Скляренко Алексей
  
   Далёкие миры 4
  
   Глава 1
  
   - столичная планета Алиер, центральная резиденция Винкрафта -
  
   Отложив в сторону выборку наиболее важных документов по произошедшему за ночь в Империи и за её пределами, Винкрафт долго смотрел на постоянно висевшую в углу кабинета объёмную галограмму звёздной карты Содружества и не сдержав эмоций, выругался.
   - Они там, что, грибов объелись?
   Вопрос относился к руководству Империи Агр, её первому лорду Ли, Костиле, к непонятным маневрам его флота. Три основные узловые точки большой, растянутой на десятки звёздных систем совместной обороны от возможной агрессии извне, корабли Империи Агр оставили.
   Молча, без предупреждения, как это давно принято у этой старшей расы в отношении своих не столь развитых в техническом отношении сателлитов. Человеческих миров, по другому. Ушли в сторону своих центральных звёздных систем, оставили Империю Аратан один на один со снежным комом проблем. Комом растущим день ото дня.
  
   В действиях Аграфов прослеживалась некоторая изуверская логика всегда правого. Сначала Империя Арвар, по прихоти правящего клана развалена её спецслужбами, возможно и правильно, этот чирей давно назрел, но только не в это смутное время, когда непродуманным до конца решением выбили из игры сильного игрока для защиты границ Содружества. Теперь пришла очередь, и его Винкрафта государства, Империи Аратан.
   - Решили заслон из нас сделать, - зло прошипел Винкрафт, - ну ну, посмотрим, как у вас это выйдет, - и глядя куда-то в потолок, поинтересовался у командного искина аналитического центра, - Ну что, Боди, какие у них планы, успел разобраться до их ухода?
   Личный контакт с центром установил недавно, заставила нарастающая с каждым часом угроза у границ Империи. Контакт, с полным и неограниченным доступом его почти разумного главы в случае чего-то чрезвычайного к его личной связи. Днём, или ночью. С последним искусственный интеллект не шутил, ночью не поднимал ни разу, но было у Винкрафта ощущение, что скоро будет...
  
   - Странно с ними мой лорд, - начал издалека Боди, - нам не хватает информации на точный анализ, но даже из того что успели собрать вытекает неожиданное. Судя по многим признакам в Империи Агр не всё ладно.
   - В чём это выражается? - живо спросил Винкрафт.
   За последние тридцать лет командный био искин аналитического центра приобрёл привычку подражать людям, от скуки, или в самом деле выработал в себе такой стиль и задержка в выдаче информации была не худшей из них. Её знали и терпели, вот и сейчас ожидая ответа Винкрафт успел удобно устроиться в кресле, когда Боди, для удобства работы, переместил объёмную голограмму звёздной карты Содружества в центр помещения.
   - Смотрите сюда, мой лорд!
   Прямо перед Винкрафтом висел обширный сектор Содружества в районе ломаной линии границы двух Империй, Аратан и Агр. Через секунду звёздные системы по обе стороны от неё укрупнились и окраслись в разные цвета. Аратан в зелёный, Агр в серый, после чего, выдержав минуту на ознакомление, главный аналитик Империи продолжил.
   - Не знаю как с Дварфами, но от нас и прочих своих сателлитов внешнюю гиперсвязь они отрезали, - и не обращая на реплику императора, - Это мне известно, - после паузы, завершил предложение.
   - Отрезали, но кое что через наших агентов в системе Итиль перехватить мы успели.
  
   - Давай без этих твоих игр, - раздражённо отмахнулся Винкрафт, - не то время и не та тема. Говори, если есть что сказать...
   - Мой лорд, - тон био искина был как никогда серьёзен, - С вероятностью в девяносто три процента, у Аграфов раскол...
   - Раскол? - насторожился Винкрафт, - а конкретно?
   Не верить командному био искину главного аналитического центра Империи причин не было. Любой искин, обычный или био, даже под страхом уничтожения озвучивать непроверенную информацию не будет, не прописано в его ядре, программе и прочих протоколах поведения.
   При многих своих недостатках, в этом они выигрывали перед людьми, но тема... Слишком уж это необычно звучало - раскол в старшей расе не одно столетие доминирующей в Содружества, да что там скрывать, державшей входящие в него государства за глотку.
  
   - Аграфский флот ушёл сюда.
   Послушный воле Боди управляющий звёздной картой маломощный искин обозначил пять узловых точек в пространстве Империи Агр, похожем на рваный, с неровными краями, эллипсоид. И это было понятно, аналитики Аграфской империи, просчитали шансы на выживание в разных вариантах развития событий и пришли к оптимальному.
   Использовать Содружество, своих младших партнёров в качестве пушечного мяса, буфера для ослабления флота вторжения, а самим ввязаться в это грязное дело позже. На хорошо подготовленных позициях и по своему сценарию.
   - Ну, с Итиль понятно, имеют интересы, но вне их сектора, - после долгой паузы на изучение новой расстановки сил, начал Винкрафт и выделив сектор из восьми звёзд примыкающий к этой системе двойного подчинения, с сомнением покачал головой, - а эти, клан "Коготь Стронга" почему оказался вне их защиты?
  
   - В этом-то и есть суть вопроса!
   По довольному тону главного аналитика можно было представить как он потирает свои виртуальные ручки и очень скоро, буквально через пять, шесть секунд последовало пояснение.
   - Клан" Коготь Стронга" начали отодвигать в сторону давно, почти сразу после смерти его главы Ли, Шохриэля, об этом я, вам, мой лорд докладывал...
   - Это я знаю, ближе к телу, не отвлекайся, - отмахнулся Винкрафт.
   - Ближе, так ближе, - согласился био искин, - на пять суток до отзыва своего флота их первый лорд Ли, Костиле потребовал от нового главы клана отправки всех его боевых кораблей в своё распоряжение...
   - Подожди, остановил его Винкрафт.
   - Попробую угадать... Отказали, - и с обсуждением, покачал головой.
   - Советники первого лорда не дружат с головой... В такое сложное время и я бы не решился оголить защиту клана.
   После чего, нетерпеливым жестом руки и фразой, - Подожди Боди, помолчи, тут есть над чем подумать, - остановил пытающегося что-то сказать био искина.
  
   Любой кризис, в том числе и война с кем бы то ни было, когда-то заканчивается и как выйти из него, с потерями, или прибылью, с усилением своих позиций, зависит от многих факторов и немаловажный из них вовремя сориентироваться. Выбрать правильную стратегию и надёжных союзников. Пусть временных, на период нестабильности.
   Если правильно разыграть карту, то эти девять звёздных систем: нейтральная Итиль и восемь клана "Коготь Стронга", три населённых и пять промышленных в стадии освоения, могли стать надёжным буфером между двумя империями Аратан и Агр, а самое главное, значительно ослабить последнюю. Отколоть от своего основного соперника значительный кусок территории и промышленного потенциала...
   Если правильно разыграть...
   Приняв решение, и уже не обращая внимания на висевшую перед ним звёздную карту, Винкрафт потребовал, - Найди возможность выйти на главу клана, лорда Ли, Локриуса!
   - Через лорда Корди? - осторожно поинтересовался командный био искин аналитического центра?
   - Не трогай его, - недовольно поморщился император, - у него своё задание, встреча с Корном в системе Арда. Ищи другие пути. Выполняй!
  
   ***
  
   - Шенк, Звёздная система Итиль -
  
   Объёмное изображение планеты гиганта и видимых с этой точки зрения двух военных станций на её орбите, замерло над рабочим пультом рубки и глубоко задумавшийся Ли, Шохриэль откинулся на спинку пилотского кресла, мгновенно подстроившегося под изменение позы тела. Показанное ему на объёмом экране было слишком серьёзным, решающим в выборе пути и давая ему спокойно подумать, Шенк рассматривал компоновку и оборудование рубки до предела автоматизированого тяжёлого рейдера "Ульв" Дварфского производства.
   - Продвинутый корабль, - вздохнул, про себя, много повидавший пилот, - можно сказать, один из лучших в Содружестве... Сколько же он за него кредитов отвалил?
   Денежный вопрос возник спонтанно, по инерции, в сравнении со стоящим на вооружении многих флотов. С точки зрения технологии Содружества корабль впечатлял и попадись он ему раньше, служить на таком считал бы за счастье.
   - Раньше, - на этой мысли Шенк невольно улыбнулся.
   Теперь этот эксклюзив было с чем сравнивать, основные
  параметры "Ульва" - энерговооружённость, мощность маршевых двигателей, дальность прыжка, системы активной защиты и маскировки, значительно уступали на двадцать тысяч лет более древнему "Элону".
  
   Ли, Шохриэля пришлось ждать. В систему "Итиль" пришли на трое суток раньше него, "Элон", по уже хорошо отработанной схеме, под максимальной маскировкой, отделившийся от него при выходе из гипера "Игл" и чуть позже, на протяжении пяти часов, средний транспортник VZT - 27 и десантный "Феба" открыто. С регистрацией коммерческого рейса, оплатой стоянки на околопланетной орбите, всё как принято в цивилизованных мирах.
   Коммерцией занимался Стерк, его задание, продать кристаллы иртона и через свои контакты решить вопрос с покупкой запрещённого для продажи товара военного назначения на первом месте. Важнее Ли, Шохриэля с которым занимались по инерции, в нагрузку. Особого значения куда лорд качнётся, в сторону свободного плавания, переждать где-то в своём убежище близкую войну, или ещё раз рискнуть, сыграть с судьбой в рулетку, уже не имело.
   В то время когда Максом принималось решение спасти личность лорда, клонировать ему тело, а потом как-то использовать для налаживания торговли и связи с его бывшими соотечественниками, опасность вторжения ящеров в Содружество была, но была и вероятность, что что их руководство одумается, не решится. Теперь же, после последней информации о флоте вторжения, все планы насчёт него на долгое время потеряли актуальность.
  
   Молчавший почти десять минут лорд очнулся и встретившись взглядом с Шенком неожиданно спросил.
   - Скажи мне полковник, - и чуть запнулся, подбирая слова, - Ты ведь получил насчёт меня какие-то указания. Только честно, как солдат солдату...
   - С тобой, честно? - покрутил головой несколько опешивший Шенк и немного подумав махнул рукой.
   - А ладно, не распылят на атомы... Если честно, то Макс дал добро, если будешь крутить, послать тебя, лорд, на хер...
   - Куда послать? Не понял, - Нахмурился Ли, Шохриэля.
   - Это ругательство у них такое, - рассмеялся Шенк, - кстати, довольно мягкое, а если по нашему, то на все четыре стороны...
   - Вот так просто, - недоверчиво качнул головой Ли, Шохриэль, - Без компенсации и без контроля? Как-то не верится?
   - Не до тебя лорд, некогда с тобой возиться, - отмахнулся Шенк и,
   кивнув в сторону замершей картины с планетой гигантом, военными станциями на его орбите, добавил, - Надо, как-то, с этой жутью разбираться...
   - Значит, ввяжетесь, - тихо, скорее для себя, проговорил лорд и дождавшись от Шенка утвердительного кивка неожиданно заявил, - Я бы хотел принять участие в этом деле.
  
   - Не я решаю, - пожал плечами Шенк, - хотя, Макс где-то в пути, можем и спросить.
   - Если можешь, - попросил Ли, Шохриэль, - надо бы решить, что мне делать с этой информацией, - и на вопрос в глазах пилота пояснил.
   - Не могу связаться с кланом, гиперсвязь заблокирована...
   - Да, с этим проблема, - согласился Шенк, - столкнулись уже, - и без перехода попросил, - Дай команду на соедининение с "Элоном"...
   Несколько попыток тана Стерка связаться с кем-то из своих подельников в центральных мирах завершились ничем. Молчанием эфира и ярко красными буквами объявления на экране монитора, - Нет связи с узловым ретранслятором!
   Устроенная по типу сотовой, без них гиперсвязь не обходилась. Причина выяснилась только через двое суток, через местные контакты Дварфа. Аграфы перестраховались, изолировали свою Империю от остального мира заранее и проблема мгновенной передачи сверхважной информации своему контакту в клане, стала для Ли, Шохриэля неразрешимой. Разве что по старинке, доставить на корабле...
  
   Тем временем Лео, командный био искин "Ульва" выполнил распоряжение лорда, установил соединение с "Элоном". Угольная чернота окружающего пространства за орбитой последней, седьмой планеты системы и россыпь звёзд в левом секторе тактического экрана поменялась на лицо старого друга Ворша, и на втором плане, за его спиной, интерьер рубки древнего рейдера.
   Внезапный, непланируемый заранее вызов привёл второго пилота в замешательство, по выражению его лица это было хорошо заметно и, снимая напряжённость, Шенк попросил.
   - Попробуйте вызвать Макса, надо бы решить пару вопросов...
   - Пару суток не терпит? - поинтересовался Ворш и услышав короткое, - Нет! - повысил голос, - Нид! Слышал!? Выполняй!
   После ухода с борта древнего рейдера его экипажа полноценными людьми и замены их электронными копиями, искинами с их опытом и навыками но без личности, долго не могли подобрать им имена. Привыкли и путались. В итоге, копия командного искина Нора стала именоваться Нид, навигатора и инженера Лер и Кор, соответственно.
  
   Жаль, очень жаль, к кибер экипажу, как с лёгкой руки Макса называли этих людей, искинами язык не поворачивался, привыкли и ценили, но понять их поступок было можно. Двадцать тысяч лет в тжелезной коробке без шансов что-то изменить, врагу не пожелаешь.
   Эти мысли о недавних событиях вяло крутились по кругу в мозгу Шенка все пятнадцать минут пока ждали результата и возглас Ворша из рубки "Элона", - Есть соединение! - а следом его вопрос, - Вам как, перевести разговор в рубку, или конференц связь? - поставили на них точку.
  
   ***
  
   - звёздная система "Тор" -
  
   Последние пять суток дома, в звёздной системе "Тор" выдались крайне сумбурными и напряжёнными. Подгонка и проверка работы штатных транспортных разъёмов на спине тяжёлого крейсера прорыва для наездников - тяжёлого крейсера "Иттиг" и двух фрегатов: "Фобоса", с той же командой майора Нодиса и чисто разведывательного, трофейного "Зумми" аналога Аграфского "Алитера" с командой погибшего "Деймоса" во главе с капитаном Ульи.
   "Хигур" можно было не считать, двое добавившихся в экипаж пилотов, забранные с "Норда" Игорь Котов и Илья Чикин освоятся с новой техникой уже в полёте, по ходу дела. Пробы были необходимы для экипажей "Иттига" и фрегата "Зумми". С "Зумми" немного проще, капитан Ульи с этим процессом знаком по "Деймосу", сложнее с "Итигом", с его новым экипажем, где Макс хорошо знал только его капитана Лина Уитта, в недавнем прошлом заместителя полковника Отеги и двух пилотов из команды Шабанова.
   Тоже самое и со сборной солянкой, на три четверти из ветеранов и четверти бывших рабов равномерно добавленных в боевые расчёты экипажей обоих крейсеров. "Хигура" и "Иттига". Технического персонала и абордажный команды. Брали только тех в ком были твёрдо уверены. Из боевых расчётов угнанных у ящеров "Стинов", из рабской абордажный команды Кена Ухе и тех кого подобрали, уже здесь, в домашней системе "Тор".
  
  
   Тренировка стыковки и обратной операции расцепа на ходу, во время разгона и торможения, отработка этих процессов до автоматизма, проба со всей этой сцепкой уйти в инопространство... Работы и нервов хватало. Это днём, в его условное время, а вечером, после быстрого перекуса и часоаого отдыха, подведение итогов и разработка планов на дальнейшее. На время до вторжения, во время него и после, если переживут.
   Если переживут.. К остающимся в системе "Тор", это понятие отношения не имело. Половину гарантии давала червоточина, вторую половину военные станции "Стины" с обычным вооружением и кварковые боеголовки. Кварк есть, сложнее с обычным вооружением. До объявленного Винкрафтом клану Макса бойкота на продажу высоких технологий, кое что купить успели. Что не успели должен доставить Шенк на кораблях своего конвоя.
   Должен... Если получится у тана Стерка и успеют проскочить до начала. Если нет, тогда по обстоятельствам. Кварковым взрывом схлопнуть червоточину и этим обрубить ящерам след, или схлестнуться с ними в драке... Решение о выборе уже будут принимать Вилли Мориц и Сергачёв. Третьего в руководстве обороны системы "Тор" не оказалось.
  
