстановки на конкретной местности. Благо, мои объяснения бывший гвардеец понял практически сразу, не пришлось его долго учить. Действительно незаурядная личность с хорошо развитым интеллектом, даже удивился, почему о такой простоте и удобстве он сам раньше не догадался. По моей карте прикинули несколько маршрутов возможного отступления в обход дорог. Нужно проверить проходимость нескольких неудобных мест... - тут я недобрым словом про себя помянул овраг с колючками и болотный ручей, встретившийся на пути сюда. Собственно, основная подготовка и разведка ложилась на капитана и его людей. Всего с капитаном оставалось девять бойцов, за которых он мог поручиться, как за себя самого. Все, так или иначе, попали сюда из-за своей принципиальности и нежелания терпеть чужую подлость, даже если она имела высокий статус в гвардии. Ещё троих бывших гвардейцев капитан предлагал взять с собой на последнем этапе, но не посвящать их раньше времени в какие-либо планы. Люди они хорошие, но у них может взыграть чувство долга, оставшееся даже после снятия огненной клятвы верности. Про оставшуюся дюжину бойцов, находившихся ранее под его командованием, он ответил очень уклончиво. Видимо, просто не хотел говорить про них ничего плохого, так как те тоже имели в прошлом прямое отношение к гвардии. Сказал просто и понятно - 'они и при новой власти неплохо тут устроятся'. Что ж, одной фразой сумел передать очень точную характеристику определённому типу людей, дальше можно ничего не объяснять. Итогом нашего ночного разговора стал запуск операции 'Возмездие', как мысленно окрестил её для себя. Бывшие гвардейцы, желающие перейти в дружину нового авторитета в моём персональном лице, разделятся на две группы: одна завтра пройдёт в Смертные Земли на разведку обходных троп, а вторая подготовит путь отхода с этой стороны врат. Отступать придётся с максимально возможной скоростью, отрываясь от неизбежной погони. Потому потребуются эликсиры и серьёзная поддержка магией. Магию я смело возлагал на себя, но при мне не имелось нужного количества эликсиров, брал ведь только для одного себя по самому минимуму. К счастью, на Большом Базаре даже сейчас можно купить всё что угодно, хватило бы денег. Потому мне, как заказчику, пришлось сразу раскошелиться на шесть золотых, за эти деньги капитан обещал добыть всё необходимое и даже составить некоторый запас на случай непредвиденных обстоятельств. В общем, мне оставалось лишь подготовить себя. Очень хотелось быть хоть на что-то способным в магическом плане, а для этого необходимо справиться с дикой силой. Что ж, придётся пить эликсир из печени горного кота, и пытаться в очередной раз превозмочь себя. Три дня у меня на всё это пока есть.
  
  'Долгий путь в тысячу ли начинается с одного маленького шага', - сказал мудрец, стоя над пропастью в тысячу ли глубиной. И для меня этим маленьким шагом в пропасть, оказался всего лишь один глоток эликсира, принятый для проверки его действия. По результату данной проверки я собирался строить дальнейшие планы. Наверное, стоило сразу выпить дозу в треть фляги, рассчитывая на комплексное воздействие эликсира из печени горного кота на свой организм, как некогда обещал зельевар, а не только на один кратковременный эффект. Кто ж знал? Поначалу мне сильно полегчало, постоянное дёргание окружающего фона силы перестало давить на мозги. В относительной благости прошла всего пара часов, а затем наступила суровая расплата. Ведь только собрался уснуть после длинного и напряженного перехода, благо бывший капитан гвардии оставил меня одного в своём скромном жилище, отправившись выполнять наши договорённости. Едва закончилось действие эликсира, на меня мгновенно обрушилось всё сдерживаемое им прежде в многократно усиленном объёме. Рвущиеся снаружи силы разорвали моё засыпающее сознание в один момент. Боль и прочие 'приятные' ощущения, сопутствующие этому процессу можно не упоминать. Дальше началась бесконечная борьба за собственное существование, имея приличный опыт собирания себя, едва я кое-как собирал себя во что-либо похожее на целостность, как снова разрывался внешней силой на отдельные осколки. Снова приходилось восстанавливаться, и процесс повторялся вновь и вновь. Оставшимися целыми клочками сознания прекрасно понимал - нельзя останавливаться и бросать эту, казалось бы - совершенно бессмысленную работу. Стоит перестать барахтаться и вскоре люди найдут тут или бездыханное тело или овощ в человеческом обличии. Но процессы разрушения всегда неизбежно следовали за моими попытками восстановления, а я продолжал снова и снова собирать свои обломки поближе друг к другу. В какой-то момент, когда чередующиеся разрушения процессы восстановления стали идти сами собой, отчаянно боровшаяся за жизнь искра сознания покинула меня окончательно.
  
  Обретя самосознание, некая сущность решилась осторожно оглядеться. Имеющаяся память услужливо подсказывала ей обязательное наличие у неё такого объекта как физическое тело вместе с набором каких-то полузабытых чувств этого самого тела. Сущность быстро обнаружила тело, которое явно оставалось тем же самым, каковое отложилось у неё в памяти. Только установление контакта с телом у сущности никак не получалось. Тело вообще несколько не вписывалось в образы памяти чувств. Судя по откуда-то имеющемуся у сущности ощущению времени, сердце сокращалось только один раз в несколько минут, дыхание сильно растягивалось, и за ним было сложно следить. Но окинув тело ещё одной формой своего взора, которых у неё почему-то оказалось несколько, сущность удостоверилась в его жизнеспособности. Потоки некоей связанной энергии постоянно перемещались внутри тела, некоторые практически стояли на месте, другие еле-еле текли, а отдельные пульсировали и перемещались по своим каналам так быстро, что сущности пришлось серьёзно поднапрячься, чтобы рассмотреть заинтересовавшие её детали. Удостоверившись в наличии обязательного к присутствию тела, сущность устроила тщательную ревизию доступной памяти. Быстро собирая связанную мозаику из отдельных кусочков, она, наконец, обрела собственное имя и построила цепочку событий, предшествующую её появлению из глубины небытия. Это подтолкнуло её к большей тщательности и аккуратности в работе с наличествующей информацией. Сущность быстро обретала некогда присутствующие и недавно утраченные черты характера, вспоминала своё собственное человеческое прошлое. Она, наконец, вспомнила и окончательно осознала своё утраченное 'Я'.
  
  Я долго не мог понять, отчего тело не слушается моих команд. Оно жило своей собственной жизнью, пребывая в состоянии полусна. Даже его немногие чувства доходили до меня с каким-то грандиозным запозданием, ощущения оказались сильно похожи на сон, в мгновениях которого проходят часы, недели и даже годы. Моё сознание сильно обгоняло внешние процессы в материальном мире. Перейдя на взор силы, осмотрелся вокруг. Рядом с собой никого не нашел, но легко проникнув за стены хлипкой хибары, сразу же заметил других людей за стенкой соседней. Сильно удивила чрезвычайно низкая скорость их движений, как в сто раз замедленной киносъёмке. Оттолкнувшись вниманием ещё дальше, проникая в другие утлые домики, везде наблюдал одну и ту же картину - внешний мир как будто встал на паузу, или же моё восприятие себя и окружающей реальности многократно ускорилось по сравнению с прежними временами. Теперь понятны все наблюдаемые телесные проблемы. Для получения контроля над телом придётся сильно замедляться, перейдя в режим прямой связи. Замедление потребовало очень значительных усилий и множество субъективных часов, хотя в реальном времени внешнего мира прошла едва ли полная минута. Едва обретя телесный контакт, обнаружил недостаточную состыковку своей памяти и имеющейся в телесном мозгу. Странное такое состояние нарушения связанных цепочек воспоминаний. Вроде как всё на месте, но множество мелких, а кое-где и крупных деталей совершенно не соответствовали друг другу. Пришлось проводить ещё одну ревизию, воспоминая свою прежнюю жизнь чуть ли не с самого момента рождения. Раньше бы у меня что-либо подобное не получилось, даже если бы сильно захотел, зато теперь память легко открывалась по первому желанию, как открытая книга. Вспоминались даже давно позабытые моменты жизни, причём, не всегда самые приятные. Хорошо хоть самооценка уже не падала ниже плинтуса при прикосновении к тем далёким событиям, хранящимся в моей памяти. Тем не менее, в конце ревизии пришло грустное осознание - идеальной памяти у меня до сего момента явно не существовало. Я легко мог вспомнить внешний вид прочитанной книги, мог в самых общих чертах восстановить её содержание, но детальных подробностей память, увы, не сохранила. Только то, что вызывало сильный эмоциональный отклик при прочтении, или к чему приходилось обращаться несколько раз при заучивании. Да, временами возникало ощущение полного тождества памяти и реального восприятия, но стоило лишь начать вдаваться в мелкие детали - как картинка быстро рассыпалась. Увы, приходится признать - биологический мозг далёк от совершенства самого обыкновенного компьютера. И работает мозг с внешней информацией очень специфично, быстро отсекая всё мало актуальное для него ещё на стадии непосредственного восприятия. Дальше отсев лишнего продолжается, оставаясь в нейронных связях биологической памяти с большими потерями. А потому моя неожиданная радость обрести всю прочитанную в прежней жизни информацию в виде пригодном к применению в любой момент, оказалась преждевременной.
  Проведя ревизию, снова стал исследовать самого себя взором силы, переходя с одного вида на другой. За прошедшее с момента потери сознания время, мои внутренние структуры сильно изменились. Во-первых, в очередной раз резко возросло количество каналов жизненной силы. Заметно усложнились их связи друг с другом и образованные в местах связей узлы. Цвет восприятия этой силы тоже изменился, став бледно-белым, почти прозрачным. Заглянув внутрь своей головы, чуть не потерял последнюю нить мысли, обнаружив нечто совершенно немыслимое: мозг переполнялся тончайшими нитями, связями, каналами, в которых часто-часто пульсировала прозрачная жизненная сила. Складывалось впечатление - во мне выросла дополнительная энергетическая нервная система, куда, судя по некоторым ощущениям, и перешла основная психическая деятельность.
  В этот момент меня кто-то попытался неожиданно подвинуть с насиженного места, попробовав взять власть над моим телом. Вовремя частично перейдя в ускоренный режим, отсёк неожиданно появившегося паразита, попытавшись ответно атаковать, но сразу нарвался на подставленное с той стороны зеркало. Я атаковал самого себя. Взятая пауза и попытка разобраться в ситуации, быстро принесла свои плоды. Оказалось, параллельно мне с теми же задачами разбирался ещё один процесс меня же самого. Моя другая копия, собранная из разбитых осколков некогда единой личности. Напрямую ассимилироваться со мной эта копия категорически не пожелала, справедливо считая себя единым целым. Мы уже, было, собирались подраться, выясняя, кто из нас кто, когда проявила себя третья сила. Естественно, точно такая же копия. Затем нас стало четверо, пятеро и приблизительно через три часа реального времени, собрался целый консилиум из восемнадцати отдельных голосов, каждый из которых претендовал на единственную исключительность. Хорошо хоть каждый помнил про такое психическое заболевание - как шизофрения с раздвоением личности. Вот только нас тут оказалось далеко не двое, и как делить одну тушку на восемнадцать жильцов никто из них не догадывался. Требовалось принимать совершенно нестандартное решение. И всё же коллективный разум сумел победить индивидуалистические амбиции. Раз уж получилось случайно размножиться, было бы глупо возвращать всё к изначальному состоянию. Каждая часть первой личности ныне образовывала собственную материально-энергетическую основу и могла существовать относительно независимо от всех прочих, имея общую привязку к одному общему телу. Более того - скорость мышления и действий отдельной сущности в автономном режиме оказался существенно выше, чем в телесно-ассоциативном. Мы даже провели тесты, определяя, кто из нас более быстрый. Естественно, получилась очередь, чётко соответствующая той, в которой сущности пытались брать контроль над телом. Теперь оставалось создать из всех нас нечто общее. Объединить наши банки памяти удавалось исключительно через медленную память тела, чем мы дружно занялись, сняв взаимные барьеры. Затем, во многом повторяя устройство компьютерных процессоров, мы постепенно модернизировали себя по одному проекту. Память тела стала общей, через неё мы обменивались нужными данными, сливая собственное отдельное восприятие в одну картинку. Чтобы постоянно не замедляться, каждая отдельная сущность при этом активно пользовалась своими ресурсами, сливая результаты работы в общий котёл. Далее занялись распределением постоянных ролей. Хоть все части происходили из одного целого, но по результату многочисленных проверок, выяснилось - все мы немного разные. Кому-то легче удаётся одно, кому-то другое. К примеру, мне, первой сущности, с самой большой скоростью течения внутренних процессов, лучше всего удаётся вести 'Основную личность', быстро обрабатывая и перераспределяя приходящую информацию параллельно с управлением телом. Самой медленной из нас легче давалось дальнее наблюдение с помощью обычного взгляда силы, ей не мешал даже постоянно дёргающийся внешний фон. Совместная проверка тела дала повод для дальнейших размышлений. Один глоток эликсира заставил организм самостоятельно бороться за существование, как сознание боролось за себя. И организм, претерпев в некоторых местах заметные изменения, сумел победить. Теперь ему больше не нужен эликсир из печени горного кота, он сам способен постоянно вырабатывать необходимые ферменты для подавления негативного влияния внешней дикой силы.
  
