Посвящается моей жене, замечания которой повлияли на некоторые переплетения сюжета. Спасибо за помощь и терпение.


  

У личности всегда есть этическая основа, которая не может быть пересмотрена из-за изменений внешних условий.


Сергей Бережной


  

Сон совести рождает чудовищ.


Перефраз


  
   * * *
   "Проклятый старикашка, проклятое подсознание!" - злость из-за собственной глупой наивности, а также страх за друзей, оставшихся во власти темного колдуна, мешали спокойно соображать. - "Что там бормотала эта хитрая тварь напоследок? Мир бога зла? Что еще за бог? Он же раньше называл другого бога? Было ли хоть что-то в его словах правдой? И что сейчас происходит с остальными? Смогут ли они продержаться до моего возвращения? Надо выяснить, где я и срочно искать способ вернуться. Надеюсь, что это вообще возможно".
   Постаравшись отбросить отчаянно скачущие мысли, я быстро осмотрелся. Окружающая обстановка не производила какого-то особого впечатления и уж тем более не напоминала небесные чертоги. Да и на адские котлы не очень похоже. Однако, разглядев детали, я даже несколько растерялся.
   "Неужели меня все-таки забросило обратно на Землю? Или правильнее сказать вернуло?" - мелькнула шальная мысль. - "Неплохо, но не ценой же жизней друзей!"
   Комнатушка, в которой я оказался, была совсем небольшой. Стол и два не одинаковых, потертых стула составляли почти всю обстановку. Свободного пространства почти не было. Унылое впечатление отлично дополняли голые светло-желтые стены и зелень листвы за грязным окном.
   "А этаж-то далеко не первый. Может это какая-то кухня? А что, кухня бога зла, на которой готовят души заблудившихся грешников. Вот только ни плиты, ни чего-то похожего не видно. Больше всего напоминает слепок какой-то комнатушки из детства, когда доводилось гостить у всяких разных родственников и знакомых".
   Внезапно я заметил, сидящего за столом мальчишку, и даже вздрогнул от неожиданности.
   "Ведь только что комната была пустой! Я бы не смог его не заметить. Хотя, все-таки, не заметил же".
   Пока я ошарашено пялился на первого и пока что единственного, встреченного мною, живого человека в этом странном месте, тот абсолютно невозмутимо сделал пару глотков из маленькой чашки. Знакомый запах не оставлял сомнения, что это кофе. Земной кофе.
   "Как я мог его не заметить? Какая-то магия? И почему она на меня действует? Потому что это мир бога или опять мое подсознание так решило? Однозначно, у меня с восприятием происходят какие-то странные вещи. Надо сосредоточиться и быть предельно осторожным".
   Навязчивый кофейный аромат витал повсюду. Мальчик взял печенье с тарелки перед собой и макнул его в янтарную вязкую жидкость, напоминающую мед. Весь стол был завален ворохом бумаг. Даже тарелка стояла прямо на них. Единственное, что было сложено более-менее аккуратно, это высокая стопка книг.
   "Что-то слишком убогое убранство у этой, с позволения сказать, обители бога. Бога зла. И беспорядка, по-видимому".
   Серый, с тигриными разводами, кот сверкнул презрительным взглядом в мою сторону и вновь равнодушно уставился на аквариум с красными рыбками. Весь его вид говорил, что он всерьез и надолго устроился на коленях у мальчишки, и никакие незваные гости не нарушат его кошачьего спокойствия.
   "Мне бы сейчас его невозмутимость. Но надо, как можно быстрее, возвращаться, пока проклятый колдун не натворил дел. А с какой ненавистью он смотрел на меня! Почему? Когда я успел так перейти ему дорожку? И когда закончатся все эти загадки? Вот ведь гадство. Еще это дурацкое подсознание".
   Немного успокоившись, я понял, что первое впечатление было обманчивым. Я не вернулся на Землю. Меня сбил с толку контраст этой комнаты со всем, виденным за последние полгода. Бараки в крепости храмовников. Зарешеченные каменные мешки в тюремных подземельях, которых я успел повидать с лихвой. А еще череда маленьких комнатушек с земляным полом в попутных деревнях и таких же номеров в придорожных постоялых дворах. Еще изредка гостиницы потрясали внезапной роскошью. Эта же комната все больше напоминала мне квартиру в тесной земной высотке, сжатую со всех сторон такими же унылыми коробочками из кирпича и бетона.
   Когда первая растерянность, вызванная этим контрастом, прошла, я внимательнее взглянул на мальчишку, сидящего за столом.
   "На бога, вообще-то, не очень похож. Скорее уж служка или секретарь. Бывают у богов секретари? Хотя и комнатка эта на хоромы не тянет. Какой-то сплошной обман. Ширма. И почему он молчит? С другой стороны, а куда ему спешить? Вот я - да, теряю время".
   Тем временем парнишка продолжал играть в молчанку. Он откинулся на спинку стула и с каким-то странно детским беззащитным видом смотрел на меня. Его выражение лица можно было принять за испуг или даже отчаяние, но поза была уж слишком раскованная или даже вальяжная. Да и усталый взгляд хозяина комнаты, выбивал из колеи и путал все впечатление. Опять контрасты и несуразности.
   "Что за игры? Или у них тут боги зла именно такие? Хотя я и с земными богами не особо-то лично знаком. Надо действовать, время не ждет!"
   - Послушай, куда это я попал? - сказал я как можно дружелюбней, не зная, как лучше обратится к мальчишке. Ну не на "вы" же, в самом деле.
   - А куда бы вам хотелось попасть, сударь? - легкая улыбка скользнула по лицу пацаненка.
   - Малыш, к чему эти игры в вопросы? Мне сейчас не до них. Один вот уже пошутил со мной, отправив сюда, и теперь даже я не знаю, чем это для него кончится. Скажи-ка мне лучше, где здесь выход, и я избавлю тебя и твоего кота от своего присутствия. Поверь, если там погибнут мои друзья, то мало не покажется никому.
   - А какой бы выход вы предпочли, сударь? - продолжал ерничать мальчишка, почти полностью игнорируя мои слова. Кот на его коленях, по-прежнему, невозмутимо разглядывал рыб.
   "Что делать абсолютно неясно. Типичный заморыш-вундеркинд, скучающий от безделья", - мелькнула мысль, - "Куда же меня все-таки занесло? И если это, и правда, бог, то что, теперь мне передать ему привет? Как можно заставить бога или его секретаря отправить меня обратно? Как вообще разговаривать с богами?"
   - Парень, я спешу. Мне нужно вернуться туда, откуда пришел, - процедил я, всем видом стараясь показать, с каким трудом себя сдерживаю, и как повезет этому заморышу, когда я покину его божественные пенаты. Но, судя по всему, избавляться от моей компании, пока не входило в планы самоуверенного мальчишки.
   - Зачем же вы явились оттуда сюда, сударь, раз вам надо было туда? Не проще ли было вам оставаться на месте? - удивленно спросил пацан, невинно подняв брови и даже приоткрыв рот, изображая неимоверное удивление подобной бессмыслицей.
   "Переигрывает, гаденыш. Сейчас он у меня допрыгается!" - я все больше злился из-за абсурдности ситуации и уже начал набирать воздух, чтобы наорать на пацана. Но он мне не дал такой возможности.
   - К тому же вернуть вас обратно не в моих силах, сударь, - скороговоркой выпалил парнишка, словно прочитав мои мысли. А может у меня от ярости потемнели глаза. А уж руку на эфес одного из клинков я положил преднамеренно и демонстративно.
   - Это я и без тебя знаю, что не в твоих силах. И здесь я вовсе не потому, что меня кто-то спрашивал. Ты мне просто скажи, где я нахожусь, и кто здесь еще есть. Посообразительней тебя, желательно! У меня друзья в смертельной опасности! - мое раздражение вырвалось наружу.
   Нервы из-за собственной беспомощности были на пределе, а ситуация все больше затягивалась и выхода из нее не было видно. Но больше всего я был поражен собственной непонятной вспыльчивостью и явным испугом "вундеркинда". Не исключено, что опять наигранным. Обстановка как-то странно влияла на меня и это не добавляло уверенности и спокойствия.
   "Нельзя забывать, где я. Еще неизвестно, у кого из нас больше поводов для самоуверенности. Хотя почему не известно? У меня их попросту нет! Спокойствие, только спокойствие. Почему меня так и тянет на агрессию? Возможно, я под гипнозом? Не прост этот пацан, ох не прост".
   - А где бы вы... - снова начал мелкий наглец и осекся. Задумчиво смерив меня взглядом, он начал вновь, явно в непривычной для себя манере, - Вы находитесь во владениях бога зла, сударь.
   - Неужели? А ты, стало быть, его секретарь?
   - А зачем вам его секретарь, сударь?
   У меня вырвался сдавленный стон.
   "Как же он меня задолбал!"
   - Малыш, ты меня здорово утомил. Ничего если я тебя придушу? - процедил я сквозь зубы.
   - Сударь, давайте представимся. Я бог зла. Меня зовут Сна. Это если не добавлять всяких-прочих глупых титулов. С кем имею честь, сударь?
   Не выдержав, я расхохотался.
   - Ну, парень, тебе действительно удалось рассмешить меня. Как говорится: "Кто хочет тот добьется". Но может тогда... - теперь уже осекся я.
   В мальчишке происходили какие-то неуловимые для глаз перемены. Казалось, что всего лишь меняется выражение лица, однако это продолжалось снова и снова, и итог был поразительный. Словно махровое полотенце в твоих руках превратилось в холодного, скользкого гада. Воспоминание о ползучих тварях заставило меня всего передернуться от отвращения.
   "Да что же происходит? Такое ощущение, что сплю. Не контролирую себя совсем. Хохот был, теперь еще осталось разрыдаться? Расклеился, как мальчишка. И взгляд сложно сфокусировать. На периферии зрения какое-то сплошное мельтешение. Он мне в голову пытается залезть, что ли?"
   Этот другой, явившийся на смену предыдущему, не был страшен. Страшна была сама внезапная смена облика. Или это из-за проблем со зрением? Я почувствовал, что нахожусь в одной комнате с чем-то непонятным, могущественным и не исключено, что враждебным. Бывший мальчишка словно повзрослел, его губы исказила презрительная усмешка. Я заметил, что даже кожа на лице незнакомца стала смуглее, а черты гораздо резче.
   "Видимо, это все-таки не секретарь", - с каким-то отстраненным сарказмом подумалось мне.
   - Ты зачем пришел? - грубо спросил изменившийся "вундеркинд".
   Неприятный спазм сжал в кулак похолодевшие внутренности. Однако знакомое ощущение бегущих по телу мурашек напомнило, что и у меня есть козыри в рукаве. Но чувство, что в этой комнате я один на один с чем-то опасным, неудержимо нарастало. И становилось все страшней.
   Тем временем у меня в одно мгновение странным образом задубели все мышцы. До ломоты в суставах. Внезапно по сознанию резанули детали, еще минуту назад казавшиеся незначительными. Стало очевидным, например, что у комнаты нет дверей. Нервы, и без того взвинченные до предела, из-за страха за оставшихся без защиты друзей, сейчас, казалось, загудели от напряжения. Или это кровь шумит в ушах? Незаметная тихая музыка зазвучала громче, въедаясь в мозг, все больше напоминая набат, заглушаемый песнями сирен. Пасмурный свет из окна стал казаться зловещим и приобрел багровый оттенок. А может это просто закат?
   Ужас. Это называется ужас. Он ворвался в сознание и стал разбегаться холодными ручейками по всему телу.
   "Да что же со мной происходит. Снова мурашки по всему телу. Пытается до меня добраться, бог недоделанный. А моих сейчас там колдун добивает!"
   Я ощутил, что полностью скован. Воздух вокруг превратился в камень. Кот с откровенным презрением смотрел на меня в упор. Его вертикальные зрачки то сужались, то расширялись.
   "Вранье, будто бы люди не верят в собственную смерть" - мелькнула мысль. Похоже, у меня задрожали губы. Это заставило встряхнуться. Вернулась ярость. - "Что за бред. Опять проклятое подсознание? Почему это странное окаменение на меня вообще действует?! Неужели я сам этого хочу?"
   Страх отступил так же внезапно, но губы продолжали предательски дергаться. Ненавидя себя за эту минутную слабость, я попытался собраться с мыслями. Очень хотелось сказать хоть что-то, чтобы сбросить этот странный морок и, заодно, перебить противный вкус ужаса во рту. Или это кровь?
   "Не хватало еще зубами начать стучать. Смерть. Какая разница. Я столько раз уже ходил с ней в обнимку. А ведь сейчас смерть друзей для меня, пожалуй, пострашнее моей собственной. Выходит, что я их привел на погибель".
   - Никогда не думал, что зло это всего лишь смерть, - с трудом выдавил я из себя.
   - Ты всегда от страха становишься философом, или это просто истерика? - презрительно спросил Сна.
   - Ты не убьешь меня. Иначе, зачем весь этот спектакль? - сам себе противореча, выпалил я.
   - Ненадолго же тебя хватило. Ты первый человек, душу которого мне удалось разбудить лишь на краткий миг.
   Оковы, сковывающие тело, внезапно исчезли. Кот вновь равнодушно уставился на своих рыб.
   - Смертельный ужас ты называешь пробуждением души? - иронично уточнил я, все больше приходя в себя. - И мне кажется, что он был внушен тобою.
   "Похоже, этот бог сам не знает, что со мной делать и несет какую-то стандартную чушь. Как заставить его вернуть меня обратно? Запугать точно не выйдет. У него это лучше выходит".
   - Не будем об этом, - внезапно сменил тему Сна, укрепив меня в мыслях, что он и сам растерян. - Итак, ты пришел, чтобы уничтожить зло в его логове. В самой основе так сказать. Под корень. Ты обнаружил, что немного задолжал добру, и решил разом расплатиться. Легкий путь - уничтожить зло, заставив бога зла не нести людям зло? Уничтожив самого бога зла, не так ли? Быстрый и привычный для тебя путь убийства. Но ты же даже не знаешь, что такое зло... Что-то многовато зла в моих словах, не находишь? - внезапно запнувшись, шутливо закончил Сна и рассмеялся.
   "Почему уничтожить? Это какие-то стандартные фразы для визитеров? С чего он взял, что я хочу или, тем более, могу его убить? Я не вписался в алгоритм? С другой стороны, я, и правда, немало задолжал добру за последнее время. Но сейчас, я должен побыстрее вернуться, чтобы этот долг не стал вовсе уж неподъемным. И если этот Сна станет моим должником, то ему это не понравится! Но что же делать? Наверно, надо дать вундеркинду выговориться. Выполнить заложенную программу".
   - Просвети меня неразумного, мудрый Сна, - хотя у меня и не было желания поддерживать его шуточки, но постоянно талдычить "верни меня назад", судя по всему, делу не поможет.
   - Ты думаешь, я бог зла? Нет. Это выдумки смертных, которые боятся, но не знают меня. Я бог абсолютного зла. Как говорил один мудрец: "Нет зла, есть искажённое добро". Он счастливец - он никогда не задумывался обо мне. Ведь я не зло. Никто не назовет меня злым, но разве я добрый? Я - то, что при встрече добра со своим вековечным врагом бессилием, превращает всю эту гремучую смесь во зло. Без разбора. А ведь все это постоянные спутники людей, не так ли?
   "Да наш преподаватель по вышке понятнее говорит! Не так уж много бессилия было в моей жизни последние полгода", - подумалось мне. - "Ты, дружок, не по адресу речи читаешь".
   Но Сна, все так же невозмутимо, продолжал вещать.
   - В тебе достаточно бессилия, чтобы все твое добро превратилось в самое настоящее зло. И я помогу тебе в этом. Сна - это то, что может оправдать любое зло, глядя на него глазами добра. Как бы добра. Это Сна делает из добра зло. Ты пришел уничтожить абсолютное зло? Зачем же далеко ходить? Тебе достаточно совершить самоубийство и ты добьешься своего.
   Сна разразился жутким хохотом. Это был еще один неожиданный и неуловимый переход. Иррациональный, необъяснимый страх вновь холодком пробежал по телу, но я уже понял, что это всего лишь часть какого-то полубезумного представления.
   "Лучше воображать себя зрителем в театре, чем мухой в янтаре. Но как он умудряется действовать на мое сознание? Или его слова действительно вызывают у меня такие эмоции? Бред. Я даже не вижу в них особого смысла! Говорит сплошными загадками, сфинкс недоделанный. Однако надо постараться все запомнить. Раз уж удостоился чести пообщаться с богом".
   - Если ты, действительно, абсолютное зло, зачем тогда пытаешься уничтожить во мне самого себя? Зачем рассказываешь все это?
   - Неужели ты думаешь, что, мой рассказ о Сна, что-то в тебе изменит? Не думал, что ты настолько наивен. Ты же и раньше знал обо мне, но вот я стою и смотрю на тебя, как в зеркало. Не ври, что не слышал обо мне и не знаешь, что такое равнодушие. Оно порождает больше зла, чем само зло, но люди делают вид, что не понимают этого.
   Внезапно реальность потекла грязными потоками. В последний миг я понял, почему лицо Сна вызывало во мне странную оторопь.
   Как в зеркало...
   Зеркало.
   Волна облегчения смешанного с тревогой накатила на меня.
   "Ну, наконец-то у него закончился завод. Выговорился. Выходит, Сна - бог равнодушия? Главное, что все позади. Только бы он вернул меня к нашим, а не на Землю", - мелькнула напоследок мысль и меня затянуло в серый колодец.
  
  

Часть первая. Наивный пилигрим.


  

В диалоге с жизнью важен не её вопрос, а наш ответ.


Марина Цветаева


  
   Парень неспокойно ворочался во сне. Блестящие капельки росы и утренний ветерок заставляли поеживаться его обнаженное, покрытое гусиной кожей тело. То и дело по нему пробегала судорожная дрожь. Но вот веки юноши задрожали, и он открыл глаза.
   Было ему около семнадцати или восемнадцати лет. Несмотря на не совсем атлетическое, на первый взгляд, телосложение, парень вовсе не выглядел слабым. Черные, коротко остриженные волосы, были взъерошены, и в них поблескивала роса. Скуластое лицо говорило, то ли о силе воли, то ли о пристрастии к жевательной резинке. Нос с горбинкой был слегка кривоват. Тонкие губы посинели от холода. Обычное лицо обычного парня. Продрогшего до самых костей.
   Юношу звали Сергей. Хотя, в кругу друзей, он предпочитал кличку Серый. Подобное пробуждение было для него большим сюрпризом. Резко сев, он принялся ошарашено вертеть головой, оглядываясь по сторонам. Парень не мог понять, где он, и что с ним случилось.
   А удивляться было чему. Он неизвестно как оказался посреди лесной поляны, со всех сторон окруженной чащобой. И что самое удивительное, поблизости не было никаких признаков их вечерней гулянки: ни костра, ни сумок, ни клеенки с остатками ужина, ни самой палатки в конце то концов. Ковер травы, покрывающий поляну, выглядел абсолютно нетронутым. Только кое-где его разбавляли заросли то ли кустов, то ли высоких сорняков.
   Прошлым вечером они с друзьями разбили на берегу реки лагерь, перекусили и сразу принялись за рыбную ловлю.
   Серый никогда не был фанатом рыбалки. Отец не рыбачил от слова совсем. Для Серого все эти узлы, прикормки, наживки и прочие снасти и страсти были высшей математикой. Хотя нет, вышка была, порою, даже более понятной. Правда, и свою настоящую страсть - огородничество, отец ему привить тоже так и не смог. Постоянное закапывание и выкапывание картошки, с ритуалом выбора сорта для посадки каждой весной по признаку "в прошлом году хорошо уродилась", его откровенно бесило. Конечно, приходилось помогать родителям, но отклика этот подсобный агропромышленный комплекс в душе у парня не вызывал. А вот природу он любил, потому с удовольствием ходил на реку с друзьями за компанию. Пока тепло.