   Полковник Форни, сделавший много для её усиления, от этой должности отказался. Напросился к Максу, в их корабельную группу, в отношении которой понятие - не переживут, могло сработать. Вероятность того, что их рейд в Содружество, может оказаться в одну сторону, не успеют вернуться до начала, выглядела всё реальнее. Прогноз, два, три месяца для начала не оправдывался.
   Ящеры ускорили подготовку к вторжению. Об этом говорили участившиеся проходы их боевых кораблей через систему "Дикая" и если точна почти ежедневная информация по ящерам от штаба Харви, то же самое наблюдалось и в звёздных системах Фронтира.
   Разведка у чешуйчатых работала, о развале Арвара и последовавшим за ним раздрае в Содружестве они знали, и ответки на свою наглость не боялись.
  
   В последнюю ночь перед уходом в систему "Точка", а из неё через червоточину в "Дикую", практически не спали. Сначала, с вечера и до четырёх часов согласовывали связь на разные случаи что могут случиться для обоих групп. Уходящей Макса и остающейся Сергачёва.
   С Максом уходила большая часть ветеранов: все из группы Отеги и не имеющие семей из набора Фоша. Где-то треть из тех кто ходил в совместный разведывательный рейд к ящерам. Все остальные, большая часть землян из команды Сергачёва, Шабанова и последней группы, оставались на обороне домашних звёздных систем "Точки" и"Тора". Вилли Мориц взял на себя функции тыла, разросшегося за последний год хозяйства клана и в боевые дела не лез.
   Всё это оставалось тут, за десятки стандартных прыжков в гиперпространстве от будущего театра военных действий и грызшее Макса последние трое суток непонятное чувство тревоги начало определяться в что-то конкретное. От так и не восстановившегося до прежнего уровня симбиота, или независимо от него в его сознании зрела тревога за остающихся тут и непонятная уверенность, что в ближайшее время сюда они не вернутся.
  
   Слишком серьёзно, на этот раз, всё закручивалось. Флот ящеров, не меньший по численности подчинённых им Архов на ослабленное развалом Арварской Империи Содружество. Вдвое большая чем в прошлую войну мощь флота вторжения. Если решили повоевать, то во время этого процесса не до возвращения. Не получится, не будет времени... А с остальными, с ними надо было что-то решать и решать кардинально. Без колебаний и выбора вариантов...
   Привлекая внимание расслабившегося народа Макс постучал по столу.
   - Все пункты плана у вашей электронной копии Адмирала есть, но появились мысли, кое что изменить в них, - начал он и, отыскав глазами Сергачёв, неожиданно спросил.
   - Витя! Кто у нас сейчас на дежурство в "Дикой"? - а дождавшись ответа, - "Ост" с "Нордом", - недовольно покачал головой.
   - При всех наших возможностях, мы недооцениваем ситуацию. Давайте не будем рисковать. Не удержать нам её... Даже при наличии кварка, не с нашими силами... Дождитесь Шенка и закрывайте проход, - и помолчав, продолжил.
   - Сосредоточтесь на "Торе" и последней находке Петра... Этих двух аномалиях в системе погасшего карлика. Попробуйте исследовать куда они ведут? Откуда-то отсюда во времена Империи уходили экспедиции в нашу сторону. Может оттуда? Неплохо было бы не ждать открытия червоточины домой, не завязываться на неё при нынешней ситуации...
   - А вы? - спросил молчавший до этого момента Сергачёв.
   - Мы? - протянул Макс
   - За нас не волнуйтесь, немного поможем Аратану и вернёмся кружным путём, через "Юст", или каким-то ещё. С возможностями "Хигура" это будет просто...
  
   ***
  
   - рубка "Хигура" -
  
   Последняя неожиданность связанная с оставшейся в домашней системе" Тор" случилась во время последнего сеанса гиперсвязи с Сергачёвым, во время разгона для ухода в гипер, в сторону Содружества. Хитро прищурившись, бывший подводник выдал неожиданное, - Мы тут посовещались и зная что ты будешь против...
   На этом месте, Виктор замялся и махнув рукой,. признался, - В трюме "Хигура" найдёте контейнер с пятью боеголовками, его номер я сейчас скину - и, предупреждая неизбежный вопрос, пояснил.
   - Да, да, теми самыми, с кварком... Тех что у нас остались нам хватит за глаза, а зная вашу компанию, чувствую что ввяжетесь в войнушку по полной и бегать за пополнением боезапаса будет некогда...
   - Ну бл.. ь! Тихушники! - выругался Макс от неожиданности, - Отодрать бы вас как сидорову козу, - и уже успокаиваясь, - Тогда, дождитесь Шенка и закрывайте проход...
   По большому счёту, Сергачёв с копией Адмирала и старым Морицем были правы, все риски их кластеры искинов прочитали. Без короткого прохода в "Точку" и "Тор" девять боеголовок перейдут в разряд мёртвого груза. Судя по его целеустремлённым действиям, главный над ящерами совсем не дурак и отрывать от выполнения главной задачи текущего момента достаточно большие силы на поиск, укусившего его, левого противника вряд ли станет. Слишком уж это будет нелогично...
  
   Ожидавший более жёсткой реакции на своё самовольство Сергачёв, скинув с плеч груз как- то повеселел и задумчиво повторил фразу Макса.
   - Дождитесь Шенка? Не знаю, не знаю, - и предложил, - Оставил бы ты "Элон" у себя. Так будет лучше, спокойнее для всех. Два корабля Империи, это уже не один...
   - А купленное отправить на "Юземе"? - вмешался в разговор молчавший до этой минуты Зорг, - что ж, логично, узнаю ход мысли двойника Адмирала...
   - Да! - кивнул Сергачёв, - предложение его, так будет лучше, надёжнее. Пропустим станцию через червоточину и тогда уже закроем её.
   Самая мощная и большая в Империи Аратан военная станция серии "Юзем", резервная для оборонительной призмы базы шестого флота в системе "Арда", озвучена Максом ценой за передачи её властям кварковой боеголовки. По прогнозу кластера искинов Джефа если верно просчитанное ими направление одного из путей вторжения флота ящеров, через систему Арда, то она обречена.
  
   Шестой флот Империи ляжет костьми, но такую массу боевых кораблей не задержит и боевая резервная станция, по головотяпству, или по недомыслию, до сих пор, не включённая в оборонную призму звёздной системы, ему не поможет. А кроме того, с точки зрения высоких голов Империи, вариант обмена для Макса проигрышный. Так, или иначе, но военная станция остаётся у них. Без гипердвигателя утащить её из системы Арда ему не удастся...
   С их точки зрения, без учёта выросшей в объёме и силе команды пауков толкателей. И хорошо что о наличии у Макса такого козыря в рукаве предположить в Империи Аратан не могли.
   Объёмная, картинка экрана гиперсвязи давно свернулась в точку и громкий доклад командного искина Дика, - Крейсер в гипер пространстве! - оторвал Макса от этих мыслей и перевёл работу мозга на насущные проблемы.
   Поискав глазами нужных на этот момент людей и не обнаружив их в рубке, позвал, - Дик!
   - Слушаю лорд! - чуть не оглушив, мгновенно отозвался командный искин.
   - Заикой сделаешь, - Недовольно поморщившись, буркнул Макс, - Громкость убавь и срочно найди мне Джефа и Зинта
   - Выполняю, лорд! - уже тише, на приемлимом для слуха уровне децибел доложил командный искин, а через короткую паузу дополнил, - Будут через пять минут.
  
   С Адмиралом и инженером можно было связаться по связи нецросети, или же по внутрикорабельной, завязанной на каждого члена экипажа, но хотелось пообщаться вживую, посмотреть на их реакцию на изменение начальных условий. Боеголовки ладно и без них можно было обойтись, а вот Шенк и его "Элон"... Присутствие этого корабля резко усилит их группу.
   - Присаживайтесь, - Проигнорировав молчаливый вопрос в глазах Зинта, пригласил Макс и, не накручивая интригу, пояснил, - Интересные новости появились и надо бы их перетереть с вами.
   - Что? Не тяни, - взяв из раздаточной ниши синтезатора пластиковый стакан горячего кофе и удобно устраиваясь в кресле потребовал Джеф.
   - Да тут...
   Начал, было, Макс и, внутренне чертыхнувшись, скомандовал, - Дик! Покажи нам запись этого разговора...
   Десять минут пока в районе тактического экрана прокручивалась запись сеанса гиперсвязи с Виктором Сергачёвым, Адмирал Джеф и Юнг Зинт молчали. Прокручивали в себе преимущества и недостатки предложенного им варианта действий.
  
   И первым, фразой, - Ну, что ж, неплохо, - нарушил молчание Джеф
   - На Арти это похоже, что-то подобное, с небольшой поправкой, и у меня вырисовывалось.
   Бывший начальник штаба восьмого флота Империи Джоре ничего не говорил зря и Макс живо поинтересовался, - С какой поправкой?
   - Рассчитывал, что проводив конвой до места, Шенк вернётся... С его характером не сможет не вернуться, но тут моя копия меня переиграла. Его вариант лучше.
   До звёздной системы Арда один прыжок на максимуме, без навешанного на корпус "Хигура" груза, тяжёлого крейсера "Иттиг" и двух фрегатов. С ними, два без напряга и рвать жилы корабля древней Империи в самом начале операции не решились. Несмотря на потерю драгоценного для них времени, трёх расчётных суток, выбрали второй.
   - Тогда за работу, - облегчённо вздохнул Макс, - Разбирайтесь с боеголовками и считайте варианты, - и чуть подумав добавил.
   - Считайте все. С участием Империи и без неё, своими силами. Сегодня у нас есть выбор...
  
   ***
  
   Резкий зуммер вызова на сеанс гиперсвязи поднял с постели и, на автомате, скосив глаз на правый верхний угол виртуального дисплея нейросети, Макс недовольно буркнул.
   - Какого чёрта, кому там неймётся?
   - Шенк, лорд! - мгновенно пояснил Дик и тут же уточнил, - Где будете говорить, тут в каюте, или в рубке?
   - Здесь! - натягивая комбинезон, решил Макс, - некогда перебираться в рубку, организуй в комнате для совещаний, - и, прикидывая кто ещё может потребоваться, распорядился.
   - Не знаю, что там у него за проблема, но, на всякий случай, поднимай Джефа, Зорга и Синцова.
   Распоряжение организовать командный искин воспринял буквально и когда Макс появился на пороге самого большого помещения адмиральской каюты, объёмное изображение рубки с Шенком на переднем плане, уже висело в его центре.
   - Какие люди, - изобразив попытку обнять картинку, пошутил Макс и, сменив тон на деловой, спросил.
   - Что там у тебя? Как Стерк, закупка и что у нас с Шохриэлем?
   - Тебе как, по порядку, или можно произвольно? - усмехнулся капитан "Элона".
   - Как хочешь, - отмахнулся Макс, - только коротко, мы в гипере.
  
   На фразе, - Мы в гипере, - Шенк, как-то, непроизвольно дёрнулся, но, мгновенно справившись с собою, хмуро продолжил.
   - Кристаллы ушли влёт, на треть выше суммы на какую мы рассчитывали. Так что с кредитами у нас нормально, плохо с их тратой. Империя Агр запретила продажу товаров военного назначения на сторону и Стерк тут бессилен. Не может связаться со своими контактами дома. Нет гиперсвязи в ту сторону. Неделя как заблокирована...
   Успев сказать Максу главное на этот момент, Шенк протянул, - А лорд Шохриэль? Лорд здесь, в рубке. Передача идёт с его корабля и у него к тебе есть дело...
   На что, Макс выругался про себя, но ту же одёрнул, - Ну проговорился и теперь Аграф знает, что им доступна гиперсвязь во время нахождения в гиперпространстве. Знает, и что с того? Кому и для чего ему сдавать информацию об этой технологии? Кто ему поверит? Без действующей аппаратуры слова безродного полукровки пшик, бессмысленное сотрясение воздуха.
  
   Фокус съёмки переехал на хорошо знакомую, но за прошедший год как-то погрузневшую и возмужавшую фигуру в дорогом пилотском комбинезон. Судя по его спокойствию, клон с личностью и памятью главы Аграфского клана смирился с потерей прежних возможностей псиона, обжился в мире без их способностей, принял его таким, каким он есть для подавляющего числа жителей Содружества.
   - Не надо переживать, - вставив перед собой руки, успокоил Ли, Шохриэль, - Ваша гиперсвязь меня интересует меньше всего.
   За спиной Макса, с лёгким шелестом спряталась в стенку бронированная входная дверь а ещё через секунду послышался возбуждённый возглас Синцова, - О! У нас гости, лорд Ли, Шохриэль!
   - А что интересует? - как можно спокойнее поинтересовался Макс у поморщившегося, на слове - лорд, Аграфа.
   - Меня интересуют два вопроса, как передать полученную от вас информацию клану и... - на этом месте лорд сделал паузу, после чего, глядя в глаза Макса спросил, - Вы, ведь, уже решили атаковать их главную базу?
   Скрыть что-то от Аграфа прожившего почти восемь сотен лет и имеющего опыт непрекращающихся мелких и крупных стычек, а то и войны с врагами клана и Империи, было трудно. Впрочем, Макс и не собирался, за его спиной уже стояли главные специалисты по ключевым направлениям военного руководства клана. Адмирал Джеф, Зорг и Синцов.
  
   - Да, гиперсвязи с вашей Империей нет, - подтвердил он и следующей фразой, - Не знаю что там произошло, но ваш клан тоже блокирован, - заставил Ли, Шохриэля насторожиться.
   Информацию о странных телодвижениях высшего руководства Империи Агр, об отзыве её корабельної группы из состава совместного флота по защите границ Содружества и последовавшей за ней блокировке связи, сжатым шифрованным пакетом получили от адмирала Харви сразу после выхода из червоточины в системе "Дикая".
   С какой целью пытался командующий шестым флотом нагрузить их этим знанием, в качестве обмена чем-то подобным, или от чистого сердца, в попытке показать какой он надёжный и открытый для друзей и партнёров, тогда так и не поняли.
  . Одно было хорошо, откровенной, не проверенной туфты Харви не гнал и информации о том что клан "Коготь Стронга" изолировали от метрополии можно было верить.
   - Как, блокирован? - вполне ожидаемо, спросил Ли Шохриэль.
   - Не знаю, - пожал плечами Макс, - Никто не знает, Содружеству сейчас не до ваших разборок, - и попытался перевести диалог в чуточку другой ракурс.
   - По интерьеру рубки у вас тяжёлый корабль, что мешает слетать и посмотреть...
  
   - Тяжёлый рейдер "Ульв" Дварфского производства, - на автомате, погружённый в обдумывание новости, ответил лорд и мотнув головой, глядя прямо в глаза Макса выдал неожиданное.
   - Я вижу у вас проблемы с закупкой вооружений? - и услышав от него короткое, - выходит что так, - предложил.
   - Не гарантирую, но есть шанс что с частью ваших потребностей я смогу помочь...
   Неожиданный поворот событий, такого от бывшего первого лорда могущественного, во времена его правления, клана не ждали.
   - Соглашайся! - мгновенно отреагировал Адмирал по нейросети, - не упусти шанс выйти на их поставки...
   На что Макс, не озвучиваявая это вслух, удивился, - И вот так всё просто?
   Предложение Ли, Шохриэля выходило за рамки поведения его расы и неоттягивая неизбежное, спросил его в лоб, - Что лорд, решили вернуться в клан?
   - Нет! - качнул головой Аграф, мои и наши общие планы не меняются... Война! Ситуация на границах заставляет идти на контакт, - и опережая неизбежный вопрос, добавил, - Нет не с братом, с другом детства. Поставки пойдут через него, - и немного помявшись спросил.
   - С какими силами пойдёте к ящерам?
  
