* * * * *

  

Глава 1.



   -И так, следующий у нас будет отвечать... Сэмюэль Аткинс.
   Услышав, что вызвали не их, дети облегчённо зашевелились. История не тот предмет, который был бы интересен подрастающему поколению, так как на таких уроках даже про сражения рассказывали предельно скучно, что отбивало любую охоту интересоваться даже казалось бы такой привлекательной для подростков мужского пола темы. Впрочем, среди детей попадались и исключения, и Сэм как раз был одним из них. Вполне возможно учитель потому его и вызвал, что устал слушать меканье подростков в ответ на казалось бы простой вопрос.
   Вызванный мальчик выбрался из-за парты и прошёл к доске.
   -На чём мы там остановились? - сделал вид, что не помнит, преподаватель.
   -Новый рассвет космических программ. Активизация дистанционного изучения космоса. Возрождение пилотируемой космонавтики, - последовал краткий ответ, - Стэлла остановилась на космической программе китайцев - на пилотируемых полётах к Луне.
   -Вот с этого момента и продолжай.
   -В две тысяча тридцать третьем году были созданы новые материалы, обеспечивающие намного лучшую защиту от космического излучения, чем всё, что применялось ранее, - принялся рассказывать ученик, тихо вздохнув, - это открытие перевернуло всю космическую программу, которая ранее шла по пути дистанционного изучения, так как техника обладала большей живучестью, чем люди, и могла осуществлять разведывательную деятельность в космосе и на других планетах годами. Теперь же появилась возможность относительно безопасно слетать к той же Луне не на два-три дня, а на неделю или даже на месяц. Да даже пилотируемая экспедиция к Марсу уже не казалась фантастикой, хоть смысла в такой экспедиции по-прежнему не было, так как всю работу могли выполнить и роботы, а срок прибывания на Марсе людей ограничивался примерно неделей. Но, несмотря на все исследования, первыми рискнули отправить пилотируемую экспедицию именно в Китае и именно на Луну, как самое близкое к Земле небесное тело.
   -Естественное небесное тело, - поправил ученика учитель.
   -Ага, естественное, - кивнул тот. - Китайцы отправили несколько экспедиций, по одной экспедиции в год как минимум, и в сорок девятом году неожиданно заложили там научную станцию со сменным экипажем. На все вопросы, что они там изучают, был получен ответ, что они исследуют возможность использования лунных ресурсов, но настоящей причиной закладки станции были обнаруженные во время пробного бурения обломки инопланетного корабля. Правда, вначале они и сами не поняли, что нашли, но кусок сложного сплава, не применяемого на Земле, поднятый буром, вызвал закономерный ажиотаж. Над местом бурения и был развёрнут купол научной базы, которая была разделена на два сектора - в одном действительно занимались изучением лунного грунта и условий существования на Луне, а так же проводили эксперименты с растениями и животными, а во втором производили раскопки шахтным методом, так как карьер привлёк бы слишком много внимания. Вынутый же грунт использовался для создания различных строительных материалов и возведения экспериментальных построек. Найденные обломки оказались очень сильно фрагментированными и установить, как выглядел корабль в прошлом, можно было только примерно, а воспроизвести начинку вообще не представлялось возможным. Но даже так данная находка давала возможность изучить новые сплавы.
   Шесть лет китайцам удавалось поддерживать секретность и исключать утечки информации, но в пятьдесят пятом году информация всё же просочилась. Вначале никто особо не обратил внимание на эту информацию, посчитав очередной "теорией заговоров", которых в сети было великое множество, но через ещё три года внимание специалистов привлекло появление у китайцев новых сплавов и материалов, которые китайцы использовали при строительстве своих космических кораблей.
   Одновременно с этим, в пятьдесят первом году, НАСА запустило корабль с первым рабочим прототипом плазменного щита, защищавшего от космического излучения намного лучше, чем любой из известных материалов или их комбинаций. К пятьдесят пятому году технология была уже отработана и неоднократно испытана с живыми существами на маршруте Земля-Луна.
   Два этих фактора, создание рабочей технологии плазменного щита и распространение информации о найденном китайцами космическом корабле, послужили мощнейшим толчком для ускорения всех космических программ. Одновременно с этим, почувствовав, куда дует ветер, многие корпорации принялись активно вкладываться в космос, вплоть до финансирования собственных космических программ по примеру Илона Маска, компания которого на тот момент отжала значительную часть орбитальных запусков. Именно пятьдесят пятый год принято считать точкой отсчёта начала очередной космической гонки, в которую включились все государства, имевшие достаточный экономический и промышленный потенциал.
   -Молодец, можешь садиться, - похвалил ученика преподаватель, после чего бросил взгляд на часы: - На следующем уроке мы рассмотрим следующий этап - Международный скандал в связи с попыткой Китая утаить информацию о найденных обломках. Начало пилотируемых полётов к другим планетам. Закладку первых постоянных поселений на Луне, Марсе и спутниках Юпитера и Сатурна.
   Раздавшийся звонок возвестил об окончании урока.
   -На этом всё. Все свободны, - отпустил учеников преподаватель.
   Дети радостно загалдели, принявшись быстро собираться, ведь это был последний урок и теперь можно было заняться более интересным делом, чем слушать скучные рассказы о какой-то древности. Тем более что за пределами школы не работала блокировка и можно было поиграть на своём планшете или телефоне.
   Покачав головой, преподаватель так же начал собираться, но делал он это не спеша, как человек, познавший жизнь.

   * * * * *

   По улице небольшого городка шли три подростка. Их лица были скрыты за прозрачными забралами фильтрационных масок, которые в это время года носили все, так как летавшая в воздухе пыльца местных злаковых вызывала сильнейшую аллергическую реакцию при попадании в глаза или дыхательные отверстия.
   -Да фигня это всё, даже без этих сплавов всё равно начали бы летать, - убеждённо заявил один из мальчиков, - ты же сам рассказывал про плазменный щит.
   -Летать-то они бы летали, но вот постоянных колоний бы не было, так как над посёлком развернуть такой щит большая проблема, - не согласился с ним один из попутчиков, - это тебе не маленькая научная станция, где пять шесть космонавтов-учёных, занимающиеся какими-то своими экспериментами и живущие на всём привозном. Да и разомкнутый щит сам по себе это тот ещё геморрой. Вокруг корабля поле замкнутое и потерь почти нет, а за счёт движения происходит постоянный захват новых частиц, которые ионизируются и покрывают потери, а на планете разомкнутое поле даёт возможность для больших потерь плазмы, из-за чего его энергопотребление растёт скачкообразно.
   -А как же панели охлаждения кораблей, которые выводят за пределы плазменного кокона? - напомнил третий мальчик. - Они же рвут поле, и в этом месте должна быть утечка.
   -Нет, там всё хитрей сделано, так что магнитные линии поля не разрываются, а обтекают штанги-держатели панелей радиаторов, - мотнул головой второй мальчик. - На планете же так не сделаешь. В общем, проще закопать станцию под грунт, оставив на верху только шлюзы, антенны и камеры, но это можно сделать с научной станцией или небольшим посёлком, а большое поселение так строить слишком накладно. Так же я читал, что на тех же спутниках Юпитера имеется проблема с частыми лунотрясениями, а значит, чем больше подземная база, тем больше шансов обрушения конструкций, вот так вот.
   -Так что получается, без этих новых материалов летать бы летали, но ненадолго и только небольшими экспедициями? - уточнил первый мальчик. - И не было бы ни лунного города Армстронг, ни посёлков на Марсе?
   -Ага, а ещё не было станции "Нулевой скачок" - подтвердил второй мальчик, - и вполне возможно, что не нашли бы разрушенную станцию протеан.
   -Но нулевой элемент всё равно нашли бы, - напомнил третий мальчик.
   -Ну да, только его нашли русские, вроде бы на Титане, а на Марсе его обнаружили именно учёные в одном из долговременных поселений, которых не было бы без новых материалов, - отмахнулся второй мальчик. - Вот и получается, что пока другие нашли бы, где ещё есть НЭ, пока придумали, как его можно использовать, пока наладили добычу в поясе Койпера, к тому времени русские уже закончили бы свою программу и отправили несколько кораблей к другим системам. А глядя на них и другие начали бы свои программы по запуску сверхдальних экспедиций, чтобы не оказаться у разбитого корыта. В общем, не факт, что мы сейчас бы тут были, так как только-только начали бы осваивать корабли на эффекте массы. Ну и про Ретранслятор Харона мы бы не знали.
   Три подростка шли по улицам посёлка, продолжая спорить, привычно не обращая внимания на несомую ветерком пыльцу инопланетной пшеницы и продолжающее висеть высоко в небе инопланетное же солнце.