   Серый точно помнил, что когда стемнело, и следить за поплавком стало трудно, он завернулся в одеяло и завалился спать прямо на берегу, а друзья продолжали рыбачить - начиналась ночная поклевка.
   "И где теперь река? И моя одежда? Я же только пиво вчера пил", - изумленно пытался осознать происходящее парень.
   Он вновь огляделся вокруг, в надежде увидеть хотя бы следы того, как он тут очутился, но вокруг по-прежнему только покачивалась трава, да шумел птичьим гамом недалекий лес. Но вот озадаченное выражение на его лице сменилось пониманием, и он, вскочил на ноги.
   - Ну, гаврики, я вам устрою! - заорал он на всю округу.
   "Это, конечно, оригинально и со стороны даже смешно, но если бы эти шутники оставили мне хотя бы трусы, то я бы повеселиться вместе с ними. Но чтобы голышом затащить неизвестно куда - это уже перебор! Хорошо хоть зубной пастой не вымазали, как индейца", - думал парень, вертя по сторонам головой.
   В то же время Серый понимал, что участвуй он в подобном розыгрыше, сам бы ничего не позволил оставить на жертве. Улыбка скользнула по его лицу, стряхивая росу и зябко поеживаясь, он направился к ближайшим кустам, чтобы соорудить какое-нибудь подобие набедренной повязки.
   "С Бобра станется снять мои метания по поляне на видео и выложить в инет. Стать звездой ютуба что-то не очень хочется. Однако крепко же я сплю. Никогда бы не подумал. Ничего не почувствовать, пока меня тащили сюда, надо уметь! Вот заразы".
   Кое-как пристроив на бедра пару непонятных лопухов, Серый начал оглядываться в поисках дороги к лагерю.
   "Будем рассуждать логически. Далеко они меня не перетащили. Небось, наблюдают сейчас за мной из кустов и качаются со смеху. Ну, ничего, я им тоже устрою, когда вернусь в лагерь. Река была с южной стороны, значит туда и надо идти. Не тащили же они меня ночью через реку вплавь! Без лодки", - пытаясь сориентироваться, юноша завертел головой в поисках востока.
   Сперва он подумал, что с солнцем творится что-то непонятное: красное и раздувшееся светило на треть выглядывало из-за черных верхушек деревьев. В окружении багровых облаков над горизонтом величественно поднималось... что? Серый сразу понял, что это не Солнце.
   - Как же так? - растеряно пробормотал он. - Откуда? Так не бывает. Не бывает такого большого Солнца!!! - жуткий холодок пробежал по спине парня, заставив его еще сильнее задрожать от озноба. В животе образовалась сосущая пустота. Сердце юноши сорвалось и полетело в темную пропасть. Из горла вырвался сдавленный возглас. Дикий ужас заколыхался в глазах, не давая дышать и заливая слабостью все тело. Даже в глазах потемнело.
   - Нет! Не может быть. Не надо, нет... - он застонал, опустился на землю и спрятал лицо в ладонях. - Мама, как же... - бессвязно бормотал он.
   Путаные мысли роились в голове, а тело сжалось в маленький комочек. Только ветерок перебирал ветки кустарника и пускал по траве легкие волны, а над всем этим радостно звучало птичье пение.
   Серый вспомнил, как когда-то в детстве заблудился в парке. Все за него жутко испугались. А он вышел сам и вывел какую-то девчонку, став чуть ли не героем семейных легенд. Тогда было почти не страшно, он точно помнил. А сейчас просто неимоверно жутко. Невыносимо. Хуже, чем оказаться на луне - оттуда хотя бы Земля видна. Один. Один на весь чужой мир!
   "Как отсюда выбраться? Как выбраться с другой планеты!!? Как я сюда вообще попал? Просто заснул. Может это сон? И как же мама? Никто не будет знать, что со мной. Пропал у реки. Они будут переживать... Думать, что со мной случилось. Понапридумывают себе всяких ужасов. Хотя кто сказал, что на самом деле со мной все в порядке? Разве это в порядке?! Как долго я смогу выжить в этом лесу?" - его все больше захлестывала волна тоски и отчаяния. - "Отец окончательно поседеет".
   - Нет выхода, нет... - срывалось с его губ бессвязное бормотание.
   Наконец парень опустил руки и вновь огляделся вокруг. Непреодолимая тяжесть легла на сердце. Все выглядело теперь совсем иначе. Если над головой не Солнце, то под ногами не Земля, а чужой и неизвестный мир, из которого нет возврата. Это хуже, чем необитаемый остров. Там хотя бы есть надежда, что тебя спасут. Приплывет корабль. А здесь? Прилетит? Кто?! На чем? Через сколько тысяч лет?
   - Занесло же меня сюда как-то. Должен быть выход, - смутное ощущение кошмарного сна не покидало Серого. Он даже ущипнул себя, хотя считал это абсолютной глупостью. Не помогло.
   Парень любил цивилизацию со всеми её удобствами и возможностями. А кто не любит чистую воду из крана и электрический свет? Если он и мечтал стать первопроходцем, то обязательно с комфортом и в как можно большей компании. Все отчаянней хотелось домой. Невозможность немедленно вернуться и прекратить это наваждение, все сильней угнетала и повергала в отчаяние. Надо было что-то делать. Сидеть на месте становилось все невыносимее.
   Поднявшись на ноги, Серый, сломя голову, бросился в чащу леса, сам не понимая, что бежит от своего страха. Очень многие пытались убежать от себя, но мало кто преуспел. У него все было еще впереди. И он бежал.
   Прорываясь между зарослями кустарника, парень оцарапал лицо и руки, но даже не заметил этого и не замедлил бег. Он ломился напролом, теряя силы на борьбу с колючками, которые было бы гораздо легче обойти. Ему хотелось прорываться и ломать, ему нужен был хоть какой-то результат усилий.
   Но постепенно безнадежность уступила место стремлению жить. Мысли начали проясняться. Легче не стало, но парень хотя бы стал воспринимать окружающее. Метаться по лесу - полная глупость. Надо как-то из него выбираться.
   Пот жег исцарапанные плечи и грудь, сбитые и исколотые сучьями ноги отдавали тупой болью. Серый перешел на ходьбу. Мысли о родителях ледяными ручейками холодили сердце.
   "Ребята вернутся, а меня нет", - с ужасом думал он. - "Мама, она же не выдержит. Ну почему-у-у? Гадство!"
   Стон сорвался с его дрожащих губ. Светлые дорожки слёз прочертили покрытые грязью щеки. Шмыгнув носом, он размазал их по лицу.
   Пробираясь между корнями поваленных деревьев и цепким кустарником, он вскоре разбил в кровь пальцы ног. Колючие ветки больно царапались, и все тело его покрылось ссадинами. От едких укусов мошкары кое-где выскочили настоящие волдыри. Жажда и духота туманили сознание, но от этого становилось даже легче: отступали мучительные мысли о родителях и доме. Серый исступленно продирался вперед, все чаще спотыкаясь и падая. Так продолжалось несколько часов. Парень не замечал хода времени, его сознание почти ничего вокруг не воспринимало.
   Неожиданно Серый словно бы споткнулся об невидимую преграду. В его глазах, вместе с разом вспыхнувшей надеждой, проснулись искры разума. Перед ним из земли, раскинув узловатые корни, торчал пень. Самый обыкновенный пень, но зато с ровным срезом.
   "Его спилили! Это означает, что где-то здесь были люди! Но куда же они пошли? И куда утащили это дерево? Должны остаться следы!"
   - Люди... Я спасен! - юноша обессилено опустился на пень. Многочасовая гонка по лесу давала о себе знать навалившейся усталостью и тупой болью в мышцах ног. Юноша завертел головой, выискивая другие следы человеческого присутствия.
   У него появилась цель. Проснулась надежда. А вместе с ней возвращались силы, с глаз спала пелена безнадежности. Он заметил, что дышит тяжело и хрипло, легкие буквально пылают в груди. Весь исцарапанный и искусанный комарами, с разбитой в кровь правой ногой и разодранным коленом, он еле держался на ногах, но на губах у него блуждала улыбка. Серый попытался вспомнить, когда же он поранил правую ногу, но тут же забыл о ней и продолжил торопливо оглядываться в поисках тропинки или хотя бы признака пути, которым ушли люди. Люди! Спасение!
   Обшарив маленькую полянку и переломав на ней большую часть подлеска, Серый так ничего и не обнаружил. Обессиленный он вернулся обратно. От волнения не замечая, как все сильнее расчесывает кровоточащие царапины, парень остановился у пня и задумался.
   Теперь, когда первый восторг прошел, он заметил, что срез довольно старый и начал уже немного трухляветь. Разочарованно пнув пень ногой, он взвыв от боли. Теперь ему мало было знать, что он не одинок в этом мире, и что кроме него где-то есть другие люди. Он хотел попасть к ним. И как можно быстрее!
   Решив, что глупо сейчас менять направление, парень поспешил дальше на запад, а заметив, что снова задыхается, заставил себя идти более спокойным шагом, чтобы окончательно не свалиться от изнеможения. Но после нескольких часов упорного похода сквозь чащобу, он снова стал похож на бездумный автомат.
   Местное солнце, поднявшись в зенит, пробивалось сквозь кроны деревьев душными столбами испарений. К горлу подкатывала тошнота, за ней наваливалась и вновь отступала чернота, оставляя после себя головокружение и металлический привкус во рту. Пить хотелось неимоверно.
   Неожиданно Серый выскочил на тропу, четко заметную среди травы и сухих листьев. Обилие звериных отпечатков и полное отсутствие человеческих следов говорили о том, что она вряд ли ведет к жилью. Скорее уж к водопою.
   "Вода в лесу это основа выживания. Наверное".
   Пить хотелось невыносимо, и он решил дальше двигаться по проторенной дороге. Намного легче, когда не нужно будет пробираться сквозь дремучие заросли, да и напиться воды не помешает. К тому же тропа, хотя и петляя, держалась выбранного им направления. Настроение снова поднялось, и он, забыв обо всех своих несчастьях, с удвоенными силами продолжал пробираться вперед по лесу... Неизвестно куда.
   Тропа все больше расширялась и вот деревья впереди и вовсе расступились, открывая ярко-голубое небо без единого облачка. А еще через несколько десятков шагов начиналась река. Огромная река. Или озеро, потому что противоположный берег едва виднелся вдали из-за легкой дымки над водой.
   Склон в этом месте оказался довольно крутым, поэтому тропа сворачивала налево и постепенно спускалась к самой воде. Животные замесили там жуткую грязь, превратив весь берег в непролазное болото. Решив, что тащиться по солнцепеку, ради того чтобы вымазаться по уши в грязи, не стоит, Серый, не задумываясь, бросился в воду щучкой с трехметровой высоты . Уже предвкушая соприкосновение с речной прохладой, и словно заранее ощущая разгоряченным телом свежесть воды, он вдруг услышал вопль, больше всего похожий на рев быка, обиженного в лучших чувствах. От неожиданности парень неудачно плюхнулся в воду и здорово наглотался воды, едва не захлебнувшись. Бешено заработав руками, он вынырнул на поверхность речной глади и с изумлением развернулся к берегу.
   Протерев глаза и увидев, что его там поджидало, парень захотел обратно под воду или куда-нибудь еще, лишь бы подальше от мечущегося на берегу чудовища. Приплясывая от нетерпения, оно поедало Серого голодными глазами, и похоже, было не прочь сожрать юношу по настоящему. Его намерения выдавали, торчащие изо рта, желтые зубы величиной с указательный палец. Огромные клыки на человеческом лице создавали чудовищное ощущение нереальности происходящего. К тому же это была самка. Одежда или другие признаки цивилизации отсутствовали, а совершенно звериное выражение лица говорило, что это уже давно не человек. И, возможно, никогда им и не было. Говорят, что внешний вид обманчив, но это был совсем не тот случай. Ужасная тварь опоздала всего на мгновение, и это, судя по всему, спасло Серому жизнь... на какое-то время. Не задерживаясь, он поплыл к другому берегу, подальше от зубастого ужаса. Оставалось надеяться, что не все люди этого мира выглядят подобным образом.
   Упыриха продолжала метаться по берегу, жутко вереща и завывая, но все же не решаясь прыгнуть за ним в реку. Возможно, у нее водобоязнь, как у кошек. В таком случае это одно из лучших ее свойств. Серый тем временем не тешил себя напрасными надеждами, отлично понимая, что на противоположном берегу его может ждать нечто еще похуже. Удивительно, что он до сих пор еще жив в лесу с подобными обитателями. Из-за последней встречи парню теперь все виделось в мрачных тонах. Хотя казалось бы, куда уже хуже? Он и сам удивился своей беспечности, понимая в то же время, что выбора у него никакого нет. Из леса ему мгновенно, как по мановению волшебной палочки, не выбраться. Хотя попал он сюда, видимо, именно таким образом. Оставалось уповать на везение и на то, что этот проклятый лес когда-нибудь кончится. И лучше бы поскорей. В темноте его просто сожрут.
   Берег приближался мучительно медленно. У Серого крепла мысль, что упыриха могла бояться не реки, а того, что в ней. Ведь зубастые твари могут водиться не только на суше. Он вспомнил кадры фильма про охоту на крокодилов, а так же про охоту самих крокодилов, и ему захотелось как можно быстрее оказаться на берегу. Почувствовав под ногами дно, он, подняв целый фонтан брызг, выскочил из воды и бросился к ближайшему дереву.
   Прижавшись спиной к шершавой коре, Серый затравленно завертел головой по сторонам, готовый вскарабкаться на вершину дерева при первой же опасности. Вокруг были только лес и тихая река. Опустившись на землю, он сорвал травинку и принялся нервно жевать ее, продолжая внимательно всматриваться в лесную чащобу. Грудь после быстрого плавания часто вздымалась, а сердце стучало как сумасшедшее. Немного ныли руки. Зато поцарапанной коже стало легче после того как вода смыла пот и грязь.
   При виде собственных разбитых и поцарапанных ног, юноше пришла в голову мысль, о необходимости соорудить хоть какие-нибудь сандалии или шлепанцы. Но от одной мысли, что для этого надо задержаться в лесу на лишний час или даже больше, его начала бить крупная дрожь.
   "А ведь ночевку я тут точно не переживу. На дереве ведь не спрячешься. Упыри воды, конечно, боятся и это здорово, но вот деревьев - вряд ли".
   Подгоняемый этими мыслями, парень вскочил и направился к реке. Из-за перепуга и спешки он совсем забыл напиться. Зачёрпывая воду ладонями, он утолил жажду и, развернувшись, решительно побрел дальше на запад. В сплошной стене деревьев и подлеска на этой стороне реки никаких тропинок видно не было, поэтому ему вновь пришлось отвоевывать каждый шаг у леса, колючек, переплетения тонких ветвей подлеска и узловатых корней. Земля стала не такой сырой, но, из-за страшной жары, духота ничуть не уменьшилась. Продвижение по лесу стоило Серому огромных усилий.
   Он даже подумал, что стоило пройти вдоль реки и поискать другую звериную тропу. Но при одной мысли о том, чтобы вернуться назад его снова начинало трясти. Да и мало ли какие звери ходят тут по тропам? После увиденного чудовища, Серому меньше всего хотелось новой встречи с лесными обитателями.
   Солнце постепенно начало клониться к закату и, порой, слепило юношу сквозь листву своими косыми лучами. А лесу, по-прежнему, не было видно ни конца, ни края. Бедняга уже не чувствовал своих ног. Снова вернулась жажда, от голода сильно кружилась голова. Жара понемногу спадала, и вечер обещал прохладу, но Серый со страхом думал о сумерках и ночной тьме. А тем более о ночных обитателях этого бесконечного леса. Он все чаще оглядывался на шорохи за спиной. В глазах его мелькали ужас и отчаяние. Он понимал, что жить ему оставалось до ночи. И это если повезет не повстречать родича упырихи раньше.
   Но лес внезапно кончился. Деревья расступились, открывая взгляду холмистую равнину и полоску дороги, вьющуюся по ней примерно в километре от леса. Серый от усталости уже валился с ног, но к дороге он бросился едва ли не вприпрыжку. Однако дневная гонка по лесу брала свое, и до цели он доковылял, еле переставляя ноги.
   Дорога оказалась грунтовой и разбитой. Судя по шести колеям, пользовались ею в обоих направлениях порою и в пару рядов. Если не знать наших сельских дорог, можно было решить, что Серый попал в средневековье, когда кроме лошадей и повозок другой транспорт отсутствовал.
   "То, что дорогой часто пользуются - хороший знак. Значит, местность густонаселенная, и жильё должно быть близко", - с надеждой подумал он.
   Не тратя больше времени, он направился на север. В нем теплилась надежда до темноты добраться до людей. Вскоре, к его сожалению, дорога свернула на восток и прижалась вплотную к лесу.
   Чем ниже солнце клонилось к горизонту, тем больше Серый спешил. Но, из-за усталости, его потуги вызывали только боль в натруженных мышцах и отбирали остатки сил, а вовсе не прибавляли скорости. Подступающая справа темная громада леса пугала жуткой неизвестностью. В сумерках она выглядела совсем уже зловещё.
   Представив, что сейчас он мог быть где-то там, в дикой чащобе, Серый задохнулся от ужаса, но тут же постарался отбросить это наваждение.
   "Так совсем неврастеником стану", - возмущенно подумал он. - "Я выбрался и это уже немало".
   Сумерки сгущались, лес выглядел все более угрожающе. Даже собственная тень казалась зловещей. Нервы натянулись до предела, а сердце отбивало бешеный ритм. Парень каждый миг ждал беды. В разбитом усталостью теле воле почти не осталось места. Серого гнал вперёд один лишь страх.
   Вдруг на удлинившуюся тень юноши упала чья-то чужая. Сердце свалилось в темную бездну. Он резко бросился в сторону и покатился кубарем по земле. У левого плеча послышался лязг зубов. Быстро вскочив и развернувшись, Серый с ужасом взглянул на нападавшего.
   Было еще довольно светло, и он разглядел тощего старика с впалой грудью и тонкими, словно усохшими, конечностями. Но огромные клыки и горящий голодом взгляд выдавал в нем хищника-людоеда. Казалось, его ощеренный рот состоял из сплошных клыков. Морщинистое, землистого цвета лицо, безумно-голодное выражение глаз и текущая по подбородку слюна, вызывали отвращение, и даже жалость.
   Серого едва не вырвало от омерзительного запаха гнили и мокрой псины. Упырь, не дав ему прийти в себя, снова напал. Увидев разинутую пасть и растопыренные в прыжке руки со скрюченными когтистыми пальцами, несущиеся на него с неумолимой быстротой, юноша попытался увернуться. Упырь, невероятно изогнувшись, все же сумел полоснуть его когтями по плечу. Нестерпимая боль пронзила все тело. Парнишка, не удержавшись на ногах, покатился по земле, но тут же постарался вскочить. Ведь тварь и не думала давать ему передышку. Морщась от пульсирующей боли, Серый развернулся лицом к врагу.
   Краем глаза он заметил невдалеке какой-то тусклый свет. Всмотревшись, юноша сумел разглядеть, освещенные изнутри неверным мерцающим пламенем, ряд узких окон большого строения. В сумерках он его раньше не заметил, хотя до спасения было совсем не далеко. Не более трехсот метров. Упырь использовал эту заминку и беззвучно атаковал. Серый, опомнившись, успел только слегка дернуться в сторону, и вместо шеи в пасти чудовища оказалось его предплечье. Рванувшись, как зверь из капкана, Серый каким-то чудом сумел вырваться из страшных объятий. Упырь, по-волчьи оскалив зубы, недовольно зарычал. Губы его окрасились кровью вперемешку с пузырящейся слюной, а в глазах появилось удивление. Видимо, он не ожидал такой прыти от слабой и не вооруженной добычи.