  Почти трое суток длилась моя внутренняя перестройка. Капитан несколько раз пытался 'разбудить' меня, однако у него это не получалось. Замечая идущие в моём теле некие внутренние процессы, он не стал поднимать панику, просто решив немного подождать. Когда я поднялся и быстро уничтожил все найденные в округе съестные запасы, он рассказал, что публичная казнь огнём напротив Храма откладывается ещё на два дня, и поведал о проведённой его людьми подготовке.
  - Я подумал - тебя холодун накрыл, - сказал он, выкладывая из своего мешка на стол пьяняще пахнущую простую еду.
  Печёное мясо, хлебные лепёшки, варёные корни, по виду напоминающие репу... Тело срочно нуждалось в пище и сообщало об этом всему нашему дружному коллективу внутренних сущностей самым незамысловатым способом. Кстати, не все мы одновременно бодрствовали, активными оставались лишь двое, реже - трое, дабы экономить жизненную энергию, которой на всех одновременно пока не хватало. Уж больно много её ушло на собственную модернизацию. Однако при острой необходимости, все мгновенно пробуждались и включались в общую работу. Впрочем, в последнее время наше 'Мы', снова образовывало своеобразное единое 'Я'.
  - 'Холодун'? - переспросил своего собеседника, заметив незнакомое слово.
  - Вокруг тебя постоянно держалась плотная пелена холода, - пояснил он. - О такой очень редкой болезни раньше доводилось слышать от знающих людей. Думал, ты не выкарабкаешься, ибо её могли перенести только Великие Повелители, для остальных буси она смертельна. Но вспомнив твои прошлые проделки, немного успокоился и решил подождать, кто как не Великий Повелитель способен взять в себя весь ритуальный огненный круг сразу и при этом остаться живым?
  - Понятно. Какие ещё появились новости за время моего временного отсутствия?
  - 'Серые' ждут кого-то очень важного. Купцов обязали подготовить к огненному ритуалу подношение в пять тысяч золотых со всех сразу. Среди той братии сейчас серьёзные тёрки идут, кому по сколько скидываться. Их и до этого хорошо тряхнули, а теперь ещё раз требуют вывернуть карманы. Но купцы золото обязательно найдут, в этом можно не сомневаться. Кроме этого к подношению присоединятся деньги со зрителей. Обязательно присутствие всех постоянно тут обитающих и гостей, которые к тому моменту окажутся на Базаре. За просмотр берётся оплата тоже по целому золотому, а у кого не найдётся при себе таких денег - тех выпроводят за первые врата в Смертные Земли. В итоге ещё не менее пяти тысяч наберётся. Видимо, прибывающий из столицы королевств Белый Адепт стоит слишком высоко на лестнице в Главном Храме Истинного, ибо даже по столичным меркам предлагаемые ему деньги весьма велики. Торжественное подношение состоится сразу после казни, золото же во время оной пролежит на площади под не самой сильной охраной, - бывший капитан гвардии мне даже не подмигивал, но хитрое выражение его лица говорило само за себя.
  - А с нашими планами как? - тонкий намёк на весьма неплохую идею прихватить чужое золотишко я оценил, но потенциальным мертвецам деньги совершенно ни к чему.
  - Мои люди с той стороны врат передали сюда весть о нахождении подходящей для небольшого отряда тропы отхода по диким местам примерно на день пути. Тропа идёт по самой кромке гор, там сплошные завалы из камня, лошади не пройдут. Быстро двигаться тоже не получится, но и у вероятной погони возникнут аналогичные сложности, а по лесу в обход пройти ещё сложнее. В паре мест можно удержать оборону малыми силами против сильно превосходящего отряда противника при наличии достаточной поддержки со стороны буси. Надеюсь, у тебя хватит силы справиться с тремя-четырьмя средними Повелевающими в одиночку? - он внимательно посмотрел на меня, явно ожидая положительного ответа.
  - Если ты говоришь - ожидаются только Повелевающие - тогда справлюсь, - самоуверенно заявил ему, не будучи действительно уверенным в своих возможностях. - Но лучше постараться вообще обойтись без драки при отходе. Неужели нет подходящего варианта, гарантированно избежать столкновения?
  - Увы, - скривился капитан, - нам на хвост могут упасть сразу четыре отряда стражи, стоящие по ту сторону врат и которые, по идее, должны охранять основную дорогу от разбойников. У нас предполагается весьма небольшая фора по времени, а потому они вполне смогут нас догнать, имея свежие силы. Но там хороших бойцов нет, и буси скорее отбывают повинность, чем действительно несут службу. Им в задачу, вероятнее всего, поставят лишь попытаться задержать нас до подхода отрядов Борцов со Скверной. Против тех мы точно не выстоим даже с твоей помощью, - при последних словах мой компаньон совсем погрустнел.
  - Ничего, мне тут приходилось попадать и в более сложные переделки, - немного подбодрил его лёгким хлопком по плечу. - Продолжайте готовиться дальше, а мне стоит немного погулять и оглядеться на главной площади. Что-то ещё? - спросил, заметив явные проявления внутренней борьбы на лице капитана.
  - Деньги нужны, - нехотя признался он.
  - Сколько? - полез во внутренний карман за небольшим мешочком, выполняющим роль кошеля с золотом, ибо вряд ли вопрос решится одним серебром.
  - Дюжина, а лучше две, - высказал мне свои аппетиты капитан.
  - Куда столько? - удивлённо спросил его.
  - Раба выкупить хочу... - говорить ему явно не хотелось, но деньги, видимо, тому реально нужны.
  - Зачем тебе какой-то раб? - ещё больше удивился я.
  - Не мне, а тебе, мне нельзя служить и владеть рабами, - сразу поправил он меня. - Нужно выручить хорошего человека, иначе тот пропадёт.
  - Рассказывай! - мне стало реально интересно.
  - Раньше его звали Актиус Томи, походный зельевар гвардии и тайный поставщик всех столичных Лордов. Как пошел запасаться эликсирами, обнаружил его в рабстве у местного гада Таля Ова, занимающегося перепродажей редких эликсиров. Если сумею его сейчас выкупить, он тебе сам свою грустную историю расскажет, как его угораздило оказаться тут, причём в рабах. Таль, к счастью, пока не очень хорошо представляет, кто ему задёшево достался, считая очередным столичным бездельником с хорошими связями в прошлом, а потому имеется шанс. Но если тот узнает, кем на самом деле владеет, то он его гарантированно уморит просто из одной зависти, я его слишком хорошо знаю.
  - Хм, зачем такие большие сложности, - недоумённо пожал плечами, - может проще того барыгу просто по голове стукнуть?
  - Это не снимет с Актиуса рабской огненной клятвы, - капитан посмотрел на меня с заметным недоверием, с чего бы я не понимаю столь очевидных для всех вещей. - Чтобы её отменить, хозяин сам должен отпустить раба или передать право владения им кому-либо другому вместе с его клятвой. Таль слишком жаден и пуглив, потому может легко согласиться продать своего раба тому, кто имеет к последнему свои личные счёты. Я немного припугну его тобой, якобы, если ты не получишь того жалкого раба, то возьмёшься мстить его нынешнему хозяину.
  - Хорошо, - согласился на очередную мелкую авантюру, отсчитывая двадцать три золотые монеты, оставив последнюю пару себе, одну на оплату зрительского места, и ещё одну на всякий непредвиденный случай.
  Теперь пришло время разбегаться по своим делам. Капитану предстоит разбираться с судьбой со своего бывшего приятеля, а мне пора проверить свои новые возможности в здешней неблагоприятной среде.
  
  Несмотря на серьёзные изменения и постоянные притеснения со стороны храмовников, Большой Базар не прекращал своего делового бурления. Здешние постоялицы и многочисленные гости постоянно что-то покупали и продавали. Разгружались телеги караванов, пришедших из Смертных Земель, загружались другие, которые пойдут дальше в земли королевств. Основные торговые ряды кружком стояли поодаль от центральной площади с высоким шпилем Храма Истинного на ней. Храмовая стража изредка прохаживалась по торговым рядам, с помощью одной из своих сущностей я легко отслеживал их на большом расстоянии. Пересекаться с ними не возникало никакого желания. Вдруг привяжутся сдуру, несмотря на мой достаточно небогатый вид с самым минимумом видимого оружия. Даже свой меч с пояса отстегнул, оставив там висеть один нож. Кобуру с пистолетом под мышкой из-под плаща практически невозможно разглядеть, а автомат в кожаном чехле на заплечном ремне легко принять за своеобразную дорожную сумку, которые тут иногда носят спустившиеся с лошадей всадники. Приценившись к некоторым товарам и даже поторговавшись ради интереса, выяснил - цены на скупку добытого искателями хабара тут немного упали, а на продажу товаров из королевств, особенно еду - заметно выросли. Ничего удивительного - купцы всегда стремятся компенсировать поборы со стороны власти за счёт рядовых покупателей. И всё равно здешние цены оставались гораздо выгодней, чем в городах на той стороне врат, а потому торговый бизнес продолжит процветать несмотря ни на какие притеснения. Однако серьёзные перемены всё же бросались в глаза. Ассортимент предлагаемого к продаже товара заметно сократился. Уже нет того разнообразия тканей и выделанных кож. Даже самым простым оружием тоже практически никто не торгует, разве стало больше других металлических изделий, преимущественно бытового назначения. Пропали изделия, имеющие в себе многочисленные подчинённые силы, лишь самые мелкие и рядовые амулеты предлагались по завышенным ценам. Вероятно, внешний нестабильный магический фон на них действует далеко не лучшим образом. Зато стало немного шире продуктовое разнообразие. Несмотря на недавний плотный перекус, не удержался от посещения шатра местного фастфуда, уж больно соблазнительными оказались разносящиеся из него запахи жаренного на углях мяса. Снова набив желудок до самого края за одну мелкую серебрушку, решил, наконец, посетить центральную площадь.
  К народному религиозному празднику тут уже давно всё подготовлено: железный столб с наручниками в центре большого круга из горючего сланца как бы недвусмысленно намекал о бренности земного пути. Высокая конструкция, сложенная из толстых брёвен, как по мне, оказалась бы более красивой, но обычные дрова тут стоят неоправданно дорого, потому в дело идёт горючее, добываемое из земли. Трибуны тоже приготовились принять множество зрителей. Одна небольшая, расположенная точно напротив Храма, выделялась особенно, будучи предназначена для самых дорогих гостей. Судя по всему, тех предполагается на этом 'празднике' жизни не больше десятка, больше на той трибуне с комфортом никак не поместятся.
  
  Я оказался далеко не единственным, пришедшим взглянуть на место торжественной экзекуции. Недалеко от меня вальяжно прохаживалась парочка купцов, если судить по их внешнему виду, и вела между собой тихий разговор, надеясь, что их никто не слышит. Как это ни странно, место здесь для таких тайных разговоров самое подходящее. Непрекращающиеся легкие порывы ветра на открытом пространстве делали совершенно невозможным любое подслушивание обычным способом, а воспользоваться магией могли только Слуги Истинного, да и то с большими ограничениями. Впрочем, с помощью магии легко подглядеть, а вот с подслушиванием имеются серьёзные проблемы, так как звуковые колебания воздуха невозможно различить взглядом силы. Разве только воспользоваться чтением по губам, других способов мне не известно. Разыгравшееся любопытство опять взяло верх над осторожностью, и я решился проверить свои магические способности, самым незатейливым образом 'подслушав' тех двоих.
  Первый эксперимент показал - воспользоваться внешней силой в переменном поле неизвестного амулета достаточно просто. Нужно всего лишь подстроиться под его рваный ритм, пропуская пики частых максимумов и минимумов. Ритм же являлся каким-то особенным очень быстрым словесным речитативом, которым и модулировалась внешняя дикая сила, поступающая с гор. Мне не составило особого труда воспроизвести этот достаточно длинный закольцованный набор слов, правда из него я так ничего и не понял. Какая-то полнейшая совестная абракадабра, понятная только самим Слугами Истинного. Стало ясно и почему только они могли здесь пользоваться силой, и как они это делали. Им приходилось про себя постоянно мысленно проговаривать этот речитатив, предварительно синхронизировав его с колебаниями внешнего поля, привлекая внешнюю силу и делая магические действия только на определённых словах. Ошибаться с произношением и скоростью его мысленного проговора никак нельзя, всего один промах - и маг надолго теряет необходимую для действий концентрацию, получая сильный удар по всем органам чувств. Естественно, делать несколько дел сразу удавалось только самым подготовленным среди Слуг Истинного, да и то им не хватало своих мыслительных ресурсов для осуществления чего-либо сложного. Без сильного ускорения сознания вычленить и запомнить речитатив из фона абсолютно нереально, любителя 'взламывать пароли' ожидает множество самых непередаваемых ощущений. Элементарная, но весьма действенная защита, проста, как всё действительно гениальное. Правда, с моим размноженным и укоренным сознанием взломать её проще простого. Даже в единичном ускоренном потоке легко получалось держать ритм и делать все необходимые магические действия.
  Разобравшись с магией и установив устойчивое дистанционное наблюдение за лицами подопечных, пробовал понять, о чём они ведут речь. Чтобы достигнуть положительного эффекта, к делу пришлось подключаться сначала сразу трём сознательным потокам, потом, когда карта соответствия мимики лица, движения губ и звуков была составлена, стал легко справляться и один. Огорчало лишь одно обстоятельство - похоже, удалось застать только окончание разговора:
  - ... и учти, мой человек со всем необходимым станет ждать его только до вечера, ему тоже не хочется попадать в бардак, который начнётся сразу после, - говорил тот, кто толще, тому, кто выше.
  - Когда выходишь, Дес?
  - Телеги уже давно загружены, люди собрались, бумага на проход получена. Сразу после нашего возращения и двинусь, чего тянуть? Хочу успеть подальше отойти, мало ли кто из них потом спохватится. Время дорого.
  - По-моему, ты преувеличиваешь их расторопность на чистой земле дальше одного дневного перехода. Они скорее тут будут долго рыться, если удастся осуществить всё задуманное.
  - Я не люблю напрасно рисковать, ты знаешь. Деньги, даже такие, того совсем не стоят. И потом, хочется ещё сюда не один раз вернуться, не оглядываясь постоянно себе за спину.
  - Понимаю, иначе бы не предлагал тебе войти в это дело.
  - А ведь и ты не только ради денег взялся иметь дело с ним.
  - Это уже мой личный принцип.
  - Тоже ведь отомстить хочешь. Много они с тебя содрали?
  - Лучше не спрашивай!
  - Хорошо, не стану. Всё хватит говорить, и да поможет нам Он! Проводишь до моего торгового двора?
  - Идём.
  Два заговорщика стали молча удаляться от центральной площади в сторону торговых рядов, оставив меня с размышлениями о том, что я далеко не один такой здесь хитрый. И кто-то строит свои непонятные планы на самое ближайшее время, с которыми у меня есть немалый шанс пересечься.
  