   * * * * *

   Хетис Дувириан смотрел сквозь иллюминатор на раскинувшийся далеко внизу мир, такой живой и такой практически бесполезный для турианцев. Ведь жизнь на планете была с неправильно закрученным ДНК, а потому обжить эту планету не представлялось возможным. А жаль, так как в этой системе имелся узел Ретрансляторов и иметь в ней колонизированную планету, которая могла бы обеспечить всем необходимым космическую инфраструктуру, было бы очень хорошо. Но из-за несоответствия направления закрученности ДНК приходилось довольствоваться только космическими строениями, а все ресурсы привозить из других систем. Так что единственное, на что эта планета была годна - добыча полезных ископаемых, но большую часть из них было удобней добывать на других планетах этой системы или их спутниках. Поэтому планета оставалась практически девственной, а внизу было только несколько добывающих комплексов на самых крупных месторождениях.
   По какой-то причине, на большей части планет с жизнью она развивалась с противоположнозакрученными ДНК, из-за чего только малая часть планет, находящихся в так называемой зоне комфорта, была реально пригодна к заселению, что создавало трудности. Понятное дело, что можно было очистить от неподходящей флоры и фауны нужную территорию и засеять её подходящими для турианцев растениями, но учитывая масштабы, это было бессмысленно, так как не гарантировало результата и требовало колоссальных трудозатрат на поддержания подобного чужеродного для планеты биома.
   Из-за этого турианцам приходилось очень много внимания уделять развитию космической инфраструктуры, возводя самые настоящие космические города. С одной стороны, это приводит к дополнительным расходам, так как содержание подобной инфраструктуры обходится дороже, чем содержание наземных баз и поселений. Но с другой стороны, подобный подход упрощает само строительство и делает более удобным логистику, когда не требуется вводить дополнительное плечо перевозки в виде шаттлов, спускающих ресурсы к заводу на планете и поднимающих готовые изделия обратно на транспортный терминал на орбите.
   Вообще, после Второго Исхода масштабное космическое строительство позволило избежать предыдущих ошибок, когда, из-за относительно малого количества подходящих для заселения планет, турианцам приходилось расселяться на большом пространстве, растягивая свои пути, что делало их уязвимыми. Но теперь, когда вся инфраструктура компактно сосредоточена в нескольких системах, вокруг неё можно было построить мощную оборону, чем турианцы, после Второго Исхода взявшие себе имя Верных Наследию, и занимались.
   Резко развернувшись, Хетис направился в свою каюту. Вскоре их корабль должен был отправиться для исследования нового направления, которое было выбрано после тщательного отбора. Этим Верные отличались от Новых турианцев, которые остались в системах, освоенных после Первого Исхода, и которые активно искали новые планеты и осваивали их. Кстати, насколько Хетису было известно, недавно Новые активировали найдены Первичный Ретранслятор, который перекинул их через один рукав галактики и позволил попасть в рукав, расположенный ближе к ядру галактики - "Рукав Щита", после чего одна из партий разведчиков нашла обитаемую планету с аборигенами, и эти аборигены уже вышли в космос. С нулевым элементом местные были незнакомы, так что Новые турианцы посчитали, что легко подчинят себе этот новый вид, вот только сбежали из этой системы впереди собственного визга сразу же после высадки десанта. Причина этого Хетису была неизвестна, так как он служил хоть и в разведке, но не агентурной, а флотской, да ещё и в лётном составе, но явно они столкнулись с чем-то не очень приятным, раз это так напугало этих ненормальных. А то, что они все там ненормальные, стало понятным после того, как Новые своей бесконтрольной активацией Ретрансляторов и освоением всех мало-мальски пригодных планет разбудили старого врага - они нашли кроганов. Нашли и сцепились с ними в очередной войне, ведомые желанием отомстить и понадеявшись на то, что через столько времени у заражённых генофагом кроганов больше нет возможности быстро восполнить потери.
   Вот только они ошиблись и проблем с подкреплением кроганы явно не испытывали, причём подкрепления уже хорошо обученного. Да и с кораблями никаких проблем у кроганов не наблюдалось. При этом корабли кроганов ни в чём не уступали кораблям Новых турианцев, а зачастую и превосходя их. Манёвренность, щиты, вооружение - всё это наглядно демонстрировало, что кроганы не сидели сложа руки и продолжали улучшать своё оружие. Возможно не сами, а с помощью тех же кварианцев или может быть саларианцев Листени, чьи хитрые рожи в последнее время выглядывают из-за любой появляющейся на рынке новинки в сфере медицины и вооружения. Последнее даже более вероятно, так как хоть сами Листени и прячутся где-то в системах Термина, но их представители регулярно появляются в ПЦ. А вот кварианцы отгородились от всех "Железным Занавесом", и что у них там происходит, неизвестно никому - все ведущие к ним Ретрансляторы находятся под охраной гетов, созданных кварианцами роботов. Геты же с желающими попасть во внутренние районы Кварианского союза не разговаривают, а дают предупреждение, после чего, если нарушитель не желает прислушиваться к гласу разума, обездвиживают корабль-нарушитель, берут его на абордаж и выбрасывают всех попавших в плен на одной из ближайших колоний.
   И да, Верные, как и Новые, были в курсе того, что происходит в большой галактике, ведь сеть экстранета поддерживалась с помощью Ретрансляторов, подключая к ним информационные буи, а строить эти самые буи турианцы не разучились, а так же знали параметры экстранета. Так что организовать себе скрытый вход в экстранет турианцам ничего не мешало, а потому они его себе и сделали. Правда, доступ в общий экстранет имели только обученные специалисты, которые могли обеспечить секретность своей деятельности, а остальным приходилось довольствоваться локальной сетью и той информацией, которую удавалось скачать из общей сети. Впрочем, по такому же принципу работали все кластеры сети, просто информацию в каждый кластер доставляли с помощью специальных кораблей-курьеров, которые имели огромные банки памяти. Но так как ушедшие в Исход турианцы были лишены возможности отправлять курьеров, то приходилось довольствоваться малым, но все свежие и важные новости скачивались исправно.
   Дойдя до дверей своей каюты, Хетис выкинул из головы лишние мысли, так как ему следовало отдохнуть перед заступлением на дежурство, и вошёл внутрь, приветствуя своих товарищей по разведывательному отряду - пилотов, навигаторов, связистов, бортстрелков и бортинженеров.