   В душе Серого надежда задушила страх. Осталась одна решимость. В спарринге на ринге противники, хорошо его знающие, видя такое выражение лица, переходили в глухую оборону, чтобы не нарваться на нокаутирующий удар. Когда Серый еще не бросил бокс, тренер пытался заставить его не сдерживать силу удара, ставя с заведомо более сильными и опытными соперниками. Но на него "накатывало" лишь иногда и по непонятным причинам. Хотя сам-то он знал, что в такие моменты в нем просыпалась невероятная злость на кого-то. А доставалось партнеру по спаррингу. Юноше это не нравилось, и он ушел из спортивной школы.
   По понятным причинам, упырь не знал Серого совсем, и следующий прыжок клыкастой твари он встретил мощным ударом в челюсть. Даже в полете чудовище попыталось уклониться, но было поздно. К ногам перепуганного юноши упало уже бесчувственное тело.
   Однако часто вздымающаяся грудь упыря говорила о том, что это всего лишь небольшая отсрочка. Ловкость, с которой упырь пытался отреагировать на его молниеносный удар, поразила Серого. Сообразив, что второго шанса у него не будет, и он бросился бежать на спасительный свет. Хруст веток за спиной стегнул по нервам парня. Тварь не собиралась отказываться от своей добычи. Усталость предательски замедляла бег, а одышка разрывала грудь, но ужас, дышащий в затылок, гнал его вперед, не позволяя даже оглянуться.
   Силуэт дома уже был различим в сумерках. В неярком свете окон Серый ясно увидел высокий частокол и закрытые ворота. Не замедляя бега, он всем весом бросился на створки в надежде, что они не заперты. Но добротные деревянные ворота даже не поддались.
   Страх сжал его в холодных объятиях. Парень бешено заколотил по грубым доскам.
   - Откройте!!! Помогите! Ну откройте же! Пожалуйста! - в ужасе закричал юноша. Голос его срывался, на глазах выступили слезы. - Откройте!.. - безнадежно крикнул он последний раз. За частоколом не было слышно ни звука.
   А вот за спиной послышалось сопение. Серый обернулся, словно загнанный зверь. К нему подбирался все тот же старый знакомый упырь. Теперь он стал гораздо осторожнее, видимо поняв, что ему попалась не такая уж легкая добыча. Однако съесть ее ему все же хотелось. Но если раньше упырь недооценил Серого, то теперь он переоценивал его возможности. От голода и усталости несчастный валился с ног, рваные раны и безумный рывок отобрали последние капли энергии, пульсирующая боль туманила мысли. Силы были не равны. Серый понял, что обречен.
   Медленно приближаясь, упырь начал готовиться к прыжку. Серый от страха вжался в створки ворот. Бежать некуда, и сил для защиты уже нет. Над головой Серого раздался вибрирующий звук, и из груди упыря выросла стрела. Издав тихий стон, зубастый старик свалился в траву.
   Сперва Серый непонимающе уставился на корчащееся тело. Осознав, что упырь истекает кровью и бьется в предсмертных судорогах, он понял, что спасен. Волна облегчения нахлынула на него.
   Внезапно им овладело какое-то безумие. Он с искаженным лицом бросился добивать валяющееся на земле тело. Это была ярость загнанного зверя, увидевшего, что преследователь стал слабее его.
   Серый бил и топтал ногами уже безжизненный труп, не помня себя от злости и пережитого ужаса. Немного успокоившись, он почувствовал, что чьи-то сильные руки оттаскивают его от мертвеца. Обернувшись, он взглянул на своего спасителя. Увидев в неверном свете коптящего факела улыбающееся человеческое лицо он даже не успел обрадоваться. Потому что потерял сознание.
   * * *
   Парня, которого увидел Серый, звали Арм. Он легко подхватил бесчувственное тело и направился к распахнутым воротам. Лицо его выражало крайнюю озадаченность. Возможно, кого-то могли сбить с толку его по-детски веселые глаза, но это был настоящий воин. Из тех, что выбираются из любой передряги и попутно вытаскивают бедолаг, попавшихся под руку.
   У ворот его страховал напарник Грат с арбалетом в руках. Во внешности обоих было что-то, отличающее солдат от остальных людей, не видевших войну. Было им лет по тридцать пять или около того. Большую часть жизни они провели в походах. Зная цену своей жизни, повеселиться они любили и умели.
   - А ты говорил, что сегодня неудачный день, - усмехнулся Арм Грату, продолжая, по-видимому, прерванный внезапным появлением Серого, разговор. - Этот мальчишка притащил на хвосте целый золотой. Такие неудачи случаются довольно редко. Золотой! Да в нашей глуши это целое состояние.
   - "Этот мальчишка", как ты его называешь, скорее всего, беглый раб. Мелочь, а для Нумара лишняя морока.
   - Переживет, - хмыкнул Арм. - И чего ты сегодня такой кислый? Не так уж много ты проиграл тому проныре... Забери лучше падаль с дороги и ворота запри. Мало ли, кто тут еще шастает. А я пацана в караулку понёс. Заодно и Нумара обрадую, - осклабился Арм и направился к дверям харчевни. Разворачиваясь, он чуть было не приложил Серого головой об косяк ворот.
   - Осторожнее, может пацану мозги ещё пригодятся, - крикнул Грат вдогонку другу. - Одним махом же вышибешь!
   Вывеска над воротами гласила "У бога за пазухой". Из открытых ногой дверей большого дома пахнуло пивом, едой и теплом. Короткий коридорчик вел в основной зал, но Арм свернул в караульное помещение и положил Серого на лавку. Избавившись от ноши, Арм вошел в зал и направился к стойке. Никто из посетителей на него не обратил ни малейшего внимания.
   - Нумар, у нас гость, - тихо проговорил Арм, обращаясь к лысеющему мужчине за стойкой.
   - Так приглашай, - отозвался мужчина за стойкой.
   - Это немного необычный гость. Пойдем в караулку - он там.
   Нумар отозвался не сразу. Недовольно сопя, он продолжал задумчиво тереть полотенцем деревянную кружку. Было ему уже сильно за пятьдесят. Внушительная лысина и седина говорили, что он нелегко прожил свои полвека. Крупный нос с голубыми прожилками и объемистое брюхо выдавали в нем большого любителя выпить и закусить.
   - Показывай, что за гость, - проворчал Нумар, выбираясь из-за стойки и вытирая руки об основательный фартук.
   Пока они пробирались между столиками, Нумара несколько раз окликали посетители, требуя пива или вина. В харчевне было множество людей. Судя по пьяным выкрикам и торопливой суете молодых официанток, они гуляли по крупному. Выбравшись из духоты главного зала, Арм и Нумар вошли в караульную. Там их уже ждал Грат. Увидев бесчувственное тело юноши, Нумар помрачнел.
   - Занятно... И что на этот раз случилось? - обернулся корчмарь к охранникам, задумчиво потирая подбородок.
   - Да что объяснять? Мы спокойно играли в кости, а этот пацан забарабанил в ворота, как сумасшедший. Он был в истерике и орал, как роженица. И должен признать, что у него были на то причины. Когда мы подоспели, до него уже почти добрался старый упырь. Грат упыря быстренько пристрелил, а парень на радостях бросился его добивать. Я имею в виду упыря, а не Грата. Когда я вышел, чтобы оттащить мальчонку от трупа и немного успокоить, он возьми и вырубись. Вот и вся история, - улыбнулся Арм.
   - Да... здорово ты его успокоил... Хорошо, что не упокоил, - буркнул хозяин харчевни.
   Нумар с сомнением на лице задумчиво разглядывал Серого. Арм, взглянув внимательней на непрошеного гостя, тоже стал серьезней. Пришелец без сомнения выглядел очень странно. Даже для беглого раба. Хотя иной раз кого только не приносит через границу. Глаза Грата лучились лукавством. Его так и распирало от желания выговориться. Похоже, он успел узнать о полуночном госте что-то, здорово впечатлившее его. Но ни Арм, ни Нумар не обратили на странное поведение Грата никакого внимания.
   - Он беглый раб - это очевидно. Но клейма не видать... - неуверенно пробормотал Нумар.
   - Наверняка игрушка какой-нибудь леди, - подсказал, сально улыбаясь, Арм.
   - Этого я и боюсь... - вздохнул Нумар, - У нас он не выживет. На Релаумской дороге, само собой, беглых не выдают. Но он же сам, очнувшись, начнет умолять найти его хозяйку. Наверняка случайно отстал от обоза. Отошел по нужде и заблудился, - Корчмарь взглянул на охранников, ища у них поддержки своим словам.
   Арм согласно кивнул ему, однако Нумар, наконец, заметил ухмыляющегося до ушей Грата и помрачнел ещё больше.
   - А ты чего зубы сушишь? - бросил он раздраженно.
   - Мне кажется, вы не учли некоторые важные моменты... - начал Грат, наслаждаясь озадаченным видом своих друзей. Нумар был хозяином заведения, но это не помешало им сдружиться. Хотя разница в возрасте, да и характеры к этому не предрасполагали.
   - Только не говори, что мальчишка очнулся, рассказал быстренько свою историю и так тебя расстроил, что ты опять его вырубил, - съязвил Арм.
   - Помните упыря? - продолжал Грат загадочным тоном. - Того, что прибежал за пацаном... - голос у него был словно простужен, - Ну, вы должны помнить, такая милая зверушка... - Грат серьезно взглянул на собеседников, но в тоне его сквозила ирония. Друзья знали и порой даже прощали ему эту привычку тянуть интригу. Незнакомцев она здорово бесила, от чего они же, как правило, и страдали. Иногда довольно серьезно.
   - Не тяни, иначе меня нудить начнет, - нетерпеливо проворчал Арм. Нумар спокойно ждал продолжения.
   - А ведь парень может истечь кровью, - невинно заметил Грат, - надо бы позвать Курат, пускай промоет укусы и перевяжет его...
   - А чтоб тебя... Любишь ты потянуть кота за хвост. Выкладывай, что ты там надумал! Мы и так уже заинтригованы... Какие укусы?! - под конец ошеломлено воскликнул Арм.
   - Глаза разуй! - весело бросил Грат.
   Нумар тут же вышел. Позвав одну из официанток, он объяснил ей, что необходимо сделать. Когда он вернулся в караулку, то застал немую сцену в исполнении Арма. Охранник уставился на бессознательное тело парня, словно обнаружил у того вторую голову. Грат корчился от едва сдерживаемого хохота, наслаждаясь ситуацией.
   - Все это странно... - пробормотал Нумар, внимательно рассматривая раны Серого.
   - Угу... - только и выговорил Арм.
   - Быстро бегает паренек. Чтобы выбраться из пасти упыря... Загадочный мальчик, - продолжал поражённо бормотать Нумар, ощупывая следы зубов на плече.
   - Может он таки выживет у нас? - напомнил о себе Грат.
   - Кончай издеваться! При таком раскладе он переплюнет любого беглеца с каменоломен Канавы. Сбежать от упыря! Да он у нас национальным героем станет. - Арм начал приходить в себя, но всё же никак не мог до конца успокоиться.
   - Ладно мужики, сейчас вы упадете... - Грат окинул друзей оценивающим взглядом, словно прикидывая, удобно ли им будет падать, и выпалил: - Перед тем, как убежать от упыря, парнишка его вырубил.
   - Чем? - спросил Арм, непонимающе глядя на Грата.
   - Спроси ещё зачем. Ручками, ручками...
   - Грат, ты и меня доконаешь! Так не бывает. И с чего ты это взял вообще? - не выдержал в свою очередь Нумар.
   - Просто когда я вырывал клыки у твари, вся её морда была разбита, а нижние зубы шатались.
   - Так он же мог его палкой... Хотя бы.
   - Что я не отличу, где поработала дубинка, а где кулак приложился? И у пацана все костяшки на правой руке сбиты. Не по деревьям же он на бегу от скуки стучал?
   - Ничего себе игрушка для леди... - протянул Нумар.
   - Случайно заблудившаяся... - в тон ему поддакнул Арм.
   - Потерялся он не близко. Весь исцарапан, а ноги... Да он же весь день через лес шёл, - заметил Нумар. - Где это Курат так долго возится?
   - Я еще у ворот удивлялся, почему это упырь к мелкому, как к тяжеловооруженному конному взводу подбирается? Они же обычно сразу бросаются. А он, гад такой, уже научен был. - Арм никак не мог прийти в себя.
   Вбежала Курат вместе с еще одной девушкой Ламой. В караулке сразу стало тесно и шумно. Нумар решил вернуться в зал. Народу в зале полно и надо же хоть кому-то работать и обслуживать посетителей.
   - После отнесете его в комнату к Свиту на место Рвика, - сказал корчмарь напоследок. - Этот оболтус все равно назад из Арзарума не вернется - не тот характер. Может как раз ему замена будет.
   Когда за Нумаром закрылась дверь, охранники сели к столу, чтобы продолжить прерванную игру в кости. Курат и Лама хлопотали над ранами юноши, хихикая и о чем-то перешептываясь. То и дело их взгляды скользили по обнажённым частям бесчувственного тела.
   Игра у охранников не клеилась. Грат любовался красивыми фигурами девушек. Арм никак не мог успокоиться. Взгляд его оставался задумчивым, и время от времени он мотал головой, словно оглушенный.
   - Грат, ты серьезно про выбитые зубы? - не выдержал он.
   - Да я сам в шоке. Даже жутко стало, как представил. Голышом по Релауму, а напоследок небольшая потасовка с упырем. Не понимаю только, почему он его сразу не добил? Прав Нумар - странный мальчишка.
   - О чем вы? - девушки закончили перевязку и с любопытством посматривали на охранников.
   - Мне кажется, вы упустили начало очень интересной истории... - протянул, загадочно улыбаясь, Грат.
   - Не-е-ет, меня таки стошнит, - воскликнул Арм, - лучше я отнесу парня наверх, нечего ему здесь на лавке валяться.
   Грат проводил его отсутствующим взглядом и с улыбкой обернулся к замершим слушательницам. Он был в своей стихии.
   * * *
   Пробуждение у Серого вышло скверным. Нумар слегка встряхнул его за плечо, и от этого слабого движения по телу разлилась адская боль. Серый тихо застонал и открыл глаза. Он смутно разглядел пожилого мужчину с добродушной улыбкой на лице, в светлой рубахе и потертом темном переднике или комбинезоне. Серый попытался улыбнуться в ответ, но новый приступ сильной боли заставил его судорожно вытянуться, закрыв глаза и стиснув зубы. Лицо его исказила мучительная гримаса, а вырвавшийся стон был похож на скуление. Когда боль немного отступила, Серый попытался вновь осторожно осмотреться. За спиной Нумара он увидел еще троих мужчин помоложе. Это были Арм, Грат и сын корчмаря Фосэр. Их странная одежда напомнила Серому безумный прошлый день. Выматывающий бросок по лесу и стычка с зубастым стариком. Все произошло наяву. Серого охватила паника, но он всеми силами пытался взять себя в руки.
   - Кто ты? Что с тобой произошло? - задал Нумар вопрос, который последнюю пару суток интересовал всех, кто слышал о необычном госте.
   Слова корчмаря оказались для Серого полной бессмыслицей. Такого языка он никогда не слышал, но сообразил, что его о чем-то спросили. О смысле сказанного он мог только догадываться, поэтому постарался всем своим видом выразить непонимание.
   Нумар озадаченно обернулся к остальным, словно спрашивая совета, что делать дальше. Мысли Серого метались, будто сорвавшиеся с цепи. Он вспомнил, как его спасли от лесного упыря, и как он потерял сознание, увидев парня, стоящего сейчас у дверей, позади пузатого мужика. Видимо ему не желают зла, раз перебинтовали и уложили в постель, решил Серый. Его настроение значительно улучшилось. Он все же смог. Он выбрался из того страшного леса, не сгинул в нём!
   Решив немного сменить неудобную для разговора позу, Серый слегка шевельнул спиной и едва вновь не потерял сознание от пронзительной боли во всем теле.
   Нумар попытался обратиться к юноше на исорском, а потом по тюрюкски. Результат был по-прежнему нулевой. Серый решил упростить остальным задачу и заговорил сам.
   - Меня зовут Серый, я говорю на русском, знаю украинский и немного английский. Do you speak english? Похоже, никто меня не понимает? - разочарованно закончил он.
   Четверка обменялись вопросительными взглядами. На лице Грата как обычно появилась лукавая улыбка.
   Нумар был приятно удивлен, когда мальчишка заговорил на незнакомом языке. Это означало, что парень достаточно сообразительный и притворяется непонимающим. Или он не беглый раб. Потому что, не зная исорского, на рудниках Канавы долго не протянешь. Это язык приказов, а неповиновение не поощряется надсмотрщиками. В любом случае исчезали проблемы с властями. За укрытие беглого раба налагался штраф в пять серебряных вак. Конечно, любому релаумцу плевать на подобные указы. Но все же... К чему лишние неприятности?
   "Теперь можно спокойно нанять пацана на место Рвика на законных основаниях. Релаумская вольница это здорово, но законы соблюдать все же нужно. Иначе дорога превратиться в приют для всяких проходимцев, работничков ножа и топора и прочего отребья.
   Правда если парень не врет, то остается проблема, откуда же он появился у ворот харчевни. Язык довольно странный, если это вообще язык. Грат уже успел сделать из него легенду... А парнишка ничего - держится".
   Размышления Нумара прервал его молодой и прямолинейный сын Фосэр. Он не понимал еще всех трудностей, с которыми сталкивался его отец и не видел никаких особых неясностей в истории Серого.
   - Не страшно, что он не понимает по исорски. Наверное он из глухой провинции, где и говорить то нормально не могут. Поначалу все жестами объясним, а там уже приспособиться...
   Приняв окончательное решение, Нумар взял инициативу в свои руки.
   - Значит так. Я возьму его вместо Рвика рассыльным помощником в зале.
   - Ага, мальчиком на побегушках, - хохотнул Грат. Все трое, кроме Фосэра, с любопытством взглянули на Серого. Но тот никак не реагировал, стараясь найти наименее болезненное положение тела. Все его внимание было направлено на то, чтобы не заорать от боли.
   Удовлетворенно кивнув, Нумар продолжал.
   - Фосэр, проследи, чтобы парню принесли какую-нибудь одежду, а затем приведи его ко мне. Когда подучит язык, мы продолжим этот разговор. Остальные отправляйтесь работать! Нечего здесь прохлаждаться и зубы скалить.
   Арм и Грат, которым эта гневная речь адресовалась, тихо перешептывались и посмеивались, бросая ироничные взгляды на Нумара.
   Раздав приказания, корчмарь первым вышел из комнаты. Судьба Серого на ближайшее время была решена.
   *
   Просто удивительно, как быстро человек может выучить новый язык, когда у него нет другого выбора. В школе Серый учил английский много лет, имея по нему твердую четверку. Потом пару лет колледжа. При этом он слабо представлял, что же учит и зачем ему это нужно. Будь у него больше возможностей применять эти знания, он, наверное, и английский выучил быстро.
   Спустя две недели после своего громкого появления у ворот харчевни, Серый уже начал немного понимать речь релаумцев. Однако он старался не показывать этого. Юноше хотелось немного осмотреться, прежде чем давать какие-либо объяснения местным. Нередко он был свидетелем интересных разговоров о нем самом. Его "битва" с упырем, судя по всему, стала самым интересным событием в Релауме за последние несколько лет.