  Оставшееся до 'праздника' время я только отъедался и пытался разобраться в себе. Размножение личности оказалось не только несомненным благом, но и породило целую череду сложных проблем. Во-первых, вырабатываемой телом собственной жизненной энергии катастрофически не хватало на всех, а имеющийся запас давно иссяк. Тело тоже срочно нуждалось в определённых доработках, на которые опять же нужна эта непонятная субстанция. Подзарядиться от кого-либо постороннего не удавалось, наверное, что-то получится с оставшимися дома девушками, но и там ожидаются вполне определённые сложности из-за имеющихся различий в видимом цвете этой самой энергии. Потребление большого количества пищи с последующей тренировкой мышц, немного уменьшали дефицит, но принципиально ничего не изменяли. Потому приходилось постоянно экономить и держать активным только один поток сознания. Так появлялась возможность накопить энергии на кратковременное пробуждение всех остальных в случае особенной необходимости. Благо нам удалось коллективно решить вопрос идентичности каждого отдельного сознания, создав общую верхнюю надстройку в виде того самого единого 'Я', к которому каждое сознание сразу обращается при любом пробуждении. Возникли некоторые сложности и с очерёдностью при одновременной активности всех, но они решились за счёт самой высокой скорости первого сознания, выступающего в таких случаях в роли арбитра обращений. Вот и пригодились знания о принципах построения многопроцессорных вычислительных систем и сетевой маршрутизации трафика данных. Если бы их не было - пришлось бы задействовать метод 'проб и ошибок' с потерей кучи времени, большим расходом бесценной энергии, а главное - совершенно непредсказуемым конечным результатом. Хотя в общих чертах представить этот 'непредсказуемый результат' вполне реально - запущенная прогрессирующая шизофрения и потеря какой-либо адекватности. И мои прежние знания устройства вычислительной техники существенно помогли сохранить и улучшить себя после пережитой магической катастрофы. В дальнейших планах стояла более серьёзная модернизация с целью существенного увеличения общей эффективности, но на неё катастрофически не хватало энергии, а потому отложил до лучших времён.
  Капитан сумел выкупить своего приятеля, и мне пришлось смириться с ролью настоящего рабовладельца, ибо освободить человека от ошейника рабской огненной клятвы одним словом нельзя. И даже желания владельца дать ему свободу для этого совершенно недостаточно. Раб обязан полностью отработать выплаченные за него деньги вместе с упущенной от его освобождения прямой выгодой, и только тогда призрачный огонь давал подтверждение отмены клятвы. И дюжина золотых, отданных за самого раба, ещё шесть за его фамильный амулет вместе с прочими обстоятельствами, делали меня рабовладельцем как минимум на целый год, если не перепродам своего раба кому-либо другому.
  Грустная история зельевара оказалась самой обыкновенной и даже не особенно оригинальной. На мой вопрос - 'почему он был именно 'тайным' поставщиком лордов, и что ему мешало стать 'явным'', тот рассказал, что интимная жизнь 'сильных мира сего' весьма далека от какого-либо идеала. Иначе говоря - без специальных очень сложных эликсиров они как мужчины совершенно не котируются. Специфический образ жизни, воздействие магией на тело для повышения физической силы и улучшения внешности, всякие излишества... - короче, даже в том мире, который я некогда оставил по воле обстоятельств, аптеки тоже совсем неслучайно забиты всяческими препаратами для повышения потенции. Здесь же некоторым очередная 'Виагра' обязательно бы пригодилась. Но с другой стороны, официально приобрести специфический эликсир - равносильно признанию в собственном половом бессилии. Это простой искатель, вернувшись из удачного похода, мог совсем недорого купить эликсир 'долгая ночь' и спокойно иди развлекаться в бордель, а лорды что-либо подобное позволить себе не могли, ибо для них получался серьёзный урон престижа. Да и не подействовала бы на них эта 'долгая ночь', она ведь для здоровых людей предназначена. Дабы забраться на женщину лордам требовался не просто какой-либо универсальный эликсир повышения потенции, под них такой готовили специально, учитывая персональные особенности сильно изменённого организма. Задача далеко не самая тривиальная, и мастеров, способных 'сварить' такой эликсир, во всех королевствах можно пересчитать по пальцам одной руки. Об имеющейся проблеме господ чуть ли не все простолюдины знали, а кто не знал - тот догадывался, но занимающийся таким делом зельевар, делал это исключительно тайно, дабы не пострадал престиж его клиентов. Кстати, аналогичные сложности возникали и с целебными эликсирами, ибо лорды не имеют официальное право болеть, а если случайно заболел - то опять престиж страдает. Другое дело - рана, полученная на очередном турнире. Турниры - это святое. Под это дело можно многое попытаться списать, и болезни, и половое бессилие, но проигрывать турниры, получая там травмы, лорды тоже не очень любили. Я поинтересовался причинами, не позволявшими магам-целителям решить все проблемы властителей, и получил краткую лекцию о сложности совмещения различных способов усиления организма, использующихся лордами. Короче, половой сферой те жертвовали ради других возможностей, частично выправляя её с помощью потребления алхимии.
  В общем, трудности у нашего зельевара начались сразу после того, как любимый сынок одного из столичных лордов, принял эликсирчик своего папаши, а потом смертельно надорвался в постели своей очередной 'возлюбленной'. Лорд же не мог простить безвременную кончину своего отпрыска, признав его собственную ущербность головы, и назначил серьёзное расследование с привлечением самых лучших столичных специалистов. Расследование показало - смерть наступила из-за надрыва, вызванного применением негодного эликсира. Официально признаться, что этот эликсир предназначен специально для него, а его сынок просто утащил его без спроса, лорд, естественно, не захотел. Гораздо проще списать вину на пусть и самого лучшего мастера, но обычного человека, чем допустить урон собственного престижа. Актиусу предложили непростой выбор - или выплатить виру за смерть сына лорда, как полагается по закону в подобных случаях, но таких денег, даже с учётом его высоких доходов, у него просто не хватало, или принять добровольное рабство и последующую продажу в Смертные Земли. Понятное дело - с главной целью недопущения распространения всяких слухов, негативно сказывающихся на престиже отдельных особ. Оставлять свою семью без последнего медяка мастер не захотел, и был продан на Большом Базаре с регулярного аукциона рабов всего за девять золотых. Купивший его местный барыга Таль Ов рассчитывал выйти на былые контакты своего нового раба, заметно увеличив свои прибыли, но Актиус сразу рассказал ему, что лорды с непроверенными посредниками не работают, а он сам теперь в вечной опале. В результате, дальнейшая участь раба была крайне незавидной, хозяин заставлял выполнять его только самую черновую работу, даже не удосужившись поинтересоваться, с кем его случайно свела судьба.
  Приобретение в свою команду опытного зельевара заставило пойти на новые траты для закупки необходимого инвентаря и расходных ингредиентов, на что ушли сэкономленные золотые, и ещё один из неприкосновенного запаса. Но мастер обещал сторицей окупить все затраты в самое ближайшее время. Ещё одним приобретением вместе с рабом стал его фамильный амулет, являющийся хранилищем свитков, собранных несколькими поколениями столичных мастеров. К сожалению, в настоящий момент он совершенно бесполезен, ибо никто, кроме прямых предков и самого Актиуса не мог проникнуть в него сознанием, а его рабская клятва теперь тоже полностью блокировала доступ. В перспективе мне хотелось разобраться с такой оригинальной системой защиты, и приобщится к опыту многочисленных поколений - эликсиры, как отдельное направление местного магического искусства, меня очень сильно заинтересовали.
  
  Вот, наконец, и настал 'самый торжественный день'. Слуги Истинного благополучно дождались своего дорогого столичного гостя, и с самого раннего утра стали собирать народ на храмовую площадь со всего Базара, тщательно перетряхивая его снизу доверху. Почти у трети собранных не находилось целого золотого для оплаты зрительского места, и их небольшими группами под конвоем храмовой стражи выпроваживали в Смертные Земли, остальным предлагая размещаться на трибунах. Я, капитан и ещё двое его верных людей, пришли сюда ещё затемно, чтобы занять самые удобные для предстоящей акции места. Подобных 'умников' тут уже хватало и без нас, а потому особых подозрений у патрулирующей площадь храмовой стражи это не вызывало. Мне надо максимально близко находиться к огненному кругу, но при этом не сильно выделяться на фоне других зрителей, а люди капитана в нужный момент должны организовать проход через ошарашенную толпу, когда предстоящая заварушка достигнет своей кульминации. Остальные участники нашей компании и примкнувшие к ней отдельные личности, ещё вчера вечером перешли через врата, и терпеливо ждут нас с той стороны.
  Народ всё прибывал и прибывал, трибуны постепенно заполнились, люди уже размещались на земле перед ними. Меня пару раз пытались нагло оттеснить с выбранного удобного места, один раз даже пришлось немного испортить физиономии слишком много о себе возомнившим наглецам, почему-то решившим, что двое имеют весомое преимущество перед одиночкой. Кстати, подобная стычка оказалась далеко не единственная, у многих имелось сильное раздражение, периодически выплёскивающееся вспышками агрессивности и небольших потасовках. Храмовники в них не вмешивались, просто заталкивая обратно в толпу тех, кто пытался из неё выбраться, совершенно не реагируя на какие-либо просьбы и мольбы, а так же требования справить естественную нужду где-то в стороне и клятвенные обещания, потом непременно вернуться обратно. Впрочем, с этой самой 'нуждой' вопрос более-менее решался благодаря бесплатно раздаваемым гигиеническим пакетам, а потому совсем уж обвинить храмовников в отсутствии всяческих человеческих чувств по отношению к остальному народу, было нельзя. Наконец, когда солнце воцарилось в зените, пришло время главного действа.
  
  Из открывшихся дверей Храма выскочила дюжина Слуг в серых балахонах с большими кувшинами в руках, и стали поливать выложенный из горючего сланца круг приятно пахнущим маслом. Закончив своё дело, они быстро ретировались обратно. Негромкий гомон толпы моментально стих, вольные и невольные зрители замолкли в ожидании. Из открытых дверей Храма вальяжно вышел уже знакомый мне по прошлому разу главный Слуга Истинного в белоснежном балахоне с длинным простым посохом в руках, оглядывая людей на трибунах, как будто в поисках знакомых лиц. Впрочем, меня бы ему как раз сильно рекомендовалось опознать, но нет, всего лишь скользнул взглядом, продолжив играть свою великую роль.
  - Люди, находящиеся сейчас под Неусыпным Взором Его! - прогремел усиленный магией зычный голос, заставляющий слабых духом внутренне холодеть и вжимать голову в плечи. - Совсем недолго торжествовала Скверна, и сегодня она навсегда покинет эти благословенные места, будучи обращённой в дым, - голос жреца реально пробирал до костей, всё окружающее пространство буквально трепетало вместе с его звучанием. - Наш Храм снова наполнится великой благостью, ибо нас почил своим исключительным присутствием Стоящий по Правую Руку от Трона Его! - с этими словами белоснежный жрец повернулся к Храму и развёл руки в стороны, приветствуя вынос из дверей ещё одного тела в белом одеянии, искрящимся в лучах солнца россыпью мельчайших драгоценных камней.
  Да уж, второй персонаж в белом оказался весьма колоритен. Лысый как футбольный мяч череп, морщинистое лицо, густые брови, глубоко сидящие в глазницах тёмные глаза и немного заострённые кончики оттопыренных ушей. Два метра в высоту и полтора в ширину. Лишнего жира у этого Слуги совсем не наблюдалось, но и спортивной его фигуру тоже нельзя назвать. От всего его вида исходило ощущение невероятной мощи, а от взгляда хотелось упасть ниц и просить о милостивом снисхождении и прощении даже ещё не существующих грехов. Эти религиозные твари изрядно поднаторели в искусстве психологического воздействия, даже меня, привычного ко всяким подобным штукам, изрядно пробирает, чего уж говорить про местный люд. Многие сами опускались на колени и склоняли головы, хватая за одежду стоящих рядом, заставляя тех присоединиться к ним. Мне было проще - я сидел в первых рядах в позе лотоса и не собирался менять своего положения, благо, никто совершенно не настаивал, 'наслаждаясь' своими сильными чувствами.
  Тем временем носилки поднесли к небольшой господской трибуне, и 'незаурядная личность' самостоятельно взошла на неё, так и не проронив ни одного слова, будучи плотно окруженной шестёркой то ли охраны, то ли слуг, и оттуда снисходительно махнула рукой, приказывая начинать основное действо. Я же внимательно огляделся в поисках заветных мешочков, наполненных маленькими желтыми кружочками с изображением солнца на своих сторонах. Два кожаных мешка самого подходящего размера вскоре обнаружились рядом с господской трибуной под охраной четырёх храмовников с длинными мечами на поясах. Что ж, такая ценная добыча стоит немалого риска и сама по себе, а, будучи присовокуплённой к моей главной цели, заставляет дрожать в нетерпении, как можно скорее нанести свой сокрушительный удар по этим оторвавшимся от реальности напыщенным индюкам в белых одеждах. Между тем ведущий шоу Слуга воздел руки вверх и продолжил говорить, дополнительно нагнетая своей магией сильные чувства:
  - К сожалению, Большую Скверну, показавшую нам недавно своё истинное лицо, мы в этом кругу огня никогда не увидим, как бы мне того не хотелось! Главный Храм хочет показать её всей столице как бешеного зверя, укрощённого Светлой Волей и принявшей свою долю служить всем людям молчаливым примером, - это он, видимо, меня имеет в виду. - Уже совсем скоро многие смогут посмотреть ей в глаза и брезгливо плюнуть, прокляв навсегда тех, кто посмеет даже подумать прикоснуться к тому позору рода человеческого!
  Надо сказать, мне даже приятно какую огромную значимость некоторые придают моей скромной персоне. Планы свои строят, шкуру мою делят, думают, я их не вижу и не слышу, забившись в дальний угол и мелко дрожа от страха. Ну-ну, придётся их ещё раз сегодня хорошенько удивить.
  - И пока Большая Скверна трясётся от смертного ужаса на пути в столицу королевств... - продолжил громогласно вещать Слуга, - 'ого, да они, оказывается, уже поймали меня и даже отправили в последний путь', - Мы воздадим честь Скверне малой, оказавшей свою помощь Большой, и сделавшей возможным её появление среди нас. Введите предателя, которого мы раньше знали, как амулетного мастера Бокка.
  Четвёрка крепких храмовников вывела на площадь крупного мужчину с рельефной атлетической мускулатурой в одной набедренной повязке и железном ошейнике. Растрёпанная длинная шевелюра и скомканная борода, но очень внимательный острый взгляд, буквально пронзающий тех, на ком он случайно останавливался. Мастер явно хотел запомнить напоследок лица тех, кто вскоре начнёт громко кричать от радости, пока его будут медленно поджаривать у них на глазах. Следов многочисленных избиений на теле обречённого не наблюдалось, однако здешние 'товарищи' умеют больно бить, даже не притрагиваясь к своей жертве. Вот и сейчас, приговорённый к сожжению, без какого-либо сопротивления шел к центральному столбу в круге своими ногами, разумно полагая скорую казнь избавлением от долгих мук. Мне определённо нравится этот суровый мужик, свысока смотрящий на свою весьма незавидную участь. Храмовники подвели мастера к столбу и защёлкнули его руки в кандалах, затянув их за цепи ввысь над его головой. Конвойные храмовники удалились, но вместо них вышли семеро других, встав по сторонам от ещё не подожженного круга. Не меняя позы и выражения лица, я немедленно пробудил все дремавшие потоки сознания, чтобы сразу войти в огненную стихию, которая вот-вот должна пробудиться к жизни. Тем временем Главный Жрец подошел к кругу и опять воздел руки к небесам.
  - Да сгинет всякая Скверна в чистом пламени, да пребудет с нами всегда Благая Воля Его, - пророкотал над притихшей площадью усиленный магией голос.
  Мне удалось ощутить кратковременное резкое изменение температуры воздуха, перешедшее в мгновенно вспыхнувший огненный круг. В этот раз внешние спецэффекты у главного жреца оказались немного другими, прошлый раз он зажигал пламя молнией из своего посоха. Да и посох у него теперь совсем иной, по внешнему виду - самая простая деревяшка, прежний, похоже, не пережил недавнего бардака.
  