   - К каким ящерам? - уже догадываясь что, конкретно, имеет в виду Ли, Шохриэль, переспросил Макс.
   - Вы забываете, что перед вами не стажёр, - нахмурился Ли, Шохриэль, - просчитать выигрышный вариант удара по главной базе ящеров до начала их вторжения нетрудно и вы его просчитали. Не могли не просчитать, иначе я разочаруюсь в ваших людях...
   Лорд Ли, Шохриэль немного помолчал, а потом заявил, - Я хочу в этом участвовать и возможно не только я. Есть у меня в клане несколько капитанов всегда готовых рискнуть...
   Насчёт журавля в небе, в виде Аграфских капитанов кораблей Макс пропустил мимо ушей, типа - знаем, проходили, но тяжёлый рейдер производства Империи Дварфов мог пригодиться. Не став опираться и убеждать Ли, Шохриэля, что он ошибся, Макс, только, предупредил.
   - Разве что с полным подчинением Адмиралу Джефу.
   - Если поможете мне с экипажем, то ничего не имею против, - не стал спорить Аграф.
   - С экипажем решим, людей в обрез, но найдём, - издалека начал Макс и поймав взгляд Ли, Шохриэля, ещё раз, попробовал переубедить Аграфа.
   - Лорд! Ещё не поздно отступить, потом выхода не будет...
   - Не маленький, понимаю, - отмахнулся древний Аграф, - Тут я хоть буду полезен, иначе выпадаю из игры полностью, - и немного помолчав закончил, - неподходящее время для моих планов...
  
   ***
  
   - рубка "Хигура" -
  
   Промышленная звёздная система система ТХ - 20.54 встретила выход из гипера тяжёлого крейсера, с наездниками на внешней подвеске, неожиданной пустотой. Ни скользящих по защитному и маскировочному полю лучей локаторов трёх устаревших, но ещё имеющих достаточный ресурс оборонных станций, ни патрульных фрегатов военной полиции, ни активной суеты внутрисистемных кораблей имеющей тут свою базу какой-то промышленной корпорации.
   Если бы не слабое шевеление чего-то мелкого за орбитой третьей планеты, в астероидном поясе, чего-то класса корвет, или его гражданской модификации Шахтёр, то можно было подумать что так было всегда, система необитаема.
   - Что за хрень? Куда они, все, подевались?
   Сегодняшний вахтенный пилот, полковник Зор Отега, с удивлением просматривал на левом экране, соседнем с тактическим, бегущие строки отчёта командного искина. Всё, что за десять минут пребывания в нормальном пространстве смогли зафиксировать пассивные датчики "Хигура". Главная цель такой фиксации, сопровождающее человека по жизни излучение, его наличие, или отсутствие.
   Жилые и производственные объекты можно спрятать, зарыть их глубоко под землю, под толщу камня, устроить убежище в горах и этим скрыть от чужого интереса. Связь, электромагнитное излучение плохо изолированных механизмов и прочие признаки жизнедеятельности современного человека никогда. Как ни маскируй, где-то да прорвётся.
  
   Задерживаться в этой проходной системе ТХ.-20.54 не планировали. Задача ставилась просто, выйти в нормальное пространство под маскировкой и на малом ходу, не отсвечивая выхлопом дюз, добраться до разгонной прямой в сторону системы "Арда", и уйти в гипер. Особых трудностей в этом несложном, отработанном до автоматизма деле не предвиделось.
   Малообитаемая промышленная звёздная система со статусом фронтирной для Империи Аратан, но под полной её юрисдикцией, по определению, должна быть безопасной. Со всеми атрибутами этого понятия, пограничным контролем, наличием хоть небольших военных сил.
   В конце концов, достаточно большую воронку гиперперехода от выхода в её пространство связки из четырёх кораблей заметить тут должны. Как ни пытайся, но этот эффект от нормального локатора не скроешь и отсутствие реакции на появление в пространстве системы чужаков, тишина в её эфире, начинали напрягать не только Отегу.
  
   Несмотря на подавляющее преимущество в технологии и вооружении, неопределённость в их команде не любил никто. Старались предупреждать её появление.
   - Стыдно признаться, но я тут ни разу не был, - не отводя глаз от тактического экрана, задумчиво проговорил Зорг и не глядя на Отегу поинтересовался, - Хорошо знаешь систему?
   - Не только её, - хмыкнул ветеран, - Тут у меня десятка два друзей держат наёмный отряд.
   - Наземный? - вмешался в разговор Адмирал, - и услышав от недавнего полковника Аратанского флота, - Да нет, наши флотские, выкупили на паях небольшую корабельную группу из двух крейсеров и трёх фрегатов, - предложил.
   - Так чего мы гадаем, отстыкуем фрегаты на разведку, выпустим на их усиление звено Зика Шера. Посмотрим, что тут у них случилось, заодно и разомнёмся, - и повернувшись в его сторону, спросил Макса.
   - Лорд! Как вы смотрите на такой вариант?
   - Отстаньте, - отмахнулся тот, - головы на плечах на что? Думайте...
  
   Обращение - лорд, для одобрения, или запрещёния того или иного действия, от воспитанного в древней Империи бывшего искина надоело хуже горькой редьки. Дома, в звёздной системе "Тор", от этого на какое-то время удалось избавиться, расслабиться и даже закрутить с одной симпатичной белявкой небольшую интрижку. С местной, из освобождённых в памятной Дварфской системе и по здешним обычаям без обязательств и ненадолго... Ненадолго, но приятные воспоминания никуда не денешь...
   - Гарем себе, что ли, завести? - Макс подавил, где-то внутри себя, мысль не к месту и, настраиваясь на серьёзный лад, отключился от привычного шумового фона корабельной рубки.
   Из головы не выходил вчерашний разговор с "Элоном", с Шенком и, неожиданно, с Ли, Шохриэлем. Предысторию этого вызова на последних минутах связи Шенк им скинул и из неё выходило что Аграфского лорда припёрло. Несмотря на супер современный, до предела автоматизированный и настолько же мощный корабль, тяжёлый рейдер, вершину технической мысли Дварфов, одиночке, или при наличии малого экипажа, с ним никак.
  
   Несмотря на массу освоенных баз по разным специальностям и многосотлетний опыт их применения, вжиться в современный мир у лорда не получалось. Последней каплей переполнившей его чашу терпения стал видео файл с центральной базой Грорхов и их флот готовый к вторжению. С участием Аграфа в рейде проблем не будет, выданный им Максу карт бланш на подбор экипажа позволит их исключить.
   Людей придётся выдёргивать из экипажей "Иттига", "Фебы" и среднего траспортника VZT - 27 - го. Больше неоткуда, тем более что цель их нахождения в звёздной системе "Итиль" с большой долей вероятности накрылась медным тазом. Отсутствие гиперсвязи с обоими метрополиями старших рас заблокировало приобретение и доставку военного оборудования и туманное обещание Ли, Шохриэля посодействовать было как нельзя кстати.
   В связи с такой ситуацией шифрованным файлом Шенк получил задание, подождать ещё двое суток и при отсутствии результата отправить оба траспортника в систему "Арда". Этот сектор пространства относительно безопасен и на один прыжок обойдутся без сопровождения.
  
   Для их пилотов это рутина, гораздо интереснее должны быть десять, двенадцать суток для экипажей "Элона" и "Игла". Посмотреть звёздные миры клана" Коготь Стронга", до последнего времени закрытого для посторонних, а тем более людей, редко кому удавалось.
   Главная проблема, как воспримет друг детства, судя всему не рядовой член клана, воскресшего лорда? До прояснения этой неопределённости оба корабля будут находиться под маскировкой на её максимуме. Дальше по ситуации и Макс, ещё раз, порадовался что хватило ума включить в экипаж "Игла" Чена.
   В качестве наставника для его пилотов, в прошлом студентов, Виктора и Игоря и в качестве стопора для импульсивного, склонного к риску Шенка. Наделать глупостей бывший искин диверсанта ему не даст.
   Должны... Если получится... Сплошная неопределённость, Макс не любил подобное состояние дел. Да и кто любит?
   Все эти вопросы в узком кругу руководства обговорили вчера, сразу после сеанса, но они крутились и раз за разом возвращались в его встревоженное такой неопределённостью сознание. Да и только ли его?
  
   В реальность вернул громкий, встревоженный возглас Зора Отеги, - А тут кто-то хорошо повеселился! - и его просьба к командному искину, - Дик, если возможно, идентифицируй!
   Тактический экран заполнял медленно наползающий на них большой обломок корпуса какого-то корабля. По видимым характерным признакам его корма и, бросив взгляд в левый нижний угол экрана, Макс прочитал, - Зик Шер...
   Неутомимый ветеран со своим многофункциональным звеном на штурмовиках "Зигфи" добрался до чего-то интересного первым.
   - Где это, Дик покажи! - попросил Макс и увидев на карте системы мигающую точку, выругался, - Они что, бл... ь, специально!
   Обломки находились почти на разгонном курсе в сторону их конечной цели и теперь придётся задерживаться и искать того кто это сделал. Судя по ползущим по инженерному экрану цифрам, Дик и корабельный кластер искинов уже начал классифицировать идущую к нему потоком информацию и первые выводы не радовали.
  
   По каким-то доступным только им методам их искусственные мозги определили время произошедшего тут безобразия. Двадцать, двадцать пять часов тому назад, а через три минуты докладом, - Фрегат серии "Ирид", патрульные силы, - убрали последние сомнения, стоит ли вмешиваться.
   Просто заявить адмиралу Харви и кому-то из высшего руководства Империи, прибывшего на переговоры, что в находящейся под боком целого флота звёздной системе обнаружили уничтоженный корабль их пограничной службы, по меньшей мере, означало поставить себя в неловкое положение. По большей мере, подставить под удар шестой флот, его руководство в лице адмирала Харви и это в момент когда с него можно стрясти что-то эксклюзивное, нужное на защиту "Точки" и "Тора".
   Судя по напряжённому виду Зорга и бывшего начальника восьмого флота, канувшей в веках Империи Джоре, Адмирала Джефа и очень встревоженного за судьбу друзей первого пилота Зора Отеги, эту проблему они понимали.
  
   Оторвавшись от тихого, вполголоса, обсуждения какого-то вопроса с Зоргом, Адмирал уточнил у Макса, - Ищем дальше?
   На что тот, лишь, пожал плечами, - А как иначе? Время у нас ещё есть, ищем...
  
   ***
  
  
   - Зик Шер -
  
   На корабельную группу из трёх тяжёлых крейсеров и двух средних, без движения и под маскировкой в активном состоянии, висевших среди камней астероидного поля, первым отреагировал локатор "Зигфи" Жиля Лука. Сначала звуковым зуммером и точкой на экране, потом, после обработки сигнала командным искином штурмовика, их контуры стали проявляться на тактических экранах всех пяти машин их группы, а через пару секунд и в рубке "Хигура".
   Временный кластер командных искинов позволял пилоту боевой машины не тратить время и нервы на обязательный, в недавнем прошлом, доклад и передачу по связи отснятых кадров или, если они были, видео файлов.
   - Арварцы! - коротко сообщил Зорг, командовавший операцией, - Корабельная группа их третьего флота, - и протянув с сомнением, - пять, кораблей на систему мало, - поменял тон на жёсткий.
   - Мне нужна полная картина по системе... Ищите остальных!
  
   ***
  
   Глава 2
  
  
   - Зик Шер -
  
   Двухчасовое челночное прочёсывание астероидного поля ничего нового не принесло. За исключением обнаруженных ранее арварских крейсеров, под хорошей маскировкой, пробиваемой не каждым локатором разработки Содружества, зависших в том же квадрате пространства, никого.
   Идеальное место для засады, на форсаже пятнадцать минут до трассы разгона в самом неудобном её месте, в последней четверти. Когда скорость ухода в гиперпрыжок почти набрана и сманеврировать, уйти от атакующих в сторону, практически невозможно. Надо думать, что этот вариант в рубке "Хигура" просчитали и не только его. Отрицательный результат работы группы по поиску основной корабельной группы наводил на единственное место где они могут быть. Ближняя к трассе разгона военная станция, но соваться туда не хотелось.
   Примерный подсчёт численности арварских кораблей из рубки "Хигура" уже поступил и он не радовал. Двенадцать тяжёлых боевых единиц, столько по мнению кластера искинов нужно для захвата звёздной системы такого класса и приведение её в нынешнее состояние.
  
   Несмотря на избыточную мощь "Хигура" превышение над их корабельной группой по численности подавляющее. И против них не наёмники. Флот Империи, пусть развалившейся, но выручка и опыт тех что сейчас на боевых постах в бронированных коробках кораблей никуда не делись. Применить их сумеют.
   Что там задумали в рубке, Зику пока было непонятно и, потянувшись мыслесвязью к командному искину, попросил его.
   - Лот! Отключи связь с рубкой, - а после короткого, - Исполнено! - обратился к группе, - Внимание бродяги! Надо посоветоваться.
   Дождавшись отклика каждого из четырёх пилотов, последнего, как обычно, Кира Ника и, неопределённо кивнув головой в сторону чужих кораблей, уточнил, - Жду ваши фантазии на тему, как бы нам лучше сработать этих...
   - Вирус кончился, - усмехнулся Том Солти, - или не взяли?
   - Без вируса, - недовольно поморщился Зик, - Паол просил без вируса... Не хотят перед Империей светить такими возможностями... Политика, мать её так...
   - Ну да! - протянул его старый друг Ул Ферр, - Политика. Смысл в этом есть... Тогда слушайте...
  
   ***
  
   - рубка "Хигура" -
  
   На исходе третьего часа поисков основную группу арварских кораблей обнаружили там, где и было просчитано. В районе самой близкой к трассе разгона военной станции серии "Уфин" и ошибка кластера искинов в их численности оказалась небольшой. Девять боевых кораблей: два линкора, три крейсера разного назначения, два средних транспортника и два фрегата.
   Тревожная группа, довольно старый линкор и два средних крейсера вплотную пристроившиеся к технологическим, межъярусным уступам неровного шара "Уфина" терялась на фоне его массы, остальные находились в её теле. Внутри станции, в её доках... С какой целью, загрузки в трюмы награбленного, или для срочного ремонта полученных в результате боя повреждений, не определили.
   На малой мощности локаторы дальше пятнадцати метров вглубь тела станции не пробивали, на максимальной мощности излучения не решились. Побоялись спугнуть...
  
   Трофеи арварцев, пять довольно побитых кораблей флотских друзей Зора Отеги, местного охранного наёмного отряда и два оставшихся целыми фрегата патрульной службы, нашлись неподалёку. На орбите четвёртой планеты, без охраны, признаков жизни и, судя по всему, без экипажей.
   Связи с метрополией ветераны не теряли, несмотря на запредельное расстояние, гиперсвязь канувшей в лета Империи до некоторых звёздных систем Аратана доставала. До Арды, так точно, и ходившие по шестому флоту байки про цели и методы их достижения у болтающихся по пространству Содружества многочисленных групп из оставшихся не у дел арварских искателей удачи, знали.
   Судя по числу находившихся в системе боевых кораблей, эта группа была довольно мощной, выбивалась из массы мелких и по единой для всех миров логике мутного времени создавала, или усиливала уже имеющийся клан. Другого шанса выжить нет, слабого съедят свои же и главное условие в таком деле, люди. Свободные на контракте, а лучше рабы. Как можно больше рабов. Арварцы, с молоком матери впитавшие в своё сознание идеологию построенную на рабском труде, менять её не собирались.
  
   В принципе, если откинуть шелуху гуманности, то в тех условиях что они оказались не по своей воле, это был выход. Дешёвый и сердитый. Что-то подобное, но в более гуманной и цивилизованной форме пришлось применять и Максу. Но там цена за освобождение и жёсткий оговоренный контрактом срок отработки. Тут же бессрочный, до тех пор пока не сдохнешь, не продадут другому хозяину, или не убежишь, если удастся.
   Захваченным в этой системе свободным гражданам Империи Аратан не позавидуешь, в том числе и флотским друзьям полковника Зора Отеги... Поняв последнее, привычный за годы службы ко многому, Зор потемнел лицом, но, бросив короткий взгляд в сторону Макса, промолчал. Надеялся, что не бросят...
   По старой привычке, ушедший в виртуальное общение со своим кластером искинов, Адмирал Джеф последние десять минут молчал, а вынырнув в реальность ещё какое-то время бездумно смотрел на тактический экран. Картина привычная, с небольшими вариациями примерно так происходит выход из слияния с электронным интеллектом у большей части пилотов.
  