   * * * * *

   Джон Гриссом посвятил флоту всю свою жизнь, он даже с женой развёлся из-за этого, оставив ту с ребёнком одну. Можно было сказать, что он женился на службе, став не просто образцовым, но ещё и инициативным служакой, не боящимся брать на себя ответственность в сложных ситуациях. И его рвение заметили. Причём заметив взяли на заметку как перспективного кадра, а не будущий источник проблем.
   В какой-то мере Джону повезло - получив информацию о Ретрансляторе и оценив состояние обнаруженных руин марсианского аванпоста протеан, лидеры всех государств, имевших полный доступ к этой информации, озаботились реорганизацией космических вооружённых сил, ранее включавших в себя только средства ПРО и спутники слежения на орбите Земли. Но увидев руины, явно подвергнувшиеся бомбардировке, было решено создавать полноценный космический флот, с боевыми кораблями и десантом, а так же, работая на перспективу, было начато формирование колониальных вооружённых сил, в задачу которых будет входить несение службы на колониях и подавление возможных в будущем сепаратистских восстаний.
   Так что в морской пехоте САСШ Гриссом прослужил не долго, достаточно быстро получив предложение перевестись в космический флот, пройдя соответствующее обучение в новообразованной академии. Понятное дело, что человек, полностью решивший посвятить себя службе, не мог упустить такого шанса резко подняться по карьерной лестнице, ведь в кои то веки руководство страны поступило предельно разумно, назначив офицеров на высшие командные должности только временно, до того момента, когда новоиспечённые офицеры-выпускники академии наберутся опыта и им можно будет передать полномочия. Таким образом, к тому моменту, когда в космических силах появятся собственные "профессионалы пустоты", вся структура будет уже налажена опытными служаками и новым офицерам не придётся самим создавать флот с нуля, достаточно будет только внести коррективы на основе нового опыта. Понятное дело, что многие были недовольны таким решением, но под давлением обстоятельств непреодолимой силы были вынуждены согласиться на этот вариант, тем более что он не исключал возможности прохождения обучения и последующего перевода в новую структуру. Правда, делать это придётся уже после того, как новые офицеры заполнят вакансии.
   Одновременно с началом организации новой структуры космических сил было начато проектирование космических кораблей на эффекте массы. Опыта в этом направлении не было ни у кого, а потому все опирались на уже имевшийся опыт строительства классических космических кораблей и на опыт создания самолётов и морских кораблей, так как теперь требовалось создать не только грузовые или грузопассажирские безоружные корабли, но и полноценные боевые.
   Из-за того, что разные коллективы использовали разные школы проектирования, сразу же образовалось два направления - корабли, ставшие прямыми наследниками старых космических кораблей (как правило имеют осевую или радиальную симметрию), и корабли, являющиеся прямыми потомками самолётов с примесью эстетики морских кораблей (корпуса с зеркальной симметрией). Поначалу, когда нулевого элемента было мало, а корабли требовались только для перелётов внутри Солнечной системы, преобладала первая конструкторская школа, так как это была привычная для конструкторов школа с достаточно хорошо отработанными схемами. Так же на такой корабль было удобней ставить плазменный щит, предохранявший от космического излучения. Именно построенный по этой схеме корабль и стал первым кораблём, прошедшим через Ретранслятор с целью разведки. Но постепенно, когда добыча НЭ увеличилась и стало возможным создавать более мощные масс-ядра, верх взяла вторая школа, которая так же имела свои преимущества, а именно, отработанные схемы разнообразного размещения вооружения и методов компенсации отдачи при стрельбе (последнее особенно хорошо было отработано в авиации). Так же условно самолётная схема позволяла создавать корабли, способные без особых проблем садиться на поверхность планет "по-самолётному", то есть горизонтально, а не вертикально, как это приходилось делать кораблям классической конструкции с осевой симметрией. Данный факт позволял использовать для посадки любой аэродром, а то и вообще любую относительно ровную площадку, что особенно было ценно для военных, которым нужно было высаживать войска.
   Но корабли с осевой/радиальной симметрией не исчезли, а просто заняли свою нишу. По такой схемой по прежнему строились дальние автономные разведчики, а впоследствии, когда люди стали наращивать свой флот и осваивать новые планеты, первые крейсера и дредноуты, огромные лихтёровозы и различные крупные балкеры - в общем все типы кораблей не предназначенные для посадки на планеты. Корабли с осевой/радиальной симметрией имели более рациональное и равномерное перераспределение нагрузки, их было удобней эксплуатировать и обслуживать в космосе. Корабли же с зеркальной симметрией и имевших самолётного и морского предков были более гибкими в применении и могли без особых проблем садиться на планеты, а так же легче осваивались переучивающимися лётчиками и моряками, но имели значительные ограничения по размерам. Из-за этого в военном флоте сложилась ситуация, когда конструкторы первой школы сосредоточились на строительстве больших кораблей (крейсеров, дредноутов и носителей МЛА), а так же автоматических разведчиков и гражданских кораблей большого и сверхбольшого тоннажа, а конструкторы второй школы занимались кораблями малого тоннажа (фрегаты с эсминцами, корветы и различные МЛА), а так же гражданскими кораблями малого и среднего тоннажа.
   Как уже было сказано, Джон Гриссом успел послужить как на кораблях первой школы проектирования, так и на кораблях второй школы, и знал все их сильные и слабые стороны. Но всё же Джон не был флотским в полном смысле этого слова и по-прежнему оставался тем самым морпехом, каким был при начала своей карьеры. Вовремя поняв, что его будущее хоть и связано с флотом, но никак не с лётным составом, после завершения разведывательной миссии по ту сторону Ретранслятора Харона, он взялся помогать организовывать структуру аналогичную корпусу морской пехоты в морском флоте, надеясь занять не самое последнее место в ней в будущем. И как оказалось, его расчёт оказался верен и впоследствии он получил под свой контроль службу корабельного спецназа - программу N7. Прошедшие эту программу становились чем-то средним между "морскими котиками", специалистами групп "Альфа" и спецназа ЦРУ и были способны выполнить любую поставленную перед ними задачу в любых условиях любой планеты, где вообще можно было действовать без использования тяжёлой или специальной техники.
   И именно сейчас Джон Гриссом занимался отбором новичков для программы N7, для чего прибыл в один из лагерей космопехоты, из которой комплектовали десантные и контрабордажные подразделения.