   Вот и сейчас Серый, привлеченный упоминанием своего имени, прислушался к разговору. Они втроём вместе с Фосером и Свитом пытались выкатить из кладовки свежую бочку пива. Арм с Гратом "как раз проходили мимо" и решили "помочь". Видимо, продегустировать.
   - Странное имя - Серый. Никогда такого не слыхал, - удивлялся Фосер. - Может это кличка, а он не может нам объяснить.
   - Мало ли чего ты не слышал! - насмешливо бросил Арм. - Когда мне было лет двенадцать, к нам в графство зашел один бродяга. Так вот он рассказывал, что пришел с Великих черных гор. Должен сказать, в сравнении с ними Горы смерти - небольшая возвышенность. Хотя Вольный Легион бродил по Горам смерти больше девяти лет... иногда, правда, немного задерживаясь...
   - Арм, про твои подвиги лучше слушать за кружкой пива, а не в этой тесной комнатушке, - нетерпеливо перебил его Фосэр.
   - Так пива хватает! - нимало не смущаясь, выкрикнул Арм, смачно хлопнув ладонью по бочке. - Но я вот к чему веду. По словам бродяги, в тех местах поклоняются богу с таким же именем - Серый.
   - Это еще веселее упыря с расквашенной губой, - хохотнул Грат, а на лице Фосэра появилось выражение какой-то детской растерянности.
   - Откуда же он пришел, и что это за страна такая, где детей называют именами богов? Или может это все-таки кличка? - добавил он с надеждой.
   - Второе даже круче, - подмигнул Арм Грату.
   Сообразив, что его разыгрывают, Фосэр разобиделся и безапелляционно гаркнул.
   - Проваливайте работать! Нечего меня отвлекать!
   - Ого! - с поддельным испугом воскликнул Арм, - сказывается наследственность! - и они с Гратом, шатаясь от хохота, направились к выходу из кладовой.
   Серый узнал, что попал в провинцию королевства Пикасто - на Релаумскую дорогу. Свое название этот глухой уголок получил от старой военной дороги и леса Релаума. Дорогу построили, когда старая граница была еще совсем новой. Было это более трехсот лет тому назад. После переноса границы на восток местность стала еще более дикой, чем до прихода пикастинской армии. Местные жители замечали королевские указы только тогда, когда из них можно было извлечь выгоду. Взимать налоги здесь было более накладно, чем просто забыть о них. Крупные землевладельцы все же считались с королевскими сборщиками налогов и прочими представителями власти, но их было немного. Релаумская дорога оставалась краем маленьких фермерских хозяйств с суровыми, но вольными нравами.
   В более цивилизованных местах эти края называли Упыриной гатью из-за главной напасти - упырей. Какой-либо серьезной магии в этих монстрах не было. Если не считать того, что на них самих никакая магия не действовала. Обычное оружие убивало тварей неплохо, однако нужна была фантастичная ловкость и везение, чтобы справится с матёрым упырем в лесу. Во времена старой границы солдаты пытались перебить тварей, но минуло время, а меньше их не стало. Едва ли не больше. Король со спокойным сердцем отказался бы и от таких земель, и от таких подданных, если бы Упыриная гать не располагалась в самом центре разросшегося королевства.
   За столетия местные жители научились бороться с напастью не хуже армейских отрядов. Кроме воинской сноровки они приобрели еще и независимый нрав, от чего столичные чиновники жутко расстраивались.
   Не так давно, лет сорок назад, один королевский министр, возмущенный таким положением дел, предложил снарядить поход "для усмирения бунтарей". На что тогдашний король Ролам V ответил: "Если бы у меня была армия для усмирения релаумцев, я бы использовал её для завоевания всего мира". Видимо, он хорошо помнил печальный опыт своего предшественника. После его карательного похода вся Релаумская дорога взбунтовалась, и вся страна несколько лет была разрезана на две части. Ролам IV был вынужден объявить такие вольности всей провинции, каких не имел даже старейший город королевства - великий морской порт Арзарум.
   Короли Пикасто старались не повторять ошибки предков, поэтому министр полетел с кресла, а релаумцы по-прежнему что хотели, то и делали. Радостно судача про глупость незадачливого министра при каждой возможности.
   Большинство королей Пикасто отличались завидной мудростью и дальновидностью. Политика этой без сомнения великой державы заключалась в расширении владений мирным путем - за счет диких неосвоенных земель. Пикастинцы любили шутить: "За нашими границами не могут угнаться даже контрабандисты". И тут Релаумская дорога также оставалась главной зубной болью королевских служб. Ведь по ней в королевство шел беспрерывный поток контрабанды.
   Арма и Грата как раз и занесло в Релаум, благодаря одному из недавних указов, направленных на истребление упырей. Король повелел за каждого убитого упыря выплачивать в награду золотой. Пять монет совсем не маленькая сумма. В доказательство требовалось предоставлять зубы упыря.
   Охотников за наградой в Релаум набежало больше
   , чем в нем побывало людей со времен сотворения мира, но живыми сумело выбраться едва ли половина. Очень скоро желающих "легко" подзаработать не стало вовсе. Арм и Грат прибыли в числе первых.
   Встретившись на Великой войне малых империй, вдвоем они побывали во множестве переделок, вместе с Вольным Легионом прошли шесть боевых походов. Конечно же, услышав о "Зубастом указе", друзья отправились за легким заработком - упыриными зубами. Одними из первых добравшись до Релаума, они вдвоем отправились в лес. А самое удивительное, что спустя неделю, они выбрались из него живыми. Точнее едва живыми, но зато с двумя десятками упыриных клыков!
   Среди релаумцев они стали настоящей легендой. Но подобный "легкий" заработок бывшим легионерам не понравился. Грат провалялся две недели в койке из-за двух рваных ран. Одна на боку, вторая на шее. А вот вольная жизнь релаумских фермеров им понравилась. Они устроились охранниками харчевни к Нумару, чему тот был жутко рад. Еще бы - и охрана отличная, и реклама неплохая.
   Арма и Грата за их безумный вояж по Релауму местные очень уважали, а Серым они просто восхищались. Хотя жизнь это ему не очень-то облегчало. Релаумский фермер ни за что не даст попрошайке даже корки хлеба, если тот способен сам её заработать. А не способные заработать до Релаума просто не добирались. Живыми. А выжившие спешили дальше в Арзарум.
   Так что Серому приходилось вертеться как белка в колесе, чтобы отработать кров и еду. Но зато даже вся королевская гвардия не смогла бы тут до него добраться при всем её желании. К счастью, такового пока что не наблюдалось.
   В королевстве Пикасто рабовладение запрещено уже не одну сотню лет. При этом, не желая портить отношения с соседом, оно возвращало в Канаву беглых рабов, если те умудрялись попасться в руки поискового департамента при посольстве. Релаумцы не выдавали беглецов, поэтому-то сюда и пробирались беглые рабы с приграничных канавских рудников и каменоломен. Правда, чтобы выбрать между рабством и соседством упырей последнее, нужно очень любить свободу.
   Про все эти тонкости Серый еще не знал. Он видел, что его считают беглым рабом. И несмотря на подслушанные восторги, ему приходится протирать столы, мыть полы и помогать разносить заказы официанткам по вечерам. Кто сказал, что точно так же ему не придется отправиться в тюрьму, например? Одно для юноши было ясно: лучше слыть заурядным, но свободным, человеком, чем популярным беглым рабом.
   * * *
   Недавно Серый познакомился с местным бродячим артистом Итолом, который остановился на лето в соседней деревеньке и называл себя странствующим бардом. Родом он был из Барлема - славной столицы королевства Трим. В Релаум Итол пришел набираться местного колорита для написания песен. Серый быстро сдружился с этим веселым и еще довольно молодым парнем. Несмотря на молодость, Итол, судя по всему, успел повидать жизнь, а также получить неплохое образование.
   Серый попросил своего нового друга обучить его языку тримлян. Якобы чтобы лучше понимать баллады древнего Барлема в исполнении барда. Возможно, Итол догадался, что Серым движет не только тяга к искусству, но виду не подал. Вскоре Серый мог говорить как по исорски, так и на тримском бросте. Исорский был официальным языком королевства Пикасто и нескольких соседних мелких государств, что открывало большой выбор для создания себе легенды.
   Работать Серому приходилось наравне со всеми, поэтому спал он в два захода: перед рассветом и после обеда. Днем посетителей было мало. Купцы использовали весь световой день для как можно более дальнего перехода.
   Жил он в маленькой коморке вместе с мальчишкой на побегушках по имени Свит. Такие же, как во всей харчевне, стены из огромных бревен, кое-где утыканные клочками мха, составляли самую примечательную её часть. Узкое, больше смахивающее на бойницу, оконце в стене над кроватью Свита давало совсем мало света. Лежаки упирались в толстую дверь и представляли собой две кучи соломы, накрытые дерюгами, из похожего на мешковину материала. Все было чистым, однако имело далеко не эстетичный вид.
   Немного оправившись от упыриных укусов, Серый втянулся в жизнь харчевни и стал её полноправным обитателем. Теперь ему был не страшен ни королевский гнев, ни местная шпана.
   Серый об этом не догадывался, хотя и замечал порой особое к себе отношение. Его постоянно мучила неопределенность, из-за того, что он никак не мог разобраться, как к нему относятся релаумцы. Всё-таки сказывался языковой барьер. Одно было очевидно - большинство местных считает его беглым рабом.
   Приятного в таком положении, конечно же, было мало. Все мысли Серого были сосредоточены на том, чтобы придумать правдоподобную историю своего появления в Релауме. Это должно было укрепить положение Серого в местной общине, немного узаконив его статус или хотя бы сделав его менее рискованным. Выдуманная им история получилась мало романтичной, но зато довольно правдоподобной с точки зрения Серого. Оставалось рассказать её так, чтобы ему поверили.
   * * *
   Симоканнские погонщики мулов кутили всю прошлую ночь до утра. Их огромный караван полностью занял харчевню. Некоторым одиночным путникам пришлось довольствоваться соломой во дворе под охраной частокола. В зале не осталось ни одного свободного стола. Вино лилось рекой, закускам не было числа. Вся обслуга харчевни бегала до рассвета как угорелая.
   Проснувшись ещё до полдня, Серый понял, что как всегда дико не выспался. Зевая и потягиваясь, он пытался размять затекшие руки и ноги. Спать и раньше часто приходилось прямо на лавке в обеденном зале, потому что добраться до своей коморки наверху просто не хватало ни сил, ни желания. А этой ночью, даже их со Свитом скромное жильё, отдали постояльцам. Выходит, что подниматься было теперь и некуда.
   Оглянувшись по сторонам, Серый с грустью понял, что уборка предстоит нешуточная. Впрочем, как всегда. Более расторопный Свит уже суетился между столами, сметая с них объедки. Взяв веник, Серый принялся подметать пол.
   Его по-прежнему удивляло, откуда у контрабандистов силы, на такие безумные гулянки? Ведь до этого они весь день шли в жару по опасной Релаумской дороге, а впереди их ждал ещё один изнурительный дневной переход. Он сам, не выпив даже капли спиртного, по утрам еле держался на ногах.
   Приведя в порядок зал, Серый со Свитом пошли на кухню, в надежде перекусить. А заодно узнать для виду, конечно же, не нужна ли там помощь. Запах копченой зайчатины сводил с ума их голодные желудки. Однако светила им, максимум, каша. В дверях они столкнулись с Нумаром.
   - Куда это вы направляетесь, бездельники? Что вы забыли на кухне? - недовольно пробурчал заспанный хозяин харчевни.
   - Ну, может быть помочь чем-то надо... - протянул Свит.
   - И перекусить не помешало бы, - добавил Серый, старательно изображая наивность.
   - А кто зал убирать... - тут Нумар увидел, блестящие влагой, чистые столы с аккуратно придвинутыми к ним стульями. - Да, ребята... Видно вы действительно очень проголодались. Идите быстро поешьте и назад. Серый, я вижу, ты здорово навострился говорить по исорски. Есть просишь шибче Свита. Пора бы уже тебе нам поведать, откуда ты и как смог в одиночку добраться до моей харчевни. Кое-кто уже скоро взорвётся от любопытства. Это я не про себя.
   - Прямо сейчас? - спросил Серый, разочаровано глядя вслед побежавшему на кухню Свиту.
   - Поешь и сразу ко мне за стойку.
   - Ага, - ответил Серый уже на бегу.
   Свит, прислонившись к стене, уплетал свою порцию каши. Серый направился к Ламе, потому что никого другого на кухне видно не было.
   - Привет! Как насчет того, чтобы накормить умирающего от голода человека копченой зайчатиной?
   - А как насчет того, чтобы заплатить? - ответила Лама, изобразив коварную улыбку.
   - Если бы он мог заплатить, то не умирал бы от голода, - усмехнулся Свит, слизывая с ложки остатки каши.
   - С оплатой действительно беда. Видимо, придется есть кашу.
   - Если будешь так корчить свой нос, то и каши не получишь, - смеясь, прибавила девушка и тут же протянула Серому полную миску.
   - Умг, - только и ответил Серый. Он уже жевал первую ложку каши. Прислонившись к стене рядом со Свитом, Серый взялся за еду всерьез, и его миска пустела на глазах. Сам он походил на жадного хомяка. Работа нагоняла жуткий аппетит.
   - Лама симпатичная девушка, скажи? - шепнул Свит, робко поглядывая в сторону официантки.
   - Ну... Не буду спорить, - Серый также покосился на девушку. - А чего ты ждешь, раз она тебе нравится? Вперед!
   - Понимаешь, есть одна проблема.
   - Да? - удивился Серый немного притворно. Все его внимание поглощали остатки каши.
   - Ей нравишься ты.
   Поперхнувшись от неожиданности, Серый чуть не подавился остатками завтрака. Он удивленно взглянул на Ламу, но та была занята мойкой посуды и не обращала внимания на их разговор. Ошеломление на лице юноши сменилось недовольной гримасой.
   Свиту, как и Ламе, было лет по четырнадцать. Может быть пятнадцать. Серый с высоты своих почти восемнадцати лет мог бы смотреть на них свысока. Но его опыт общения с девушками был, пожалуй, не намного больше, чем у Свита. Поэтому неожиданный разговор поверг его в полное смятение.
   - Вообще-то это её проблемы, - растерянно пробормотал он.
   - Я ей так и сказал, но ты же знаешь этих девчонок - они ни за что не станут слушать другого парня.
   - Что сказал? На что ты намекаешь?
   - Что она тебе не нравится. Ты мог бы поговорить с ней.
   - Ха! У меня и так проблем по горло. И откуда ты знаешь, может она мне нравиться? - в ответ на эти слова лицо Свита приняло такое отчаянное выражение, что Серый испугался за друга. Ещё чего доброго умрет от горя или миской запустит. Шутки шутками, но выглядел парнишка довольно жалко. Хотя ничего смешного во всем этом не было. Серый не раз испытал это на собственной шкуре. Нужно спасать ситуацию.
   - Но что я могу сделать?
   - Просто скажи ей, что она тебе не нравиться, - с надеждой пробормотал Свит.
   - Нет, Свит, брось. Ничего такого я Ламе говорить не стану. Зачем мне её обижать? Ещё пожить охота. Давай я просто не буду ничего предпринимать, а ты действуй. Согласись - это уже немало?
   - Немало... Тебе бы такое немало, - несмотря на недовольное ворчание, Свит заметно повеселел. - Ты же герой и о тебе говорят по всей Релаумской дороге. А я просто мальчик на побегушках.
   - Свит, нет такой работы - герой. Я занимаюсь тем же, чем и ты - вытираю столы. Да! Мне же к Нумару надо. Идем вместе? - и не дожидаясь ответа, Серый быстро поспешил вон из кухни. Подальше от неудобного разговора. К другому неудобному, но неизбежному разговору.
   Нумара они нашли за стойкой, трущим полотенцем одну из глиняных кружек. Серый подумал, что протирание кружек и стаканов до полной прозрачности, это любимое занятие барменов всех миров. Материал изделий при этом не играет никакой роли. Хотя, порой, в значительной степени усложняет поставленную задачу. Глиняной кружке Нумара до прозрачности было еще далеко, но, судя по всему, он не собирался сдаваться. У стойки, потягивая местный аналог виски, уже сидели Арм с Гратом. Судя по всему, их тоже интересовала история Серого. Немного смущенный такой широкой аудиторией, Серый нерешительно спросил Нумара.
   - Рассказывать?
   - Можешь ещё и сплясать? - хмыкнул Корчмарь. Оба охранника дружно заржали. - Тихо! А то будете слушать пересказ истории в караулке со слов Свита. Давай уже, рассказывай. Сказочник.
   - Я из Узи. Это тримский портовый городок на реке Васибор, - начал Серый. После его слов Грат с Армом переглянулись и их улыбки стали еще шире. Хотя куда уж шире-то? Морды же треснут. Серый, стараясь не обращать внимания на их провокации, невозмутимо продолжал. - В семье я был уже пятым и не последним. Родственникам я был нужен, как телеге пятое колесо. Поэтому, когда мне исполнилось семнадцать, выпросил у отца немного денег и отправился в Арзарум на первом же корабле. На девятый день пути, когда корабль вошел в большой разлив Васибора и встал на ночную стоянку, мне понадобилось по нужде и я умудрился свалиться за борт. К счастью мы стояли близко к берегу. В темноте я перепутал направление и вместо корабля поплыл в противоположную сторону. Побродив в темноте по берегу, я чуть не свалился обратно в реку. Тут я понял, что лучше дождаться рассвета. Иначе совсем заблужусь. Так и задремал. А проснувшись утром, корабля на реке не увидел. И самой реки тоже. Один лишь сплошной лес вокруг.
   - Интересно как это ты умудрился свалиться за борт в такой неподходящий момент? - невинно удивился Грат.
   - А-а-а... - Серому от волнения перехватило дыхание. Неужели ему не поверят, и все его планы рухнут? - Мы с матросами немного отпраздновали мой выигрыш в кости. Поэтому ходил я не совсем ровно.
   - Но все-таки доплыл до берега, - поддакнул в свою очередь Арм.
   - Я же родился в портовом городе! - попытался возмутиться Серый.
   - Парни, не мешайте рассказывать. Продолжай, Серый, нам всем жутко интересно дослушать до конца твою историю, - кивнул Нумар.
   - А дальше и рассказывать нечего. Я быстро вернулся к реке и берегом дошел до дороги. А к вечеру уже был здесь.
   - Ну, парень, ну дает. К вечеру он был уже здесь! - восхищённо передразнил Серого Арм. - Да любой из нас к вечеру был бы уже покойник. А большинство вообще к утру. Увеселительная такая прогулочка вышла. А где ты того упыря нашёл, которого притащил за собой?
   - Так он напал на меня возле самой харчевни, и я чудом от него убежал.
   - Сам ты чудо, - не выдержал Нумар. - Ты же ему всю морду разбил и зуб выбил!
   - Когда? - Серый по настоящему удивился. Несмотря на множество услышанных о себе сплетен всей истории он не знал.
   - Ну, я уже не могу! - от смеха Грат повалился на стойку.
   - Ладно, не приставайте к парню, - решил разрядить обстановку Нумар. - А ты, Серый, оставался бы пока в харчевне. Тебя же в Арзарум волки не гонят? Чего тебе там делать без гроша? Хоть и говорят, что там деньги на земле валяются, но поверь моему опыту: трупы в подворотнях там валяются, а не деньги. Особенно как шайки меж собой какие-нибудь сцепятся. Мой тебе совет: пока не заработаешь немного монет, в Арзарум даже не суйся. Через два дня у тебя первая зарплата. Не обижу. А вы, зубоскалы, не цепляйтесь к человеку, - повернулся он к охранникам. - Все, что хотел он рассказал. Если захочет, позже расскажет еще. Вот, кстати, и первый посетитель, пора работать.