   Очнувшись от транса и тряхнув головой, недавний искин, не одну сотню лет прослуживший начальником штаба восьмого флота Империи Джоре, признался.
   - Не те скорости коммуникации, никак не могу привыкнуть...
   - Жить захочешь, привыкнешь, - на автомате отреагировал Зорг и, уже не обращая внимания на чей-то комментарий на ту же тему, впился взглядом в тактический экран.
   В разворачивающуюся на нём карту системы и разыгрывающийся на ней виртуальный бой. Наглядная анимация кластера на возможный исход пока ещё тайного, неизвестного противнику, противостояния. Для лучшего понимания, один из его вариантов, в объёме и цвете.
   - В основе плана лежит предпосылка, что отработать вирусом мы не сможем. Слишком рано светить этот козырь, - через короткое время пояснил Адмирал.
   - Ни к чему, не те сейчас у нас задачи. Предлагаем лишить корабли возможности передвижения и оставить Империи... Их территория вот и пусть разбираются...
   Адмирал замолчал поджидая пока на тактическом экране рос на глазах, наезжал на зрителей, шар военной станции "Уфин", временная база захвативших звёздную систему арварцев.
   И дождавшись максимального укрупнения картинки, скомандовал, - Стоп! Достаточно, Дик, - после чего, не отводя взгляда от Макса, предложил, - А этот линкор, надо бы, забрать себе.
   - Абордаж в доке? - переспросил заинтересовавшийся Синцов, - а что, может получиться, - и повернувшись к Максу спросил, - Ну как, сработаем?
  
   - Вот так сразу? - хмыкнул тот, - Дик! Что там хоть за линкор? Стоит ли напрягаться?
   - Предварительно "Сютуф" десятой, или двенадцатой серии, - мгновенно пояснил командный искин.
   - "Сютуф"? - задумчиво протянул Макс, - никогда не слышал...
   - Их машина, арварской постройки, - пояснил Зорг, - ничего выдающегося, но линкор, пусть и десятой серии... В нашу группу впишется. Должен вписаться и тут мы можем использовать вирус... Да! Стоит рискнуть...
   Как ни крути, но придётся выходить на связь со штабом шестого флота, переносить на два, три дня встречу в верхах, вызывать сюда корабельную группу, а за это время разобраться с пиратами. Иначе за их дела арварцы уже не воспринимались.
   - Везёт как утопленникам, - про себя ругнулся Макс и уже вслух попросил, - До абордажа надо ещё дойти. Давай весь план Джеф! Что, когда, и в какой очерёдности...
   - Слушайте! - повеселел Адмирал и, выделив на карте системы две зоны, астероидного поля и разгонной трассы, её участка вблизи интересующей их военной станции "Уфин", обвёл лазерным зайчиком указки последний.
   - Тут нам придётся выставить приманку. На фрегат могут не клюнуть, на "Иттиг", на разгоне, обязательно, - и, не дожидаясь возражений, переместил лазерный зайчик на астероидное поле.
   - После того как клюнут, "Хигур" блокирует выход из дока линкора, а группа Шера выполнит основное. Разберётся с крейсерами в астероидном поле. Не даст им выйти на перехват. На его усмотрение как, отстрелит им двигатели, уничтожит... Неважно, как ему будет удобнее...
   - Выманить от "Уфина" тревожную группу? - продолжил за него Зорг и с сомнением покачал головой, - А получится? Учитывай, что там не новички. Битые и тёртые флотские, их на так просто не возьмёшь...
  
  
   - Необязательно на приманку, - покачал головой Адмирал Джеф и усмехнулся.
   - Своим на помощь не придут? Пусть искином, но тоже служил и эту кухню знаю. Связь мы не глушим, пусть зовут...
   - Хорошо! Принято! - Макс, хлопнул ладонью по столу.
   - Дорабатывайте план, - и вспомнив зацепивший его момент, добавил.
   - Привлеки к этому Шера, может ему, для надёжности, добавить "Дакеры"?
   - Погоди, не спеши, - неожиданно вмешался в разговор обычно молчавший на таких совещаниях Синцов.
   - Тут у вас только корабельные дела, а у меня пара предложений по абордажу...
   - Тогда колись, - пожал плечами Макс, - захват линкора на тебе с Хогом.
   На что, Синцов хитро улыбнулся, - Если согласитесь, то не только...
   - Что не только?
   Сказанной Сергеем второпях фразы Макс не понял и его вопрос несколько секунд оставался без ответа. Ждал, пока Синцов соберётся с мыслями и пояснить, но дождался совсем не того... Вопроса.
   - Долго мы ещё будем таскать с собой наших синерожих братьев по крови? - и не дождавшись реакции от присутствующих продолжил.
   - Предлагаю решить с ними кардинально. Принимают участие в деле и после захвата линкора, отдаём им один из фрегатов, на наш выбор, и пусть валят на все четыре стороны...
  
   - На поиски змеи - матери, - закончил за него Макс.
   - Не хочешь иметь на борту потенциальную угрозу. Боевые действия, мало ли чего там может случиться, а тут, незамечающая силовых полей, неуправляемая толпа дикарей из стасиса... Что ж, логика в этом есть.
   Синекожих Синцов не любил, не мог простить немотивированную с их стороны попытку убить его. Нормальная реакция любого человека и в этом Макс его понимал. Понимал и стремление поберечь своих абордажников, людей и андроидов, переложить основную нагрузку этого штурма на тридцать пять посторонних ему разумных.
   Во всяком случае, попробовать поговорить с их вождём, как его там... вспомнил - Оши, можно. Язык не отвалится. Пообщаться, обрисовать ему нынешнюю ситуацию в мире, поставить своеобразных, но в общем-то, не глупых людей перед фактом надвигающейся на Содружество большой беды. Ещё раз дать понять, что в это смутное время все будут заняты собой, собственным выживанием и помощи в поисках родины ждать им не от кого.
  
   ***
  
   - борт "Ульва", лорд Ли, Шохриэль -
  
   На полторы головы выше обычного человека, и на столько же мощнее фигурой, разумный андроид при виде его посторонился и, в приветствии прижав к левой груди руку, молча пропустил его в рубку. Вызвал у Ли, Шохриэля невольную улыбку и вопрос, - Вежливый, а как остальное... Как они проявят себя против десанта Империи?
   Вопрос для себя, не оглашая вслух, но предпосылки для него имелись. И самое отвратительное, не со стороны Макса и его команды, те своё обещание пополнить экипаж частично выполнили. Пять человек закрыли основные специальности. Не совсем, внапряг но добавившиеся два пилота и инженер с двумя техниками сделали экипаж более функциональным. До полного состава обещали потом, после встречи с Максом.
   И вспомнив фигуру встретившегося ему андроида Ли, Шохриэль недовольно поморщился. Эта команда из десяти квазиразумных дуболомов шла отдельно. По словам Шенка, для охраны, но как ему казалось до выхода из гипера, в принадлежащий клану промышленной системе "Хито", для контроля за ним.
  
   Хорошо знакомая по прошлой жизни и абсолютно безопасная для своих система, в это посещение оказалась не такой. Что-то за время его больше чем годичного отсутствия изменилось. Суета у орбитальных промышленных комплексов, стоящие в очереди и загружающиеся транспортники остались прежними. Изменились разумные, часть их...
   Угроза лишиться своего корабля под благопристойной причиной, - на нужды клана, пришла от потерявших тормоз командиров двух патрульных крейсеров, сразу после появления рейдера в нормальном пространстве системы грамотно взявших его в клещи. Причина беспредела банальна, молодой капитан одного из них, несмотря на полную идентификацию "Ульва" никак не мог взять в толк, как может новейший тяжёлый рейдер Дварфского производства принадлежать безродному полукровке.
   Намерение отжать у него корабль была озвучено открыто, грубо - два часа на всё про всё, на погрузку экипажа в "Шимул", отстыковку корвета от "Ульва", разгон и уход в гипер. Самое интересное и непонятное, без страха, что в памяти искинов и на нейросетей останется запись этого разговора...
  
   Полтора часа из этого срока прошли. Ни Шохриэль, ни его команда с места не сдвинулись, ждали развития событий. Особой опасности от этой угрозы не было, пришедший в систему на час раньше "Элон", со своим лёгким крейсером, ничего подобного не допустят. Судя по спокойствию патрульной службы их присутствие до сих пор не обнаружено.
   - Дикость какая-то, до сих пор в голове не укладывается, - просматривая перечень доступных ему средств обороны и их готовность, задумчиво проговорил Ли, Шохриэль, - что же у вас тут произошло?
  
   - Из анализа их болтовни в эфире, в системе эвакуация, - подхватил его мысль, бывший на связи, Шенк.
   - Вывозят людей и оборудование... Куда, пока, неясно, работаем над этим...
   - Отмени команду, - поморщился Ли, Шохриэль, - не трать зря время. Вывозят в систему "Тириса", больше некуда. Там у нас надёжные подземные убежища, - и на недоверчивый хмык прошедшего ту войну Шенка, типа, - Ну, ну... Свисти дальше, а то не знаю я как пауки умеют искать, - поспешил пояснить.
   - Металла много в верхнем слое почвы планеты. Глушит весь спектр излучений. Проверено прошлой войной...
   После чего бывший глава клана тяжело вздохнул, - Тогда было проще, что будем делать сейчас, в этой ситуации?
   То что наказать этих отморозков надо, зто он не обсуждалось, спускать подобное, кому бы там ни было, нельзя. Только, как это сделать ювелирно, в отношении только этих двух крейсеров, не подняв общесистемной тревоги?
   - Твой клан, тебе решать, - пожал плечами Шенк, - Кроме этих двух крейсеров, военных кораблей в системе нет и это упрощает нашу задачу. Можем гравитацией отстрелить им маршевые двигатели, можем из туннельника. Нас они не видят и если будет разбирательство, - и на недовольный хмык Ли, Шохриэля, поправился, - не тут, в столичной системе, с тобой эту неприятность никак не свяжут..
  
   - Нет! - в отрицание, качнул головой Ли, Шохриэль, - хотелось бы без членовредительства. Сам знаешь почему...
   - Ну тогда...
   По ту сторону экрана, в рубке "Элона" на пару минут наступило молчание, после чего, с хорошо слышимым напряжением в голосе, Шенк выдавил из себя.
   - Есть один вариант, - и, неожиданно усмехнувшись, выдал, - А! Одной неприятность больше, или меньше... Переживу... Есть у нас тихое оружие на такой случай...Вирус! Можем заглушить думающие мозги этих двух крейсеров, можем во всей системе. Выбор за тобой.
   - Вирус? - задумался Ли, Шохриэль, - и есть гарантия, что сработает?
   Новым для Империи Агр вирусное оружие не было. До войны и во время войны с Арханоидами применялись и довольно успешно, но скачок в развитии искинов, в сторону быстродействия и систем их защищённости от взлома, постепенно свёл его на нет.
  
   Поняв причину его сомнений, Шенк успокоил, - Сработает. Проверено. С обычными искинами быстро, с био чуть медленнее, но все системы кораблей заблокируем. Уйти в прыжок успеем...
   На это фразе Шенк замолчал и, после короткой паузы, спросил главное, на этот момент.
   - Уйти и дойти мы сможем. А стоит ли так подставляться? Связь в системе есть, можно переговорить и отсюда. Хочешь из своей рубки, хочешь из нашей.
   Вероятность того, что удастся добиться нужных результатов, что в родном клане на сто процентов поверят в подборку информации по ожидаемому в ближайшее время вторжению, искины оценивали в пятнадцать процентов, не больше. Просто выйти отсюда на связь со старым другом Йкоером, или, в свете творящегося с ним в этой системе безобразия, напрямую с братом, снижали и эти пятнадцать почти до нуля.
   Не поверят и хочешь ты того, или нет, но посещение звёздной системы "Эста", столичной клана, становится необходимым.
  
   - Да, нет! - возразил Ли, Шохриэль, - согласен опасно, но говорить отсюда не лучший выход. Слишком всё серьёзно. Не поверят и не тот эффект получится если поверят. Лучше вживую... Как ни опасно, но попытаться помочь клану выжить, я должен, - и, на секунду запнувшись, кивнул головой в сторону готовых к абордажу патрульных крейсеров.
   - Так это безобразие оставлять нельзя, не помешало бы, прихватить с собой для отчёта кого-то из их командного состава...
   - Попробуем, - согласился Шенк и объявил, - Всё, вирус ушёл! Ждём!
  
   ***
  
   - звёздная система ТХ - 20.54 -
  
   Резкий зуммер внутрикорабельной связи выдернул из сна и оторвав голову лорд Шин Иль, Цире, с трудом сфокусировал зрение на беспорядке в каюте. Вчерашних рабынь, на тот вечер выбранных лично для него верным Сим Льяо, лучших по всем параметрам из захваченных в этой системе, уже не было. Живых, или мёртвых, он не помнил, крепкий грег из личных, до военных запасов, в смеси с лёгким наркотиком, память вырубает начисто...
   Впрочем, подобные мелочи с расходным и дармовым материалом его не волновали. На то есть служба безопасности клана. Потеря почти всего что создавалось и накапливалось веками не одним поколением его семьи, что-то сдвинула в его сознании. В некоторых случаях сделала его неуправляемым, не совсем адекватным... Для других, окружения, рабов, но не для себя.
   Поднявший его зуммер связи означало что-то серьёзное, без этого, нарушить запрет никто бы не решился. Даже Сим Льяо.
   - Что там у тебя? - прохрипел Шин, Иль, Цире.
   Тяжёлая голова и пересохшее горло слушались плохо, но эти мелочи ушли на второй план. На связи оказался не капитан "Урбата" его командного линкора, в капитанской каюте прозвучал голос его верного помощника, после последних событий ставшим вторым человеком в клане, главы его службы безопасности Сим Льяо.
   - Лорд! На разгонной прямой "Иттиг"!
   Последнее слово, Сим Льяо, чуть ли, не выкрикнул и мгновенно сбросив весь хмель, Иль, Цире, переспросил, - Не ошибаешься старый?
   - Да, нет, - голос главы службы безопасности прозвучал уже спокойней, без надрыва, - Вся сигнатура его, совпадает с отпечатком в нашей картотеке. Идёт спокойно, как у себя дома. Лорд! Что будем с ним делать?
   - А ты не знаешь! - раздражение лорда нашло выход.
   - Тормозить и захватывать! - и, повысив голос, добавил, - Захват за тобой, лично ты отвечаешь, но помни одно, Кен Ухе нужен мне живым и целым. На его смерть, у меня есть свои планы.
  
   Это вслух, а внутри себя, с удовлетворением буркнул, - Добегался! Ну, ну, посмотрим, что ты теперь запоёшь...
   Давняя история, но потерю в течении недели двух промышленных баз клана в зафронтирных звёздных системах, поначалу в ТХ - 34, 20, следом, буквально через трое суток, в ТХ - 35, 11, одному из своих бывших сотрудников, капитану этого крейсера Кену Ухе прощать лорд не собирался. Во втором случае, в ТХ - 35, 11 где, не считая четырёх уничтоженных "Стинов", кораблей, и того же "Иттига", потеряли больше, шахтёрский комплекс и готовый к отправке концентрат меркавита, его участие доказано.
   Неудача с соседней Империей Аратан, попытка встроиться в её аристократи, была ожидаемой, просчитанной прогнозным кластером клана и, вместо упадка, освободила его от балласта. Верных ему, но бесполезных в этот период времени, гражданских специалистов, женщин, детей и стариков.
   Винкрафт их не тронет, это лорд знал точно. Придёт время и они к нему вернутся, но сейчас время зарабатывать в мутной воде кредиты и ресурсы. Добирать, что ушло с развалом родной Империи и главное, вынужденным бегством от недавних союзников, ящеров гнезда Урххе, Кшолги бы их забрали... Захватывать ресурсы, такие как эта и две предыдущие системы, и накапливать их в давно подготовленной к подобной ситуации, а главное, никому не известной зафронтирной и безымяной системе, где можно отсидеться. Переждать вторжение.
  
   Из приятных раздумий, лорда Шина, вырвал вопрос Сим Льяо, не к месту, - Лорд! Какими силами я могу располагать? - и с раздражением отмахнулся от него.
   - За исключением "Урбата", любыми. На твоё усмотрение. Мне нужен результат.
  