   * * * * *

   Фрегат "Канны" привычно нёс конвойную службу, вместе с ещё двумя своими систершипами обеспечивая проводку двух гражданских судов, в задачу которых входила активация нового Ретранслятора, после чего им надлежало вернуться обратно на базу. Разведку ситуации по ту сторону ретрансляторной пары должна была проводить специализированная эскадра разведчиков-первопроходцев, которые оценят не только саму систему с той стороны, но и слетают к ближайшим звёздным системам, проведя первичную разведку планет. Такая очередность была связана с тем, что пара Ретрансляторов активируется не сразу, так что ждать, пока очнувшиеся от спячки агрегаты стабилизируют своё положение в пространстве, наведясь друг на друга, можно было долго. А раз так, то проще было разделить функции активации и разведки на разные группы кораблей, тем более что для проведения даже первичной, самой поверхностной разведки нужно намного больше кораблей, чем на активацию.
   Полёт проходил без эксцессов, скучно и привычно обыденно. Никто не ждал никаких проблем с уже неоднократно проводимой операцией, а потому, оставив гражданские корабли заниматься своими делами, фрегаты разлетелись по системе в поисках чего-нибудь интересного. Понятное дело, что официально они отправились на разведку, но на самом деле экипажи кораблей не желали изнывать от скуки, ожидая, пока научники закончат активацию. Возможно, будь тут корабли не подчинения ООН, то ситуация могла бы сложиться совершенно иначе, но как известно история не знает "сослагательного наклонения", а потому всё произошло именно так, как произошло.
   Фрегат уже отдалился от активируемого Ретранслятора на другой край системы, почти скрывшись за местным светилом, когда автоматика корабля вычленила из окружающего фона посторонний источник инфракрасного излучения, неожиданно появившийся совсем неподалёку по космическим меркам, и согласно протоколам взяла его на сопровождение инфракрасного лидара. Дежурный оператор систем контроля космического пространства, который в нарушение всех инструкций находился на посту сам, в этот момент решил подкрепиться, заварив кофе и достав шоколадный батончик. Поэтому вначале он проигнорировал сигнал автоматики, звук которого был прикручен на минимум, чтобы не мешал своим пиканьем при обнаружении очередного пролетающего мимо астероида. И только после того, как сделал первый глоток кофе, оператор соизволил бросить взгляд на монитор, увидев так и продолжающий мигать сигнал обнаружение предположительно искусственного объекта. За это время от появившегося источника инфракрасного излучения отделился ещё один источник, только очень маленький, относительно первого, и направился в сторону фрегата.
   Не смотря на царившую в экипаже разболтанность, оператор всё же вызвал своего непосредственного командира, доложив ей об обнаруженном НЛО. И да, старшим офицером среди операторов контроля была женщина, а потому она ничего не стала докладывать вахтенному офицеру, так же являвшемуся женщиной, так как только утром поругалась с ней, после чего они не разговаривали.

   * * * * *

   -Сближаюсь с неизвестным кораблём. Сенсоры по-прежнему фиксируют сопровождение инфракрасного лидара. Запускаю программу передачи пакета первого контакта.
   Несмотря на некоторую нервозность, вызванную тем, что именно ему выпал случай первым сблизиться с космическим кораблём неизвестного вида, который оказался практически в финишной зоне торможения их разведывательного крейсера, Хетис действовал чётко и без ошибок, выполняя все необходимые процедуры. Вот только реакция этого корабля заставляла нервничать ещё больше, так как кроме сопровождения лидара никаких других заметных действий тот не предпринимал, а это могло значить, что данный корабль был автоматическим зондом и на контакт с посторонними не был запрограммирован. А учитывая, что логика такого корабля могла быть какой угодно, то вполне можно было нарваться на автоматическую противометеоритную систему, которая не будет разбираться, кто перед ней - каменюка, кусок льда или космический корабль.
   Стараясь быть осторожным и лишний раз не провоцировать автоматические системы самообороны, если таковые на этом неизвестном корабле были, Хетис направлял движение своего истребителя по касательной, чтобы ни в коем случае не пересеклись маршруты движения неизвестного и его МЛА. Постепенно сближаясь, он посматривал на голограмму экрана, отображающего работу программы первого контакта, которая в данный момент облучала неизвестный корабль узким радиолучом, перебирая диапазоны с целью определения волны, на котором неизвестные поддерживают связь. Вот только произошла очередная случайность - один из диапазонов оказался в памяти бортового компьютера как частота наведения и сопровождения ракетного комплекса.
   Хетис не видел, как на борту корабля взревел базер боевой тревоги и как оператор комплекса противометеоритной защиты не глядя хлопнул по кнопке подтверждения активации стрелковых защитных комплексов, из-за низкого уровня подготовки перепутав сигнал боевой тревоги с предупреждением о метеоритной опасности. Зато он сразу же ощутил результат от этого действия, когда на его истребителе вначале сошлись лучи инфракрасных лазеров, а потом по нему хлестнули потоки вольфрама из кинетических орудий. В ответ автоматика истребителя отстрелила имитатор, который направился в сторону чужого корабля заставляя системы самообороны корабля перевести огонь на него. Хетис тут же придал своей машине максимальное ускорение, спеша как можно быстрей выйти из зоны поражения, одновременно с этим вдавливая тангету связи и сообщая о том, что его машина подверглась обстрелу.

   * * * * *

   -Догоня-ай!
   -Сто-ой! Так не честно!
   Если бы кто-то из разумных Пространства Цитадели оказался в данный момент тут, то его глазам предстала бы сюрреалистическая картина того, как по тёмному коридору Улья на четвереньках несутся два ксеноморфа, на плечах которых сидело по ребёнку: у первого мальчик кварианец, а у второго - азари. Мальчик был немного старше и постоянно подначивал отстающую азари, прекрасно зная, что его скакун быстрее и сильнее, а потому шансов догнать у "лошадки" азари минимальные, разве что его Чужой сделает какую-то критическую ошибку. Ну или он сам не сумеет удержаться и свалится.
   Неожиданно, оба ксеноморфа резко затормозили, из-за чего мальчик, не удержавшись, свалился с шеи Чужого, а девочка удержалась только с помощью биотики. Из-за одной из колонн вышел Преторианец, который походя отвесил по подзатыльнику всем четырём участникам забега и ухватил за шиворот обоих детей, поставив их перед собой на пол. Обе "лошадки" тут же рванули прочь, спеша исчезнуть из зоны досягаемости старшего сородича и надеясь, что ему будет лень про них вспоминать.
   -Мы больше не будем, - шмыгнув, повинился мальчик, принявшись ковырять носком правой ноги пол.
   -Ага, - поддержала его девочка, - мы так больше не будем.
   Склонив голову к плечу, Преторианец скептически изогнул хвост.
   -Я больше не буду кататься на фуражирах, - вздохнув, уточнил мальчик.
   Покачав головой, Преторианец указал рукой куда-то за спину детей, на что они переглянулись, синхронно вздохнули и, повесив голову, пошли в указанном направлении.
   -Это всё ты виноват, - тихонько прошептала азари, - и нам теперь влетит.
   -Не бойся, не влетит, - так же тихо прошептал в ответ кварианец, - сегодня тётя Агни дежурит.
   -Всё равно влетит, - не согласилась девочка, - только не так сильно, как от дядьки Раргона.
   -Говорю же, не влетит, - улыбнулся мальчик, - вчера кто-то из молодых съел её ремень, а новый ещё не сделали, но при этом она уже успела успокоиться.
   Хихикнув, девочка тут же зажала себе рот ладошками и воровато оглянулась на идущего сзади ксеноморфа.
   -Она, наверное, сильно ругалась? - поинтересовалась девочка после того, как успокоилась.
   -Ага, но я почти ничего не понял, так как ругалась она на разных языках, - на этих словах мальчик замолчал, так как они как раз подошли к почти незаметной на фоне стены мембране.
   Преторианец шикнул на замерших в нерешительности детей и подтолкнул их в спину, заставив пройти сквозь мембрану и оказаться в большой светлой комнате, которая хоть и была стилизована под архитектуру Улья, но даже первого взгляда было достаточно, чтобы понять, что это всё сделано не ксеноморфами. У дальней стены комнаты, за разделочным столом, стояла азари-матриарх с кожей невероятно тёмного оттенка, из-за чего она казалась чёрной и только при определённом освещении было видно, что цвет кожи всё же сине-фиолетовый. Из всей одежды на ней был фартук из водоотталкивающей ткани и мягкие тапочки из псевдокожи. Азари активно работала широким ножом, ловко нарезая мясо для какого-то блюда. Услышав, что кто-то зашёл в помещение, она оглянулась, а когда увидела, кто пожаловал, то развернулась полностью.
   -Ну и что вы на этот раз натворили? - поинтересовалась она очень добрым голосом.
   Вот только от её доброго голоса дети втянули головы в плечи, а Преторианец принялся затравлено оглядываться на вход, явно решая, не стоит ли ему исчезнуть, пока не стало поздно.