   Первым посетителем оказался купец из Валы. Он прибыл с караваном вчера вечером. За ним спускались два охранника и пятеро погонщиков мулов. Вскоре появились остальные его люди.
   Такие купцы были основной клиентурой Нумара. В основном за их счет существовала цепь харчевен вдоль Релаумской дороги. Название контрабандисты подходило им, конечно, гораздо больше. Караваны пробирались по опасной дороге вдоль Релаума, потому что предпочитали встречу с упырем свиданию с королевскими таможенниками Пикасто и Канавы. Изредка в стычках погибали даже большие ватаги, но всегда находились все новые и новые охотники за легким золотом. Поэтому, хотя Релаумская дорога и слыла глухой окраиной, но назвать её безлюдной и мало оживленной никак нельзя.
   Серый всерьез задумывался о своей дальнейшей судьбе. После слов Нумара, что без денег никуда не податься, он понял, что ему действительно необходимо. Хорошая легенда, конечно, здорово, но без гроша в кармане он так и остался никем, что бы о себе ни рассказывал. И что бы ни рассказывали о нем другие.
   "Но где взять денег? Неизвестно как в Арзаруме, а на Релаумской дороге они точно не валяются", - печально размышлял Серый, протирая очередной стол. - "На заработки в харчевне много не накопишь. Сидеть в харчевне полгода или год это слишком. Пьяные контрабандисты и так уже в печёнках сидят. А что ещё? Вот разве что грабить караваны", - усмехнулся он сам себе, вспомнив беззаботную земную жизнь. - "Интернет. Совсем недавно казалось, что без него не прожить и дня. Как всё было просто в компьютерных игрушках!"
   *
   Серый со Свитом как раз сидели возле стойки, когда бард Итол сцепился с Фосером. Драки не было, но разговор шел на таких повышенных тонах, что слышно было, пожалуй, даже упырям в лесу.
   - Фосер, все это самообман. Тебя это просто не интересует, - запальчиво выкрикнул бард уже не в первый раз.
   - Да ну что ты так кричишь, Итол? Нет просто времени, да и деньги нужны, - бормотал примирительно сын корчмаря и с надеждой заглянул в свою кружку. Судя по скорченной им гримасе, пива там давно уже не было.
   - Если бы ты действительно интересовался книгами и науками, то нашел бы и время, и деньги. Я тебе больше скажу, если бы тебя по настоящему интересовали науки, я бы встретил тебя не здесь за стойкой, а в Арзарумском университете философии, - не унимался разгоряченный тримец.
   - Все ведь не так просто. Отцу тоже может не нравиться его работа, но он же ради меня...
   - Да ведь ты же несчастлив, тебе тоскливо и плохо! Сам ведь жаловался!
   - Но я должен помогать... - пытался оправдываться Фосер.
   - Я - никому, ничего, не должен! - жёстко отчеканил бард. - Я занимаюсь любимым делом. Мне хватает и денег, и времени на все, что мне необходимо. И повеселиться я успеваю, тоже, будь здоров. Просто надо знать чего ты действительно хочешь. А дело само тебя найдет. Повторяю: ты - не философ, тебе это не интересно и не нужно. Тебя интересуют деньги и спокойная, размеренная жизнь. Или нет... Ты просто сам не знаешь, чего хочешь. Важно чтобы ты понял это не очень поздно.
   - А как же твои родители, ведь ты же их бросил?..
   - Да, - твердо и уверенно ответил Итол.
   - Я так не могу. Для меня моя семья очень важна. Ведь родители для меня делают все. Я просто обязан им помогать.
   - Ни черта они не делают, если ты несчастлив. Сидишь тут и ноешь.
   - Это сейчас время такое...
   - Втянешься - потом будет поздно.
   Второй молодости не купишь. А потом начнешь калечить уже своих детей по образу и подобию... Твоему, твоих родителей, и всех твоих предков до бог знает какого колена, - жестко процедил бард.
   - Ты просто эгоист, Итол. Думаешь только о себе, - запальчиво выкрикнул Фосер с обидой в голосе. - Если я не буду работать, мы вообще перестанем сводить концы с концами... У нас и долги, и... Ты же ничего не знаешь... и не понимаешь.
   - Послушай, Фосер, чем нравится заниматься твоей матери?
   - Да ей все равно... Главное чтобы деньги на семью...
   - Отлично, - в который раз перебил его Итол, - А отцу?
   - Тоже. Я же говорю: они думают в первую очередь обо мне.
   - Но тебе же паршиво, черт возьми! Что они себе об этом думают, а?
   - Эгоист ты. Для тебя собственное я - главное, - пробормотал Фосер и приложился к пустой кружке. Выпить, конечно, ничего не удалось, и он со злостью стукнул ею об стол.
   - Значит я эгоист? Посмотрим, - не унимался Итол. - Во-первых, я счастлив, занимаюсь любимым делом и ко всему прочему у меня полно перспектив. Ведь если человек любит то, чем занимается, то постепенно становится настоящим профессионалом в своём деле. Меня приглашают в Арзарумскую академию, между прочим. Это ведь кое-что. Но мне лень пока оседать на одном месте. Побродить еще охота.
   - Бродяга, - пробормотал Фосер.
   - Во-вторых, - словно не заметив слов Фосера, продолжал Итол. - Мои родители счастливы. Я им не помогаю по дому? Ну что ж, зато я сам себя обеспечиваю, и им не приходиться "все делать для меня". А с какой гордостью они говорят, что их сын - известный бард, что я пишу в столичной газете, что когда-нибудь я буду академиком. Они видят, что достигли того, чего хотят все родители: их сын счастлив, пусть не у них под боком и не всегда сыт и тепло одет. Если бы я был дома в нашем магазинчике, то им, без сомнения, было бы спокойнее и возможно легче. Но им эта работа в какой-то мере нравится, и они с нею вполне еще справляются без меня. Торговля - это способ проведения времени: болтовня с посетителями... А меня от этого тошнит. И если бы я был рядом, то денег стало бы чуть больше, но зато мы бы грызлись через день. И всем было бы плохо.
   Серый вспомнил бесконечные сварки Фосера с Нумаром из-за какой-нибудь мелочи. Возможно, Итол и прав, кто их этих бродяг - бардов знает? Фосеру, правда, от этого не легче - сидит, как убитый.
   - Родители и сами по чуть-чуть занимаются любимым делом: отец в треки поигрывает, а мама пишет стихи. Есть, конечно, у них проблемы, но вполне решаемые. Пока твои родители могут сами справиться с харчевней дул бы в Арзарум учиться. А откладывать на потом вовсе глупо. Потому что на старости им действительно может понадобиться твоя помощь. Возможно я и эгоист, но зато ты - мазохист. Нравится ныть: "Как все паршиво и ничего не поделать". А я тебе скажу вот что: тебе нравится та жизнь, которую ты ведешь, но ты почему-то стыдишься этого. А, по-моему, так: нравиться спокойная и размеренная жизнь, нравится зарабатывать деньги? Так не обманывай себя! Тебе же легче будет. И кто это придумал, что спокойной жизни следует стыдиться? Каждому нравиться свое. Ты обыватель, ну и бог с тобой...
   - Ты просто... Ты просто настоящей жизни не видел! - выпалил красный как рак Фосер.
   Серому показалось, что с Итолом что-то случилось. Затем он понял, что странные булькающие звуки, издаваемые бардом - хохот. "Бард, не видевший жизни это, пожалуй, Фосер загнул", - подумал он.
   - Серый, слышишь? Лама вышла в зал. Пошли к ней, - оборвал его мысли Свит. - Меня уже тошнит от их сварки. Скоро морды бить начнут.
   - Морды вряд ли, - пробормотал Серый. - Но что-нибудь обязательно побьют, - и он сочувственно посмотрел на кружку, которую Фосер все еще сжимал в руке. Соскользнув с табурета, он побежал за Свитом.
   * * *
   Однако что такое по настоящему сцепиться, Серый узнал через несколько дней. Две здорово набравшихся компании контрабандистов внезапно, как показалось юноше, начали орать друг на друга. Он как раз проходил между их столиками и едва увернулся от, запущенного чьей-то пьяной рукой, тяжелого стула. Быстро метнувшись в сторону кухни, Серый опасливо оглянулся на все сильнее рагорающуюся перепалку. В руках некоторых гостей стали появляться ножи.
   Пара вышибал со злыми лицами стояли сжимая дубинки, а третий и вовсе метнулся вон из зала. Нумар за стойкой хмурил брови и поглядывал в сторону вышибал. У Серого создалось впечатление, что никто не понимает, что делать с разъяренной толпой напившихся гостей. Однако уже через мгновение в зал ворвались Арм с Гратом. За ними по пятам бежал третий самый толстый вышибала.
   "Так это он за подмогой бегал!" - сообразил юноша.
   С этого момента события начали развиваться как по нотам.
   - Кого первым пристрелить, гости дорогие? - гаркнул Арм, спокойно направив арбалет в сторону стола одной из сторон зарождающейся драки. Грат держал на прицеле второй стол. Обе компании заметно поостыли.
   - Арм, чего сразу пукалку свою на честных людей направляешь? Просто эти свиньи за языком не следят совсем, - примирительно забормотал бородатый караванщик.
   - Я тебе самому язык укорочу, - послышалось в ответ от холеного главы второй ватаги контрабандистов.
   - Могу вас прямо сейчас за ворота вышвырнуть, если продолжить не терпится. А нет, так разошлись по комнатам. Завтра на дороге свои проблемы решите, если не протрезвеете до утра, - гнул свое Арм, не обращая на перепалку особого внимания. - Вы, пошли первыми. Глот, проследи, - обратился он к одному из вышибал.
   Вскоре наверх, недовольно бурча, отправилась и вторая компания. На столе осталось полно недоеденных закусок и выпивки. Свит, стоящий рядом с Серым, прямо приплясывал от нетерпения, явно собираясь перехватить какой-нибудь вкусненький кусок, а может и хлебнуть вина.
   - Лама, упакуй еду и выпивку, - Грат кивнул на оставленные драчунами столы. - И проследи, чтоб эти проглоты все не слопали. Гости за еду заплатили. Вам ясно? - обернулся он к Серому и Свиту.
   - Да я кусочек хотел всего, - заканючил последний.
   - Ну-ну, - и поставив на предохранители свои грозные пушки, оба охранника отправились в караулку.
   - Крутые они. Повезло Нумару с охраной. Обычно таких напившихся придурков словами сложно успокоить, - громко прошептал Свит.
   - И часто тут такое?
   - Да не очень. Полгода назад пару караванщиков по пьяни прирезать успели. Так Грат с Армом потом четырем зачинщикам все руки переломали. Так их полиция и увезла потом.
   - Кого?
   - Серый, ты тупой что ли? Не наших же.
   - Жесть.
   - Ага, Арм и Грат никого вообще не боятся.
   * * *
   Заканчивался обед, и работы у всех в зале стало меньше. Последние посетители давно наелись и допивали своё вино или пиво. Лама подошла к стоящему у дальней стены Серому и начала как обычно дурашливо подтрунивать над ним. Свит называл это откровенным навязыванием. Еще больше его возмущало поведение Серого. Он вовсе не пытался избегать разговоров с Ламой, но и не предпринимал никаких ответных действий. Как бы обещание Свиту Серый выполнял, но от подкатов девушки жестко не отказался.
   В такие минуты Свит обижено забивался в угол потемнее и не показывал носа, пока в его юной душе не затихала обида на друга и девушку, в которую он был безнадежно влюблен.
   Лама пыталась сказать очередную глупость, наматывая свои белокурые локоны на пальцы левой руки, и потихоньку наступала на Серого, который и так упирался спиной в стенку. А у Серого перед глазами стояло обиженное лицо Свита, поэтому он с надеждой поглядывал на вход. Вот так даёшь друзьям опрометчивые обещания, а потом сам же и расхлёбываешь. Словно оправдывая его ожидания, в харчевню вошел воин.
   Такой шикарной одежды в этом мире Серый еще не видел. Из-под расшнурованной кожаной куртки виднелась искрящаяся кольчуга с полированными стальными нагрудниками. Штаны были в цвет куртке - мышиного цвета. Низкие сапоги со шпорами и длинный красный плащ с черной подкладкой создавали впечатление стремительное и хищное. Немало способствовал этому широкий ремень и длинный меч в чёрных ножнах с великолепным эфесом.
   Незнакомец выглядел несколько мощнее Арма. А ведь оба охранника не отличались хрупкостью телосложения. К тому же в госте чувствовалась, присущая бывшим легионерам, кошачья грация, а также цепкий взгляд бывалого солдата. А может авантюриста? Узкое лицо обрамляли черные волосы, стянутые на лбу кожаным ремешком.
   Лама буквально онемела. Рассеяно откинув назад волосы, она обвела вошедшего мужчину рассеянным взглядом.
   - Извини, Серый. Мне надо обслужить посетителя, - заговорщицки прошептала она и порхающей походкой направилась к новому гостю. Тот уже усаживался за крайний столик у центрального окна, больше похожего на бойницу, и по-хозяйски оглядывал зал.
   Посмотрев вслед Ламе, Серый ощутил странную обиду на нее. Казалось бы, только что он не знал, куда деваться от настойчивости задорной девчонки. Но когда её внимание привлек другой мужчина, это сильно задело самолюбие юноши.
   Пока Серый испытывал то же, что Свит ежедневно, Лама порхающей походкой подошла к посетителю. Судя по улыбкам, которые сверкали на лицах обоих, их разговор только вскользь касался заказа обеда. Серый сидел, нахмурившись, на угловом столике и бросал недовольные взгляды на разговаривающую парочку. Франт широко улыбаясь, что-то шептал Ламе. Из дверного проёма кухни чернее тучи на них поглядывал Свит.
   Зарумянившаяся и веселая Лама, наконец приняв заказ, убежала на кухню. Свит тут же о чем-то горячо заговорил с ней, но девушка лишь отмахнулась. Гость, развалившись на лавке, начал лениво рассматривать зал, особо задерживаясь взглядом на некоторых посетителях.
   Хмурый вид Серого вызвал у незнакомца понимающую улыбку. Хотя сам юноша посчитал, что тот, как раз таки, абсолютно ничего не понял. Остальные присутствующие в зале похоже оставили его равнодушным, и он стал ждать свой заказ, изредка поглядывая на дверь или по сторонам.
   Зашедший в зал Арм заслужил у незнакомца долгий оценивающий взгляд, на что охранник ответил короткой и, как Леду показалось, презрительной усмешкой. Он решительно пересек зал харчевни и направился к дверям на второй этаж. Проходя мимо Серого, он бросил на стол свой арбалет, непонятно почему не оставленный в караулке. Продемонстрировав в ослепительной улыбке почти все свои зубы, охранник спросил у приунывшего юноши.
   - Ты чего нос повесил, малыш? Может, съел чего-нибудь кислого или влюбился ненароком?
   - Брось, Арм! Чего пристал? - грубо огрызнулся Серый и зло сверкнул на друга глазами.
   - Ого! - фальшиво удивился Арм, и его улыбка стала еще шире. Значит влюбился! Присмотри за железкой. А то в караулке пара умников меня в кости обыграть пытаются. Не охота им оружие оставлять. Давно говорил Нумару, что нужен оружейный шкаф. Еще и Грат, зараза такая, в деревне застрял. Наверняка с Фосером по девкам шляются. Или пиво жрут. Без меня. В общем бди, я скоро! - ещё шире усмехнулся Арм и направился к лестнице. По дороге он бросил последний насмешливый взгляд на необычного гостя, который продолжал скучать в ожидании своего заказа, и резво взбежал по лестнице.
   - Приспичило ему, - буркнул Серый. Он положил руку на арбалет, от чего ощутил необычайный прилив воодушевления. Юноша бросил уверенный взглянул на незнакомца, но тот не обратил на жест никакого внимания.
   Позже Арм никак не мог понять, что его дернуло доверить оружие мальчишке.Уж лучше бы потащил его с собой в уборную. Пусть жутко неудобно, но всё же. И Арм, и Грат с Нумаром склонялись к мысли, что здесь потрудились какие-то темные силы. Или кто посерьезнее.
   После ухода Арма, Серый сразу пожалел, что был с ним слишком грубым. Видимо Лама все же расстроила его своим безобидным флиртом с гостем.
   "Подумаешь. Только что Лама меня вовсе не волновала. А теперь я отчего-то злюсь", - растерянно думал Серый.
   Он демонстративно начал беззаботно раскачивать ногами стул, и даже напевать одну из тримских баллад. Но сразу же оборвал сам себя, решив, что выглядит глупо.
   А тем временем события продолжали стремительно развиваться. Пока Серый путался в собственных мыслях и чувствах, в дверях харчевни появилась очень странная четверка. Одеты они были гораздо скромнее франта, но вооружены так же основательно, и к тому же крайне агрессивно настроены. Это было ясно по заранее обнажённым клинкам. Одинаковые поношенные кожаные куртки и плащи не давали глазу выделить кого-то главного.
   "Как эта толпа головорезов прорвалась с оружием в таверну?" - подумал Серый, оглядываясь в поисках подмоги.
   Взгляды четверых вошедших устремились на сидящего воина. С его смуглого лица сразу исчезла довольная улыбка, а взгляд ненадолго стал растерянным. Но длилось это лишь мгновение. Уже в следующий миг глаза его сделались жесткими, а лицо посуровело. Теперь он выглядел еще опасней. Незнакомец вскочил с табурета и выхватил меч. Тот оказался не таким массивным, как представлял себе Лед, но выглядел весьма устрашающе. В другой руке незнакомца блеснул нож. Или кинжал, Лед не особо разбирался в холодном оружии. Четверка, с обнажёнными клинками наперевес, бросилась к намеченной жертве. Окружив, они прижали воина к стене, при этом стараясь держаться на приличном расстоянии.
   Контрабандисты, сидевшие в центре зала, шустро перебралась к противоположной стене, у которой как раз и стоял Серый. Двое релаумских фермеров, как ни в чем не бывало, продолжали неторопливо потягивать пиво за угловым столиком. Они оказались за спиной у одного из четверки, беловолосого парня с мрачным выражением лица под стать тому, кого они всей толпой атаковали. Нервно обернувшись к местным, он окинул их быстрым подозрительным взглядом. Что-то решив про себя, белоголовый вновь сосредоточил все свое внимание на жертве.
   Оказавшись перед четырьмя направленными на него клинками, тот и не думал паниковать, а только злорадно улыбнулся и процедил сквозь зубы.
   - Интересно, какая же это сволочь меня заложила?
   - Мир не без добрых людей, - ответил ему самый толстый из напавших бандитов.
   - Согласен, предателей хватает! - окруженный и прижатый к стене воин, продолжал так же бесшабашно поигрывать тонким, но довольно длинным оружием.
   - Брось меч! - крикнул дрожащим голосом бандит, одетый пошикарней остальных, - Брось меч, тварь! Пойдешь с нами. - Выглядел при этом кричащий самым испуганным. К тому же у него заметно подергивалась щека.
   - Спокойней, Блов, - пробормотал белоголовый.
   - Не надо меня учить! - истерически взвизгнул тот. - Лучше бы разогнал всю эту шваль вокруг.
   - Чего там Ясл возиться? - зло прошипел толстый.
   - Ребята, да у вас у всех уже полные штаны! - жизнерадостно улыбаясь, сказал воин в плаще.
   - Ты бы заткнулся, Керол. Все равно ты уже покойник, - холодно бросил ему белоголовый.
   - Всех не перебьете! - на лице Керола появилась злость.