   ***
  
   - Синцов -
  
   Первоначальный план абордажа после всестороннего анализа, пришлось изменить. Сделать его для себя более безопасным. К отдаче Империи линкор не планировался и по этой причине можно было не ограничиваться в средствах. По отработанной и не раз проверенной методике запустили с помощью мелкого дроида разведчика вирус в командные сети военной станции и линкора и дождавшись его закрепления на короткое время притихли. Команда на его активацию ушла через полчаса после ухода старого линкора с крейсерами на перехват "Иттига".
   Безопасный промежуток времени на основной участок работы был необходим, случайный, прорвавшийся сквозь блокировку из атакуемого флагмана, вопль о помощи мог всё испортить.
   Первой исчезла связь, внутрикорабельная, внутрисистемная и гипер. Одновременно и намертво. Через минуту пришёл черёд искинам, командному и его кластеру, их функций контроля за жизнедеятельностью корабля: блока реакторов, маршевых и маневровых двигателей, температурного режима и давления атмосферы, переходов и наконец, корабельных стыковочных шлюзов. Минут пять с переменным успехом, то в одну, то в другую сторону искины боролись за жизнь, но изменения накапливать и в какой-то момент это всё рухнуло, перешли в лавинообразное падение.
  
   Получив сигнал, - Чисто! - командовавший операцией Синцов, дал отмашку, - Пошли!
   До этого момента три десантных бота скрывались под маскировкой, их огневой поддержки, "Фобоса" и к разблокированным техническим шлюзам "Уфина" пристыковались спокойно. Тихо, без суеты. Препятствовать этой операции было уже некому, ловля на живца, прикидывающегося ничего не замечающим "Иттига", была в разгаре.
   Пираты, назвать по другому творимый ими в системе беспредел не поворачивался язык, на этот простой приём купились. Польстились на сигнатуру новейшего и чем-то эксклюзивного тяжёлого крейсера исчезнувшего клана Охир? Возможно Но на перехват лениво разгоняющегося тяжёлого крейсера их корабли сорвались с обоих точек, из астероидного поля и от "Уфина". В последнем случае, оставили свой флагман без охраны.
   С обоими группами там разберутся, в астероидном поле Зик Шер, на разгонной прямой, пять "Дакеров", под непробиваемой для локаторов арварских кораблей маскировкой, и фрегат "Зумми", аналог Аграфского "Алитера". При неожиданной атаке из невидимости этих сил хватит за глаза.
  
  
   Приоритетная цель для них, всё же, здесь, на военной станции, в её жилых и технических помещениях забитых людьми, захваченными арварцами пленными, или, по их понятиям, уже рабами, их собственностью. С ними надо было спешить. При неудачах арвавцы имеют дурную привычку уничтожать улики, в их случае это орбитальная станция.
   Через дальний шлюз туда шёл Синцов с сорока абордажниками людьми, десятью андроидами и боевым усилением. Тремя "Уксами" и пятью "Идиссами". Через ближний, к корабельному доку, на захват линкора "Сютуф", как оказалось при близком изучении двенадцатой серии, пошёл майор Хог с двадцатью своими бойцами и группой синекожих.
   Как там у них происходит мышление, по людски, или по другому, в виду отсутствия времени, понять не пытались, но предложение прекратить упорствовать и как-то определиться в этом мире, на этот, раз прошло. Их старший Оши, вождь, или как он там у них называется, согласился на временное служение. Полноценное, не щадя живота, но до нахождения родной планеты.
  
   С одним условием, в этот бой идут под началом майора Хога и со своим вооружением, тесаками. Чем-то люди ему не нравились, не посчитал их равными и как там у них дела в коридорах и переходах двухкилометрового корпуса "Сютуфа", Сергей, на этот момент, не знал. По разработаному Адмиралом и его кластером искинов плану, абордажные группы действовали раздельно, и на первом, самом сложном этапе проникновения внутрь объекта в режиме радио молчания.
   При необходимости связь через рубку "Хигура", а так, при штатной ситуации, коротких, сжатых до предела, отчётов хватало. Впрочем, особых проблем у Хога быть не должно. "Идиссы", громилы андроиды, полуголые, по меркам абордажника, всего лишь в лёгких скафандрах, синерожие дикари с тесаками и на эту непонятную толпу атакующих проблемы с автоматикой линкора, беспорядочный, не поддающийся логике выход их строя его жизненно важных систем. В замкнутом пространстве металлической коробки линкора такая необычная смесь должна дезориентировать любого.
   Со станцией, её захватом сложнее. Не тот объём и судя по ожесточённому сопротивлению в узловых точках её магистральных переходов к обороне арварцы подготовились. Не к этому конкретному случаю, а по привычке военного человека обезопасить своё временно пристанище. На всякий случай.
  
   На всю станцию, весь её объём не распылялись, через две магистрали пробивались на средний уровень, к достаточно большим техническим помещениям. По информации от мелких дроидов диверсантов, именно там скопилось готовая к отправке основная партия пленных. Где-то в районе полутора тысяч, ещё недавно, свободных жителей этой системы.
   - Не стоит босс! - придержал Синцова бывший раб с военным прошлым, Хилек, - ребята там опытные, сами справятся...
   Один из рабов в абордажной команде Кена Ухе. Из тех, что ходили с ним на захват подземной базы в звёздной системе клана "Охир". После стресса от вывалившегося на них сверху, из какой-то ниши, шального арварца, чуть не положившего половину группы, эти четверо от него не отставали. Приклеились к нему и в случаях малейшей опасности, мгновенно брали его в коробочку. Прикрывали своими телами.
   Пострелять конечно хотелось, но по здравому рассуждению лезть ему вперёд, всё же, не стоило. Для руководства операцией чуть позади авангарда даже лучше, виднее слабые места противника и свои ошибки. Двух командиров на группу, из андроидов, лейтенанта с позывным Кул и из людей, сержанта Хима, на её завершающий этап хватит.
  
   Последние метры до цели, резервного дока станции, где араварцы держали основную массу пленных, давались туго. Араварцы хорошо укрепились на коротком отрезке транспортной магистрали к грузовому шлюзу и довольно большой крадратной площадке перед ним и не собирались сдаваться. В замкнутом пространстве любой бой довольно сложен, сам по себе, а атакующий и против хорошо обученного противника, которому нечего терять, вдвойне.
   С момента входа и до этого места араварцы выбили у них семь абордажников, двух андроидов и одного "Идисса". Безвозвратно, или нет, информации у Сергея не было. Помехи связи, а может и локальная глушилка, но это уже неважно. Разберутся потом. У каждого есть штатный кибердок и если у человека есть признаки жизни, то два, три часа на нём продержится. Если нет... На этот случай вариантов не было.
   - Связь с рубкой! - доклад личного мобильного искина прозвучал внутри головы Сергея в самый неподходящий момент. Перебил готовую сорваться с языка команду резервной паре "Идиссов" - на выдвижение вперёд. На помощь атакующий группе андроидов.
   - Подождут! - с досадой, отмахнулся Сергей и уже громче по общей связи, - Лейтенант! Дроиды к тебе ушли. Не хотят сдаваться, кончай их под ноль.
   Дождавшись короткого ответа, - Понял лэр, исполним, - разрешил искину, - Теперь можно. Соединяй!
  
   - Хог линкор взял, и там есть кое что интересное, - довольным, но спокойным тоном начал Адмирал, - не буду рассказывать, сам увидишь. А у тебя что? Когда закончишь?
   Вопрос риторический, каждые три минуты от его искина уходил в рубку отчёт по ситуации в группе. Её успехах и неудачах. Грохот боя, резкие толчки по ногам металлопластикого пола от близких взрывов и, неизбежное их следствие, перепады давления атмосферы к спокойной беседе с Адмиралом не располагали. Но вспышку раздражения, Сергей, в себе подавил.
   Из уважения. Гигантский опыт бесчисленных войн, что вела Империя Джоре, доскональное, до последней запятой, знание тысяч операций её флота и талант спланировать новые, такой багаж есть не у каждого человека, или как тут принято - разумного. Пусть, всё это было в личине искина. С его специфическим, рациональным мышлением и намертво вбитыми в его мозги протоколами поведения.
   Теперь, Адмирал Джеф учился быть человеком, его эмоциям, их правильному применению. Несколько месяцев... По человеческим меркам, ещё младенец. Взять бы его пару раз, с собой, на абордаж, посмотреть, прочувствовать, как оно тут... Никто не позволит, и сам не решится предложить...
   Ответил, в том же тоне, спокойно, - Нормально Джеф. Минут через десять закончим.
   - Потери? - уже привычно, по деловому, знакомым тоном начальника штаба восьмого флота, поинтересовался Адмирал.
   - Семь человек и два андроида, - нехотя сообщил Синцов и тут же поправился, - В каком состоянии не знаю. Со связью тут что-то...
   Пожелав удачи Адмирал ушёл со связи, а в ста метрах впереди, за поворотом, на довольно большой, в районе пятисот квадратных метров, разгрузочной площадке перед шлюзом дока, бой за него достиг своей кульминации. Картинка от дроидов диверсантов, через личный офицерский искин, шла на виртуальный экран нейросети и показывала его откуда-то сверху. С двух точек, попеременно.
  
   Как это бывает обычно, из каких-то закрытых и достаточно защищённых ниш. Мелкие, полуразумные дроиды не лишены инстинкта самосохранения и, за просто так, подставляться под выстрел не будут. Не будут, но свою главную задачу они выполняли чётко. Разгружали мозг командира от лишнего, в союзе с личным искином и нейросетью брали на себя второстепенное.
   Подсчёт ещё активных огневых точек противника, его численность медленно убывающими красными цифрами в верхнем правом углу виртуального экрана, численность своих в левом, но зелёными. Число ещё живых и активно отстреливающихся арварцев медленно, но уверенно приближались к нулю.
   Десять, восемь, пять... На этой цифре, в шлеме Синцова раздался глухой голос лейтенанта Кула, андроида, - Всё, лэр! Противник кончился. Наши дальнейшие действия?
  
   ***
  
   - час спустя, рубка "Сютуфа" -
  
   - Еле вырвали это недоразумение из его рук...
   Возвышающийся своей мощной фигурой над всеми, майор Хог пошевелив ногой жёстко спелёнутую, стандартным десантным стоппером, окровавленную тушку какого-то арварца, кивнул на зло зыркающего на всех синекожего. Для Сергея, и не только для него, все члены этой странной группы были на одно лицо и если его нейросеть не ошибается с опознанием, то перед ним их вождь, его крестник Оши.
   Пять разорванных плазмой тел его сородичей по пути сюда он насчитал и ещё один тут в рубке. Пока шесть, и если считать двух получивших ранения андроидов, то счёт всё равно в их пользу. Только в рубке пять тел защитников линкора, а сколько их в его переходах и помещениях один бог знает.
   В такой свалке синекожим ещё повезло, в лёгком скафандре, без нейросети и с холодным оружием, на плазму и кинетику, такой расклад не работает нигде и ни с кем. Даже если у тебя козырь в рукаве, возможность не замечать силовые поля. Свободно проходить сквозь них. Внутри линкора, в его помещениях и переходах, и даже на защите рубки, силовые поля применяют только параноики.
  
   - Чего вы с ним возитесь? Кто это? - кивнув на бессознательное тело арварца, осторожно поинтересовался у Хога Синцов.
   Ни в его памяти, ни в архиве нейросети, такого человека не было. Не помнил, не встречались.
   Если бы Хог был человеком, то следующей его реакцией, мог быть плевок на тело арварца.
   - Если не ошибается кластер Адмирала, то перед нами лорд Иль, Цире, глава клана "Охир", - скривился майор, - вовремя сообщили, на минуту позже и наш союзник им бы пообедал.
   - Мой род не ест такую падаль...
   Передёрнулся внимательно вслушивающийся в их диалог синекожий Оши и, кивнув в сторону, как оказалось ещё недавно всесильного главы клана "Охир", и по совместительству жутко засекреченного отдела разведки их Империи, добавил, - У нас с ним свои счёты. По его вине мы здесь... Он нас сюда притащил...
   - Ну и глупо, - усмехнулся Синцов, - перегрыз бы ты ему горло и накрылись бы ваши надежды вернуться домой, - и видя, что синекожий не понимает, пояснил, - Если он был в твоей системе, то и координаты её должен помнить. Сам, или его нейросеть... Береги его как себя, Оши... Пока береги...
  
   ***
  
   - рубка "Хигура" -
  
   Спасение, или освобождение от плена любой малой группы людей накладывает на проявившего подобную глупую инициативу массу хлопот и обязанностей, а если эта группа большая, то эти хлопоты растут в геометрической прогрессии. Ниоткуда и комом. Так случилось и у них, в этой звёздной системе.
   Из двух с половиной тысяч людей захваченных арварцами к отправке на свою базу, больше половины оказались ранены. Сто семьдесят человек серьёзно, остальные какое-то время до появления в системе рабочих медкапсул могли обойтись кибер доками. С этим девайсом было проще, у части несостоявшихся рабов они сохранились, для остальных ободрали арварцев, погибших и сдавшихся в плен.
   За трое суток безраздельного хозяйничания в системе эта саранча свела её технологический потенциал на ноль. Ободрали всё что только можно и то что нельзя. Вооружение орбитальных станций стационарное и мобильное, их арсенал и что самое плохое, в ситуации с такой большой массой раненых, медотсеки. На орбите и на наземной базе.
  
   Всё это было загружено в корабли, транспортные и боевые, (свои и трофейные, те что отбили в этой системе) и готово к отправке. Пока нашли оставшихся в живых врачей и инженеров, а с их помощью вернули на место уже загруженное в транспортники арварцев медицинское оборудование и запустили его в работу прошли сутки. Сутки, из трёх, до появления в системе корабельной группы шестого флота.
   - Умеешь ты обрадовать, - хмуро, не глядя в сторону экрана гиперсвязи, буркнул адмирал Харви, а через пару тройку секунд, справившись с эмоциями, признался, - Мои охламоны виноваты, проспали систему, - и с раздражении мотнув в неопределённую сторону головой попросил, - Ты не задерживайся там, не подводи меня перед...
   Молча подняв глаза к небу, добавил, - Лорды оттуда уже в пути, завтра будут. Пару суток, я их ещё придержу, а дальше могут быть проблемы...
   В исполнении адмирала всё это выглядело выразительно, доходчиво, с мимикой и скрытым за ней подтекстом. По определению, гиперсвязь не прослушивается и не записывается. Для обычных разговоров между лояльными гражданами и внутри одной Империи может быть, для человека облечённого властью, командующего флотом Империи контроль обязателен.
  
   Макс это знал и понимал адмирала, но от ядовитой реплики, - Как будто одному мне нужна вся эта канитель с ящерами? - удержаться не смог.
   - Политика...
   Харви многозначительно покрутил в воздуху пальцами правой руки, - ящеры не только тебя тревожат, понимание, что война с ними на пороге, есть, но как её вести мнений много, - и внезапно свирепея, в своей манере, - умников у нас развелось много... Слишком много...
   В принципе, особой нужды в пребывании "Хигура" в этой системе уже не было. Даже без знаний упорно молчащего, прикидывающегося контуженным, бывшего лорда Иль, Цире, из быстрого допроса сдавшихся в плен добровольно арварцев, стало ясно что повторного нападения на систему не будет. Нечем, практически все наличные силы некогда сильного клана "Охир" тут.
   Подписываться на защиту системы Макс не собирался, не те у него задачи, и хочешь, не хочешь, ответственным лицам системы пришлось поднапрячься, восстановить боеготовность уцелевших полицейских кораблей и заставить сделать то же наёмников. До прихода шестого флота, взять звёздную систему под контроль. Первым делом, впереди медицинской помощи раненым.
  