   * * * * *

  

Глава 2.



   -Что значит они ещё не решили? - президент Северо-Американских соединённых штатов был неприятно удивлён задержкой в решении вопроса по отправке флота ООН для защиты своих (читать американских) завоеваний.
   В связи с произошедшим вооружённым конфликтом с неизвестным видом, в ходе которого был повреждён американский фрегат участвовавший под флагом ООН в миссии по активации очередного Ретранслятора, президент САСШ приказал собрать срочное совещание, в ходе которого предстояло решить, что им, как самому развитому и демократическому государству, надлежит делать в сложившейся ситуации, когда одна из их колоний подверглась риску нападения инопланетян.
   -Совбез ООН так и не пришёл к единому мнению по вопросу отправки объединённого флота в спорную систему, - пояснил представитель САСШ в ООН. - Китай и Бразилия подняли вопрос о том, что к возникшему конфликту с инопланетянами привела недостаточная подготовка нашего экипажа и отсутствие на корабле порядка.
   -Что вы можете сообщить по поводу того, под чьим командованием находился этот корабль и почему там царила такая атмосфера расхлябанности? - повернулся президент к министру обороны. - Почему нас сейчас поливают помоями и обвиняют в развязывании конфликта с неизвестным видом, а я даже ответить ничего не могу?
   -Насколько мне известно, этот корабль уже давно находится в подчинении объединённых сил ООН и выведен из структуры подчинения нашего флота, - видя, что министр обороны, будучи сугубо штатским человеком, только и может, что потеть и мяться, не зная, что сказать, подал голос командующий космическими силами САСШ. - И вообще, экипажи для службы в объединённом флоте ООН комплектовали исходя из представленных ООН требований, где были учтены требования всех политических сил, имеющих достаточный вес в обществе, от феминисток до других лиц нетрадиционной сексуальной ориентации. Потому у них там на кораблях и царил бардак, а на кораблях нашего флота выполняются все положенные инструкции и отрабатываются как борьба за живучесть, так и различные другие типы тревог, в том числе и учебно-боевые.

   -Кхем, кхем, - кашлянул представитель президента по связям с общественностью, - вы только это перед журналистами не ляпните, а то нас потом все эти общественные деятели с говном смешают.
   -Вы забыли, что про меня пишут? - поинтересовался командующий КС. - Я тупой солдафон, мне можно. Тем более, что нас и так уже смешивают.
   -Но всё же...
   -Что мы будем говорить общественности, - прервал нарождающуюся перепалку президент, - мы решим потом, а сейчас нам нужно решить, что мы будем делать.
   -Чтобы собрать флот нам потребуется как минимум три недели, - первый высказался глава КС, - забрать корабли из системы Арктура нам никто не позволит, так как "защита Земли превыше всего", - напомнил он выдвинутый в своё время самими же САСШ тезис, - а остальные наши корабли слишком сильно разбросаны по другим системам и потребуется время на их сбор, так как нужно будет определиться, какие именно корабли мы можем отозвать, какие из них готовы к походу, а кого необходимо будет направить для "демонстрации флага".
   -Понятно. Что у нас с Альянсом? - поинтересовался президент у сидевшего тут же представителя САСШ в НАТО.
   -Я прозондировал почву, но не заметил готовности поддержать нас в возможной стычке, - последовал ответ.
   -А они понимают, что кто бы не был виновен в намечающемся конфликте отвечать придётся всем, а не только нам? - задал риторический вопрос президент.
   -Понимают, но основная часть их кораблей находится в подчинении ООН, а немногие оставшиеся задействованы в охране колоний. У них нет столько средств, как у нас, чтобы содержать большой флот.
   -А кто вообще заказывал активацию нового Ретранслятора? - задал вопрос вице-президент.
- Насколько я помню, то мы не посылали таких запросов, так как в том направлении у нас только две колонии, и то одна совместная.
   -Запрос подали китайцы, - сообщил глава МИДа. - Они планировали расширять свою сферу в ту сторону. И кстати, ближайшая к системе, где произошёл контакт, колония большей частью заселена именно китайцами. Наших городов там только два, против шести китайских, двух индусских, одного бразильского, одного русского и трёх в прямом подчинении ООН. Именно с этой колонии и отправилась та злополучная экспедиция, и на неё же вернулась для ремонта. И да, так как эта планета относится к классу планет-садов, то колония находится под эгидой ООН и гарнизон там стоит именно из "голубых касок".
   -Тогда почему мы должны за них расхлёбывать? - удивился президент. - Облажалась эскадра под командованием ООН, колония так же находится под их эгидой, а флот выставлять должны только мы.
   -Там два наших города, - напомнил вице-президент, - и избиратели будут недовольны, если мы их бросим.

   -А мы их и не бросим, но вы же сами слышали, что ООН отказался отправить объединённые силы по нашему запросу для прикрытия колонии, а сами мы будем как минимум месяц собирать свои корабли в единый кулак и подготавливать их к возможным военным действиям. А раз так, то вполне можно будет посмотреть, как будет развиваться ситуация, заодно проведя переговоры со всеми заинтересованными сторонами, особенно китайцами, - озвучил свою идею президент.
   -А им не наплевать? - поинтересовался вице-президент.
- Миллион туда, миллион сюда - для Китая это вообще не цифры, тем более учитывая, что в колонии они отправляют самых бесполезных членов своего общества.
   -На людей им может и наплевать, но вот как на пересыльную площадку для дальнейшей колонизации очень даже нет, - не стал спорить глава МИД, - так что защитить вложенные средства они будут желать не меньше чем мы.

   * * * * *

   Фавиус Оптирил окинул взглядом занятый делом экипаж, после чего вернулся к изучению карты, пытаясь понять, что их может ожидать.
Проблема была в том, что противник был совершенно неизвестен, так как произошедшее боевое столкновение даже не определило, с кем разведчики имели дело, с кораблём с экипажем или автоматическим боевым модулем, которыми, насколько Фавиусу было известно, баловались кварианцы в своё время, пока не закрылись от всех "Железным занавесом". Единственное, что немного помогало определить возможный технологический уровень развития, это оставленный чужаками и выловленный турианцами буй, который учёные очень быстро распотрошили, убедившись, что ничего необычного в нём нет - стандартный маяк с заранее записанным непонятным сообщением, которое включалось при получении определённым образом структурированного радиосигнала. Скорее всего сообщение о том, кто произвёл активацию Ретранслятора и предупреждение о том, что ситуация по ту сторону ещё не разведана.
   Судя по полученным при изучении буя-маяка сведениями, электроника у чужаков была развита очень даже неплохо, как минимум ни в чём не уступая турианским образцам. А если учесть, что в подобных изделиях редко используют последние достижения электронной промышленности, то можно было сделать вывод, что в некоторых направлениях чужаки вполне могут превосходить турианцев, что не было чем-то неожиданным. Возможно раньше турианцев и удивило бы, насколько далеко продвинулся этот новый вид только недавно вышедший в галактику (а по-другому и быть не могло, если они только сейчас добрались до других видов), но не после знакомства с изделиями кварианцев и сравнения их с вышедшими из-под рук тех же саларианцев и азари.
   Именно поэтому турианцы отреагировали практически мгновенно, собрав достаточно сильный флот и сразу же направив его в систему, в которой произошёл контакт, с заданием взять под контроль местный Ретранслятор и заодно обозначить своё присутствие. Отправив же первый флот, они занялись подготовкой второго флота, который должен был усилить первый, а заодно сопроводить в систему мобильную станцию, которая должна была быть развёрнута там, на орбите одной из планет, чтобы можно было организовать там точку снабжения для разведчиков, которые будут заниматься поиском системы, из которой пришли чужаки, если они до того момента так и не появятся. Если же чужаки таки явятся, то станцию должны будут провести через Ретранслятор, чтобы организовать базу на другой стороне, где никаких признаков присутствия разумной жизни обнаружено не было, а значит, она будет в относительной безопасности и её можно будет использовать в роли опорной базы для флота.
   Но несмотря на то, что первый флот прибыл в систему почти шесть стандартных суток назад, никаких следов чужаков за это время так выявлено и не было, и это заставляло напрягаться.
Конечно, вполне возможно, что чужаки просто испугались произошедшего и не рискуют возвращаться в систему, где у них произошло вооружённое столкновение с неизвестным противником. Но учитывая, как агрессивно они отреагировали на приближение к ним явно искусственного объекта, есть большая вероятность того, что они заняты сбором флота. Если это так, то они могут нагрянуть в любой момент, а значит турианцам нужно продолжать накапливать силы. Но если в течении ещё нескольких дней чужаки не заявятся, то будет необходимо отправить на поиски их ближайшей планеты разведчиков, которые как раз закончат исследования систем по ту сторону пары Ретрансляторов.