   - Тебя уж постараемся, - так же зло ответил ему толстый и угрожающе повел своим мечом.
   Наблюдая за стычкой, Серый никак не мог сообразить что происходит.
   "Кто эти люди, явно неплохо знакомые, но при этом угрожающие друг другу мечами? Эти четверо здорово боятся одного".
   Одновременно Серый гнал от себя злорадную мысль, что франт в плаще все-таки получил по заслугам. Какая же это справедливость, если четверо на одного?
   Кучка так называемых купцов, пробравшись гуськом вдоль стены к выходу, с шумом бросилась вон из харчевни. Блов и еще один тощий бандит испуганно оглянулись. Керол сделал резкий выпад, пытаясь достать одного из них, но клинки белоголового и толстяка зловеще заплясали перед ним.
   - Торговцы чертовы, перевешать через одного бы всех - выругался Блов, сплюнув на пол.
   - Вам бы только резать да вешать. Шакалы. Дубье неотесанное, - зло ощерился Керол.
   * * *
   В углу снова зашуршали соломой. То ли крысы, то ли этот перепуганный тип. В полумраке подземелья не понять. Хотя здесь наверняка все такие же забитые и перепуганные. Серый и сам, наверняка, со стороны выглядит ничем не лучше. И, если честно, то не только со стороны.
   События того злополучного дня горели занозой в голове. Теперь обо всем рано или поздно узнают власти. Зачем я тогда ввязался во всё это? Серый бросил отчаянный взгляд в полумрак коридора. Свет факелов отблескивал на стенах, покрытых слякотью. На тусклых решетках не было даже малейших следов ржавчины. О них здесь наверняка заботились особо. Но Серый уже не видел стен подземелья. Его взгляд, потускнев, ушёл в себя и остановившись в одной точке.
   *
   Нападавшие зажали воина в углу между столиками, однако подступиться ближе по прежнему не решались.
   "Не правильно это", - думал Серый. - "четверо пытаются трусливо убить одного, а остальные разбегаются подальше, как тараканы. И где же Грат? Может, стоит сбегать в сортир за Армом? Надо же что-то делать, иначе они его прикончат. Лама потом скажет, что я, такой герой, просто стоял и смотрел, как бандиты убивают человека. Что она подумает, и представить страшно. Хотя, ерунда это. Лама здесь ни при чем. Просто будь здесь Арм с Гратом и эти бандиты сразу бы стали ниже воды и тише травы".
   Мысли у Серого скакали и путались. На глаза постоянно лез арбалет, оставленный охранником.
   "Лучше бы уж Арм забрал с собой эту опасную вещицу", - с досадой подумал Серый, тут же укорив себя за малодушие. - "Он хоть заряжен? Вроде бы да. Что же делать?"
   Оглядевшись в поисках поддержки, Серый заметил толстого вышибалу по имени Алозам. Из кухни появился второй вышибала Глот. Он удивленно осмотрелся и что-то озабочено процедил сквозь зубы. Толстый испугано закивал в ответ головой. Ни тот, ни другой не сдвинулись с места. Судя по всему, они тоже не знали, что делать, или просто напуганы.
   "Почему они не зовут Грата?! Хотя, он же с Фосером в деревню за продуктами собирался еще вчера. Точно, Арм же об этом только что говорил, когда наверх подымался. Долго он там сидеть собирается? Неужели шума не слышит?" - отчаянно подумал Серый.
   - Брось меч скотина, - снова закричал один из нападавших. Хотя по одежде он и выглядел главным, но по повадкам явно трусил больше других.
   - Спокойно, сейчас подойдет Ясл и быстренько подошьет эту падаль к стенке, - белоголовый был сплошное презрение, хотя и он не решался подойти к Керолу на расстояние клинка.
   - Я и сам потом этой пьяни кишки выпущу. Где он вечно возиться?! - главный зло зыркнул в сторону входных дверей. - Чего уставились?! А ну пошли все вон из харчевни! - гаркнул он посетителям.
   "Это зверьё точно убьет бедолагу Керола. И с арбалетчиком потом даже Арм может не справится. Неужели Грат в деревне? Ну да, время же раннее. Откуда взяться пьяным разборкам? Зато вот пожалуйста - бандитские. И если им не помешать, то воину в красно-черном плаще конец. И я буду виноват в его смерти в первую очередь. У меня под рукой арбалет, а я трусливо жду, пока вернется Арм. Надо хоть как-то помешать бандитам. Хотя бы задержать или отвлечь! А где там предохранитель? Грат разок показывал. Что за невезение? Где Арм?!"
   * * *
   Унылая личность в углу снова зашевелилась, громко шурша соломой, чем отвлекла Серого от мучительных воспоминаний.
   - Тебя-то за что посадили, а? Очнись, малой! - голос для мужчины был несколько писклявый, в нем то и дело прорывались сварливые нотки.
   - Я н-не знаю, - почему-то испугано ответил Серый и закашлялся. Во рту было горько и противно.
   - Че ты такое бормочешь?
   - Извините, я просто задумался.
   - Ясное дело. Тюрьма - самое место, чтоб задуматься. Хотя, вообще-то, раньше думать полезней бывает. Для здоровья, хе-хе.
   - Но я не виноват, у меня и времени не было. Чтобы подумать. И я же не знал... - Серый запнулся и замолчал.
   Видимо поняв слова Серого по-своему, сокамерник сказал.
   - Иди-ка, сядь поближе. Шепчешь там что-то, ничего не слышно.
   Серый послушно поднялся и сел рядом с сокамерником. Мужчина выглядел довольно упитано, в полумраке тускло поблескивала обширная лысина. Одет был в темный костюм, цвета которого было не разобрать в отблесках далеких факелов. Судя по выражению лица, собеседник сильно обиделся на весь белый свет. Оно и понятно. Тюрьма. Унылое место, если быть откровенным, как ни посмотри. После всего произошедшего Серому она оптимизма тоже совсем не добавляла. С того самого момента он постоянно паршиво себя чувствует.
   - У тебя как, тоже без шансов или еще вынюхивают? - спросил унылый собеседник, как показалось Серому, с ноткой сочувствия в голосе.
   - В каком смысле?
   - Приговор уже вынесли или нет?
   - Нет, я задержан для выяснения. Возможно, меня подставили...
   - Тебя подставили, а ты не уверен?
   - Я ему жизнь спас! - запальчиво возразил Серый, хотя у него самого такой уверенности не было и в помине.
   - А мне вот кранты. Смертник. Жду казни. И за что? Тоже за доброе дело. Нет, добро делать себе дороже, поверь, пацан. Я ведь маг. Магистр Риб, ты ведь наверняка слышал?
   - Н-нет...
   - С окраин, наверно?
   - С Релаумской дороги, а до того...
   - О, какая глушь. Ну, в наших делах ты темнота. Меня здесь каждая собака не то, что знала - боялась. Многие королевские сановники готовы были руки целовать. За советом или еще зачем - ко мне. Мой Бог - страшный Бог, но без него же никуда. Власть, деньги, сама жизнь - все ему подвластно. Ну, жертвы требует, так без этого ни один хороший бог не обходиться. А мой, какой уж есть. Кровь любит. Я же подневольный, он мой владыка. А ему ведь ещё и подавай самое дорогое.
   Женщина у меня была. Красивая. А он её в жертву потребовал. Ну, я и взбунтовался. Требуй что хочешь, но её не тронь. Когда я еще такую же найду? Старею, вид совсем не тот стал, лысина, знаешь ли. А она молодая, но меня любила по настоящему, не за власть и деньги. И я её любил. Хотя тоже изменница. Сюда навестить ни разу так и не пришла.
   Мой Бог, Трост. Впечатлён? Бог коварства, неужто не слыхал? Вот он, ни словом не предупредив, все мои прежние жертвоприношения на всеобщее обозрение и выставил. Гад! А власти в Арзаруме у нас чародеев и вовсе не жалуют, от смертных простых никакого отличия не делают. А ещё вольный город называется! Тьху. Мы ведь не просто так, мы же служим. У них солдаты служат, на войне тоже убивают, так им награды. А нас, как простых обывателей, судят. Закон один. Сволочи. Знал бы - не стал её защищать. Даже не навестила. В пояс бы сейчас кланялись. И прокурор, и вся свора.
   Риб мелко затрясся. Серый не мог понять, то ли он рыдает, то ли это истерика. Жалость к самому себе подкатила к горлу. Ведь он сам совершил огромную глупость. Его никакой злой бог не заставлял, все сам.
   - Чего молчишь? Презираешь меня? Все вы чистенькие, а как копнуть... - во взгляде мага горела ненависть. Но она почему-то вызывала у Серого не страх, а жалость и скорее брезгливость.
   Ему захотелось доказать, что он не презирает толстяка, ничего подобного. Что он и сам виноват не меньше.
   - Я... Ничего подобного... Я хотел сказать...
   Риб словно сморщился и постарел, злость в нем пропала, и
   он стал еще более жалким.
   - У меня еще хуже было. - Серый почувствовал, что ему надо выговориться. Рассказать все. Объяснить, что он не виноват, не знал.
   Риб поднял на него свои тусклые глаза, и Серый, захлебываясь словами, начал лихорадочно говорить.
   *
   - Арбалет лежал прямо под рукой. Я же хотел им просто помешать, убить человека ни за что. Чтобы они не успели ничего сделать, пока не вернется Арм. Керол с таким презрением на них смотрел. Сказал, что за него отомстят, что их не остановить, и что правду не утаишь. А напавшая четверка трусливо, с большим трудом, удерживала его в углу зала. Дожидались своего дружка с арбалетом.
   - Так это были полицейские? - уточнил Риб.
   - Но я то не знал!!! И все равно это подло, так нападать на одного. Он, может, и не виноват вовсе, а его убивать сразу!
   - Но ведь ты теперь здесь, а он где? - снова перебил Риб Серого.
   - Просто так вышло, мы не ожидали... Все произошло как-то быстро. Стража хватала всех подряд.
   - Ты рассказывай по порядку, не перескакивай.
   - Так ведь вы сами же, - Серый привычно перешел на вы. Риб был лет на сорок старше него.
   - Рассказывай, не буду я тебя перебивать.
   - Я хотел только задержать, помешать им. Чтобы его не успели убить. Керола я имею в виду. Ну вот я и взял в руки арбалет. Предохранитель снял. И направил на нападавших. А потом... а п-потом крикнул: "Не двигайтесь, стрелять буду!" Все сразу замерли. Больше всего, наверное, удивились наши вышибалы. Глот сделал такие глаза... Я подумал, что он сейчас со стула свалится. У меня сразу же мелькнула мысль, что я делаю что-то не то. Захотелось быстро все вернуть обратно или арбалет на пол бросить. Но было поздно. Нападавшие не растерялись. Вернее растерялись, но не все. Белоголовый как-то так незаметно сменил позу и теперь был лицом и ко мне, и к Керолу. А главный вместе с еще одним, те да - растерялись. Второй так жадно глотал ртом воздух. Я подумал, что его приступ хватит.
   - Ну, ты совсем глупый. Направляешь на полицейского арбалет, а потом беспокоишься о его здоровье. По-моему перебор, как думаешь?
   - Я же не хотел их убивать. Они сами. И то, что они полицейские я не знал. Я же говорю, что хотел задержать и не дать никого убить, до возвращения Арма.
   - Верю, верю. Полицейские такие скоты, всегда сами нарываются.
   Серый был сбит с толку, но Риб больше ничего не говорил. Только терпеливо ждал продолжения истории. Молчание затянулось, и Серый нерешительно продолжил потухшим голосом.
   - Во всем виноват толстый полицейский. Когда я ещё раз сказал "не двигаться", он развернулся и с криком "Ах ты гаденыш!" бросился ко мне. Я испугался. У него были такие глаза. Даже если бы я не стал стрелять или бросил арбалет, он бы меня убил. Нажав на спуск, я увидел, как стрела воткнулась ему чуть ниже шеи. И он начал оседать на пол.
   - Болт.
   - Что? - не понял Серый.
   - Арбалет стреляет болтами.
   - А, да-а. Белоголовый что-то такое тоже начал делать. Он, странно и неуловимо двигаясь, стремительно приближался ко мне. Я в ужасе подумал: "Сейчас он будет рядом! Мне конец!" И начал давить на курок, стараясь попасть в него.
   - Так арбалет был многозарядный?
   - Нет, только двух. Но я попал второй стрелой тоже. Точнее болтом. В бедро белоголовому. Тут-то на них на всех и набросился Керол. Я даже не сразу понял, что два оставшихся полицейских уже мертвы. Он их так быстро. А белоголовый отбивался. На меня он даже не смотрел, когда понял, что арбалет пуст. Оперся боком о стол и все равно отбивался. Как он вообще на ногах умудрялся держаться - не понимаю. Дрались они долго. Мне так показалось. Раненый всё выдыхался. Арма по прежнему не было нигде видно. И Грата. Я хотел закричать: "Не убивай его!" Но не успел. Керол отвел меч белоголового, и рубанул того наискосок от шеи до самого бедра, буквально разрубив тело надвое. Меня сразу стошнило тогда. Жуткое зрелище.
   А затем в двери громко ввалился еще один. В такой же одежде, как и у остальной четверки. С арбалетом. Увидел, что твориться в зале и тут же обратно сбежал. Даже стрелять не стал. Морда у него была глупая, как у пьяницы. Вообще на полицейского не похож. Они все походили больше на бандитов, чем на стражей порядка. Керол его догонять не стал, не знаю даже почему.
   - Выходит, Лозакос мертв. Надо же, как нелепо иногда умирают легенды.
   - Какой Лозукос? - переспросил Серый.
   - Лозакос. Крутой был страж. В Арзаруме его каждая собака его знала. Особенно если темными делишками занималась. Теперь там наверху некоторые, наверняка, знатные пирушки закатывают. А этот Керол тебя вообще на руках носить должен. "Белоголовый". Да он в одиночку десяток таких, как эта шпана из Центрума, положить мог. Конечно, если его не заставляли их живьем брать. Один такой был на весь Арзарум. Сволочь изрядная, но честный.
   - Вы его знали? - удивился Серый.
   - Я с ним не встречался, но наслышан. Спец по магам. Весь такой крутой. Нахамит какому-нибудь магу при задержании. Того потом отпустят и он мстит обидчику. Сколько раз этого Лозакоса мордой в дерьмо макали. Понижали в звании раз сто, наверное. Пока чинуши сыскного отдела не разберутся, постоянно у какого-нибудь тупого служаки в шестерках ходил. Полиция - сплошная бюрократия.
   - Это как так?
   - Забудь, - Риб задумался. - Два копа, - бормотал самому себе служитель темного бога. - Нет, ни черта не выйдет. Счастливчик ты, Серый. Хоть и дурак, вообще-то. Ни в чем тебя глупого не подозревают. Если никакие зацепки не всплывут, то, может быть, и вовсе отпустят.
   - А Керола вы тоже знаете?
   - Обыкновенный аферист. На Центрум лапы наложил и воображает себя местным бароном.
   У бедного юноши от этих слов внутри всё сжалось. Описание, данное Рибом, не походило на образ Робин Гуда, который сформировался о Кероле у Серого в голове.
   "Зачем только я встрял во все это!?"
   * * *
   Кабинет начальника главного отдела тайной службы в Арзаруме был не то, чтобы чрезмерно роскошен, но и далеко не скромен. За огромным столом в удобных креслах сидели двое. Это был сам начальник Бъерк и оперативник отдела расследований Фарт. Разговор шел не простой.
   - Вы понимаете, Фарт, насколько важное и не простое задание вам предстоит? - Бъерк угрюмо смотрел на подчиненного.
   - Да ваша честь! - Фарт так и излучал рвение. Ему предстояло первое самостоятельное задание. У него не было до сих пор ни одного проваленного дела. Однако почти все лавры доставались старшим следователям. Теперь же ему представлялся не просто шанс. Такое громкое дело могло вознести на невиданные служебные вершины, до которых другим придётся добираться многие десятилетия.
   - Ни черта вы не понимаете, оперативник Фарт! Смерть Лозакоса - огромная потеря для нас. Но Релаумская дорога - не то место, где можно легко добраться до правды. А правда про это дело нам очень нужна! Вам предоставляются широчайшие полномочия в расследовании, но запрещены любые силовые методы в Релауме. Вы умны, потому вам предстоит извернуться и узнать, что там произошло, во что бы то ни стало. Найдите не местных свидетелей. Эти чертовы контрабандисты поют как соловьи, если на них правильно надавить. Их там просто не могло не быть. Остается проблема найти именно того, кто что-то видел. А найти их порой сложнее, чем этого проклятого Керола! Не мне вас учить. Ясл заметил на месте убийства немало людей, но мало кого рассмотрел в спешке. Никого не опознал. Зато хоть один живой и надежный очевидец. Берите его и на месте ищите других свидетелей. Обращению с местными вас учить не надо, надеюсь? Если вместе с информацией, вы добудете нам еще одну гражданскую войну, то вам вручат совсем не орден. Вам ясно?
   - Да ваша честь!
   - Проверьте магическую линию. Такую грандиозную засаду мог организовать именно маг. Потому что, если не маг, то там должен был ошиваться не один десяток головорезов. Тихо такую ватагу в подобную глушь не протащишь. Не тот человек Лозакос, чтобы такое проглядеть. Ройте землю, но добудьте мне все детали. Если мы теряем оперативника подобного уровня, то должны знать, с чем столкнулись. При первом же признаке божественного вмешательства рапортуйте. Если малые боги пошли на конфликт с королевской властью, значит дело совсем плохо. Вы действительно осознаете всю сложность ситуации?
   - Да ваша честь! - Фарт действительно только сейчас осознал, почему дело дали именно ему, а не какому-то старому служаке. Похоже высокое начальство уверено, что шансов для удачного расследования мало. А Фарта просто никому особо не жалко, все шишки за провал со спокойной душой можно скинуть на него. Признание его былых заслуг и способностей в этом деле стоит на втором месте. Или даже на третьем. Но и приз от этого только возрастает. А когда это его смущали трудности?
   - Мы задерживаем всех подозрительных, идущих дорогой из Релаума, - продолжал начальник. - Однако, это не тот контингент, который ходит через блокпосты. Да и ловить убийц, пожалуй, надо на границе с Канавой. Так что приступайте немедленно! И прекратите изображать из себя солдафона, - устало добавил Бъерк.
   - Один вопрос.
   - Слушаю.
   - При обнаружении божественного вмешательства можно применять силовые методы к местным гражданским лицам для выяснения деталей?
   - В случае обнаружения божественного следа, вы сообщаете об этом нам по всем доступным на тот момент каналам и медленно, осторожно... СО ВСЕХ НОГ мчитесь сюда!!! В Арзарум! Считайте свою жизнь в таком случае государственным сокровищем. Для доводов, подобных божественному промыслу, мне нужна ваша компетентность и ответственность лично! Для доклада на месте! Я упомянул про богов потому, что ситуация с этим убийством бессмысленна и в принципе невозможна. Но именно из за таких, на первый взгляд, непонятных мелочей, и разгорались Армагеддоны. Тем не менее ситуация вполне объяснима множеством приземленных причин. Месть мага, пожалуй, наиболее вероятная из них. Но я не хочу вас настраивать заранее на какие-либо версии. Нам нужна правда, и вы отлично умеете её отыскивать. Ожидаю от вас непредвзятости и вашей хвалёной результативности. Не буду вас больше задерживать.
   *
   Ни спать ни даже есть в промозглой темноте подземной камеры не хотелось, и Серый мучительно вспоминал события того злосчастного дня. Непонимающие и растерянные взгляды Нумара и Арма. Даже, вечно насмешливый и подкалывающий всех подряд, Грат не скрывал удивления. Радовался своему внезапному избавлению, похоже, один только Керол. Сразу после схватки он подошел и, положив руку на плечо бледного и заблеванного Серого, сказал только одну фразу.