  Дальше огненное шоу пошло по своему типовому сценарию. Стоявшая вне круга семёрка храмовников в серых балахонах стала перекидываться друг с другом горячими сгустками, выхватываемыми ими из основного пламени, изредка вскользь задевая ими свою жертву, чтобы раззадорить публику. Приговорённый же при этом только сильнее сжимал зубы и упорно молчал, хотя я хорошо видел, как ему больно. Надо отметить - публика на трибунах тоже ещё не кричала от восторга, и только некоторые 'несознательные товарищи' уже явно начинали заводиться. Я не терял зря времени, бесстрастно наблюдая за происходящим. Мне требовалось подготовиться к захвату сразу всей тепловой энергии из горящего пламени, одновременно подстраиваясь под рваный ритм внешнего поля. Энергию мало захватить, её после ещё удержать в себе нужно, с чем ожидались некоторые сложности опять же из-за непрекращающегося действия непонятного амулета. Когда появилась достаточная уверенность, и беглый поверхностный просчёт показал наличие запаса жизненной силы на три часа максимальной активности всех потоков сознания, я резко потянул энергию пламени в себя.
  Какая же значительная разница между тем первым разом и нынешним. Тогда едва не надорвался, а сейчас всего лишь сверяю соответствие реальности и предварительных расчетов. Пламя угасло, и даже окружающий воздух мерно задышал проявившимся холодом. Семеро проводивших экзекуцию храмовников, видимо, сбились с ритма, свалившись в тех же местах, где стояли, и не подавали каких-либо признаков жизни. На главного жреца тоже стало жалко смотреть - его белоснежный балахон оказался явно испорчен. Пришла и моя очередь выходить из тени, продолжив сегодняшнее шоу уже по своему собственному сценарию. Но тут, из-за невидимых кулис неожиданно выскочили новые действующие лица. Четвёрка, по внешнему виду самых типичных купцов, спрыгнула с ближайшей ко мне трибуны, и, выхватывая на ходу короткие клинки из-под одежды, стремительно подскочила к обмочившемуся главному Слуге. Никто не успевал им помешать, и через секунды голова жреца уже катилась по земле, оставляя за собой тёмные пятна крови, а проворная четвёрка что-то у него выхватив и ловко зарубив трёх храмовников, попытавшихся встать у них на пути, бросилась наутёк. Ошарашенная толпа зрителей громко ахнула, провожая спины бегущих множеством взглядов, но в этот момент всё окружающее пространство резко дрогнуло. Удар явно пришел из глубины земли, и удар этот оказался поистине колоссален. Меня из положения сидя подбросило вверх на полметра, большинство рядом стоявших людей попадало на землю. Трибуны под тяжестью стоящего на них народа начали рушиться, создавая на своём месте завалы из шевелящихся человеческих тел. Следом раздался громкий треск и чудовищный скрежет, а величественная узкая пирамида Храма начала медленно обрушаться внутрь себя, погребая всех находящихся там под многочисленными обломками. Разрушение Храма ненадолго приковало моё внимание, быстро оглядевшись, заметил прожигающий взгляд 'дорогого гостя' в сверкающей одежде, направленный исключительно на меня. Тот не обращал никакого внимания на начавшуюся среди толпы людей панику и на суету его охраны, старающуюся клинками оградить его от контакта с карабкающимися на уцелевшую господскую трибуну перепуганными людьми. Он видел главного зачинателя всего этого безобразия, и хотел немедленно испепелить меня своим взглядом. В этот момент постоянное дёргание поля силы прекратилось, теперь ничто более не сдерживало присутствующих тут магов от желания хорошенько подраться. Разумно предположив, что пришло время делать ноги, вскочил, и в три прыжка оказался около прикованного к столбу мастера Бокка, всё ещё не верящего в своё счастливое спасение. Взмах клинка, и кандалы больше не удерживают его тело в вертикальном положении, он падает на колени, но потом сразу поднимается на ноги.
  - Идти можешь? - спрашиваю его, оглядываясь по сторонам в поисках удобного маршрута отхода.
  - Да, - тихим голосом отвечает он, пытаясь отстегнуть от своих рук браслеты с обрывками цепей.
  - Следуй за мной! - скомандовал ему и, не убирая клинок, двинулся к господской трибуне, в той стороне копошащегося народу было меньше всего.
  
  Несмотря на царящую панику, капитан и его люди не растерялись, и вовремя встретили нас, частично растолкав толпу перед нами. Едва оказавшись около господской трибуны, вспомнил острый взгляд 'дорогого гостя', который явно меня узнал, хотя раньше мы с ним точно никогда не встречались. По уму, стоило его немедленно прикончить, но никакой возможности протолкнуться в его сторону через копошащуюся толпу перепуганных людей уже не наблюдалось: от пистолетного выстрела в этот момент его хорошо прикрывала охрана и посторонние люди. Оставалась лишь магия, благо взятая сила огня всё ещё клокотала во мне. Однако мой таранный воздушный удар, в который я вложил почти треть имеющегося запаса силы, кто-то легко отбил вверх. Сверкнула яркая вспышка, и на этом все видимые спецэффекты закончились. На все мои телесные чувства сразу пошла мощнейшая ответная атака, и если бы не множественное сознание, пришлось бы весьма туго. Активация щита силы в амулетной конструкции помогла мало, собственная попытка поймать или просто вытолкнуть обличённую в силу чужую волю тоже. Невидимый противник действовал по принципу - 'укусил - отскочил', нападая и отскакивая так быстро, что я не мог ухватить его даже с моими новыми возможностями. А большой запас огненной силы во мне оказался против него совершенно бесполезен. Впрочем, его атаки тоже не приносили никакой пользы, ибо в ответ я мог атаковать только ударами по площади, но совершенно не желал убивать кучу лишних людей. Сложилась патовая ситуация, которая может продолжаться очень долго. Вот только для меня существовала немалая опасность быть банально затёртым в возрастающей с каждой секундой давке, а потому идея ретироваться, пока ещё оставалась такая возможность, оказалось весьма своевременной. Особенно вкупе с ещё одной счастливой случайностью в виде тех двух заветных мешков, на которые прежде я клал свой глаз, попавших мне практически под самые ноги. Закинув клинок в ножны, и подхватив их двумя руками за специальные ручки, при этом даже крякнув от тяжести, стал быстро пробираться к выходу с переполненной людьми храмовой площади, ставшей для многих из них смертоносной ловушкой. Бойцы капитана бойко расчищали мне путь через толпу, а спасённый мастер твёрдо держался за спиной. Между тем вялотекущее магическое противоборство продолжалось, пока наша небольшая группа в нестройном потоке бегущих в разные стороны людей не удалилась на достаточно приличное расстояние. Только тогда постоянные атаки на меня постепенно ослабели, а потом и вовсе прекратились.
  Перед дальнейшим бегством за пределы Чёрного Перевала, мы заскочили в пустующий шатёр какого-то богатого торговца, где по-быстрому переоделись и переложили прихваченную с собой поклажу по заплечным мешкам. Мешки с золотом я никому не отдал, запихнув их в свой полупустой рюкзак. Почти шестьдесят дополнительных килограммов не особенно мешало мне быстро передвигать ноги, так как я мог компенсировать их вес с помощью амулетной конструкции. Для спасённого мастера у нас нашлась специально приготовленная одежда и обувь. С некоторым трудом мне удалось избавить его от ошейника, который не пустил бы его через врата, просто-напросто отрезав голову при попытке пройти. Основная сложность заключалась в необходимости разрушить сам ошейник прежде, чем он, взорвавшись, разорвёт шею мастера. Для его снятия, по идее, требовался специальный амулет, который нам кто-то забыл отдать, зато у меня хватало запаса силы. А потому, не мудрствуя лукаво, сдавил непонятный амулет со всех сторон полем и банально расплавил его, после того, как разрушил все внутренние переплетения подчинённых сил. Закончив скорые сборы, мы спешно направились к первым вратам на выход, пришло время уносить ноги из этого разворошенного улья.
  
  *****
  
  Королевства, ближайшие предгорья к 'Чёрному Перевалу', дорога древних.
  
  За прошедшее в долгом пути время, Магистр сил Дан поначалу старательно играя предложенную ему роль, сам не заметил, как почти полностью смирился со своей участью, и даже перестал периодически с грустью вспоминать оставленные блага столичной жизни. С каждым пройденным в пути днем, к нему всё больше приходила уверенность - эти блага потеряны навсегда. Если ты случайно перестал приносить пользу значимым персонам, то незачем тебе находится где-то подле них, особенно если ты можешь случайно повлиять на сложившийся баланс сил своим неуёмным служебным рвением. Кому надо - разберутся и без тебя. Да и перспектива сгинуть в Смертных Землях, Дана теперь совершенно не пугала. С его опытом и подготовкой, а так же небольшой командой преданных людей, можно хорошо устроиться и там. Каких-либо подробностей кроме досужих слухов о жизни за горными перевалами он не имел, считая прежде эту информацию совершенно лишней для своей непосредственной службы. Но теперь, постоянно размышляя в дороге, ибо всё равно больше нечего делать, вполне мог сопоставить примерное количество народа, отправляемого в ссылку за Перевал, и тамошний товарооборот, с которого кормились множество знатных купцов, имевших свои дворцы в третьем столичном кольце. Догадывался Магистр и об неафишируемых интересах своих непосредственных хозяев, снимавших сливки с добываемых ссыльными людьми утерянных во время войны с алхимиками ценностей. Посему выходило - жизнь отнюдь не заканчивается по ту сторону врат 'Чёрного Перевала', как некоторые пытаются рассказывать простому народу в своих проповедях. Портила впервые за долгие годы поднявшееся настроение лишь неопределённость самого задания. С ним казалось всё не так. Такое задание скорее стоило давать специальным отрядам Борцов со Скверной, занимавшихся наблюдениями и агентурной работой в дальних королевствах, нежели столичной ищейке, тренированной в ловле преступников, хорошо замаскировавшихся под благопристойных горожан.
  Долгий путь уже практически подходил к концу, из разговоров охранников удалось выяснить - до Перевала оставалось идти всего лишь два дня, когда произошло что-то совершенно непредвиденное. Сначала Магистр ощутил далёкий отзвук мощнейшего колебания сил, а затем их неспешное продвижение к цели было остановлено. Охранники сами ничего не понимали, получив сообщение об остановке по цепочке идущих впереди караванов. Двое суток они стояли на одном месте, разбив прямо на дороге походный лагерь. Дольше стоять тут было уже нельзя, закончились запасы воды, да и продовольствие на исходе. Охрана серьёзно нервничала, что не самым лучшим образом сказывалось на её отношении к охраняемому контингенту. Спросившего о причинах столь долгой остановки ссыльного чуть ли не забили ногами до смерти. На третий день лагерь собрали, и движение возобновилось, но прошли лишь половину дневного перехода, дойдя до места, где около небольшой речушки, пересекающий дорогу под мостом, скучились несколько караванов со ссыльными переселенцами. Здесь Дану удалось повидать всех людей из своей группы, но пообщаться друг с другом им не позволила постоянно нервничавшая охрана, опасавшаяся заговоров с целью коллективного побега. Чем ближе подходил караван к Перевалу, тем более страшными становились распространяющиеся среди ссыльных слухи. Охрана и сама способствовала нагнетанию этого страха, громко рассказывая друг другу истории про ужасных обитателей Смертных Земель и о царящих там жестоких порядках. Правда это или нет - похоже, не знали и сами охранники, так как, по их же словам, те никогда даже не заходили на Перевал, заталкивая охраняемый контингент за односторонние врата и возвращаясь обратно в королевства за следующей партией ссыльных. Надо отметить - опасения охраны насчёт возможного побега, оказались совсем не напрасными. Следующей ночью небольшой группе представителей племени воров, удалось тихо разоружить пятерых охранников и раствориться в ближайшем лесу. Утром охранники даже не подумали организовать поиски и поимку беглецов, вместо этого занявшись издевательствами над другими ссыльными, которые были совершенно не причём. Могло бы крепко достаться и самому Магистру, попытавшемуся заступиться за одного из своих людей, но вакханалию беспорядочного насилия остановила вовремя прибывшая от Перевала четвёрка всадников в серых балахонах, быстро поставивших распоясавшуюся охрану на место слабыми разрядами молний боевых амулетов. Затем четвёрка всадников разделилась, трое, едва напоив лошадей, поскакали дальше, а один принялся перебирать ссыльных одно за другим, кого-то среди них выискивая. Когда дело дошло до Дана, неизвестный Борец со Скверной долго всматривался в его лицо, явно сверяясь со своей памятью, о чём говорили периодически закатывающиеся кверху глаза, потом быстро достал из своей дорожной сумки какой-то непонятный амулет древних на короткой золотистой цепочке, и застегнул его на шее Магистра. Неизвестный Борец со Скверной сделал всё это буднично, стараясь не привлекать лишнего внимания и не проронив при этом ни единого слова, строго выполняя имеющуюся у него инструкцию, после чего проверив для порядка ещё дюжину человек, вскочил на лошадь и отправился догонять своих ускакавших далеко вперёд спутников. Едва только оказавшись на шее у Дана, непонятный амулет стал невидимым, сразу же признав его своим хозяином. Приструнённые Борцами со Скверной охранники стали пинками и ударами плетей поднимать ссыльных, дабы те начинали спешно сворачивать лагерь. Караваны ссыльных вскоре продолжили свой путь.
  