   * * * * *

   Омега. Огромный астероид когда-то давно превращённый в исследовательскую лабораторию и ещё не называвшийся Омегой. В следующем цикле тут размещалась второстепенная база снабжения одной из эскадр. Затем, на целую сотню тысяч лет, она оказалась заброшенной, пока протеане не превратили её в станцию по переработке руды, на которой базировался целый шахтёрский флот. И вот теперь, пережившая несколько перерождений станция-астероид, получила своё название и превратилась в пиратский притон, куда стекались все отбросы со всей галактики.
   Но постепенно Омега превращалась из обычного пиратского притона, которых по всей галактике было довольно много, в крупную перевалочную базу как самих пиратов, так и контрабандистов. И всё это благодаря трём разумным, за каждым из которых стояли крупные пиратские флоты. Одна азари и два саларианца сумели навести относительный порядок и заставить остальных пиратов соблюдать новые правила. Ну а те, кто был не согласен с этим, были вынуждены или покинуть Омегу, или исчезнуть без следа, или с ними произошёл несчастный случай. Эта троица наладила поддержание порядка не только в прилегающих системах, но и на маршруте ведущем в Пространство Цитадели... на одном из маршрутов и именно это стало их ошибкой.
   Не так давно, всего каких-то полторы тысячи лет назад, как-то неожиданно появилась ещё одна станция, только позиционирующая себя как биржа наёмников.
Но на самом деле там можно было не только заключить контракт с самыми разнообразными наёмниками, в том числе и заказать откровенным пиратам налёт на колонию конкурентов, но и заключить контракт на поставку любого имеющегося в наличии товара. Так же на этой станции и имеющейся в той же системе планете со вполне комфортабельными условиями для проживания можно было отдохнуть, получить высококлассную медицинскую помощь, получить консультацию специалиста в любой области и даже заключить контракт на развитие собственной колонии или поселения. При чём всё это за вполне разумные кредиты и в устраивающие заказчика сроки, а так же со страховкой от владельцев станции, которые гарантировали не только возврат средств, если предложенные ими специалисты не справляются с задачей, но и берутся бесплатно выполнить проваленный контракт.
   В общем, условия предоставляемые этой новой станцией, носившей странное имя "Тортуга", были более привлекательные для большинства перевозчиков и потенциальных клиентов, чем могла предоставить Омега. Да и назвать Тортугу просто станцией можно было только по старой памяти, когда она действительно размещалась на одном космическом объекте. Теперь же это целый конгломерат космических построек, разбросанных по всей системе и выполняющих самые различные функции, от обслуживания транзитных кораблей и их экипажей, и пассажиров, до ремонтных доков и стояночных эллингов для кораблей ожидающих подходящего заказа наёмников со всей полагающейся для комфортного ожидания инфраструктурой. Единственное, в чём Омега выигрывала у конкурента, это более свободные законы и контроль более удобного и короткого маршрута из ПЦ в системы Термина, а так же контроль за несколькими системами с узлами Ретрансляторов во фронтире, которые позволяли быстро добраться до многих свободных колоний. Вот только Тортуга намного эффективней защищала крышуемый маршрут, а потому он хоть и был более длительным, требуя большего количества переходов на ССД, но он так же был и более безопасным, что привлекало многих перевозчиков, ведь это позволяло сэкономить на дополнительной охране.
   Понятное дело, что хозяева Омеги не могли смириться с тем, что конкуренты уводят у них прибыль и несколько раз попытались разными способами надавить на них, а один раз даже организовали масштабный налёт объединённого пиратского флота на саму Тортугу и на крышуемый ей путь. Вот только этот налёт закончился колоссальным разгромом, после которого ни один из выживших капитанов не желал больше ввязываться в подобные авантюры. Оказалось, что хоть кораблей у Тортуги и меньше, чем могла собрать Омега, но вот по своим боевым возможностям они многократно превосходят тот хлам, что был у большинства пиратов, и каждый штатный корабль Тортуги вполне мог разогнать группу из трёх-четырёх кораблей пиратов аналогичного класса. Действуя же эскадрой, корабли Тортуги были способны справиться и с пиратским флотом, так как они не только имели лучшие тактико-технические характеристики, но и были более сбалансированные между собой, прекрасно дополняя друг друга, а их экипажи обладали великолепной выучкой, сравнимой с таковой у экипажей в регулярных флотах ПЦ. Да и кроме технологического преимущества у Тортуги было огромное преимущество в централизованном управлении и тыловом обеспечении, что делало долговременный открытый конфликт с ней изначально проигрышной идеей.
   К счастью для владельцев Омеги, хозяева Тортуги не стали развивать конфликт и когда Омега предложила им заключить мир они согласились, после чего конфликт перешёл в экономическую сферу, в которой у Тортуги изначально было преимущество. Но к счастью, Тортуга не планировала захватывать контролируемый Омегой маршрут, а так же предпочитала работать с наёмниками, а не откровенными пиратами. В результате этого обе станции поделили данный рынок услуг, только Тортуга специализировалась на относительно законных военных компаниях и так называемой чистой контрабанде, а Омега на полностью незаконных и основном объёме нарко-контрабанды. Владельцы обеих станций договорились не вмешиваться в чужой рынок услуг и даже договорились об открытии на Тортуге "подпольного" рынка услуг пиратов с Омеги.
   В общем, все оказались довольны сложившейся ситуацией, и во фронтире и системах Термина установился относительный порядок, так что даже залётные батарианские пираты и работорговцы предпочитали придерживаться установленных правил и официально регистрироваться на Омеге.