   - Ты спас мне жизнь, парень. Спасибо, я такого не забываю. Отправляйся со мной в Арзарум и ты не пожалеешь!
   Серый уже жалел обо всём на свете. Но в то же самое время он понимал, что оставаться в харчевне для него не вариант. Надо бежать и лучше всего не в одиночку. Поэтому, когда Нумар сказал, что ему лучше исчезнуть из харчевни, а Арм с Граном озабочено кивали своими грустными мордами, он окончательно осознал, что сидеть тихо больше не получится. Пора двигаться дальше. Знать бы только еще куда именно.
   Нумар дал Серому приличную куртку и ботинки. "В счет зарплаты". И пару серебряных монет. Арм протянул кинжал в потертых ножнах и такой же пояс. Возможно, он чувствовал вину за оставленный арбалет. А еще они с Гратом отдали Серому золотой "за упыря". Так что парень внезапно разбогател.
   Все в харчевне смотрели волками на Керола. Арм и Грат переговорили с ним у стойки, однако выражение лиц не поменялось ни у них, ни у него. Опытные вояки никак не могли понять, кто он Серому. А также кто такой сам Серый, если честно, тоже.
   Да что там, Серый и сам уже не понимал кто он в этом мире: беглый раб, убийца полицейских или потерявшийся подросток. По всему выходило, что теперь три в одном. События пошли необратимой чередой и, похоже, все участники смирились с неизбежностью. Керол прихватил с собой пару полицейских лошадей. На одной из них и поехал Серый. Вторую нагрузили небольшим запасом воды и провизией. Выехали налегке и рысью помчались в Арзарум, чтобы добраться до дальней крайней харчевни к ночи. Не отставать от полицейского, убежавшего несколькими часами ранее, было очень важно. "Встречная облава не поспособствует благополучию путешествия", - как выразился Керол.
   Дорога вышла без каких-либо приключений. Серый рассказал, ставшую для него уже привычной, выдуманную ним в харчевне, легенду про своё падение за борт корабля. Всё остальное время Керол зубоскалил и рассказывал о своих портовых похождениях, а также нахваливал злачные места Арзарума. Город тысячи кораблей. Крупнейший порт и административный центр королевства. Пусть бывшая, но столица. Вольница для магов. Даже пираты, порой, умудрялись проскальзывать в него незамеченными строгим оком таможни. Если, конечно же, имели в городе покровителя. Порой в укромных уголках жемчужины Королевства Пикасто из рук в руки переходили состояния, равные годовому бюджету мелких стран. А девочки в кабаках такие, что вскружат голову даже аскету из плёмён северо-западных диких земель.
   Для Серого поездка была не из легких. Сказывался его куцый опыт езды верхом. Но жить хотелось больше, чем просить о привале. Ныть в таких обстоятельствах он считал недопустимым для нормального мужчины.
   Когда добрались до нужной харчевни, Керол предложил Серому сперва спешиться и пойти туда в одиночку. Если облава уже началась, то ищут именно Керола. Без полицейской лошади Серый не вызовет лишних подозрений, и его не тронут. В случае отсутствия опасности, Серому просто нужно будет вернуться за ним и лошадьми. В противном случае им придётся добираться в Арзарум порознь.
   - В таком случае в любом кабаке Центрума у бармена спроси про Серого. Что, не слышал про Центрум? Это крупнейший порт в западной части Арзарума. И он весь мой, - довольно усмехнулся Керол.
   - Нет, я другого не понял. Мне что, спрашивать о самом себе?
   - Я предупрежу кого надо, и тебя поймут, поверь. С таким-то редким именем.
   Серый про себя отметил, что имя у него, и правда, получилось очень странное для этого мира. А теперь оно, словно приманка для ищеек. Редкое имя для беглеца - не лучший выбор. Особенно, если срываешься от властей.
   В харчевне было все спокойно и Серый вернулся за Керолом, поджидавшим за ближней опушкой. Они быстро сняли комнату, перекусили и завалились спать. Утром их ждало продолжение гонки со временем и неумолимо приближающейся облавой. Но все было зря и, как оказалось, они уже проиграли.
   Потому что дальше был мост. И Серый опять пошел вперед на разведку, где его схватила стража. Судя по количеству арестованных, которых колонной вели в Арзарум, хватали всех подряд. Серому закралась мысль, что непростые полицейские погибли в харчевне. Ой, не простые. И он к этому причастен. Точнее замазан по самые уши. Отчаяние всё сильнее охватывало его и путало мысли. "Лучше бы уж меня считали беглым рабом!"
   * * *
   Фарт спокойно обдумывал варианты действий, сидя в своём маленьком и скромном, но зато отдельном кабинете. Дело сложное. В лоб не взять. Местные почти наверняка будут цедить правду по капле, умалчивая самое важное. Если не причастны. А если они соучастники преступления, то из них и слова не вытянуть. Силу применять совсем нельзя. И как тут извернуться? Непричастность местных может многое упростить. Но исключать чье-то соучастие в преступлении на данном этапе нельзя. Пусть даже косвенное.
   Хожу по кругу. С упрямыми фермерами буду разбираться, когда добарусь на место убийства. Важно найти альтернативные источники информации. Поэтому надо перед отправлением получить максимум сведений от более разговорчивых свидетелей. Благо таких уже полтюрьмы насобирали. Идеальные свидетели это караванщики, прошедшие через харчевню в Канаву до инцидента, а вернувшиеся уже после. Контрабандисты народ внимательный и разговорчивый. При правильном подходе. Аккуратно прижать, что-то пообещать, и расскажут всё, что не касается их собственных темных делишек. Могли они сами принять участие в убийстве полицейской группы? Нет. Но и тут нужно все перепроверить.
   Так же важно выяснить все необычное, что произошло на Релаумской дороге до и после убийства. Составить список таких чрезвычайных событий и послать людей выяснить детали. Подготовка большой засады не могла пройти незамеченной и наверняка где-то кто-то прокололся и остались свидетели.
   А уж если в Релаум маг пожаловал, то и подавно. Эти высокомерные господа ценят свою жизнь превыше всего. Не зря на Релаумской дороге такая глухомань. Ни магической связи, ни толкового лекаря, ни надзора. Знают, что магия - приманка для упырей, которых, к тому же, этой самой магией никак не пронять.
   Когда двести лет назад поставили большой форт, то он, помнится, и трех десятков не простоял. Потому что маг внутри сидел. И никакой усиленный гарнизон не помог. Через месяц вся округа так и кишела упырями, словно нищий вшами. Ни провиант подвезти, ни дров нарубить. Вывезли мага с боем и огромными потерями. Нечисти прилично перебили, а толку? Через десяток лет упырей едва ли не больше народилось.
   Нет, маги в Релаум ни ногой. Мог ли найтись среди них мстительный смельчак? Точнее, дурак? Маловероятно. Мог он устроить засаду, ни разу не засветившись? Совсем уж невозможно. Учитывать подобный ход событий, конечно, следует. Но именно как наименее вероятный вариант.
   Предположительно нанятые магом головорезы, на первом этапе расследования приводят нас к варианту с большой ватагой. А значит должны быть следы их прибытия и перемещения по Релаумской дороге.
   Керола преследовали, заманив в тщательно спланированную ловушку. Отрезав его от города. Ожидать погони он не должен был. Если секретная операция полиции привела в засаду четырёх офицеров, то это выглядит, как признак вмешательства влиятельного мага. Про операцию знали немногие. Уличные надзорные, не брезгующие мздой, к этой информации допущены не были. Утечки на первый взгляд исключены, но надо получить все отчёты групп, которые участвовали в подготовке и выполнении операции.
   Что ещё? Мог инцидент стать результатом случайного стечения обстоятельств? Мог. Но не с Лозакосом. Не тот уровень. В харчевню все участники отряда вошли без единой царапины. Стычек с упырями не было. Немного уставшие от бешеной скачки со сменой лошадей. Керол, не подозревающий о западне и близкой погоне, берег своего коня. Его догнали быстро, и усталость не могла серьезно сказаться на действиях группы.
   Так это выглядит в описании Ясла. Единственный выживший. Почему ему дали уйти? Если это тщательно спланированная засада, то оставлять столь ценного свидетеля - огромная глупость. Он сообщник? Его проверили очень серьёзные люди с применением магии. Задержка в конюшне преступна, но она не является следствием сговора, а есть результат разгильдяйства. Обман тут исключён. Значит что-то пошло не так, и бандитам понадобились все силы внутри зала? Но в харчевне были только трупы полицейских. Даже раненых преступников Ясл не заметил. Только Керол, стоящий над телами убитых, с окровавленным мечом. Притаившиеся в темных углах зала арбалетчики, могли быть Яслом в спешке не замечены. И всё же никаких сведений о других участниках столкновения нет.
   Всё говорит о трагической случайности или преступной халатности. Или же Керол получил какие-то возможности, позволившие ему в одиночку справиться с полицейской бригадой. Во главе с лучшим оперативником, в том числе неплохо защищённым от некоторых атакующих видов магии. Про физическую подготовку и боевой опыт даже говорить не стоит. При всём при этом Лозакос был разрублен надвое. Как так!? Керол не слабак, но против Лазакоса он щенок. "Взять живым" - бич всех полицейских. Но Лозакос его легко бы переступил. Жизнь дороже, да и сам он ценнее любых Керелов в любом виде. Он это отлично знал, а к взысканиям привык больше любого другого офицера.
   Ничего не клеится в этой истории. Чем внимательнее её обдумываешь, тем больше противоречий и несуразностей выплывает. В версию с засадой это просто никак не лезет. Похоже на вмешательство внешней силы. Не исключено, что случайное. Такое никак не утаить. Надо отдать распоряжения дознавателям собирать свидетельства у задержанных по поводу места преступления. До, во время и после происшествия. А самому спешно мчаться в харчевню. Надо как минимум провести осмотр тел.
   Получу отчёты о подготовке и проведении операции по задержанию Керола, список магов, проходивших по делам, которые вел Лозакос, и сразу же отправляюсь. Заодно надо поторопить дознавателей, чтобы можно было взять протоколы первичных допросов с собой в дорогу.
   - Писарь! Три бланка приказов! И бегом ко мне!
   * * *
   Мысли Серого метались между мучительным вопросом, зачем он влез с арбалетом в непонятную разборку, и попыткой спешно придумать новую правдоподобную историю своего появления на мосту. Рассказ о его падении с палубы в реку вызывал смех даже у тех, кто относился к нему с симпатией. Полиция такому не поверит и подавно. Но ведь теперь он не обязан придавать правдоподобия своему фантастическому вояжу через Релаум. Но о нем же можно вообще не упоминать! Это в харчевне занли, что я явился в потемках из леса с упырем на хвосте. Надо придумать незамысловатую историю с чистого листа. Где нет упырей и чудесных спасений, а есть путешествие из канавской глухомани в лучший город королевства Пикасто - славный Арзарум. Чтобы заработать денег простому парню без ремесла. Сначала от границы шел с обозами, а под конец пути уже сам по себе. Потому как обозные просили немалых денег за защиту от упырей, а места начались тихие и спокойные. Ничего подозрительного не видел. Ночевал в "Топоре", в харчевню "У бога за пазухой" даже не заходил. Ничего не слышал, ничего не знаю. Отпустите, дяденька, в Арзарум. Всё, вроде бы, просто и придраться не к чему. А как оно обернётся, попробуй, угадай? Ведь наверняка не отпустят, проверять станут. Ох и влип же я в историю.
   "Зачем я за тот арбалет схватился?" - эта мысль никак не отпускала Серого, занозой выжигая мозг. - "Всё только налаживаться начало. Похоже, застрял я в этом мире надолго. И ещё большой вопрос, сумею ли выбраться из этого подземного мрака".
   Возможно, Серый сказал это вслух или у него вырвался сдавленный стон, потому что Риб снова заворочался и закряхтел.
   - Что, думаешь, как бы жил припеваючи, не сделай свою роковую глупость? Тебе ведь теперь пути назад нет. Даже если выкрутишься поначалу, - сухой смех прозвучал, как кашель. - И мне пути назад никакого не видно. Всё бы отдал ради того, чтобы вернуться в свой замок в самом престижном районе Арзарума. Но провидение глухо к мольбам таких, как мы.
   Серый с острой тоской вспомнил дом. Мама всегда спрашивала: "Как школа?" Пока не поступил в колледж. Тогда она стала спрашивать: "Как колледж?" Словно боялась, что рано или поздно я с этой школой или колледжем чего-нибудь сделаю. Зато собака Бони всегда больше всех радовалась. Или просто больше всех свою радость демонстрировала. Отец, приходящий с работы под самый вечер всегда спрашивал что нового. А у меня почти всегда нечего ему было рассказать. Что-то не считал нужным, а порой ничего нового не происходило. Теперь, даже чересчур, много нового, вот только как об этом рассказать отцу?
   Они все решат, что я утонул. Но не будут в это верить до конца. А я никогда не смогу их успокоить, не смогу сообщить, что жив и здоров. Уж точно не из этой проклятой тюрьмы! Надо что-то делать. А то, не только о здоровье, но и о самой жизни придётся забыть.
   В коридоре раздались шаги, и к решётке подошёл охранник с ключами.
   - Эй, пацан! Задержанный на Релаумской дороге, выходь! К дознавателю тебя кличут.
   * * *
   По низким каменным коридорам и неудобным винтовым лестницам они поднимались всё выше. Серому казалось, что он шагает в непроглядный мрак. Факел охранника едва выхватывал из окружающей тьмы маленький круг света. Играя неверными отблесками на влажных камнях стен, чадящее пламя делало окружающую темноту ещё чернее. Однообразие подземных переходов скрадывало расстояния, и подъём растерянному пленнику начинал уже казаться бесконечным. Изредка душную и промозглую темень впереди разрывал свет факелов на стенах. Пару раз, непонятно откуда, прорывались едва живые лучики солнца. Или это слабый лунный свет?
   Когда подъём закончился и Серого завели в тесную каморку без окон, он вздохнул с облегчением. Тут было гораздо светлее и уютнее, чем в каменных кишках позади него за дверью. Стол, стул и лавка - вот и вся мебель. Но после гнилой соломы на полу камеры и эта обстановка допросной казалось королевской роскошью. Тройка свечей на столе и ещё пара в углах возле лавки светили ровно, придавая помещению жилой вид. В остальном обстановка не радовала глаз. Однако отсутствие, каких либо инструментов для пыток, или тех же колодок с кандалами, немного успокоило бешено колотящееся сердце юноши.
   - С кем ты шёл по Релаумской дороге? - спросил его в лоб, невысокий сутулый человечек с цепким и злым взглядом.
   - Сам, - тут же ответил Серый.
   - Давай не начинать с вранья? По Релауму сами не ходят!
   - Шёл я до "Топора" вслед какому-то обозу. Но не вместе с ними. Батя говорил, что они деньги зря только содрать могут. А после "Топора" он велел не мешкать, а шевелить ногами. Места уже мирные. Можно не бояться.
   - Значит, имён знакомых или попутчиков назвать не можешь? - лицо незнакомца из равнодушного стало суровым, а газа, кажется, ещё злее.
   "Это он меня пугает? Или правда решил, что я и есть главный злодей? Самое поганое, что он, гад, прав. Я и есть главный убийца полицейских по собственной глупости!" - заметались мысли в голове Серого. Видимо на его лице это не отразилось, или же допрашивающий как-то по-своему расценил поведение затравленного юноши. Потому что он равнодушно продолжил, садясь за стол.
   - Тогда начнём по порядку. Я дознаватель Торва. Если вспомнишь чего или спросят потом, кто первый допрос снимал, то так и скажешь. Ко мне обращайся сейчас постоянно точно так же. А то забудешь сразу, как в камеру уведут. А забывать не советую. И особенно не советую врать. Не выпустят тебя отсюда, покуда все твои слова тщательно не проверят. Чем больше соврёшь, тем печальней для тебя будет следующий допрос. Уже в пыточной! Ясно?
   - Да, дознаватель Торва.
   - Смышлёный? Или бывал уже у нас? Про враньё тоже сообразил, чем чревато?
   - Мне незачем врать, дознаватель Торва! Мне на волю надо, деньги зарабатывать. Сезон не бесконечный, а меня дома с наваром ждут.
   - Ха-ха, старая шутка, но смешная. Будто бы кто-то из вашего брата потом домой возвращается. Или сгинешь, или приживёшься в Арзаруме, но в Канаву не вернёшься. Видал я вашего брата. Может даже чего домой с оказией передавать будешь. Но твою кислую физию родня уже не увидит. Особенно если будешь врать! Тогда тут в подвалах и сгниешь. Белый свет увидеть охота? Вот и не ври!
   Четверть часа Серый рассказывал свою историю, выдумывая ее почти на ходу. Важно было не только правдоподобно рассказать, но и запомнить свой рассказ. Если словят на вранье прямо сейчас, то пыточная тут же встретит Серого жаркими объятьями.
   Однако рано или поздно, но пыток Серому все же избежать не выйдет. Сколько времени надо властям Пикасто, чтобы узнать, отправлялся ли в дорогу и известен ли местному крестьянину Свиту из глухой канавской деревеньки Мелкие Хлебцы некий его отпрыск Орс? Все имена Серым выдуманы. Точнее взяты из рассказов друга Свита, как раз уроженца Канавы. Одно только название деревни - правда. Может хотя бы не сразу за шкирку возьмут. Но дальше что? Вся правдоподобность рассказа про путешествие позади обоза до самого моста - чушь. Главного ведь никто в этих Мелких Хлебцах не подтвердит. Потому что не было там никогда никакого Орса. Скорее всего, и Свита никакого там нет, хотя имя Серый выбрал самое распространённое для канавской глуши.
   Те, кто мог за него вписаться в этом мире и подтвердить выдуманную легенду, находятся в той самой злополучной харчевне, упоминание про которую сейчас для Серого само по себе уже смертный приговор. А расскажи он всю правду, так только приблизит свидание с палачом. То-то бы дознаватель удивился. Но лучше не стоит.
   "Так что, сколько мне жить осталось, отмеряет сейчас нерасторопность арзарумской милиции или стражи. А рыть они будут резво, раз всех подряд с дороги замели. Только то, что задержана огромная толпа народу, может немного замедлить проверку", - такие мысли бродили в голове Серого по пути обратно в камеру.
   * * *
   В камере царило полное уныние.
   - Меня завтра убьют. Повесят гады. Пришли, обрадовали! - Риб был мрачнее тучи, а голос его предательски дрожал, - Ты то, небось, отбрехался? Наплёл-то чего?
   - Сказал, что из деревни в Канаве.
   - Не удивил ты видимо дознавателя. Ну, это тебе до пыточной неделя отсрочки осталась. Помучаешься маленько и меня на том свете догонишь, - истеричный смешок Риба прозвучал дико и страшно.
   "Должен же быть выход! Почему я не маг?!"
   Дома, на Земле, Серый придумывал себе всякую всячину. Представлял, что владеет силой, что может захотеть - и сбудется. И надо сказать, был он довольно везуч. Нередко сбывалось. Случайность? Или просто он никогда не загадывал ничего несбыточного? А может как раз несбыточное никогда и не срабатывало? Как бы там ни было, а его везение закончилось в этом каменном мешке.
   Если бы только Риба простил его темный бог и вернул тому магическую силу. Ведь чернокнижник раскаялся и готов на все, чтобы избежать смерти. Серый и сам уже готов был дать магу сил, лишь бы это только помогло выбраться из этой холодной, кромешной тьмы. Без куртки и ботинок, выданных ему Нумаром, Серый давно бы уже окоченел в этом подземном склепе. Что они там, в Релауме, думают о нем? Даже Грату наверняка сейчас не до шуток.