  Мерно переставляя ноги по твёрдой каменной дороге, Магистр терпеливо дождался, когда все верховые охранники отъедут подальше, и только тогда коснулся своим сознанием висящего на его шее амулета, вложив в касание как можно меньше силы. Среди охраны присутствовали четверо буси, причём, весьма слабых, не выше Повелевающих, он один мог при сильной необходимости легко справиться с ними даже без помощи своих людей, после чего одним махом задавить остальную охрану. Иногда возникало нестерпимое желание крепко наказать кого-либо из этих болванов, но он всегда вовремя останавливал свои порывы. Нельзя показывать свои подлинные возможности, рискуя сорвать главное задание. На нём сейчас даже балахон одет всего с двумя короткими лентами синего и зелёного тонов. Это всем показывает - он всего лишь рядовой провинциальный Повелевающий плоти, причём далеко не самый признанный и умелый, так как нет красных лент каких-либо весомых заслуг, и оранжевых, говорящих о наличии признанных другими буси теоретических работ. И если он вдруг начнёт облекать разлитое вокруг Дыхание Мира в боевые связки силы, то его легенде быстро придёт конец.
  Коснувшись амулета, Дан чуть не сбился с шага от сильного удивления, обнаружив на себе действующий военный амулет дальней связи, о которых ему приходилось всего один раз слышать. Даже обычные связные амулеты-перстни имелись только у Высших Братьев и особо доверенных к ним Борцов со Скверной, да и к тому же всё подобное являлось большой тайной, а про подобные военные ходили лишь редкие слухи, говорящие, что такие когда-то давным-давно в принципе существовали. И ещё стоило особенно отметить наличие персональной привязки именно к нему, осуществлённой кем-то неизвестным явно заранее, причём, Дан не мог понять как такое вообще возможно. Пока Магистр терялся в размышлениях, пытаясь понять, кому он так сильно потребовался, ради чего его одарили подобной вещью, она сама активно проявила себя, чувствительно передав сигнал вызова. Поняв, кто его вызвал, Магистр едва не упал от неожиданности. Это был сам 'Чёрный', Высший Брат Ато, легендарная личность для всех Борцов со Скверной. Именно он создал этот Орден, приложив для этого невероятные силы, и с тех пор является его официальным главнокомандующим. Правда многие шептались, что Слуги Истинного давно присвоили его заслуги себе и изрядно притесняют его сейчас, но для простых Борцов со Скверной его авторитет оставался непререкаем.
  - Наконец-то, брат Дан, я смогу немного поговорить с тобой... - главнокомандующий совсем не давил положением на своего подчинённого, даже учитывая непреодолимую разницу формальных статусов. - Твоя миссия чрезвычайно важна лично для меня, запомни это.
  Брат Ато произнёс ещё какую-то короткую фразу, которую совершенно невозможно было понять, и в этот момент Дан почувствовал, как с него сходит последняя имеющаяся у него огненная клятва верности, делая его по-настоящему свободным в своих мыслях и поступках.
  - Но почему мне выпала такая высокая честь? - удивлённо спросил Магистр своего давнего кумира.
  - Кроме тебя и твоих людей никто не сможет осуществить задуманное, - спокойно ответил главнокомандующий. - Я давно внимательно следил за твоей командой и сделал единственный правильный вывод - тебе можно доверить Настоящую Тайну. Не прямо сейчас, чуть позже, когда ты сможешь принять её тяжкий груз на свои плечи. Сначала тебе предстоит приготовить себя и своих людей, чтобы она вас попросту не раздавила. Выполните мою просьбу, дайте себе шанс обрести подобающее вам достойное место среди людей.
  - Что нам нужно сделать? - Дана охватила приятная дрожь, он ощутил свою подлинную нужность, и прямое обещание стать причастным к Великой Тайне только добавило ему уверенность в этом.
  - Для начала вы должны сохранить себя и устроиться на новом месте... - брат Ато пока не сказал ему ничего нового, однако после небольшой паузы продолжил говорить: - Прежнее задание немного изменилось. В ближайшее время никто из Борцов со Скверной, кроме вас, в Смертные Земли не пройдёт. Какой-либо поддержки на месте тоже не ожидается. Запомни место, где вам нужно вскрыть единственный тайник, - Магистр принял череду визуальных образов, по которым предлагалось отыскать спрятанный в земле схрон по ту сторону Перевала. - К сожалению, там не очень много, - немного разочарованно отметил брат Ато, - но на первое время должно хватить. Дальше вам предстоит устраиваться в самом дальнем городе, выдавая себя за очередных горемык - потенциальных искателей. Сообщай мне обо всём необычном, происходящем в том городе, собирай слухи даже самые нелепые, следи за тамошними центрами силы. Ни в какие опасные дела не вмешивайся, стараясь всегда оставаться в стороне от любых конфликтов. Ты сейчас простой маленький человек, изо всех сил стремящийся выжить. В идеале попробуйте устроиться слугами к тамошним авторитетам, но только не в дружину, а именно в услужение, вам лучше никому не показывать своих настоящих способностей. Клятвы верности со своих людей теперь можешь снимать сам, когда посчитаешь необходимым. Связывайся со мной, если появится что-то действительно важное. Если долго не отвечу - действуй по собственному разумению. Сильно надеюсь на тебя, брат Дан!
  - Я не подведу вас, главнокомандующий! - ответил самому себе Магистр, почувствовав разрыв связи.
  
  Их скорбный караван шел с редкими остановками весь день и следующую ночь, подойдя утром к высоким вратам, закрывающим проход на 'Чёрный Перевал'. У самых врат стояли казармы для гарнизона, несущего службу в тех местах, и временные казармы для охраны конвоев со ссыльными переселенцами. Перед отправкой на ту сторону, всех ссыльных накормили из больших котлов сытной кашей, выдав каждому желающему новую обувь и одежду, так как у многих она пришла в негодность за время долгого пути. Также все желающие могли набрать с собой обезвоженных продуктов и воды в кожаных бурдюках, сколько кто унесёт, ибо, как рассказали здешние охранники - с другой стороны еда стоит весьма дорого, а дорога до населённых мест займёт не один день. Магистр сил Дан собрал вместе всех своих людей, плотно набивших свои заплечные мешки продуктами, и в числе первых шагнул через невидимую с этой стороны границу односторонних врат навстречу своей новой судьбе.
  
  *****
  
  Столица королевств, 'Запретный Парк' в самом её центре.
  
  - Немедленно объясни мне, брат Ато, что там у вас происходит и почему ты отозвал всех своих людей обратно? - сорвался на крик лысый толстячок в золотистом балахоне, смотря снизу вверх на подтянутого высокого воина в чёрном мундире, стоящего напротив него всего в каком-то метре.
  Они располагались в небольшой ажурной беседке, стоявшей на берегу маленького лесного озера с белыми цветущими водяными лилиями, хаотично раскиданными на своей зеркальной глади. Высокие вековые деревья с густыми кронами стояли поодаль, надёжно заглушая все шумы большого столичного города, раскинувшегося вокруг 'Запретного Парка'. Это место буквально дышало вселенской безмятежностью, призывая отринуть всё земное, и устремится взглядом в сверкающую небесную высь, однако, находящиеся там сейчас люди испытывали совсем иные чувства.
  - Брат Ний, зачем тебе мои объяснения, - одними губами улыбнулся воин, - ты ведь получил исчерпывающую информацию по своим каналам, которые совсем недавно беззастенчиво отобрал у моих людей.
  - Именно потому и требую от тебя полного отчёта, почему ты проявил такую непонятную самостоятельность без моего прямого дозволения! - опять прокричал толстяк в лицо своему собеседнику.
  - Вот скажи, что бы ты сам предпринял на моём месте при поступлении тех известий? - улыбка воина стала ещё заметнее, а внутренняя уверенность в своей правоте выпирала наружу гораздо сильнее.
  Толстячок же явно замялся и немного сдулся, отпрянув от воина и присев на скамью.
  - Чем вы думали, когда выпускали того Великого на свободу? Думали - он всегда будет играть вашу игру? - ехидно спросил воин в чёрном мундире.
  - Он принял на себя ледяную клятву! - уверенно отшил его толстячок, снова наполняясь чувством абсолютного собственного превосходства. - Ты знаешь - её невозможно снять или изменить, как огненную, так как за ней стоит сам Он.
  - Знаю, - воин продолжал всё также ехидно ухмыляться, - только вы в тот раз явно забыли спросить Его мнения на этот счёт, посчитав себя более 'истинными', чем Он сам.
  - Не забывайся, кому ты это говоришь! - в голосе жреца в золотом балахоне прорезался твёрдый металл.
  - Тому, кто правильно поймёт! - воин тоже опустился на лавку напротив своего оппонента, пробить его улыбку толстячку не удалось.
  - Ладно, - жрец явно решил сдать назад и снизить накал словесного противостояния, - лучше скажи, когда твои люди смогут снова изловить его?
  - Сейчас ничего не смогу тебе уверенно обещать, ибо слишком хорошо знаю, с кем им придётся иметь дело, - воин перестал улыбаться, и его лицо превратилось в настоящий камень. - Думаю, и мне самому стоит лично подключаться к делу, так как я лучше всего знаю его слабые места. Но мне до сих пор непонятно, зачем его люди освободили и забрали с собой того 'Странника'.
  - Нам показательно навредить хочет, - жрец только раздраженно махнул рукой. - Разрушение Храма на Перевале только затем ему и нужно. Про второго неизвестного буси ты уже всё знаешь?
  - Нет, - воин внутренне подобрался, обратившись в слух.
  - Он там в этот момент тоже присутствовал и даже первым нанёс удар, чтобы взять все подозрения на себя и сбить моих людей с толку. Его там видел мой... - жрец на секунду замялся, не желая дальше говорить.
  - Погоню за ним сразу же отправили?
  - Да, - жрец расслабился, устроившись удобнее, откинувшись на спинку лавки.
  - Много людей уже потеряли? - воин снова позволил себе незаметно улыбнуться, отвернувшись в сторону.
  - Неизвестно, - на лице жреца отобразилась кислая гримаса, - люди ушли в лес далеко от дорог и пока ещё не вернулись, чтобы сообщить о результатах.
  - Думаю, зря они его там ловят, - воин немного снисходительно посмотрел на жреца, - зачем нам догонять коня, когда нужно ловить спрыгнувшего всадника?
  - Ты тоже считаешь того буси ещё одним человеком Великого? - жрец с сильно довольным видом посмотрел на воина, чему-то про себя явно радуясь.
  - Естественно, - воин принял очень строгий вид. - Откуда он, по-твоему, именно сейчас мог взяться, если это не проделки Великого? Много ли ты знаешь буси, способных так виртуозно взять в себя весь огненный круг сразу? Два Великих рядом бы никогда не ужились - тебе бы это ещё не знать.
  - Хорошо, действуй пока, как считаешь нужным, брат Ато, но сразу сообщай мне обо всех своих решениях, пока сам находишься в столице. Если решишь покинуть её и присоединиться к ловле Великого, то при тебе всегда будут находиться двое моих людей. И это даже не обсуждается! - подвёл итоги разговора жрец в золотистом балахоне, опять не заметив лёгкой улыбки на лице своего собеседника в чёрном.
  
  *****
  
  Смертные Земли каменистые предгорья недалеко от Чёрного Перевала.
  
  Уйти из Перевального, он так и назывался, посёлка удалось относительно чисто, так как в самом посёлке стояла жуткая неразбериха ещё с самого утра, в связи с одновременным прибытием значительного числа людей, пинками изгнанных с Большого Базара. Многие из них не желали уходить дальше в Смертные Земли, рассчитывая через некоторое время снова перебраться за первые врата, притулившись к какому-либо купеческому каравану. У многих из них было чем заплатить за столь желанный проход и без денег: налаженные связи среди постоянных базарных торговцев и опыт долгой жизни на самом Базаре, пусть и на 'птичьих правах' - весьма дорого стоит. Благодаря скоплению народа, наше появление с другой стороны врат даже никто не отметил. Да и не мы первые поспешили удрать сюда после событий на храмовой площади, количество смекнувших, что 'дело сильно пахнет жареным', в самом прямом понимании, оказалось весьма заметным.
  Вот при дальнейшем отходе начались вполне ожидаемые неприятности. Дождавшиеся нас люди капитана Тука - мне, наконец, удалось вспомнить его имя, показали, где нужно свернуть с главной дороги в сторону, чтобы относительно удобным маршрутом выйти за день к предгорьям, миновав плотные заросли молодого леса и заросшие колючим кустарником многочисленные овраги. На возможность и дальше ходко идти по самой дороге, рассчитывать не стоило. Буквально за следующим поворотом стоял плотный заслон стражи, задерживающий всех пожелавших поскорее удрать от Чёрного Перевала в глубину Смертных Земель. Наша небольшая группа из шестнадцати человек удачно проскочила в образовавшийся небольшой проход мимо двух больших патрулей, прочёсывающих ближайший к дороге лес. Патрули занимались отловом слишком умных одиночек, решивших обойти заслон лесной стороной, и не трогали бегущих по самой дороге, справедливо полагая их законной добычей стоящих в заслоне своих товарищей. Люди Тука о таком порядке, естественно, прекрасно знали, и, едва дождавшись отхода одного патруля, поспешили в сторону от дороги, пока не подошел второй. Наш маневр не остался незамеченным магами стражи, сначала за нами увязался совсем небольшой отряд из дюжины человек, но вскоре на хвост упали ещё два, причём с хорошей магической поддержкой. Началась долгая погоня: мы убегаем - они догоняют. В дело пошли увеличивающие выносливость эликсиры, сначала их применил наш отряд и успел добавить ходу, немного увеличивая отрыв, пока догоняющие не сообразили что к чему. Свои эликсиры у них тоже имелись, и разрыв между нами вскоре перестал заметно увеличиваться. Впрочем, предварительная разведка местности принесла нам существенную пользу - пару раз пытаясь срезать изгибы пути, догоняющие влетали в овраги, ещё больше отставая от нас. Однако полностью сбросить их с хвоста нам никак не удавалось, даже активная маскировка тут не помогла бы, ибо наша группа оставляла в лесу много хорошо читаемых следов. Оставалось небольшая надежда на дальнейший отрыв в предгорьях, но основной расчет строился на немного лучшую подготовку нашей группы и приличный запас эликсиров.
  Кстати, именно мне приходилось заниматься слежением за погоней и одновременно проверкой пути впереди. Два активных потока сознания позволяли осуществлять это без заметного перерасхода жизненной энергии, ибо требовалось сохранить запас на случай возможного боевого столкновения. Оно ведь совсем не за горами, а как раз перед ними. Ночью долго идти нельзя, придётся остановиться. Эликсиры, конечно, помогут и со зрением в темноте, но в предгорьях можно запросто переломать ноги, случайно поскользнувшись на камнях. Для догоняющих такая опасность не имеет значения, даже если кто-то один случайно у них отстанет - их всё равно слишком много, нам же нельзя бросать своих людей ни при каких обстоятельствах. Если с кем-то из нас случится беда - он существенно снизит темп нашего движения, так как его придётся нести на руках, а у нас ещё и поклажа за спинами висит. Меньше всего поклажи, естественно, у мастеров, они сейчас идут практически налегке в середине отряда, прикрытые со всех сторон бывшими гвардейцами. Для столичного жителя Актиуса большие физические нагрузки вообще непривычны, а Бокк находится далеко не в самой лучшей форме, несмотря на своё богатырское телосложение. Пребывание в застенках в ожидании казни не лучшим образом сказывается на здоровье. Я движусь немного позади отряда, будучи в полной готовности прикрыть нас всех от магического удара со стороны, приняв его на себя.
  