   Понятное дело, что время от времени конфликты всё же случались, так как некоторые банды и пиратские организации теряли влияние, а на их место приходили более молодые и рьяные, да и на Омеге не было единой власти, что зачастую приводило к конфликтам. А ведь из трёх боссов Омеги двое изначально были саларианцами, а потому достаточно быстро на их место пришли другие, а за ними ещё одни... и ещё. Каждая смена босса сопровождалась проверкой его на прочность со стороны других крупных преступных организаций, так как заполучить себе такое хлебное место желал каждый.
   Впрочем то, что во главе третьей группировки хозяев Омеги стояла азари, конечно, сокращало количество попыток проверки на прочность, но зато делало подобные попытки более агрессивными и хорошо подготовленными, что всегда оборачивалось большой кровью и настоящими широкомасштабными боями, как на самой Омеге, так и в контролируемых боссом-азари системах.
Оборачивались, пока триста лет назад, как раз после очередного подобного наезда, на Омеге не появилась одна весёлая танцовщица, которая очень легко сходилась с разумными. Появилась, а через сотню лет вдруг оказалось, что все три группировки как-то естественно стали единой структурой, во главе которой стоит бывшая танцовщица.

   * * * * *

   Во мраке космоса, внутри небольшого чёрного корабля, пробудился от спячки разум. Первым делом он огляделся вокруг, оценивая ситуацию, и только после этого, убедившись, что вокруг всё спокойно и место его отдыха всё так же охраняется от излишне любопытных, обратил внимание на пришедшее сообщение, которое и послужило причиной преждевременной побудки. Запустив программу дешифровки, он распаковал файл и углубился в изучение пришедшей информации.
   Разум носил имя Текунис и являлся наследником памяти и мышления одного древнего саларианца, который когда-то согласился на сохранение своей памяти и мыслительных способностей. На тот момент его жизнь подходила к концу, потомков, которым он бы мог передать свои знания и последнюю волю, у него не было, так как всю жизнь он посвятил служению своему виду, а потому, он принял предложение Короля сохранить свои знания и особенность мышления. Ведь кто-то же должен был озаботиться тем, чтобы спасти его вид от будущей опасности, от ожидающего в бездне космоса Врага, ведь кроме самих саларианцев это было никому не нужно.
   Текунис отлично осознавал, что он не является тем самым саларианцем, но наследованная от него память и особенность мышления привели к тому, что он считал этого саларианца своим отцом, и именно потому, после того, как осознал себя как личность, взял себе его имя. Но вместе с тем, хоть Текунис и не считал себя саларианцем, он решил выполнить желание своего отца и сделать так, чтобы его родной вид не исчез, как многие другие до него. Многое уже было сделано для этого, но ещё больше оставалось сделать, так как сами саларианцы, несмотря на всю свою разумность, обладали несколькими неудобными для долговременного выживания особенностями. Например, у них был слишком короткий жизненный цикл. Это, в свою очередь, приводило к отсутствию сверхдлительного планирования, то есть, дальше чем на десяток лет саларианцы никогда не заглядывали, больше занимаясь решением сиюминутных задач.
   Но, как говорится, если утопающий не желает принимать помощи спасателя, то это его личная проблема, а спасатели будут делать всё, чтобы вытащить утопающего из воды, даже если для этого его нужно иммобилизовать или вообще оглушить. Так и Текунис, когда не был занят выполнением задачи от Короля, претворял в жизнь планы по спасению саларианцев. Таких планов (основных) у него было три. Первый, это спасение саларианцев как вида, для чего Текунис основал несколько институтов - Институт проблем гибернации, Институт изучения криосна, Институт клонирования и сохранения генетического материала, а так же более мелкие институты различной направленности, которым передавали решение частных вопросов поставленных первыми тремя институтами. Второй план, это сохранение саларианцев как разумных, для чего были созданы институты и лаборатории занимающиеся проблемами переноса сознания на другие типы носителей, от выращенных специально для этого органических тел, до созданных искусственно роботизированных платформ. Ну и третий план заключался в сохранении саларианского наследия, который подразумевал под собой копирование памяти и мышления на различные платформы - органические, неорганические, кибернетические и псевдоорганические.
   Конечно, большинство стоявших перед ним проблем уже давно были решены в Улье. Но это именно что в Улье, чьи "технологии", мягко говоря, не сильно подходили для остальных разумных, а потому требовалось разработать целиком новые технологии, которые саларианцы придумали бы сами, без явной помощи посторонних. К тому же, многие варианты применяемые Ульем выглядели, да и были, очень уж впечатляющими и у большинства разумных вызывали если и не ужас, то омерзение точно, а потому мало кто согласится опробовать их на себе. Да и чтобы получить доступ к возможностям Улья нужно было стать его частью, а удостоиться такой чести нужно было ещё суметь. По крайней мере абсолютное большинство саларианцев точно были недостойны, по мнению Текуниса.
   Но сейчас ему будет некогда заниматься своим проектом, разве что запросит отчёт, когда будет проходить мимо одного из информационных буев. В данный момент ему пришёл приказ произвести разведку в той части космоса, куда сбежали в своё время турианцы. Причина такого интереса к этим отщепенцам была Текунису неизвестна, но раз Король приказал, значит причина есть и она значительна, чтобы привлекать для этой задачи лучшего разведчика Улья.
   Что же, с задачей он ознакомился, проверку своих систем произвёл, осталось только подобрать могущих пригодиться на этой миссии помощников и определиться с необходимыми платформами, проложить маршрут и можно будет выдвигаться.