   - Хорошо! Буду! - согласился Макс, - оставлю тут один крейсер до прихода твоих, а сам сегодня прыгну, - и, угадав следующий вопрос адмирала, успокоил его, - двое суток, не больше... Пусть ждут.
   Картинка чужого помещения с хмурым лицом адмирала Харви на тактическом экране рубки "Хигура" свернулась в точку, сменилась на знакомую, бедного на звёзды пространства системы.
   - Значит, уходим, - задумчиво протянул Зорг, - а "Сютуф" помогут перегнать наёмники...
   - Как договаривались с Зором, - пожал плечами Макс и, повернувшись к всматривающемуся в рабочий монитор пилоту, поинтересовался, - в силе договорённость с твоими друзьями?
   - Даже больше, - хмыкнул тот, - Контракт у них заканчивается. Продлевать не будут, собираются проситься к нам. Кстати, там не только они хотят к нам. Как Макс? Возьмём?
   - Посмотрим, - пожал тот плечами, - перегонят линкор в "Арду" там разберёмся, - и, находясь ещё под впечатлением сеанса гиперсвязи, добавил.
   - Не нравится мне настроение Харви. Старый, конечно, себе на уме, но в этом деле крутить не станет. Не в его натуре и понимает что при неудаче всё замкнётся на нём. На Арде, флоте... Аналитики у него не хуже наших и просчитать куда ударят ящеры смогут, а может и уже просчитали... Что-то там у них в верхах поменялось... Хотелось бы знать что?
  
   - Первый раз, что ли, - усмехнулся Адмирал, - не забыл ещё, как нас бросили в самый опасный момент... Как я понял, одним из переговорщиков будет, тот самый, лорд Корди.
   - Удавил бы, - коротко буркнул, молчавший до этого времени, Синцов и, внезапно ожививщись, поинтересовался.
   - Никто не задавался мыслью, а как нас встретят в системе? Два крейсера, это одно дело, "Иттиг" в видимости и свободном доступе, "Хигур", как обычно, под скрытом. А теперь? На чём мы прилетели? На метле?
   - Рано, или поздно, на этот шаг нам, всё равно пришлось бы решиться, - задумчиво проговорил Адмирал, - и если подумать, то момент для проявления "Хигура" очень удачный. Переговоры, первые лорды Империи... Пусть смотрят, легче будет склонить их на рейд в ту систему...
   - Или попробовать отобрать крейсер, - продолжил его мысль Синцов.
   - С бойцами Хога?
   Представив эту картину, Макс, невольно, усмехнулся, - Пусть пробуют. Запустим абордажников внутрь и уйдём в инопространство...
   После чего, прекращая фантазии на тему, распорядился, - Всё! Времени у нас в обрез, а ещё надо бы связаться с Шенком, послушать как у них дела, после чего уходим из системы. Двое суток в гипере у нас будет, успеем подготовимся ко всем возможным неприятностям, - и хлопнув ладонью по лбу, ткнул в Синцова пальцем.
   - Слушай, Серый! Знаю, что не любишь, но Орст остаётся в системе, дождётся прихода флота. С Харви всё согласовано, но надежды на его оглоедов мало, пусть проследит за нашими трофеями. Займись вместо него этим лордом. Как его там, Иль, Цире. Мужик он тёртый, на испуг его не возьмёшь и думаю что своё положение уже понял. Спокойно обрисуй ему различные варианты его судьбы. Нужна информация по ящерам, его личная, его впечатления, догадки. Ментосканирование их не даст... Попробуй?
   - Что ему обещать? - поинтересовался Синцов.
   - Что хочешь, в пределах разумного, - отмахнулся Макс, - Гарантируй, что Империи его не отдадим, обойдутся, - и помолчав добавил, - Возиться с ним не будем, на хрен он нам со своими проблемами сдался. Вытрусим его до предела и отпустим, - и чуть помолчав, поправился, - насчёт отпустим не уверен, но обещай...
  
   ***
  
   Глава 3
  
   - Ли, Шохриэль -
  
   Если не считать мелких отклонений в предсказанной искинами численности абордажников отправленных на жёсткий захват "Ульва", то из "Хито" ушли довольно спокойно. Захват рейдера абордажной командой с патрульных крейсеров не получился. Два десантных бота с тридцатью до зубов вооружёнными бойцами и тремя "Идиссами" для надёжности ничего не смогли противопоставить андроидам. Не ожидали сопротивления, привыкли к безнаказанности.
   Посчитали рейдер уже своим и не пошли по написанному кровью руководству по взятию под контроль тяжёлых кораблей, не захотели взламывать его броневой пояс в районе лётной палубы и ещё в паре удобных и относительно слабых для проникновения внутрь корабля точках. Как на прогулке пошли через штатный шлюз.
   В любом другом случае, этот вариант, скорее всего, прошёл, побоялись бы связываться, уступили. С недавним главой клана, нет.
   Подобного случая в мирное время, за все годы нахождения на этом высоком посту, Ли, Шохриэль не помнил. В войну, да, конфискации и не только они на нужды клана и Империи практиковалась, но то в войну. Хотелось разобраться, понять до прихода в столичную звёздную
   систему "Эста", что здесь происходит, что он упустил из виду, не допонял, вдали от бывшего дома.
  
   Исходя из этой предпосылки к обороне приготовились тщательно, без мелочей и в два эшелона. В первом андроиды, во втором люди, свободный от вахты экипаж, и забегая вперёд, до них очередь не дошла. Сначала местным рэкитёрам помешала малая пропускная способность шлюза в единицу времени, за счёт чего потеряли преимущество во внезапности, а чуть позже, уже на выходе на лифтовую площадку, на какие-то доли секунды сбили оставшуюся ориентацию на бой мощные фигуры андроидов.
   Секундная потеря контроля, к чести учивших их, не у всех, пробивающий высокоранговую защиту и импланты противодействия разряд парализующего излучения из стационарного потолочного станера и стандартная процедура лишения, уже, беспамятного тела вооружения.
   Последнее уже во время разгона, с захвачеными в гравитационные захваты десантными ботами на наружной броне. Со стороны наблюдавших за этим процессом, если они были, картина спокойно проходящего мимо патрульных крейсеров и набирающего скорость, блокированного ими, тяжёлого рейдера, должна была выглядеть непривычно. До момента, пока он не ушёл в невидимость.
  
   - Наглость, конечно, - задумчиво протянул Ли, Шохриэль.
   - На том держимся, - хохотнул, не уходивший со связи, Шенк и резко сменил тон на деловой, - Что будешь делать с захваченными?
   - Всё мне не нужны, - поморщился лорд, - Двоих старших оставлю для допроса, остальных в бот и отстыкуем...
   - Добро! - согласился Шенк и предупредил, - уход из системы мы проконтролируем, связь не сможем и это тревожит... В "Эсте" нас могут встречать...
   Могут? Должны встречать. Стандартная процедура службы безопасности его клана, в подобных случаях, обязывала наказать поднявшего руку на одного из его членов. А в этом случае, не на рядового, не подчинение и захват двух отпрысков семьи Гину тянуло на большее.... Одной из пяти входящих в костяк клана "Коготь Стронга".
   На этом месте размышлений, Ли, Шохриэль недовольно поморщился. Информацию из памяти этих юнцов о блокаде его клана центральной властью Империи пропустил спокойно. К этому шло во время его правления и дошло до логического конца сейчас при его брате. Непонятно было одно, не вписывалось в логику, из каких таких побуждений Ли, Костиле выбрал это время? Посоветовали? Кто?
  
   Впрочем, что есть, то есть, дело уже сделано и, в любом случае, назад дороги нет. В этом его брат Эрл прав, гораздо хуже, что семейка Гину решила переметнуться к центральной власти Империи. Тихо, не объявляя об этом, забрать свой флот и уйти из клана. В своём выводе о цели суеты в принадлежащий этой семье системе "Хито", он ошибся, эвакуация готовилась, но готовилась в столичную систему Империи "Лёрин".
   Попробовал поставить себя на место лорда Ли, Монти главы этой семьи, представил, чтобы он сделал, когда в разгар тайной операции у тебя пропадают два посвящённых во все дела Агра и недовольно нахмурился. Разгонная прямая, по которой уходили из "Хито", ведёт в одном направлении, в "Эсту", это они просчитают, большого ума на это не надо, вопрос в другом. Как аналитики семьи воспримут личность никому неизвестного Ториэля, то ли полноценного Агра, то ли полукровки, просчитают, что он может выбить их секреты из высокородных, или откинут эти опасения, как излишние?
   В любом случае, официальной информации в центр о инциденте в "Хито" не будет. Не должно быть, имеющая влияние и своих разумных в столичной системе семья Гину, попробует обойтись своими силами. Простого Агра дальше орбитальной станции, тут, не пустят, а на ней вариантов устранить неугодного много. Наёмные убийцы, спровоцированная драка, выстрел из за угла, яд в бокале... В этом, Агры ничем не отличались от людей.
   - Заморитесь, - усмехнулся Ли, Шохриэль.
   Приближалась развязка интриги связанной с его новой жизнью и неожиданное предательство семьи Гину, только ускорило этот процесс...
  
   ***
  
   Прятаться от трёхэшелонной обороны, от локаторов двенадцати военных станций, ещё недавно родной, столичной звёздной системы "Эста" было бессмысленно и в её нормальное пространство "Ульв" выходил по цивильному. Без маскировки, с полным набором идентификаторов, своих и команды. Ли, Шохриэль под ником Ториэля и готовым к предъявлению пакетом документов на это имя. В своё время, когда разрабатывалась связанная с этим именем легенда, к её достоверности относились серьёзно и документы на него были подлинные.
   После стандартного запроса - кто, с какой целью и на какое время, в центральной диспетчерской службе интерес к ним потеряли. Знакомый, по прошлой жизни, дежурный офицер, лорд не помнил его имени, сухо распорядился.
   - Маршрут и инструкции я вам отправил... Двигайтесь в обозначеный сектор и ждите досмотровую команду!
   Особой тревоги по поводу его невосприятия, временной до окончания проверки блокировки рейдера на одном из трёх предназначенных для подобных целей полигонов, или, хуже того, его конфискации, лорд не испытывал. Система безопасности столичной системы клана и её этапы разрабатывались в своё время под его контролем и как обойти её он знал.
  
   На крайний случай, в качестве запасного варианта, придётся ввести в дело пришедший в систему раньше них "Элон". Как было оговорено, ещё до уходя из "Хито", Шенк пристроил древний рейдер почти на орбите одноимённой с системой планеты. Столичной. Под маскировкой, в наглую, в каком-то миллионе километров от оживлённой трассы. Нечитаемость для местной службы наблюдения кодировки флота древней Империи позволила установить связь между кораблями сразу.
   Озабоченное лицо Шенка сменило объёмную и знакомую лорду карту системы на тактическом экране и его первый вопрос прозвучал довольно странно, - Знакомиться с информацией, что тут у вас произошло, за время твоего отсутствия, будешь?
   - Взломал что-то, - поморщился Ли, Шохриэль, - просил же не лезть, на все проблемы не хватало ещё чтобы засекли...
   - Не засекут, - усмехнулся ветеран, - не те у них возможности, - и, хлопнув себя по лбу, добавил, - Да! Чуть не забыл... Будешь говорить со своими, отключения связи с их стороны не опасайся. Не получится у них...
   - Ну, ну, - на автомате, ещё не отойдя от мыслей, с кого ему начать, с Икоера, или сразу с брата и не обратив внимания на последнюю фразу, буркнул лорд, - Шли конечно. Посмотрим чем они тут дышат...
   - Кстати о проблемах, - оживился Шенк, - через пять минут к тебе подойдёт наш бот, загрузи на него своих пленников. Найдут, греха не оберёшься.
   - Хорошо! - кивнул Ли, Шохриэль, - сам об этом думал...
  
   Досмотреть сжатую подборку последних новостей и событий произошедших в клане, судя по датам, за последние полгода, не дал доклад командного био искина Лео, - Арестанты отправлены, бот на "Элон" ушёл... Патрульные корабли на подходе..
   - Время прибытия? - чертыхнулся лорд и услышав, - тридцать минут, - успокоился.
   Судя по пунктирной линии прорисованного искином на тактическом экране маршрута, два крейсера шли к ним от главной орбитальной военной станции класса "Куи". За это время надо было определиться с дальнейшим действиями, решиться на главное, сделать звонок брату. Приказать командному искину вбросить в местную сеть короткий, не привлекающий к себе внимания и неизвестный широкому кругу абонентов, код его личного номера.
   Дальше от них ничего не зависит, автоматика сработает сама, должна сработать и хочет он этого, или нет, но ответить Эрл должен. По этому номеру зря не звонили, а если кто-то решился, то причина должна быть серьёзной. После получения в своё распоряжение новой жизни Ли, Шохриэль так и не разобрался, что в его памяти осталось лично его, от прежнего лорда, и что в процессе переноса сознания в чистый мозг клона, имплантировано постороннего. Навязано ему командой Макса. Жить это постороннее не мешало, а со всем остальным, ещё, предстояло разобраться.
  
   Тянуть дальше было бессмысленно и лорд решился, мысленно скомандовал, - Давай, Лео! Время...
   И дождавшись первого сигнала соединения с абонентом, удобно устроился в пилотском кресле и спокойно, невзирая на неблагоприятный прогноз обоих командных искинов, Лео и Нидера, относительно этого разговора, всё же, приготовился к нему. Не то чтобы не волновался, как у любого живого, это чувство у лорда присутствовало, но опыт жизни позволял загонять его вглубь. Не проявлять посторонним.
   На двенадцатом сигнале картина звёздного неба столичной системы на тактическом экране сменилась на интерьер хорошо знакомого ему кабинета. Его бывшего кабинета и за прошедшее с момента его ухода оттуда, в нём ничего не изменилось. Разве что, сильно и не характерно для Агра постарело лицо, всматривающегося в нарушившего его покой, брата...
   Гамма чувств на нём, от напряжённого внимания, скрытой для собеседника работы с искином срочно сравнивающего сейчас лицо разумного на экране с допущенными к связи, а не найдя его в этом списке, с общей картотекой клана, до гнева и вопроса резким тоном.
   - Ты, кто? Как посмел?
   - Обстоятельства заставили, Эрл, обстоятельства, - как можно спокойней и нейтральней, отреагировал на резкий выпад Ли, Шохриэль.
   - В большей степени твои, клана... А кто? Документы я тебе отправил, посмотри...
  
   Хорошо зная брата, по пробежавшей по его лицу недовольной гримасе, лорд понял, что Эрл молча, про себя, выругался и тут же это недовольство сменилось на сосредоточенное внимание. Судя по этому документы на имя Ториэля Эрл, всё же, открыл и сейчас изучает. Знакомые ему документы, чуть меньше двухсот лет назад он их видел и если память его нейросети или личного искина сохранили копию, то идёт их сравнение.
   - Мэрг Ториэль... Лэр? - сделав упор на статусе, протянул Эрл Ли, Локриус, - Откуда они у тебя?
   Вопрос какое-то время оставался без ответа, Ли, Шохриэль просчитывал, как лучше закончить этот бессмысленный односторонний диалог с позиции сильного. На этот раз слабым был он, из кабинета главы клана так казалось. По иному и быть не могло, ни сейчас, ни во времена его правления. Слишком несопоставима для менталитета его народа разница собеседников в возрасте и положении.
   - Оттуда же, откуда и "Ульв", - пожал он плечами, - надеюсь, тот Дварфский рейдер ты помнишь, - и, немного помолчав, продолжил.
   - Я вижу, мою информацию, что передавал через Икоера проверили и она оказалась верной. Так ведь, Эрл? Всё остальное во время встречи, личной, один на один. Поверь, Эрл, она того стоит...
   При всей его осторожности, тугодумом Эрл Ли, Локриус не был и сложить в целостную картину, вроде бы, не связанные между собой пазлы подсказки мог. Упоминание об Икоере и о переданной через него информации по ящерам помогло, или у главы клана появилась своя версия, но, резко хлопнув ладонью по столу, он поставил в разговоре точку.
   - Не по правилам, но пусть будет по твоему. Тебя встретят и проводят ко мне...
  