  Самый ожидаемый в данное время магический удар - ментальный, нанесённый по большой площади. Мастер Бокк, имея официальное достижение Повелевающего мудростью, в общих чертах рассказал мне в начале лесного пути, как его создают, поведав и о некоторых приёмах борьбы с его негативными последствиями, сильно подивившись моему незнанию вопроса поначалу. Опять пришлось врать о частичной амнезии, случившейся со мной в 'Чёрном пятне'. В сущности, дело обстояло достаточно просто, я мог бы и сам догадаться, если бы хорошо подумал. Чтобы нанести подобный удар, магу требуется остановить свой взгляд силы на каком-либо одном месте, вобрав в себя как можно больше силы из окружающего пространства и пропустить её через самую большую боль в своей памяти, которую сам может при этом вытерпеть. Маги разума - те самые 'Повелевающие мудростью' обычно долго тренируются в проживании самых разных чувств и устойчивости к чужим эмоциям, наводимым извне с помощью силы. Боль же проживается и тренируется особенным образом, так как именно она является главной составляющей боевой магии, как в нападении, так и в защите. Чем с большей болью может уверенно работать маг разума - тем весомей оказывается его ущерб противникам, наносимый с помощью ментального удара. С устойчивостью к чужим ударам та же история. Обычный человек, попав под ментальный болевой удар, быстро теряет ориентацию, может надолго потерять сознание и даже умереть от остановки сердца. Привыкшие часто терпеть боль рядовые бойцы, спокойно переживают даже интенсивные ментальные атаки, но и они при этом временно теряют зрение и слух, становясь неспособными вести бой. Естественно, ментальные удары бывают не только болевыми, но именно они являются самыми эффективными при работе по площадям и большим скоплениям людей. Полностью защититься с помощью амулетов или собственных магических сил от такого воздействия нельзя. Пропущенная атакующим магом через собственную боль внешняя сила рождает интенсивные колебания окружающей среды в месте сосредоточения его внимания, легко проникая через любые щиты и воздействуя непосредственно на мозг и тело жертвы. Последней остаётся только терпеть и стремиться вырваться из-под удара, удалившись от места его нанесения. Впрочем, когда атакующий маг за тобой внимательно следит - последнее вряд ли удастся. Если под ментальный удар попадает другой маг, он может попытаться отправить 'обратный привет' тем же самым способом. Атакующий весьма уязвим во время своего действа, часто его предельный болевой порог оказывается весьма близким, и ответная добавка чужой боли со стороны может запросто надолго вывести его из игры. Потому поодиночке маги редко атакуют ментально, обычно атака готовится вдвоём - втроём, а то и большими группами с распределением действующих ролей. Кто-то собирает и концентрирует силу, кто-то направляет её через свою боль на врага, а другие, тем временем страхуют сильно занятых магов и держат активную оборону, размывая стороннее внимание, не позволяя противнику контратаковать. За многие века искусство ментальных боёв изрядно развилось, появилось множество хитрых приёмов и отдельных индивидуальных техник, но в общих чертах всё вышеизложенное оставалось совершенно неизменным. Как и не было придумано специальных заряженных болью амулетов, тут даже древние мастера изрядно сплоховали.
  Наша защита от всего подобного в пути, основывалась исключительно на моей личной способности терпеть самые сильные боли с одновременным сохранением адекватности. Пытаться наносить свои ментальные удары я пока немного опасался, ибо нельзя терять темп ходьбы. Пользуясь множественностью и быстродействием сознания, внёс в свой обманный амулет новый образ, просто и незатейливо повторив в нём всю нашу компанию, практически один к одному, как её видел сам. Мастер Бокк умел самостоятельно размывать чужое внимание силы на небольшом расстоянии от себя, даже не пользуясь какими-либо амулетами. Он долго себе под нос тихо сокрушался по поводу потери своих запасов всякого разного магического добра, из которого грозился быстро состряпать практически что угодно, причём, чуть ли не на ходу. Но мне до его переживаний было далеко, главное - он мог прикрывать своими силами остальную группу. Магам со стороны теперь хорошо виден лишь я один, и если они решатся ударить, то свяжутся исключительно со мной. Пока же до них ещё слишком далеко, чтобы они попытались атаковать. С ростом расстояния взгляд силы становится инерционен, и для атаки движущейся цели совершенно не годится. Но стоит нам только остановиться на привал - удар последует гарантированно, в этом не приходится сомневаться, постоянно наблюдая, какими силами нас сейчас догоняют. Там собралось вместе уже несколько больших отрядов, подошедших с разных сторон. Пару раз нас пытались охватить с боков, но мы предвидели подобные возможности и не позволили противникам совершить такой маневр, свернув немного в сторону. Пусть уж лучше все враги соберутся сзади. Но собранные в один кулак большие силы обязательно вынудят противников попытаться нанести по слишком шустрым беглецам обездвиживающий удар. Можно разве подгадать место, где этот удар получится слишком слабым. Посреди леса магу сложно собрать много силы из окружающего воздуха. Если случайно образовавшимся холодом зацепить деревья, то они могут и обидеться. Потому в лесу большие воздействия возможны только с применением печи мягкого тепла, наличия которой у наших преследователей пока не замечено.
  
  Перед выходом к каменистым предгорьям требовалось остановиться на короткий привал, немного перевести дух, поправить амуницию после четырёх непрерывных часов бега с грузом по лесу. Да и просто немного удобрить почву под ближайшим кустом совсем не помешает, меня уже давно хорошо поджимает, но приходится терпеть, дабы не слишком отставать от идущей впереди группы. Догнав остальных, высказал капитану Туку предложение ненадолго остановиться в ближайшем подходящем местечке, после чего опять отстал метров на двести. Через полчаса группа остановилась на маленькой круглой поляне, образованной совсем недавно вихрем дикой силы, раскидавшим молодые деревья. Присоединившись к народу, резко повысил своё магическое внимание на отрядах догоняющих, попытавшись уточнить их общее количество. Сейчас они отставали от нас километров на шесть, по времени пути минут на сорок. Для большинства магов такая дистанция уже великовата, чтобы разглядеть какие-либо подробности взглядом силы. Мои же новые способности позволяли уверенно различать отдельных людей и на вдвое большем расстоянии, хоть и с приличной задержкой.
  Заметив остановку нашей группы, командиры догоняющих тоже решили устроить привал, так как их силы постепенно подходили к пределу, а держаться исключительно за счёт одних эликсиров долго не рекомендуется. Дружно высыпав на дно небольшого затенённого оврага, из-за чего там не росли кусты, многочисленные воины расселись прямо на голую землю. А вот маги наоборот явно хотели устроить нам 'весёлую жизнь', собравшись в кружок немного в стороне от всех остальных. Моё внимание силы они хорошо ощущали, потому готовились не только к ментальному нападению, но и к обороне. Их спешная подготовка навела на мысль, попытаться устроить им всем какую-либо особенно гнусную диверсию. Отойдя от своих людей в сторону, спустил штаны, и ещё больше увеличив внимание на далёких противниках, постаравшись их всех захватить взором силы, с огромным наслаждением облегчился, пропуская через свои чувства державшийся во мне запас огненной силы. Противники, несомненно, могли ожидать ментальной атаки. И даже хорошенько подготовиться к ней. Но мой сюрприз стал для них настоящим откровением, ибо прилетело всем и сразу. Нет, боли никто из них не ощутил, но штаны оказались испорчены у всех, у магов и простых воинов. На некоторое время погоня оказалась деморализована, чем стоило немедленно воспользоваться, дабы увеличить отрыв.
  Благодаря моей 'невинной шалости', нашей группе удалось незаметно для магов противника выйти из леса и по заросшей высокой травой пологой равнине предгорий несколько увеличить скорость бега. Дистанция между нами и погоней вскоре вышла за пределы внимания вражеских магов. Они способны найти нас и по оставленному следу, но непосредственно видеть уже не смогут. Благодаря чему наш отряд получает некоторый шанс спокойно затеряться среди подступающих скал, устроившись на ночной привал в удобном месте, где нас смогут найти только следующим утром.
  Бег с препятствиями продолжился по каменным осыпям, подступавшим совсем близко к высоким скалам, где уже совсем не росла трава. Скорость немного упала, зато и следов почти не оставалось. Солнце уже закатилось за лес, и спустились долгожданные сумерки. В свете далёких звёзд наш отряд, наконец, остановился на небольшой каменной площадке, немного выступающей над остальной местностью. Место для ночлега далеко не самое лучшее, зато подойти к нему можно только с двух сторон. Погоня безнадёжно отставала, хотя и отступать не собиралась. Определив верное направление, она медленно продвигалась даже с наступлением темноты, но потом тоже встала на ночёвку, явно дойдя до предела человеческих сил. С той стороны гостей ночью можно не ждать, однако это не повод терять бдительность. Мало ли какие отчаянные герои в ближайших окрестностях бродят. Но и наши люди сильно устали и им нужен хоть какой-то отдых. Всем, кроме меня. Во-первых, судя по всему, после последних изменений сон мне теперь не особенно-то и нужен. Во-вторых, кто тут лучше всех может видеть на большом расстоянии, причём сразу в нескольких местах одновременно? И, в-третьих - на ком лежит основная ответственность за всё предприятие? Ответы на заданные вопросы вполне очевидны, - следовательно, ночное дежурство полностью ложится на мои плечи.
  
  Ночь почти прошла исключительно тихо. Нас поначалу никто не беспокоил, мне даже стало скучно регулярно осматривать совершенно голые скалы и пустые окрестности. Однако уже под утро случайно заметил небольшое изменение картинки впереди по предполагаемому ходу нашего движения. Небольшой каменный оползень - вполне рядовое дело в горах, но мне он почему-то показался весьма подозрительным. Осмотрев более внимательно ближайшее пространство, обнаружил ещё один свежий оползень уже чуть ближе к нам. А вот это уже совсем неспроста. Кто-то невидимый осторожно подбирается с той стороны и всё равно периодически оставляет едва заметные следы по пути своего продвижения. Разбудив людей, кратко обрисовал им сложившуюся ситуацию. Никаких сомнений относительно намерений идущих в нашу сторону невидимок ни у кого не возникло. Это могли быть только враги, возможно, кто-либо из догоняющих обошел лесом приличный кусок предгорий и решил устроить засаду по ходу нашего движения. Или собирался накрыть нашу группу во сне ментальным ударом, прикинув место, где мы могли бы расположиться. Если даже мне не видно крадущихся в ночи людей - значит, к нам пожаловали маги. Им, кстати, нас тоже сложно увидеть благодаря блокирующей силу сети, которой накрылась отдыхающая группа, и амулету невидимости, скрывавшему непосредственно меня чуть в стороне от всех остальных. Следовательно, те маги планомерно обследовали любые подходящие для стоянок места, рассчитывая где-либо обязательно прихватить нас.
  - Видишь наилучшие для нас варианты? - тихо спросил капитана Тука, решивши для начала посоветоваться.
  В принципе, этого можно и не делать, так как несколько вариантов возможных действий уже успел прикинуть сам. С другой стороны, стоит послушать более опытного в местном военном деле человека, возможно, я не учёл все мелочи, которые могут оказаться важными. Да и присмотреться к самостоятельным действиям гвардейцев сильно не помешает, в моей голове даже возникла идея отойти в сторону, занявшись исключительно прикрытием тыла. Если ребята справятся - молодцы, а если нет - слабаки в дружине мне не нужны. Но такие кровожадные мысли удалось быстро поймать за шкирку и выбросить подальше.
  - Если, как ты говоришь, они идут по самому краю скал, то совершенно не опасаются нашего возможного отхода к лесу, - немного подумав, заключил он. - Следовательно, в лесу у них могут прятаться дополнительные силы, ждущие именно такого действия от нас. Ты можешь попробовать их найти своим дальним взором силы?
  - Нет, - разочарованно покачал головой. - Этих-то едва по слабым следам заметил, в лесу же спрятаться куда проще.
  - Значит, идёт крупный отряд, - капитан начал меня немного удивлять, я-то считал тот отряд небольшим из-за сложностей магической маскировки. - Малая группа не оставила бы следов вообще - пояснил Тук, заметив мою реакцию на свои слова. - Даже хорошо тренированный в таких местах крупный отряд следы оставляет практически всегда. Ты за отрядами преследователей присматриваешь - это точно не они? - спросил он меня.
  - Не они, - тут я полностью уверен, ибо периодически подглядывал за нашими оппонентами. - Тех примерно две с половиной сотни обычных бойцов и четырнадцать буси. Пока ещё остаются на прежнем месте и даже следов чьего-либо отхода от стоянки не замечал.
  - Они сдвинутся, как только получат условный сигнал от тех групп, - логика капитана поистине безупречна. - Идущий навстречу отряд, в драку сам не полезет, даже имея значительный численный перевес. Здесь места удобные для обороны, и с нами, как они уже знают - есть сильный буси, риск оказаться битыми для них слишком велик. Им ведь только немного задержать нас требуется до подхода основных сил. Против двух с половиной сотен у нас нет ни одного шанса. Задавят массой.
  - А нам тогда что остаётся делать? - слова Тука совсем не внушали оптимизма, выходило - ловушка уже благополучно захлопнулась, и выскочить без серьёзной драки из неё не удастся.
  - Вариант только один - нужно прямо сейчас идти вперёд и попытаться неожиданным ударом отбросить идущих вдоль гор, после чего опять постараться уйти в отрыв, ибо против отрядов, ждущих в лесу, нам нечего противопоставить. Сможешь прикрыть нас от двоих-троих средних буси?
  - Откуда такая уверенность в их количестве и силах?
  - Обычная практика, - ухмыльнулся капитан. - Если сможешь удержать буси, то с обычными бойцами мы справимся, даже если их окажется втрое больше нас.
  - Выдвигаемся! - тихо скомандовал я, принимая всю ответственность за предложение Тука на себя.
  