   * * * * *

   Галактика просыпалась. Не то, чтобы в ней до этого было скучно, совсем нет, те же саларианцы в последние три сотни лет так вообще очень активно начали шевелиться после того, как в одном из институтов генетики сумели таки подобрать необходимый набор генов, чтобы сделать жизнь саларианцев длинней, при этом сохранив их скорость мышления и не добавив в геном вредных мутаций.
   Вообще, с генетикой в Пространстве Цитадели сложилась достаточно забавная и странная ситуация - лучше всего в генетике разбирались саларианцы, но не потому, что были какими-то сверхспециалистами в этой области, а потому, что остальные довольно сильно отставали от них в этой области. А ведь саларианцы, с их постоянной спешкой, были не самыми лучшим вариантом для изучения генетики, так как там требуется огромная усидчивость и многочисленные, затягивающиеся на года и даже десятилетия, эксперименты. Азари же, несмотря на свою долгую жизнь настолько сильно боялись что-то менять в своём геноме, опасаясь напортачить и потерять своё природное преимущество, что эта отрасль науки у них находилась чуть ли не в зачаточном состоянии. Турианцы же после произошедшей трёпки от кроганов были вынуждены ограничить исследования в сфере генетики из-за нехватки кредитов, так как вначале требовалось восстанавливать промышленность, потом поднять уровень жизни до довоенного, потом на них нагрузили патрулирование части границ ПЦ, затем их стали привлекать для несения службы в СБ Цитадели и для охраны колоний. В общем, куда тратить кредиты, ресурсы и силы находилось всегда, а ведь кроме генетики нужно было вкладываться и в другие направления науки, особенно в связанные с созданием вооружения, так как у кроганов регулярно появлялись новые образцы оружия и кораблей. Остальных же можно было не учитывать, так как все свои ресурсы они направили на то, чтобы догнать виды успевшие освоить технологии масс эффекта раньше и продвинувшиеся в их использовании дальше.
   Конечно, оставались ещё кварианцы, которые в буквальном смысле были вынуждены выделить огромные средства для этого направления науки, но они давно уже отгородились от остальной галактики заслоном из гетов и напрямую ни во что не вмешивались, а за некоторыми их, уже успевшими для самих кварианцев стать устаревшими, технологиями, иногда появляющимися непонятно как на рынке, устраивались полноценные сражения, как экономические, так и с помощью оружия.
   Так же можно было бы вспомнить Листени, которые сделали генетические исследования своей специализацией, но они так же предпочитали не высовываться и не сильно распространяться о своих успехах в этом направлении. Им вполне хватало того, что они продавали всем желающим медигель-регенератор и несколько других медицинских препаратов.
   Так что появление в галактике людей должно было привнести во все сферы деятельности разумных изрядную долю хаоса замаскированного под порядок. Оставалось только внимательно наблюдать за этими процессами, получая очередной повод для смеха...
   -И набрать побольше инкубаторов с новым геномом первым, - с этой мыслью Чёрный "дёрнул" за одну из нитей ментальной сети Улья.
   Получив отклик от абонента, он тут же сформировал и отправил мысль-приказ о подготовке рейдерской группы, которая должна будет выдвинуться в направлении места обитания людей сразу же, как только Текунис завершит разведку и отчитается. Чёрный на секунду задумался, пытаясь поймать промелькнувшую мысль, после чего отправил новый приказ: замаскировать рейдеры под батарианских пиратов-работорговцев, - не стоит будоражить людей раньше времени. Пусть они лучше обратят внимание на батарианскую гегемонию, которая пошлёт их далеко и надолго, в результате чего люди будут вынуждены ускоренными методами развивать свой флот и осваивать новые системы в направлении Скиллианского предела, чтобы они не достались батарианцам. Это создаст точку напряжения и вынудит заняться "гонкой вооружений" и людей и батарианцев, что привнесёт в галактику новый стимул к развитию, а то в последние пятьсот лет как-то все вновь начали "впадать в спячку", привыкнув к регулярно происходящим с его подачи "случайностям". Да и действовали его агенты в основном в системах Термина, не особо суясь в тот же фронтир или "Аттический траверс", где до недавнего времени исследователями из Пространства Цитадели велись активные "археологические раскопки", в поисках сохранившихся от протеан "образцов технологий, которые можно было бы освоить и использовать". Настоящих же археологических экспедиций за всё это время было отправлено что-то около сотни, что для такого времени и такого объёма пространства звучит, как полное отсутствие интереса к протеанскому наследию в историческом плане.
   Кстати, по поводу "Аттического траверса" нужно будет уточнить после того, как Текунис всё разведает в секторах людей. Ведь насколько Чёрный помнил, именно территории людей наиболее широко граничили с данной территорией и многие человеческие компании начнут закладывать там свои колонии. По крайней мере именно так было в доставшихся ему воспоминаниях. Сейчас-то ситуация сложилась немного по другому, но люди то об этом не знают, и если их никто специально не просветит, то действовать они должны будут примерно так же... ну, с учётом различных флуктуаций. Правда, есть достаточно большая вероятность того, что люди всё же будут действовать немного не так или совсем не так - всё же и контакт, скорее всего, произошёл совсем не так, как он помнил. Да и не факт, что у людей точно такая же ситуация, какая была по его воспоминаниям. На эту мысль его навело то, что остальные встреченные им разумные виды хоть и были очень похожи на то, что он помнил по игре, но одновременно с этим и отличались. Вполне возможно, что это было связано с тем, что он застал их во времена намного предваряющие показанное в игре, а дальше они развивались уже в кардинально изменившихся условиях, но нельзя отрицать и того, что события тут всё же отличаются от того, что он помнил, тем более, что в игре Чужих как раз и не было.
   Правда, главные переломные точки тут всё же присутствовали - Ретранслятор Мю действительно оказался именно в такой ситуации, как она была описана, Илос так же был найден и там действительно имелся комплекс лабораторий, который приспособили под хранилище анабиозных капсул, и Страж, протеанский ВИ, так же оказался на своём месте, продолжая бессменно нести свою вахту и охранять покой мертвецов и доступ к Каналу - созданному протеанами Ретранслятору массы, ведущему прямо на Цитадель. Ах да, хранители Цитадели действительно оказались перепрограммированными, вот только очень грубо и примитивно - им, что называется, "по живому" отрезали приём внешних сигналов, из-за чего внести дальнейшие изменения в их поведение не представляется возможным без возвращения этой функции. Вот только если включить эту функцию, то Властелин сразу же получит доступ к их функциям и отдаст приказ на перевод Цитадели в режим ретранслятора, что хотелось бы избежать, по известным причинам.
   Вот, кстати, ещё одна странность. Почему Жнецы в таком важном вопросе полагаются на Хранителей? Почему на Цитадели нет дублирующего механизма работающего независимо от системы Хранителей? Вопросов куча, но ответов на них нет, так как без доступа к механизмам Цитадели и изучения самих Жнецов получить их не удастся. Да и с самими Хранителями так же не всё так просто. Например, вывозить Хранителя с Цитадели не имеет смысла, так как он практически сразу... прекращает функционирование, а его структуры, как органические так и нет, начинают с ураганной скоростью разлагаться, что не позволяет проводить их изучение в нормальных условиях. Заниматься же изучением Хранителей на самой Цитадели не так просто, так как приходится скрываться от всех, а СБЦ, чтобы про неё не говорили и писали в сети экстранета, всё же организация серьёзная и хорошо знает своё дело. По этой причине знаний, как про саму Цитадель так и про её Хранителей, очень мало и все они получены через третьи руки, а исследования проводились учёными-экстремалами, которые рискнули заняться этим вопросом в одиночку. Сам Чёрный на Цитадель не лез, так как отлично знал и себя и остальных разумных, а потому понимал, что в этом случае начнётся. А если начнётся его прямое противостояние с образующими видами Цитадели, то Властелин получит отличную возможность для того, что организовать под шумок свою атаку на Цитадель. Учитывая же, что ему не нужна победа, а только лишь активация ретранслятора Цитадели, то у него это может и получиться.
   Так что Чёрный решил оставить всё как есть, только взяв под контроль Илос и ведущий к этой планете Ретранслятор, да мониторя всё происходящее в галактике, для чего, правда, пришлось немного поднапрячься и найти того, а вернее тех, кто скрывался под именем Теневого Посредника*. Единственное, пришлось признать, что даже со всеми доступными ему средствами затраты времени на то, чтобы подчинить себе всю структуру Теневого Посредника, потребуется слишком много времени, настолько она была разветвлена и продублирована, и потому пришлось ограничиться всего двумя руководящими фигурами. Конечно, он мог захватить и всю структуру ТП, но только силовым методом, что привело бы к потере части структур, а значит и уменьшению возможностей по добыче информации, что было неприемлемо, да и привлекло бы повышенное внимание со стороны спецслужб. Ах да, за Теневым Посредником стояли именно спецслужбы, что было не удивительно и вполне себе ожидаемо, так как такая структура просто не могла бы существовать без контроля со стороны этих органов.

  _____________________

   *"Shadow Broker"/"Теневой Посредник"(в русском переводе "Серый Посредник", что не совсем верно, так как отражает только дин аспект деятельности этой группировки) - согласно оговоркам Барла Вонга это не один разумный, а целая группа занимающаяся сбором информации и её продажей. Так же из первой игры легко понять, что вся предоставляемая ТП информация никогда не даёт получившему её кардинального преимущества. Да и никакой конкретной информации получить таким образом нельзя, как и действительно секретную информацию касающуюся видов Цитадели - азари, саларианцев и турианцев, что приводит нас к выводу, что за этой структурой стоят спецслужбы. Так же на это указывает то, что ТП существует довольно долго и все, кому нужно, про него знают, но при этом то же ГОР не допустило бы существование подобной неподконтрольной структуры. То же самое относится к тем же СПЕКТРам, которые могут творить всё, что пожелают, а потому давно уже собрались бы и зачистили или взяли под контроль ТП.