   . ***
  
   - Синцов, "Хигур", гиперпространство -
  
   Рожа, удобно устроившегося напротив него в кресле, Иль, Цире, надоела хуже горькой редьки, или лимона, вкус которого Синцов уже подзабыл. Сто раз пожалел, что не дал синерожему добить тогда эту гадину и теперь, по просьбе Макса поработать с клиентом, слушает его бредни. Слушает, фильтрует и ставит ему свои условия.
   Ни первая встреча, ознакомительная, когда обе стороны прощупывали друг друга, ни вторая, более жёсткая, уже с конкретными условиями кратковременного сотрудничества, ни к чему не привели. Не хотел Арварский лорд колоться добровольно, на бог знает каком году активной сексуальной жизни, изображал из себя невинность.
   - Так любишь их, или так боишься? - потеряв терпение, как мог безразличнее, поинтересовался Сергей и усмехнувшись, ещё раз, пытаясь вывести Шина Иль, Цире из терпения, добавил, - Зачем тогда такие сложности, зачем бежал от них?
   Глава клана Охир не смутился и ядовитым тоном возразил. - А ты хоть раз общался с ними вблизи, с глазу на глаз, как сейчас мы с ттобой? Советую попробовать...
   Врождённая спесь, невзирая на его нынешнее положение сквозила из каждой фразы Иль, Цире и со стороны можно было подумать что роли у них другие. Арварский лорд победитель, а допрашивающий его червь, ещё не раб по другому, находится в его полном подчинении.
  
   Как ни крути, но диалога, нормального разговора на равных, как просил Макс, не получилось.
   - Не дипломат, - вздохнул Сергей и, кивнув в сторону двух неподвижных охранников андроидов, буркнул.
   - Обязательно попробуем и скоро, но, извини лорд, уже без тебя... Свой шанс ты упустил, сейчас тебя проводят до медотсека на операцию ментосканирования...
   - А что потом? - не меняя скучающего выражения лица, как бы между прочим, поинтересовался Иль, Цире.
   - Потом, для тебя, уже не будет, - в том же тоне, усмехнулся Сергей, - Отдадим синекожим. У них к тебе большие претензии, можно сказать летального характера... По их словам, сюда притащил их ты, - и чуть помолчав добавил.
   - Можешь проверить на них свои навыки рукопашного боя... Посмотрим, кто кого...
   - Я могу подумать?
   Неожиданный вопрос и смена тона голоса, на почти нормальный, заставили Синцова притормозить андроидов, понявших его последние слова как приказ к исполнению и уже двинувшихся к главе клана "Охир".
  
   - Думай, - пожал плечами Синцов, - двадцать минут у тебя есть...

   И, уже, не обращая на него внимания, попросил командный искин вывести в центр помещения изображение объекта их будущего рейда, центральной звёздной системы ящеров. Подумать, прикинуть варианты действий на её объектах своих абордажников. Возможно, только своих, без каких бы то ни было союзников. Предпосылки для этого были.
   В прошлый раз корабельная группа шестого флота Империи бросила их в самый ответственный момент, если говорить сухим военным языком, оставила один на один, с превосходящими силами чешуйчатых. В этот, если удастся торг с представителями Империи и временный союз против ящеров у них срастётся, в дело вступит новый фактор неопределённости.
   Абсолютная секретность о возможностях и техники их молодого клана, группы единомышленников, или банды отморозков в глазах некоторых лордов, буквально через сутки прикажет долго жить. Тяжёлый крейсер прорыва постройки Империи Джоре "Хигур", в системе "Арда", придётся проявить. С полным перечнем его возможностей, или урезанным, это уже не столь важно. Сам факт, что кто-то другой обладает таким кораблём, может перевесить всё. Угрозу вторжения ящеров, возможность его ослабить.
   Искины кластера Адмирала давали девяносто три процента вероятности, что попытка захвата со стороны Империи, её спецслужб, будет. Вопрос в одном, когда? Сразу после неудачных переговоров, или чуть позже, после удачного рейда в эту центральную звёздную систему ящеров?
  
   Спокойное и неспешное течение мыслей прервал голос за спиной, вопрос Иль, Цире, о котором забыл, - Откуда у вас это? - а следом его сдавленный крик, - Да, как ты смеешь! Отпусти!
   Обернувшись, Сергей чуть не расхохотался.
Возвышающийся на целую голову от довольно крупного и развитого физически Арварского лорда Шина Иль, Цире, абордажник андроид без заметных усилий, почти на весу, держал его за локоть правой руки. Не допускал до охраняемого тела своего непосредственного командира.
   Молча, без предупреждений типа, - Стой! Стрелять буду!.
Или, если не столь радикально, - Ты начальника, туда не ходи... Камень башка попадёт...
   Действовал без предупреждений и излишних сантиметров, по принципу, - Пересёк условную линию безопасности, получай.. И этим разумные андроиды превосходили людей.
   - Отпусти его, - распорядился Сергей и, дождавшись пока лорд отряхнётся, спросил у него, - Не понял, о чём ты?
   - Об этой системе, - ткнув рукой в сторону объёмного и динамично го, на ускоренном просмотре, изображения, хмуро буркнул Иль, Цире, - Откуда у вас этот файл и для чего?
  
   - Не один, же, ты работаешь, - не обращая внимания на настроение Иль, Цире, ответил Синцов и, зачем-то, добавил, - Прогуляться туда хотим... Развеяться...
   В другое время и в другом месте промолчал бы, а тут, с человеком непонятного статуса и в ситуации когда продавать эту информацию некому, никакой опасности не было. Съевший на подобных делах не один пуд соли высокопоставленный функционер разведки Империи Арвар понимающие кивнул и участливо, что не совсем вязалось с его уголовной рожей, поинтересовался.
   - Лорды и Лэры, хоть, знают куда собрались засунуть свои дурные головы?
   Неприкрытый интерес лорда развалившейся Империи Арвар к никому неизвестной звёздной системе означал одно, он её знал, был там, или, на худой конец, слышал о ней по долгу службы.
   - И что в ней такого страшного? - прикинулся тупым солдафоном Синцов.
   - В центральном гнезде народа Урххе, страшное всё! - отмахнулся Иль, Цире, - Для вас, прежде всего, его защита... Вам туда, просто не попасть, не дойдёт...
   Глава клана "Охир", чуть помолчал, как бы в сомнении, стоит ли продолжать дальше, но, всё же, добавил, - Мины, много мин, на порядок больше, чем принято ставить у нас...
   Выдав эту информацию глава клана "Охир", не отводя взгляда от происходящего на объёмном галоэкране, замолчал и на вопрос Синцова, - Был там? - отделался парой фраз, - По долгу службы... А вот дальше, подробности, об этом я буду говорить только с равным...
  
   ***
  
   - столичная планета Алиер, центральная резиденция Винкрафта -
   - Лорд!
   Неуставное обращение командного био искина Боди, оторвало Винкрафта от просмотра последних сводок с границы Империи. Подобная вольность у главного мозга аналитического центра появилась недавно, с момента начала последних событий. Развала соседней Империи Арвар, непонятной самоизоляции, капсулирования внутри своих границ, самой мощной в Содружестве Империи Агр и, главной причины всего этого бардака, предполагаемого вторжения в их пространство нового агрессора. Ящеров.
   Отсюда суета, спешная перестройка обороны узловых звёздных систем, ввод в строй резервных кораблей, частью новых, только что с верфи, частью старых, после ремонта, или конфискованных у многочисленных преступных сообществ, пиратов. Времени на всё катастрофически не хватало, отсюда нервозность.
   У всех, на местах предполагаемых сражений, в главном штабе флота Империи и у него, у первого лорда. С неохотой оторвавшись от изучения, действительно, важной для Империи информации, Винкрафт недовольно отозвался.
   - Ну, что там у тебя? Сто раз просил не отвлекать меня от просмотра документов...
   - Прошу прощения, мой лорд, - с готовностью, извинился Боди.
   С готовностью, но, по оживлённому тембру его голоса, раскаяния у био искина не ощущалось, а его следующая фраза, - У нас цейтнот времени, на месте могут не успеть подготовиться, - только подтвердила этот вывод.

  
   - Ладно, проехали, - отмахнулся Винкрафт, - излагай, но коротко, у меня со временем тоже напряжёнка...
   - Дело касается переговоров с Корном, - издалека начал био искин, - начала переговоров, его встречи в системе "Арда"... С интересным предложением по этой теме, на меня вышел лорд Мутли...
   - Глава службы безопасности Империи, - с недоумением, повторил Винкрафт, - почему, минуя меня, на тебя?
   - Сейчас объясню, - мгновенно отреагировал био искин, - В системе ТХ - 20.54, после боестолкновения с захватившими её пиратами, один из его сотрудников случайно, в момент стыковки или расстыковки, эта операция нам совершенно не интересна, зафиксировал главную ударную силу этого Корна. Корабль нестандартной конфигурации... Очень нестандартной, мой кластер не смог найти аналогов и лорд Мутли, перед тем как докладывать вам, просил меня просчитать его возможности и как его наличие у авантюриста может отразиться на Империи.
   - Корабль? Нестандартный? Не люблю сюрпризов, - задумчиво протянул Винкрафт, - И ты решил его опередить... Скрутить бы тебе голову, да некогда... Ладно, показывай корабль и рассказывай... Всё, его характеристики, выводы твоего кластера о его возможностях... Будем думать, что с ним делать...
  

   ***
  
   - "Хигур", гиперпространство -
  
   На исходе вторые сутки гиперпрыжка в конечную точку, звёздную систему "Арда" и, по совместительству, главную базу шестого флота Империи Аратан. Ещё одни в гипере, после чего выход в её нормальное пространство. На этот раз открыто, без привычной маскировки и эта открытость тревожила. Настолько, что на последних минутах перед уходом в прыжок Макс поменял место встречи с "Иттигом" и их новым приобретением, линкором "Сютуф" на звёздную систему ТХ- 22.10 -1.
   В отличии от "Арды", безлюдную и хорошо знакомую его команде ещё по "Шепоту ночи". Как часто бывало у него и раньше, чувство тревоги, ощущение, что, что-то не слишком приятное может случиться в ближайшие дни возникло ниоткуда, на ровном месте, с толчка внезапно проснувшегося симбиота.
   К странностям этого мелкого паразита, большую часть времени спящего где-то в районе его мозга, (медкапсула так и не определила, где конкретно), Макс привык и расставаться с ним не желал. Скорее из благодарности за спасение своего рассудка, а может и жизни, от ментального удара взбешенного лорда Ли, Шохриэля, чем от нежелания, или боязни сделать ещё хуже.
  
   Поменять было можно, третий зародыш симбиота так, до сих пор, никому не подсадили, но польза от его молочного брата сидевшего где-то в голове Макса, всё же, была, но в этот раз не слишком ясная, без конкретики. Опасность, или нестандартная ситуация грозила непонятно кому... Самому Максу, "Хигуру", его корабельной группе, или "Элону" с
   "Иглом", а значит - Шенку, студентам, Чену, а может и Ли, Шохриэлю, и его рейдеру.
   Такой раздвоенности раньше не было и, скрепя серцем, пришлось ломать уже проработанные искинами и человеческими мозгами планы. Гнать" Иттиг" и трофейный линкор в сторону от "Арды", предупреждать Форни и самого удалённого от них Шенка, о их регулярной связи с "Хигуром", независимо от местонахождения кораблей, в гипере они, или в нормальном пространстве.
   Благодаря стараниям Зика и его верфи подобная возможность имелась у всех. Ну и, конечно, прежде всего, стоило позаботиться о себе, о "Хигуре" и двух его штатных наедниках, фрегатах "Фобос" и "Зумми". О самом малоуязвимом, на этот момент, объекте гипотетической опасности. Ни попытки уничтожения, ни захвата, команда тяжёлого крейсера прорыва, (по меркам Содружества малого линкора), не боялась.
   Полное уничтожение при его возможностях колебалось где-то в районе одного, двух процентов вероятности, что можно было не учитывать, а захват... Наличие на борту андроидов майора Хога, делала попытку захвата гипотетической, из области бреда чьёго-то воспалённого мозга. Хотя, кто его знает какие мысли и планы бродят у высокопоставленных переговорщиков и какое задание они получили от Императора Винкрафта, но вероятность того что могут попытаться, исключать не стоило.
  
   Несмотря на несколько попыток прояснить ситуацию левым путём, через запущенную ещё Ченом в информационную сеть штаба шестого флота вирусную программу оказались пустыми. Ответа от неё не получили. Блокируется связь в связи со сложной ситуацией на границах Империи, или она сдохла, можно будет выяснить только по приходу в систему "Арда" и это тревожило.
   Команда Макса вступала в полосу неопределённости, жёсткого и окончательного разделения хорошо знакомых людей и государственных формирований на своих и чужих и в этих условиях неожиданные откровения Арварского лорда Шина Иль, Цире по интересующей её звёздной системе ящеров оказались кстати. В тему.
   Вовремя Сергей открыл просмотр файла с интересующей их системой ящеров и вовремя многоопытный высокопоставленный функционер разведки Арвара увидел его. Увидел и недвусмысленно дал понять, что за нужную им информацию по этой звёздной системе намерен торговаться.
   - Значит, говоришь, с равным? - просматривая запись их разговора, усмехнулся Макс, - А так не хочет... В общем-то разумно, в его положении, для него это шанс...
   Попробовал на вкус новое определение ящеров, - Народ Урххе! - и недовольно поморщился.
   - Не звучит! Ящеры, или Грорхи, привычнее...
   И прокрутив запись, на ускорении, до конца, усмехнулся, - Так уверен, что никакое ментосканирование ничего не вытащит из его памяти? Ну! Ну! Посмотрим, - после чего, громко позвал, - Дик! Найди мне Линни...
  
   ***
   Несмотря на то что на полноценное ментосканирование времени было крайне мало, провести эту операцию решили. На переговоры с Империей Аратан хотелось выйти с полной, или, в крайнем случае, с дополненной очевидцем информацией по центральной звёздной системе ящеров, их базе. Согласия у пленного лорда не спрашивали, не до сантиментов, ударили станером из скрытого потолочного излучателя и дело с концом.
   На свои действия с его памятью Линни просила не больше восьми часов, и за оставшиеся до выхода из гипера три ещё можно было выделить из записи интересующий их отрезок времени. Скорость обработки информации искинов, командного и кластера Адмирала, позволяла это сделать. Пусть не на сто процентов, с допусками в ту, или иную сторону, но дополнить уже разработанный план атаки на центральную базу народа Урххе было можно.
   Без чёткого знания, с привязкой по местности, численности и энерговооружённости активных точек защиты объекта нападения предлагать Империи поучаствовать в этой авантюре было бессмысленно. Кем, кем, но дураками спецы адмирала Харви не были, не держались такие у него. Кто поумнее уходили сами, кто глупее, естественной убылью, потерями во время многочисленных боестолкновений на границах Империи.
  
   Как это часто бывало в их команде, корректировать давно свёрстанные, десять раз просчитанные и уже запущенные в работу планы серьёзной операции приходилось в последние часы. На этот раз в связи с появлением Иль, Цире, в то время активно игравшим за ту сторону. Против Содружества.
   Подарок судьбы, или случайность, но теперь он здесь, в медотсеке "Хигура" и как использовать имеющуюся у него информацию Адмирал Джеф и кластер его искинов разберутся, мозгов на это у них хватит. Всё изменилось через восемь часов работы медиков, после доклада Линни, - Сожалею, лорд, но мы не смогли...
   - Не понял, что не смогли? - переспросил Макс.
   - Не смогли снять ментограмму с интересующих нас участков памяти, - аватавка главного медика клана виновато улыбнулась.
   - На всех стоит сильная ментальная закладка, запрет... Не хочу рисковать, можем убить пациента... Он нам ещё нужен?
   От заданного, в лоб, вопроса, Макс на минуту задумался, прикидывая варианты, но в итоге переспросил у Линни, - Что, совсем нет шансов?
   Где-то внутри его головы изображение Линни покачало головой, - Почти совсем, лорд! Максимум пять процентов на положительный исход...
   Разговор проходил по нейросети и по мгновенно напрягшемуся лицу Макса присутствующие на этом рабочем совещании поняли, что, что-то пошло не так. Между давно сработавшимися людьми, понимающими друг друга с полуслова такое бывает и первым нарушил возникшую паузу Зорг, вопросом, - Ну, что там?
  