  Как ни хотелось отсидеться в тылу, пришлось идти впереди всех, ибо ни у кого больше не было своего амулета невидимости. Да и для моих людей наличие такого козыря в моём хозяйстве стало большим сюрпризом. Мастер Бокк уже углядел на мне несколько своих самых лучших изделий, и пару раз порывался узнать, как мне удалось собрать такую богатую коллекцию, а активированный амулет-невидимка, на глазах растворивший меня в воздухе, его просто добил. Пришлось пообещать рассказать, но не раньше того, как окажемся в городе. Если вырвемся из западни, конечно. В качестве оплаты моего рассказа временно загрузил на мастера свой тяжеленный рюкзак, дав сделать пару глотков эликсира жизни из моей последней фляжки. Мне пришлось изображать из себя передовой дозор, а гвардейцы под магическим прикрытием Бокка шли немного позади, перебираясь от одного потенциального укрытия среди камней к другому. План атаки был прост и весьма незатейлив - первыми реально обнаружить врага и навалиться на него всеми силами сразу, разыгрывая эффект неожиданности по максимуму. Бьющий первым сейчас имеет возможность в один момент уполовинить отряд противника всего за несколько секунд боя. Если врагов окажется слишком много, можно попытаться отступить в лес, но это только на самый последний случай, так как, по всему разумению, параллельно с первым там должен двигаться другой отряд. Небо уже начинало светлеть, и принимать эликсиры ночного зрения нам не пришлось, привыкнув к темноте можно неплохо видеть и в предрассветных сумерках. Осторожно продвигаясь вперёд, стараясь двигаться как можно тише, заметил первые признаки близкого присутствия людей. Они тоже старались передвигаться бесшумно, но у них это получалось не всегда. Взглядом силы в их сторону даже не смотрел, опасаясь всполошить магов противника раньше положенного срока. Вернувшись назад и сняв свою невидимость, подал рукой знак гвардейцам, чтобы готовили арбалеты. Сам же снова отправился вперёд, оставаясь видимым. Мне требовалось на несколько мгновений отвлечь приближающийся отряд на себя, дабы гвардейцы смогли высыпать на него залп арбалетных болтов.
  Древний меч в руке обостряет все обычные чувства, добавляет проворности телу, проясняет взор, добавляя к нему чёрно-белую контурную картинку окружающих предметов. Выскакиваю из-за очередной скалы и сталкиваюсь лоб в лоб с идущим впереди большого отряда человеком в балахоне непонятного цвета. Тот даже не успевает среагировать на моё внезапное появление, когда его голова отделяется от тела и падает вниз. Резкий рывок в сторону и меч легко распарывает горло второго. Быстрый прыжок назад, за ним ещё один, хорошо слышу, как сзади звонко чиркают по камням арбалетные болты, а затем ударяет мощный кулак воздушного тарана, раскидывая в стороны каменное крошево из разбитых валунов. Вражеский отряд рассыпается, выскакивая из-за скалы длинной цепью, стремящейся отрезать мне путь, ведущий в сторону леса, но тем самым только хорошо подставляется под арбалеты гвардейцев. Слышу характерные хлопки спускаемой тетивы и звуки попадания заострённых железок в мягкие тела. Снова включив невидимость, отпрыгиваю подальше от скалы, так как сверху начали сыпаться крупные камни. Кто-то из ещё живых вражеских магов решил врезать воздушным тараном по скалам, и похоронить слишком прыткого человечка под каменным обвалом. Верный ход, если сработал бы как надо, тогда у него имелся некоторый шанс завалить не только меня, но и пятерых гвардейцев нашего отряда. Ему лишь совсем немного не хватило силы, чтобы столкнуть огромную каменную массу вниз, но и мне удалось избежать серьёзных повреждений только благодаря врубленному на максимум щиту силы амулетной конструкции. В следующие несколько мгновений я оказался уже за спинами пытавшихся занять оборону врагов. Ещё два человека в балахонах лишились своих голов с разницей в пару секунд. А не надо стоять рядом и пытаться что-то там упорно колдовать. Больше магов в поле моего внимания не видно, да и оставшихся воинов уже успешно добивают выскочившие с длинными мечами в руках гвардейцы. Всё, короткий бой закончен, и победа за нами. Пересчитав своих людей, облегчённо вздохнул, так как потерь среди них нет. Даже раненых не видно. Потом пришлось отпаивать эликсиром жизни двоих, получивших лёгкие повреждения во время атаки.
  - Охотники за головами, - пнул ногой обезглавленное тело в сером крапчатом балахоне капитан Тук. - Надо быстро уходить, пока другие отряды не подтянулись, они в таких местах поодиночке редко ходят.
  - Трофеи собрали? - спросил его, забирая у подошедшего мастера Бокка свой рюкзак.
  - Не все, - скривился от досады капитан. - У них кожаные брони весьма хороши, почти не уступают обычным кольчугам, но значительно легче. Их сложно снимать, придётся бросить. Дорогие, жалко.
  - Бросайте, своя шкура дороже, - махнул рукой, предлагая продолжить наше движение.
  - Амулеты и деньги со всех убитых буси себе возьми, - протянул мне небольшой кожаный мешочек Тук, - твоя законная добыча.
  - Сколько их было? - спросил его, убирая увесистый мешочек в свой карман.
  - Три дюжины воинов и шестеро буси. Не иначе как чудом удалось их без потерь перебить. А ты вообще как лесной кот дрался. Едва заметный глазу бросок тени, и голова отлетела в сторону. Никогда такой прыти от буси не видел, они мечами махать не любят.
  - Кто-то, кстати, недавно говорил о двух-трёх тех самых, а тут сразу шестеро? - съязвил ему в ответ на изящный комплимент от мужика к мужику.
  - Кто ж их знал-то...? - капитан попытался скрыть довольную улыбку, отвернувшись в сторону.
  - Двинулись! - скомандовал собравшемуся вокруг нас отряду, быстро зашагав вперёд, и через несколько шагов переходя на лёгкий бег.
  Для бега имелись весомые причины. Пока мы чесали языки с Туком, вторым потоком сознания успел отметить какое-то подозрительное шевеление в ближайшем лесу. Если там находится ещё один отряд охотников за головами, то атаковать нас они сразу не смогут, ибо им придётся целый километр двигаться вверх по широкой каменной осыпи. Разве хорошенько постараются их маги, а потому нам нужно как можно скорее восстановить свой походный порядок. Пришла в движение и основная масса отрядов погони, видимо, тамошние маги поймали отзвуки предутренней битвы, и теперь торопились узнать - чем тут дело закончилось.
  
  Снова долгий изнуряющий бег, эликсиры выносливости и полностью обострённые чувства. На хвосте в паре километрах висят два больших отряда охотников, а за ними не отстают основные силы погони. Один раз вражеские маги попытались накрыть нас ментальным ударом - только меня немного посмешили. Пошло долгое соревнование - у кого окажется больше сил и лучше эликсиры. Мысленно благодарил капитана Тука за мастера Актиуса, сумевшего в короткий срок приготовить отличные зелья. Причём, не только для одной выносливости, он успел сделать уникальный эликсир, заменяющий еду. Естественно, полностью и навсегда избавиться от еды не получится, но в течение нескольких дней подряд этот эликсир вполне способен поддерживать человеческий организм в хорошем тонусе, несмотря на большие физические нагрузки. По вкусу немного напоминал кислое подсоленное молоко, только цвет у него ядовито-зелёный. Делался сей сложнейший эликсир из нескольких трав и животных компонентов на крепком мясном бульоне, и являлся ещё одним оружием гвардии наравне с мечами и арбалетами. Благодаря нему, мы теперь способны и дальше держать высокий темп, не доводя организм до неизбежного при длительных физических перегрузках истощения. А наши противники рано или поздно ослабнут и обязательно отстанут, на чём и строится наш расчет.
  Параллельным сознанием постоянно возвращался к прошедшему ночному бою, и со всех сторон анализировал его, стараясь вспомнить все мелкие детали. Во-первых, стало совершенно очевидно, откуда подошли отряды охотников за головами. Нас по лесу никто не обходил, как мне причудилось поначалу. Основная дорога от Перевала делает петлю, обходя неудобные участки, и снова приближается к горам. Если отряды охотников стояли где-то недалеко от перекрёстка, где сходятся вместе дороги в разные города, и ожидали команды, то вполне могли подойти с той стороны и как раз вовремя. Даже из городов Лесс и Титс могли успеть подойти, там уже достаточно близко. Во-вторых, не вызывает сомнений наличие какой-либо связи между основной погоней и отрядами охотников, хотя и не удивлюсь, узнав об их конкуренции друг с другом за добычу. Возможно, охотников за головами наняли те же самые люди, которые командуют дорожной стражей, дружно бросившейся за нами в погоню, побросав всех остальных беглецов с 'Чёрного Перевала'. Нам сильно повезло разбить передовой отряд, в задачу которого явно входило просто спугнуть нас с насиженного места внезапной атакой, заставив отойти, ибо по численности он оказался самым маленьким. Два отряда поджидавших в лесу перепуганных беглецов насчитывают больше двухсот человек - огромная по местным меркам сила, и если бы мы попытались прорваться в ту сторону, нас бы они гарантированно раздавили. Я один, возможно бы и ушел налегке, оставаясь невидимой тенью, вот только вряд ли захотел бы бросать людей, которых уже посчитал своими. Наш прорыв вдоль скал стал для всех охотников большим сюрпризом, к которому они оказались совершенно не готовы. Мне удалось подловить их отряд загонщиков в походном марше, а затем выманить под арбалетный залп. Восстановив свою атаку в памяти по секундам, даже подивился своей проворности. Первые два мага лишились жизни всего за пару секунд, на третьей я уже отскочил обратно, это учитывая все перемещения и прыжки. Надо отдать должное подготовке охотников: они успели среагировать на внезапное нападение с весьма небольшим опозданием, им не хватило всего какой-то секунды, чтобы суметь причинить мне ущерб. Будь на моём месте обычный воин - его бы нашпиговали болтами и размазали по камням. Но дальше тактическая подготовка охотников за головами сыграла против них. Думая поймать случайного одиночку, как им привычно действовать, они сами попали в засаду. Через семь секунд от начала боя слаженно ударили наши арбалетчики, а через минуту всё уже закончилось. Даже если другие отряды охотников шли около самой кромки леса, им бы всё равно ничего не светило, просто не успевали подойти, в лучшем случае помешали повыдёргивать из тел ценные болты и собрать трофеи.
  Если смотреть дальше, и вспоминать карту этих мест, то спереди случайных гостей можно больше не ждать, разве лишь совсем уж случайных, типа опытных искателей, занимающихся стажировкой новичков. Основная дорога давно повернула к Юмаю, от него вскоре в этом направлении пойдёт другая. Та самая, по которой я ходил в свой первый поход к дереву-стражу за корнями жизнянки. К сегодняшнему вечеру мы как раз окажемся примерно в тех местах, если не сбавим своей скорости бега.
  
  После полудня, когда дневная жара достигла своего пика, наши преследователи начали заметно отставать. Мы тоже снизили темп, экономя свои силы, увеличив отрыв от ближайших преследователей до трёх километров. Самое интересное - у первой погони явно открылось второе дыхание, так как за утренние часы они смогли практически нагнать охотников за головами, отставая от них теперь всего на километр. Надо отдать должное их упорству - они ещё на что-то надеются. Однако когда мы снова взвинтили темп, перейдя на бег поле двухчасового марша шагом, погоня явно оживилась. Вместо роста дистанции она начала наоборот ощутимо сокращаться. Это объяснялось только одним - вражеские командиры просчитали, насколько ещё хватит сил их людям, и решили настигнуть беглецов последним решительным броском. Боевые эликсиры позволяют создать такой эффект форсажа, платой за кратковременное использование которого является долгое восстановление подорванного перегрузкой здоровья. Тем не менее, нам тоже пришлось ещё больше ускориться, чтобы нас не сумели поймать быстрее, чем у догоняющих отрядов полностью иссякнут силы. И всё же, несмотря на взвинченный темп, они нас постепенно настигали. Слившись в большую кучу, они планомерно отвоёвывали метр за метром разделяющей нас дистанции. Мы могли ещё чуть-чуть поднажать, но тогда сами перешли бы границу, за которой начинается сильный износ организма. Пустив последнюю фляжку эликсира жизни по кругу, я немного поддержал своих людей. По одному глотку хватило всем - значит, у нас ещё есть примерно один час, дальше держать взятый темп уже невозможно.
  Близился вечер, и у меня уже не один раз возникало навязчивое желание остановиться и принять последний решительный бой. Не важно, сколько сзади врагов, они утомлены больше нас, у меня есть автомат и четыре полных рожка к нему, у гвардейцев по паре двойных арбалетов, но... - тут же вспоминал сколько действительно тех врагов сзади, и продолжал бежать вперёд периодически подталкивая своих людей, когда те начинали немного отставать. Погоня дышала уже практически в спину, нас разделяло едва пятьсот метров и они громко топали по нагретым солнцем камням. Крепок, однако, организм человека, мне казалось, догоняющие давно должны были сломаться и попадать, полностью обессилев, но нет, ещё час и им удастся окончательно настигнуть нас. Долгий бег затуманил мои обычные чувства, потому далеко не сразу заметил что-то необычное. Сначала принял это за шум ветра, но листья ближайших деревьев и трава не шевелилась, а шум нарастал с каждой минутой.
  - Идёт волна дикой силы, нужно немедленно искать укрытие, - со мной поравнялся мастер Бокк, чтобы сообщить неприятное известие, как раз тогда, когда я и сам догадался, в чём дело.
  - Ближайшее подходящее укрытие мы проскочили около часа назад, - ответил ему, вспоминая, как пробежали мимо горной лощины, где имелась укромная пещерка. - Если нас свободно пропустит та толпа, - небрежно махнул рукой назад, показывая, о ком говорю, - то можем попробовать ещё успеть спрятаться.
  - Нам конец, - обречённо выдохнул мастер, чуть не кувырнувшись на бегу, но я изловчился его вовремя поддержать, не дав растянуться на острых камнях.
  - Я так не считаю, - широко улыбнулся в ответ, когда он восстановил немного сбившееся дыхание, подталкивая опешившего мастера к остальной группе, движущейся немного впереди нас.
  - Принимаем только по одному глотку, - передал ближайшему гвардейцу флягу с эликсиром из печени горного кота, - всем обязательно должно хватить.
  Когда фляга вернулась ко мне, в ней ещё чуть-чуть оставалось. Думал - стоит ли и мне ещё раз отведать сей субстанции, но решил проверить, насколько изменился мой организм. Если станет совсем уж плохо - всегда успею отхлебнуть.
  Между тем 'шум ветра' всё нарастал, постепенно превратившись в голос гигантского водопада, разбивающего миллионы тонн воды о камни где-то далеко внизу. Во всём теле появились неприятные перемещающиеся зудящие ощущения, но их пока удавалось перетерпеть, даже не сбиваясь с равномерного бега. Вскоре я и вовсе остановил наш отряд, более не обнаруживая за нами погони. Взгляд силы неслабо корёжило, однако преследователей более не было видно даже в оптический прицел. Отдышавшись, мы двинулись дальше неспешным шагом, подыскивая удобное место для привала, лишь немного пошатываясь, когда ритмичные удары дикой силы становились особенно интенсивными. С окончательным наступлением темноты, прекратилась и волна. Окружающее пространство наполнилось звенящей тишиной под мерцающим светом далёких звёзд, обильно высыпавших на ночном небе.
  
  Отряд крепко спал, улегшись дружно бок к боку под одной сетью, и только я один сидел в двух сотнях метров от них и глядел в далёкие небеса, периодически подзаряжая опустевшие накопители амулетной конструкции. Благодаря её действию мне удавалось полностью скомпенсировать вес рюкзака, борясь разве с его инерцией, которая порой только помогала ритмично переставлять ноги. И теперь требовалось восстановить заряд батарей, чтобы завтра суметь добавить туда ещё немного полезного груза не надорвав при этом своей спины.
  Убедившись в отсутствии в каких-либо близких врагов, тем не менее, решили сохранить хорошо показавший себя ночной порядок. Несмотря на большие физические нагрузки и предыдущую бодрую ночку, мне спать совсем не хотелось. Тело требовало отдыха, но тут достаточно просто не шевелиться. Окинул взглядом силы пройденный нами путь назад, легко разыскал наших бывших преследователей. Почти все они лежали мертвыми, и только десяток обезумевших ещё как-то шевелились. Завтра нам предстоит возвращаться обратно, ибо известная тропа, ведущая отсюда к дереву-стражу, начинается в том самом месте, где дружно полегла погоня, попав под волну дикой силы. Куда нам столько дармовых трофеев? Ладно, с этими делами завтра разберёмся, а теперь пора решить насущные проблемы с самим собой. Запаса жизненной энергии во мне оставалось явно маловато, несмотря на большие дневные физические нагрузки, которые только способствуют её образованию, потому опять приходилось жестко экономить на активных потоках сознания. Экономия не особенно помогала, запас не восстанавливался, а наоборот медленно, но верно сокращался. С этим требовалось немедленно разбираться, ибо наметившаяся тенденция мне сильно не понравилась. Осмотр тела показал наличие в нём очередных заметных изменений. Основной расход жизненной энергии пошел на укрепление мышц и связок, хотя начавшийся прошлым днём процесс ещё далёк от своего завершения, опять же из-за общего энергетического дефицита. Пришлось смириться с неизбежностью окончательной растраты запаса на нужды тела, так как останавливать наметившуюся позитивную модернизацию категорически не хотелось. Опасался невозможности его сознательного перезапуска без повторения физических нагрузок на самом пределе возможного. Ничего, посидит пока сознание на голодном пайке, раньше ведь прекрасно жило и без всего этого.
  Непрестанно наблюдая за небом, совершенно случайно заметил в нём совсем маленькую движущуюся точку, когда она уже почти скрылась за горизонтом. Немного удивившись, стал всматриваться ввысь ещё активнее, вскоре заметив ещё одного быстро перемещающегося в вышине светлячка, явно имеющего совсем другую орбиту. 'Вот тебе и отсталый магический мир', - проскочила ошалевшая мысль, - 'здесь, оказывается, искусственных спутников целый рой летает'. Ближе к утру насчитал уже восемь небесных объектов, отличающихся друг от друга орбитами. Возможно - это всего лишь пролетавшие мимо обычные крупные метеоры, захваченные гравитационным полем планеты, но мне почему-то сильно хотелось верить в их искусственное происхождение.
  
  Когда небо просветлело, и вершины далёких гор окрасились розовым, стал будить людей. 'Хватит дрыхнуть - нас ждут великие дела!' - именно это им и сказал в ответ на недовольное бурчание отдельных несознательных личностей. Позавтракав нормальной едой и подтянув снаряжение, неспешно двинулись в обратный путь, наслаждаясь утренней прохладой. На месте гибели погони на нас бросилось только трое безоружных безумцев, остальные не пережили ночи из-за сильного истощения своих организмов. Гвардейцы быстро успокоили их арбалетными болтами, не дав приблизиться и на сотню шагов.
  - Предлагаю временно разделиться, - сказал капитану Туку, когда тот с задумчивом видом осматривал каменистое плато, густо заваленное мёртвыми телами, скрючившимися в самых причудливых позах.
  Большинство погибало в страшных муках, иногда виднелись торчащие кости открытых переломов, образовавшихся от сильных мышечных спазмов. Внешне целые тела выглядели не сильно лучше. Я мог представить себе тот зуд, который легко терпел во время волны дикой силы, только усиленный во много раз. Без внутренней защиты организма пережить его совершенно невозможно, если и останешься живым - то гарантированно потеряешь разум.
  - Никому не пожелаешь такой жуткой смерти, - Тук поднял свой немного шальной взор на меня, - ты знал, что так произойдёт?
  - Нет, - честно ответил на его вопрос, покачав головой, и уточнив: - Но вполне мог предполагать подобный расклад для нас самих, а потому запасся специальным эликсиром.
  - Очень интересным эликсиром, никогда о чём-либо подобном даже не слышал, - в наш разговор влез мастер Актиус до этого отиравшийся неподалёку. - Ты случайно не расскажешь, откуда он у тебя вообще взялся?
  - Откуда взялся - там больше нет! - резко обрезал дальнейшие расспросы, не желая что-либо подробно рассказывать при всех.
  - Ну, хоть можно мне произвести изучение его остатков? - не унимался столичный зельевар. - Там же что-то ещё оставалось...
  - По возвращению в город, не раньше, - подарил ему бесплатную надежду, хотя мог просто приказать своему рабу заткнуться.
  - Ты что-то говорил о разделении? - вспомнил о моей первой фразе капитан, оттесняя Актиуса немного в сторону.
  - Да, - утвердительно кивнул ему. - Мне нужно обязательно сходить на поляну с редкими растениями, но вам там будет весьма неуютно, да и от сбора трофеев вы вряд ли откажетесь.
  - Угу, вот он какой - 'настоящий искатель', если втемяшил себе идею что-либо определённое стащить - ни за что не отступится, - тихо буркнул себе под нос капитан Тук, оглядывая каменистое плато, и подтверждая мою догадку относительно его нынешних самых сокровенных желаний.
  - Значит, стоит временно разойтись, занявшись своими делами. Вы приберёте здесь всё более-менее ценное, а я решу некоторые свои проблемы. Вечером встретимся на этом же месте, покажу удобное место для ночлега. Завтра с раннего утра выходим в город, хватит по лесам бегать. Про мою долю добычи не забывайте только, - напутствовал его лёгким хлопком по плечу и ходко зашагал в сторону леса.
  Однако остаться в одиночестве мне не дали, мастер Актиус увязался за мной, догоняя и постоянно наступая на пятки.
  - Мне тоже хочется увидеть редкие растения, - он всё же сумел обогнать меня и преградить дорогу.
  - Хорошо, иди со мной, - сильно обрадовал его своим разрешением, - только заплечный мешок побольше возьми.
  Пришлось немного подождать, пока зельевар отыскал среди трупов подходящий трофей, вывалив его нехитрое содержимое прямо на камни. Затем мы вдвоём вошли в лес и через час хода оказались около круглой поляны, в центре которой росло могучее дерево-страж.
  
  Сам того не понимая, навязавшись ко мне, Актиус послужил подопытным зверьком сам того не подозревая. Стоило окончательно убедиться в причинах негативного влияния дерева-стража на местный народ. Вот только зельевар поначалу чуть не провалил мне эксперимент. Едва он вышел на поляну, сразу же радостно воскликнул, уткнувши взгляд в землю, и даже не посмотрев на открытое пространство:
  - Асия стелолистная, надо же, какая удача, я считал, её больше нигде нет, - после чего стал выкапывать из земли неприметную травку.
  Затем выкопал ещё несколько других растений, тихо проговаривая неизвестные мне названия себе под нос. Он уже собрал приличную кучу сена, излучая самый бодрый энтузиазм вперемешку с юношеским восторгом, когда упёрся взглядом в синие цветочки совсем небольшой жизнянки.
  - Это же... это же... дерево-страж! - от него дыхнула волна животного страха вперемежку с сильнейшей паникой, едва он только осознал, что ему попалось на глаза.
  Пришлось ловить едва не разбившего себе лоб о ближайшее дерево мастера, так сильно он бросился бежать, совершенно не разбирая дороги, подальше от охватившего его смертельного ужаса.
  - Почему ты не боишься его? - спросил он меня, когда более-менее пришел в адекватное чувство, и вычистил моим бытовым амулетом свои штаны от последствий испуга в километре от поляны.
  - Зачем мне его бояться? - совершенно невозмутимо переспросил его.
  - Но оно же пьёт твою сущность, заполняя опустевшее пространство великим страхом! - выпяченные глаза мастера недвусмысленно говорили о его внутренних чувствах, похоже, он ещё раз захотел вкусить свои недавние переживания. - Никто и никогда не может сопротивляться его влиянию. И нет на свете более жуткой смерти, как оказаться рядом с ним. В королевствах для истребления отдельных деревьев-стражей когда-то выходили целые армии сильных буси, и не всегда им сопутствовал успех. Многие погибали в долгих муках перед таким зелёным чудовищем.
  Спорить с ним совершенно не хотелось, так как уже прекрасно понял причину возникновения подобной реакции. Да, дерево-страж действительно сильно влияет на приблизившихся к нему людей, банально усиливая все чувства и эмоции, которые переживает человек в это время. Усиливает без разбора, и радость и страх, совершенно одинаковым образом. Чем ближе подходишь к дереву - тем больше усиливаются твои чувства. И если для местных оно давно стало легендарным ужасом, то и их набор чувств при его виде вполне очевиден. Но это ещё не всё. Дерево явно поддерживает жизнь тех, кто находится рядом с ним, не позволяя им сразу умереть от разрыва сердца. Не в силах сопротивляться своим многократно усиленным жутким эмоциям бедняги медленно умирают от истощения под стволом величественного растения, чем только поддерживают существующие мрачные легенды о дереве-страже. Для меня же, изначально не знавшего местных обычаев, оно стало близким другом, с которым всегда приятно иногда пообщаться. И только один вопрос пока остаётся без ответа - стоит ли сейчас что-либо менять, развеивать устоявшийся миф? Думаю, пока нет, пусть всё остаётся по-старому.
  - Вчера прошла волна дикой силы - дерево-страж временно ослабло и не способно причинить вреда, если не отходить далеко от края леса. Можно успеть собрать редкие растения, в том числе корни жизнянки, без опасности быть затянутым деревом к себе, - выдал мастеру подходящее объяснение своего спокойного состояния, почёрпнутое ранее у опытных искателей.
  Судя по расслабившемуся лицу Актиуса, моя версия полностью рассеяла все его сомнения, и он снова загорелся деятельным энтузиазмом. Вскоре мы снова ковырялись на поляне, собирая самые разнообразные травы, на которые указывал зельевар. Я же больше налегал на жизнянку, благо за десять шагов от края леса она встречалась часто, и её корни достигали величины клубней молодой картошки. Вопрос с дальнейшей сохранностью добытого, Актиус решил одним махом, пропитав каким-то эликсиром из своих запасов имеющиеся у меня тряпки, в которые мы заворачивали собранные растения. За четыре часа интенсивных сборов, заплечный мешок мастера полностью заполнился, у меня по бокам рюкзака тоже появились два больших кожаных чехла. Одной жизнянки набрал в десять раз больше, чем тогда в первый раз, не считая множества других редких трав, давно не растущих в других местах, по словам чрезвычайно довольного зельевара. Пришло время возвращаться, но мне ещё хотелось пообщаться с деревом, благо ему некогда обещал вернуться.
  - Актиус, иди в лес и жди меня до вечера. Далеко не отходи, здесь водятся дикие звери. Они близко к поляне не подходят, но если ты отойдёшь в сторону один - могут напасть. И ещё - принципиально не смотри в сторону поляны, что бы там не происходило, иначе тебя может затянуть. У меня ещё остались дела, о которых никто не должен ничего знать, - выдал мастеру задание ждать, немного припугнув для пущего порядка.
  Тот действительно н