   - Херово, - пожал плечами Макс, - кто-то покопался в мозгах Иль, Цире, ментальные закладки на всём что связано с ящерами. Линни спрашивает, нужен он нам, или ей пробовать ещё...
   - С возможным летальным исходом, - подсказал Синцов.
   - Ну, да! Догадливый ты наш, - хмуро согласился Макс, - с летальным, пять процентов на положительный исход можно не учитывать.
   Молчавший, до этого момента, Адмирал покачал головой, - С радикальними мерами, я бы не спешил. С ними мы успеем. Иль, Цире ещё не до конца отработанный материал и в нынешней ситуации невызначенности кто у нас союзник, а кто враг, может нам пригодиться. Говорить с ним надо, поставить его перед фактом - или, или, и говорить с ним лучше всего вам, лорд.
  
   ***
  
   По довольно спокойному и безучастному лицу сидевшего перед Максом Арварского лорда понять что творится в его душе было довольно трудно. Трудно, с точки зрения человека, а малозаметная внешняя моторика лицевых мышц, что отслеживалась искинами кластера Адмирала, говорила, что Иль, Цире еле сдерживается и если бы не стоящие за его спиной конвой, те самые андроиды майора Хога, то дров наломал бы.
   Не привык Имперский лорд к такому обращению, первый раз с ним такое и Макс не стал ему подыгрывать.
   - Не буду скрывать от тебя, - не обращая внимания на еле сдерживаемое Шином Иль, Цире бешенство, начал он.
   - Без информации по той звёздной системе ты, лорд, для нас бесполезен и если сейчас мы не договоримся, я отдам приказ на взлом твоих запретов, - и не отводя от его лица взгляда предупредил, - на положительный исход всего пять процентов. Думай лорд, думай...
   - Какие у меня гарантии? - через пять минут напряжённой работы мысли, спросил Иль, Цире.
   С точки зрения имеющего кучу врагов пленника, вопрос резонный, но время... До выхода из гипера в звёздной системе "Арда" оставалось не больше часа и, чуть заметно поморщившись, Макс повторил ещё раз.
   - Гарантии те же, их тебе уже перечисляли - не выдаём Аратану и если поможешь с центральным гнездом знакомого тебе народа, отпустим, - а на иронические хмык Арварского лорда, подтвердил, - зачем ты нам, не вижу смысла удерживать...
  
   На этот раз, Шин Иль, Цире молчал дольше, надо понимать, прикидывал свои шансы на выживание в этой непростой ситуации и первая его фраза, вопрос, удивила.
   - Сначала объясни мне, зачем тебе ввязываться во всё это? В своё время твою базу я не нашёл, при всех своих возможностях не смог, отсюда вывод - она где-то за пределами территории Содружества. Ящеры тебя не зацепят... Не вижу логики в твоих действиях. Зачем?
   - Умный, - усмехнулся Макс, - с точки зрения чистой логики ты прав, не зацепят...
   И, чуть помолчав, продолжил, - Если честно, то на Содружество мне наплевать, ваш гадюшник и разбирайтесь. Поучаствовать заставляют обстоятельства, не все из моих людей успели забрать свои семьи. Кстати, в их числе есть и твои земляки, из твоей бывшей Империи...
   Внимательно слушавший его ответ глава Арварского клана "Охир" презрительно сплюнул, - Дикарь! Только у них развито понятие семьи и прочей шелухи цивилизации... Беспокоиться надо только о себе...
   Бессмысленный разговор начал надоедать и, хлопнув ладонью по подлокотнику кресла, Макс подвёл ему черту, - У меня нет времени на бессмысленную пикировку. Твоё решение, лорд?
   - Да, проведу я вас туда, - нехотя буркнул Иль, Цире, - и усмехнулся, - Проведу до самой резиденции их верховного вождя Айшши... Хочу его увидеть, задолжал он мне...
  
   ***
  
   - рубка "Элона", окрестности столичной планеты клана "Коготь Стронга" -
  
   Активность мелких и крупных пустотных объектов столичной звёздной системы "Эста" не мешала "Элону" спокойно дрейфовать на расстоянии чуть больше астрономической единицы от наиболее оживлённых трасс. В клане Шохриэля не вняли итогам того совместного разведочного рейда, где, уже, их бывший глава настоятельно рекомендовал изменить настройки систем распознавания, ввести в искины локаторов частоту на которой работает техника Джоре.
   Посчитали, что всё позади и опасности, что кто-то, вот так, свободно проникнет в святая святых, на расстоянии прямого выстрела от любого объекта клана, уже нет, или была какая-то другая причина, но для команды древнего рейдера эта ситуация оказалась на руку. Не мешала наблюдать в режиме онлайн, в прямом эфире, всё что в этот момент происходило в главной резиденции клана, в кабинете его главы лорда Эрла Ли, Локриуса.
   Через две вирусные программы, через подсаженную Ченом в мозг, тогда ещё, клона, и через давно работающую в информационных сетях этой резиденции. Ни о первой, ни о второй, лорд Ли, Шохриэль ничего не знал. Возможно, с точки зрения чистой этики это было и подло, но, с другой стороны, до полной уверенности в его лояльности подобная предосторожность была оправдана. Глазами и ушами Ли, Шохриэля позволяла видеть и слышать всё, что происходит в кабинете младшего брата, главы клана, без игры на публику и привычного, у долго работающих в спецслужбах, двойного дна...
   Только видеть и слышать, мысли Ли, Шохриэля и какое-либо влияние на его поступки этому вирусу были недоступны. Немного неудобным для стороннего наблюдателя, была постоянно меняющаяся картинка, не зная, что в этот момент его глаза, кроме основной функции ещё исполняют роль видеокамеры, Ли, Шохриэль крутил головой.
  
   - Ну что там, Арти?
   Вопрос отлучавшегося из рубки по срочном делу Ворша, заставил Шенка оторваться от объёмной картины с интерьером чужого рабочего кабинета. В старом стиле тысячелетней давности, по определению землян, готическом, с узкими и высокими окнами, тяжёлой мебелью из ценного дерева и теряющихся в мягком полумраке двух собеседниках, друг против друга.
   - До этого момента, вроде бы, всё по плану, отклонений нет, - задумчиво протянул Шенк, и опережая следующий вопрос старого друга, развернул ответ.
   - Ждут результата анализа крови на соответствие. Я всё гадал, как он начнёт? Представь себе, к тебе прорывается какой-то молокосос и заявляет, - Я твой старший брат, прошу любить и жаловать! Твои действия?
   - Это мы уже обсуждали, - отмахнулся Ворш, - дико выглядит... Дико, с любой точки зрения, - и уже спокойно поинтересовался.
   - Пока выясняют, кто из них главнее, не разберут бойцов Хога на запчасти? Если что, майор нам не простит... И как будем вытаскивать оттуда Ли, Шохриэля, если не сработает его анализ?
   - Не очень-то их разберёшь, - хмыкнул Шенк.
  
   На поверхность планеты недавний хозяин клана спускался на боте, стандартном Аграфском "Кордисе" и в сопровождении двух андроидов абордажников. Чисто для статуса, не скрывая их происхождения. Брать с собой больше было бессмысленно, дальше лётного поля, кроме приглашённого, всё равно, никого не пустят. Так было при нём, так осталось и сейчас, и даже ужесточилось в связи с напряжёнными отношениями с метрополией, центром Империи.
   - А вытаскивать их? Вообще-то, Мэрг просил не заморачиваться вопросом его спасения, не дай Создатель, разобрать их замок по камешку, но...
   Шенк отвернулся от объёмной картинки кабинета главы Аграфского клана и громко попросил, - Нид! Покажи нам, каким образом будем вытаскивать лорда...
  
   Основную работу по мониторингу звёздной системы, её эфира и движении сил обороны вёл кластер искинов "Элона" - Командный искин Нид, навигатор Лер, инженер Кор. План атаки, на случай если что-то пойдёт не так, разрабатывали тоже они. Большей частью, на основании предоставленных хорошо вжившегося в инфраструктуру резиденции вируса.
  
   Обладание техникой последних поколений, лишь на шаг, или на два уступающей уровню Империи Джоре в момент её распада, и постоянное вдалбливание в мозг постулата, что твой народ самый крутой в Содружестве, расслабляет и охранные структуры столичной планеты клана ничем не отличались от любых других. На этом и строился расчёт дерзкого нападения на резиденцию.
   На боте штатного лётного отряда "Элона", с пятнадцатью андроидами в качестве ударной силы, восемь из которых диверсанты, а семь абордажников майора Хога, под прикрытием трёх "Зигфи", без особого разрушения, ударить гравитацией в самое слабое место здания. Три таких, вирусная программа выявила и из них выбрали самое близкое к кабинету Ли, Локриуса.
   Никаких целей, кроме как забрать Ли, Шохриэля, не ставили и в пыли, грохоте рушащихся древних стен и неизбежной, в подобных случаях краткосрочной неразберихе, это должно сработать.
   - Кажется, нам, не придётся никого спасать, - неожиданно заметил Шенк.
  
   На объёмном экране, с картинкой кабинета главы клана, происходило что-то странное. В помещении появился довольно старый невысокий Аграф. В центре картинки. Взгляд Ли, Шохриэля сосредоточился на нём, на какое-то время замер, и чуть дёрнулся в момент, когда у того покатилась слеза из левого глаза и опустившись на одно колено старый Аграф спросил дрожащим от волнения голосом.
   - Лорд! Вы ли это?
   - Лэр Силитон, в чём дело? - резкий вопрос Ли, Локриуса, где-то за спиной Ли, Шохриэля, оборвал продолжение, но старый Аграф уже успокоился и, не поднимаясь на ноги, внезапно окрепшим голосом, пояснил.
   - Лорд! В переданном мне для сравнения образце крови, геном лорда Мэрга Ли, Шохриэля! Совпадение до десятого знака...
   - Мэрг? - всё ещё, за спиной Ли, Шохриэля, спросил глава клана.
   - Я это, Эрл, я, - не поворачиваясь в его сторону, подтвердил Шохриэль...
   Лицо старого Аграфа укрупнилась, заполнило весь экран и, по его исказившимся чертам, стало понятно, что лорд обнял его. Обнял и приговаривая, - Всё, Моти, всё... Вставай! - помог ему подняться.
   Только теперь на главном плане появилось растерянное лицо Эрла Ли, Локриуса и его естественный в этой, выходящей за рамки здравого смысла, ситуации, - Каким образом?
   - Есть технология, - отмахнулся Ли, Шохриэль, - о ней чуть позже. Сразу хочу предупредить - Для всех, я умер! Нет меня! Истину знаете вы двое и в это число нужно добавить Икоера и Ниллена. Без них не обойтись... И пока всё, больше, никого...
  
   ***
  

   - рубка "Хигура" -
  
   Напряжённость перед выходом в нормальное пространство звёздной системы "Арда" в рубках и на боевых постах "Хигура" и, двух его наездников, фрегатов "Фобоса" и "Зумми" казалось достигла предела. Повисла вполне осязаемым облаком, давила неопределённостью дальнейшего. Не только в "Арде", а у Стерка с закупкой большого объёма военной продукции в звездной системе Итиль и у Шенка с Ли, Шохриэлем.
   Относительно нормально шли дела только у Сергачёва и Вилли Морица в домашней звёздной системе "Тор" и промежуточной "Точка", и у Форни. У "Иттига" и их нового трофейного линкора "Сютуф".
  Сергачёв мониторил активность ящеров, или, если по новому, народа Урххе в звёздной системе "Дикая" и она в последнее время почему-то спала, почти прекратилась, а Форни, со своими кораблями, прихватив, до появления в системе корабельной группы шестого флота пару бесхозных арварских фрегатов, ушёл в гипер.
   Относительно регулярный обмен короткими сообщениями с ними позволял сосредоточиться на главном, на решении вопроса с верховной властью Империи Аратан. Пойдёт она на сотрудничество или кинет как прошлый раз. Кто прибыл на переговоры, выяснить у адмирала Харви так и не удалось. Старый мялся, ходил вокруг да около, давал понять, - Отстаньте! Не в моей компетенции....
  
   По договорённости со штабом шестого флота из гипера выходили без маскировки, как выразился Харви, - по нормальному, без этих твоих фокусов, - но с максимально активированный защитой и когда серая вата гиперперехода на тактическом и остальных экранах рубки, ориентированых на мониторинг окружающего корабли пространства при выходе из гипера, начала привычно темнеть, переходить в черноту нормального пространства, Макс тихо, чисто для себя, прошептал.
   - Началось!
   - Крейсер, в нормальном пространстве! - привычный, много раз слышимый, доклад Дика совпал с лёгкой тошнотой, но смотреть и слушать она не мешала.
   - Обстановка в системе? - потребовал Зорг и, пока командный искин перечислял проявляющиеся на экранах пустотные объекты главной базы шестого флота, Макс не отрывал глаз от тактического экрана.
   На этот раз, посмотреть там было на что. Объединённые в общую сеть и работающие на полную мощность локаторы трёх кораблей заполняли его очень быстро. Достаточно большая скорость "Хигура" только помогала этому процессу и когда впереди по курсу, чуть в стороне от него из ниоткуда, из невидимости, возникли три, разнесённые треугольником, точки медленно наливающиеся красным цветом, а потом полыхнули алым, монотонный бубнёж Дика мгновенно прервался.
  
   Перешёл в тяжёлое молчание, а через пять, семь секунд, в крик командного искина, - Атака по крейсеру из туннельного оружия! Опасность поражения...
   Через секунду крейсер ощутимо тряхнуло, на инженером экране зелёный индикатор уровня силового защитного поля просел на десять процентов и всё кончилось.
   Одновременно с докладом Дика, - Крейсер в инопространстве! - наступила относительная тишина.
   Следующие шесть попадании каким-то призраком в состоянии замедленного времени прошли скрозь ставшим прозрачным, неоясзаемым для этой реальности корпус "Хигура" и два из них через его рубку. Как бы там ни было, но последнее было впечатляющие и если бы не вовремя подсуетившиеся кибердоки впрыснувшие в кровь лошадиную дозу транквилизаторов то от этой картины можно было обделаться.
   Мат и ругань команды рубки Макс не слышал, в ушах взенел издевательский хохот Иль, Цире, тот самый, которым он разразился после его ответа на свой вполне резонный вопрос, - Какими силами собирается брать центральное гнездо ящеров и где начальная точка рейда?

  
   Услышав, - С флотом Империи Аратан, из системы "Арда", - лорд отсмеялся, вытер выступившие слёзы и выдал ёмкую фразу, - Ящеры далеко и, по понятиям стратегов Империи, не факт, что пойдут через них... А такой эксклюзив рядом... Тебя просто не выпустят из системы, я бы так сделал.

   Жаль, но выходило, что хорошо знающий кухню верховной власти Арварский лорд оказался прав.

   - Дик! Что это, кто стрелял, разобрался? - потребовал Зорг.

   - Артиллерийские платформы, первого уровня обороны, "Вал", - уже спокойно, без истерики в голосе, отрапортовал командный искин и добавил, - Мы тут просчитали наскоро и вывод, для нас, не очень приятный. Это не ошибка, нас ждали.

   На инженером экране появилась схема их точки выхода из гипера, траектория движения в пространстве системы и расположение атаковавших автоматических артиллерийских платформ с конусами секторов обстрела каждой.

   Коридор выхода из гипера они перекрывали полностью. Подобная тактика обороны в Содружестве не практиковалась... Коридоры ухода в гипер и выхода из него никогда не перекрывались.
  
   - Харви! - выплюнул из себя Макс, - обманул сука.
   - Лорд! - тихонько позвал, молчавший до этого момента, Адмирал и услышав от него, - Да, Джеф! Военные действия против нас, бери командование, - попытался возразить.
   - Не всё так однозначно. Мой кластер работает над анализом информации от нашего местного вируса, - и, на вопросительный взгляд Макса, подтвердил.
   - Да, да! Объёмный файл от него получили сразу после появления тут и там не всё ясно. Харви тут ни причём, тут рулит кто-то другой, - и без перехода, жёстко, в тоне начальника штаба восьмого флота древней Империи, спросил, - Лорд! Нас, скорее всего, прощупывают на прочность. Наши дальнейшие действия?
   - На прочность? - повторил за ним Макс, - Тут я не согласен. Обычный корабль они бы развалили и, в этой ситуации, другого варианта, как уничтожить эти платформы, я не вижу, - и, уже в том же жёстком, что и Адмирал, тоне, добавил, - Распылить их на молекулы! А дальше будем думать...

  
  
   ***