   Риб издал странный хлюпающий звук. Серый испуганно обернулся. Он с трудом разглядел в полумраке лицо колдуна, бледное даже в отблесках далёкого факела. Было похоже, что Рибу вкатили клизму. Здоровенную, литров на пять или все десять. И ещё в глазах бывшего мага появился проблеск безумия. Неужели старик сошёл с ума от страха? Жуткий холодок пробежал по спине Серого. Сидеть с безумцем в подземной клетке - этого ему только не хватало.
   Риб нервно сглотнул и что-то просипел. Сперва Серый не расслышал, но колдун повторил ещё раз.
   - Надо попробовать, - озираясь по углам и странно косо поглядывая на Серого, он пошёл к решётке, - обмотай руки соломой и вот этой тряпкой, - велел Риб, показывая на примере, что и как требуется сделать. - Быстрей, пока не прошло! - истерично взвизгнул он, и вновь со опаской покосился на Серого. Юноша понял, что в глазах колдуна не безумие, а страх. А может и то и другое.
   "Точно тронулся", - подумал Серый, стараясь исполнять всё, что велел Риб, ни в чём не переча сумашедшему.
   Подойдя к решетке, маг вытянул к ней свои тощие руки со скрюченными пальцами и закрыл глаза, что-то невнятно бормоча. Полыхнуло так, что Серый на минуту ослеп. На него пахнуло обжигающей волной сухого воздуха. Проморгавшись после ослепляющей вспышки и дождавшись пока немного потухнут радужные круги перед глазами, он увидел, что стальные прутья, отгораживающие их нишу от коридора, исчезли. Они в буквальном смысле слова испарились. В решётке теперь зияла здоровенная круглая дыра трёх метров в диаметре. Пылающие жаром обрубки стальных прутьев, торчали по ее краям из стен, пола и потолка. Риб смотрел на Серого уже в каком-то абсолютном ужасе.
   - Ну, что дальше? - спросил маг шопотом.
   - Наверное надо выбираться?
   - Ага. Пошли.
   И они пошли. Но не в ту сторону, куда водили на допрос Серого.
   - Ты уверен, что нам сюда? Выход в другой стороне.
   - Нет, не уверен. Но в лапы к охране нам точно не надо. Хотя... - Риб снова как то странно посмотрел на Серого и даже приостановился. - Нет, сперва попробуем эту сторону проверить. Серый вздохнул с облегчением. Похоже, Риб не терял рассудок. Более того, у них появился шанс на спасение.
   Они торопливо бежали коридором, пока не упёрлись в решётку, перегораживающую проход. В ней была дверь. Но она была закрыта на пару огромных висячих замков. Риб плотоядно улыбнулся и вновь вытянул руки вперёд. Серый торопливо отвернуться, прикрывая глаза рукой. Спустя мгновение решётка исчезла в оранжевой вспышке, видимой даже сквозь закрытые веки. Переступив дымящиеся остатки решетки, узники заспешили дальше.
   - Ты уверен, что мы найдём выход? - снова с сомнением уточнил Серый.
   - Теперь да. Я же ведь не только решётки плавить умею. Теперь умею. Плавить, - истеричный смешок вырвался из груди мага. - Испарять!!! - бросив быстрый взгляд на Серого, Риб продолжал уверенно семенить вперёд, чем-то напоминая большую крысу.
   Последний факел возле двери, которую Риб развеял вместе с замками и решеткой, угас далеко позади. Их обступила непроглядная тьма. Раздалось бормотание Риба, и его волосы засветились. А также почему-то ногти на руках. Вид колдун при этом приобрёл жутко потусторонний. Зато стало светлее, чем даже от факела охранника. Темнота перестала мешать быстрому бегу по низким изгибающимся коридорам и больше не нагоняла прежнюю нерациональную жуть. Теперь жуть уверенно семенила рядом с Серым, сияя словно призрак. Не хватало только инфернальных завываний.
   Появились боковые ответвления. Когда после пары пропущенных темных провалов, Риб уверенно свернул в один из проходов в правой стене, Серый понял, что колдун выбирает нужную дорогу, а не ломится наугад. Они перешли с бега на быстрый шаг. В Сером стала крепнуть надежда, что они смогут вырваться на свободу.
   Риб словно бы совсем перестал бояться, что их догонят. К тому же он абсолютно уверенно выбирал дорогу, словно зная куда нужно идти. Может у здешних крыс спросил? Или у какой другой тёмной живности?
   Очень скоро Серый потерял счёт поворотам и развилкам. Он просто шёл за Рибом по пятам. Испарилась ещё парочка решеток, оказавшаяся на их пути. Эти были намного более ржавые и хлипкие, чем предыдущие. Последнюю они вдвоем с магом, пожалуй, смогли бы сломать даже голыми руками. За пару-тройку дней.
   Затем они оказались на дне захламленного колодца, с ведущими ввысь ржавыми скобами на грязной стене. Риб сразу же начал взбираться вверх. Серый старался не отставать. Высота была огромная, но усталости не чувствовалось совсем. Азарт побега и вкус надежды на избавление от жуткого будущего в руках палача пьянил и придавал сил. Вместе с тем, вновь обретший прежние силы, Риб вызывал у Серого огромное беспокойство.
   "Вовремя этот его темный бог простил мага. Словно в голливудском фильме - в последний момент вернул магическую силу. Но как бы Риб не решил на всякий случай и меня испарить. Характер-то у него припаскудный, как ни крути. Он теперь для своего бога маму родную не пожалеет", - Серому совсем не хотелось, из суровых лап властей, попасть в цепкие руки колдуна, который, к тому же, человеческие жертвоприношения своему темному богу считает чем-то само собой разумеющимся и вполне естественным.
   "Вымолил все-таки, старый хрен, прощение. Попугали и простили. Но мало ли какие ему испытания выпишут. Его бывшей возлюбленной точно не поздоровится. Жалко девушку. И никак ведь ей не помочь. Разве что компанию на жертвенном алтаре составить, чтобы скучно не было. Надо рвать когти отсюда и разбегаться с колдуном при первом же случае".
   После колодца было ещё полчаса петляний по узким и широким катакомбам. Один завал, разлетевшийся вдребезги, после заклинания Риба, особенно впечатлил Серого. При этом осколки разлетелись не дальше, чем на три-четыре метра, не задев Риба и Серого. Похоже магия в этом мире очень могущественная вещь.
   Впереди забрезжил свет. Солнечный. Это снова был колодец, но теперь далеко не такой высокий. Свет пробивался сквозь щели круглого люка вверху. Как оказалось - деревянного. Проходом, похоже, пользовались часто - железные скобы были гладко отполированы многочисленными касаниями рук. Люк находился в какой-то обшарпанной каморке посреди глухого переулка. Рядом находилось ещё несколько хлипких дверок. Выбравшись в переулок, они направились к недалекой улице впереди. Выйдя на брусчатку и оглядевшись по сторонам, Риб узнал местность, о чем тут же сообщил Серому.
   - Это Говейный Ряд. Окраина Арзарума. Ты со мной пойдешь или будешь искать этого своего Керола? - судя по выражению лица мага, ему, так же как и Серому, не хотелось дальше продолжать совместное путешествие. Юноше снова показалось, что Риб побаивается его. Оставаться с опасным колдуном, который то ли боится Серого, то ли почему-то не доверяет ему, совсем не хотелось.
   - Да, поищу Керола. Спасибо, что помог выбраться.
   - Тебе спасибо.
   - Ты бы с тёмными силами лучше завязывал, - Серому вдруг захотелось хоть как-то вспомнить про свою совесть или наоборот успокоить ее. - Не стоят человеческие жертвоприношения никакого могущества, - тихо добавил он.
   - Хорошо, - как-то нервно ответил Риб. - Я пошел?
   - Да, может быть, ещё увидимся.
   Риб резко кивнул. Развернувшись, он посеменил, не оглядываясь, направо по улице. Серый рысью припустил налево. Чтобы лишний раз не испытывать судьбу, он старался побыстрей скрыться с глаз темного колдуна. Все что мог сделать для абсолютно незнакомой ему девушки, он сделал. Теперь ему предстояло найти дорогу к Центруму.
   *
   Солнце стояло в зените. Улица небольшим уклоном сбегала куда-то вниз. Переулок, откуда они с Рибом только что выбрались, давно скрылся вдали за изгибом грязноватой улицы. Старые и порядком обшарпанные деревянные дома выстроились неровной чередой вдоль разбитых обочин по обеим ее сторонам. Из дверей нетвердой походкой курсировали, под завязку набравшиеся, личности средней степени потрепанности под стать окружающим домам. Видимо, вокруг были сплошные кабаки. Рядом же порт.
   Совсем не похоже, что тут можно найти красоток, которых так расхваливал Керол. Хотя, он что-то говорил, будто бы порт в Арзаруме далеко не один. Риб сказал, что это окраина города. Возможно, это именно один из портов и есть. Но какое вокруг все-таки захолустье.
   Охрана хватится нас быстро. Наверняка уже ищут обоих. Наш побег незаметным и тихим не назовёшь. Я города совсем не знаю, знакомых поблизости не имею, деньги все забрали при аресте вместе с кинжалом и поясом. Ботинки и куртку со штанами оставили и то хорошо. Но сейчас, в плотной полотняной куртке, здорово припекало. Лавок, чтобы спросить дорогу, никаких видно не было, а заходить во встречные кабаки, у Серого не возникало никакого желания. Даже трезвых прохожих пока что ни одного не попалось. И это в полдень, в солнцепек. Натуральная клоака. Но у кого-то спросить дорогу всё-таки нужно.
   Впереди показался перекрёсток. Говейный Ряд пересекался с более широкой и, с виду, респектабельной улицей. Дальше и сам Ряд тоже начинал выглядеть более презентабельно. У дверей кабака, расположенного прямо на перекрёстке, стоял первый трезвый мужик, задумчиво почесывающий бороду. Видимо решал зайти или
   нет. Серый поспешил задать вопрос, пока тот не успел решиться. Судя по местным, они в этом деле скорые на руку.
   - Уважаемый, отсюда далеко до Централа?
   - Может, до Центрума? Совсем дикий? Из Канавы, небось, недавно вылез? Может ещё и беглый? - ощерил мужик в наглой ухмылке щербатый рот. Его взгляд так и говорил: "Понабирают по объявлению!"
   - Да, вот только сегодня в городе. У меня с братвой встреча в Центруме. Мне эти названия без разницы. Потом сами в голову залезут, - попытался Серый подстроится под тон собеседника.
   - Встреча! Деловой!!! - заржал мужик совсем пренебрежительно. - Ну, малек, так и иди по Говейному пока через мост не перейдёшь. Там сразу налево и вдоль Соснянки по Портовому Тракту до самого конца. Как на площадь Семи Якорей выйдешь, так это вот самый центр Центрума и будет.
   - А Соснянка это что?
   - Река это, балда. Деловая, - и мужик снова заржал.
   - Спасибо добрый человек, - решил не пытаться выглядеть круче, чем есть Серый.
   - Ага, добрее видали. Вали уже! А то я, болтая тут с тобой, трезвым луну увижу, - и мужик уверенно рванул к дверям кабака.
   "Говейный ряд потерял в его лице последние остатки трезвого разума", - усмехаясь, прокомментировал про себя Серый.
   Идти оказалось только до моста намного больше часа. Несколько раз Серому навстречу попались небольшие отряды вооруженной стражи, которые не обращали на одиноко идущего юношу абсолютно никакого внимания. Злорадно усмехаясь, он даже начал подумыват, не уточнить ли у них дорогу к Центруму. Но решил не искушать судьбу такой откровенной наглостью. Везение не вечно.
   Дома вдоль улицы становились всё приличнее. Появилось много добротных каменных фундаментов. То тут, то там стали попадаться разнообразные лавки. Иногда Серый проходил мимо небольших площадей с маленькими базарчиками. Шикарного вида особняки прятались за заборами, или наоборот выбирались парадным фасадом прямо на мостовую. Город все больше приобретал какой-то курортный колорит. Это немного не совпадало в понимании Серого с образом портового района. Зато он начинал верить, что в местных злачных местах можно встретить тех самых знойных красавиц.
   Река Соснянка оказалась очень широкой, с великолепным мостом, соединившим ее зелёные берега. Вид с середины мощной арки с белыми мраморными перилами открывался великолепный. Множество то ли дворцов, то ли храмов, а может быть все вместе и вперемешку, возвышалось на отлогих берегах спокойной реки. Дальше по течению виднелась плотина, а за ней синела морская дымка. Едва слышный прибой, ещё больше усилил ощущение приморского курорта. На реке плавало множество барж. Гребных. Видимо из-за того, что мосты здесь не разводные, мачты не в ходу. Или их тут ещё не придумали? Было бы здорово стать первооткрывателем паруса. Хотя знаний Серого едва должно было хватить на что-то, вроде ладьи викингов.
   Совсем уже в приподнятом настроении Серый пересёк мост и весело прошагал мимо очередного отряда равнодушных стражников. Вспомнил, как первый встреченный им отряд, внезапно вынырнувший из переулка, заставил его сердце гулко ухнуть сквозь пятки на каменную мостовую. Серый весело рассмеялся. Никто его, похоже, не разыскивает. Риба судя по всему тоже. Это удобно, хотя и не очень понятно. Чудесное избавление кружило голову. Серго так и подмывало броситься вприпрыжку, по залитой солнцем улице.
   Вот и поворот на Портовый Тракт. Широченная улица с совсем уже шикарными до неприличия домами. И очень оживлённым движением: телеги, фургоны и кареты разных размеров, форм и расцветок текли беспрерывными потоками в обоих направлениях. Движение левостороннее, отметил Серый. И оно регулируется. Тут изобрести велосипед не выйдет.
   На жаре захотелось пить. Множество ярких лавок вокруг предлагало порадовать свой желудок едой и питьём. Отсутствие денег всё больше портило настроение. Неужели здесь нет возможности попить бесплатно воды? Серый ускорил шаг, стараясь быстрее добраться к цели. На площади Семи Якорей должно точно найтись местечко, где о нём предупреждены. Возможно, хотя бы там ему удастся напиться.
   Стражники рано или поздно начнут искать их с Рибом по приметам, а может быть даже по рисунку. Дознаватель Торва - глазастый малый и наверняка отлично запомнил лицо Серого. Сыск в Арзаруме, судя по всему, поставлен серьёзно. Цивилизация. Даже правила уличного движения существуют.
   Полчаса быстрой ходьбы, и улица стала снова меняться. Меньше стало дворцов, появилось большое количество каменных коробок с чадящими трубами или просто гудящих как улей. Промышленность? Лавок и базаров меньше не стало, а кабаков стало даже больше, чем раньше. Попадались великолепные строения, похожие на рестораны или даже целые отели. На их открытых трассах за столиками сидели и ели хорошо одетые люди. Ощущение курортной зоны не пропадало, несмотря на вкрапления чего-то похожего на промышленность. Ещё через пару десятков минут Портовый Тракт раздался в стороны, превратившись в огромную площадь. По центру ее кипел шумный базар. Но широкая полоса вдоль домов по кругу была заполнена круговоротом повозок и пешеходов. Порядка в движении на площади, по сравнению с Трактом, было совсем немного.
   Видимо, это и есть площадь Семи Якорей. Серый двинулся налево по кругу в поисках какого-нибудь злачного заведения. Искомое нашлось довольно быстро. Это был кабак, а может харчевня, Сломленный Якорь. С надписью на немного выцветшей вывеске и рисунком якоря. Почему-то абсолютно целого. Хотя как должен выглядет сломленный, а не сломанный якорь? Читал Серый пока слабовато, но, как он заметил ещё в релаумской харчевне, многие местные читали даже хуже него. Возможно какой-то ньюанс в названии от него ускользнул. Внутри заведения был небольшой полумрак. Как говорится, без шума и без драк. Чисто и просторно, особенно как для портового кабака. Большая часть столиков была занята. И к тому же большинство посетителей ели, а не пили. Хотя в такую жару пить - это удел, наверное, совсем уж пропащих личностей.
   "Например, обитателей Говейного Ряда", - пришла в голову Серому. - "Насколько может быть разным впечатление от разных районов одного города".
   Стулья у стойки пустовали. Хотя бармен, или корчмарь, или кто он там по местным традициям, был на месте и тёр стаканы. Стеклянные. И правда, цивилизация! Столица! Хоть и бывшая.
   Серый уверенно плюхнулся на один из стульев у бара, словно его карманы под завязку были набиты серебряными и золотыми монетами. Бармен вопросительно взглянул на него.
   - Я Серый, возможно мне что-то передавали? - вальяжно сказал переполненный впечатлениями парень. Он тут же вспомнил, что Керол велел спросить про Серого, а не представляться этим именем. Но решив, что и так сойдет, продолжал вопросительно смотреть на бармена.
   - Что пить будешь? - равнодушно спросил тот.
   Юноша почувствовал себя дурак дураком. Без денег и без малейшего понятия, что же ему делать дальше.
   - Забавное имя. Пожалуй, угощу тебя выпивкой, - продолжил бармен после недолгой паузы. - Пива или покрепче чего налить?
   - Фреш есть? - хмуро спросил Серый. Этот любимый утренний напиток караванщиков еще в харчевне сразу очень понравился юноше. Кисловатая смесь соков двух фруктов тонизировала даже лучше, чем кофе. Особенно после ночной беготни по залу с подносом или тряпкой. Правда стоил фреш сильно дороже, того же пива. Попробовать его удалось Серому всего пару раз, да и то лишь допив остатки.
   - Это Сломленный Якорь, шкет. Тут все есть. Чай не твоя деревня, - бармен наполнил большой стакан из толстого зеленого стекла. - Иди вон в тот уголок, не отсвечивай почем зря.
   Особого выбора у Серого не было, и он направился к указанному столику в темном закутке зала. Если его все таки ищут, то чем темнее, тем даже лучше. На него равнодушно поглядывали из-за соседних столиков, а большинство просто игнорировали. Когда Серый был уже на полдороге к цели, снаружи донесся раскатистый то ли гром, то ли оглушительный грохот, закончившийся басовитым звуком лопнувшей гигантской струны. Или скорее толстенного стального каната. Даже пол под ногами ощутимо дрогнул. Посетители начали ошеломленно оглядываться и громко переговариваться.
   - Это что за хрень еще случилась? - перепугано рявкнул здоровенный мужик за соседним столиком и, грубо оттолкнув замершего землянина, рванул к выходу. Примеру здоровяка последовали немногие. Серый решил, что ему самому тоже нет никакого смысла метаться и паниковать. Тут и так непонятного выше крыши, и странный далекий грохот погоды не сделает. Посетители оживленно обсуждали произошедшее событие, по-прежнему игнорируя, застывшего посреди зала юношу. Опомнившись, Серый поспешил наконец-то за столик, указанный барменом, чтобы не привлекать лишнего внимания.
   Устроившись на удобном стуле, он принялся потягивать фреш и осторожно осматриваться. Напиток оказался очень холодным. Видимо в подвале заведения ледник. А может здесь применили какую-то особую магию. После чудес, продемонстрированных Рибом, Серый не удивился бы существованию магических холодильников. В целом кабак был вполне респектабельным. Да и сам город шагнул далеко за средневековые рамки, какими их себе представлял обычный парень с Земли. Об освещении судить было сложно. Ни факелов, ни свечей, ни магических светильников в зале видно не было. Солнечный свет проникал в зал через небольшие окна и вполне справлялся с полумраком. Посетители давно успокоились после недавнего грома. Даже здоровяк вернулся, что-то недовольно ворча себе под нос. Еда и выпивка, похоже, волновала местных гораздо больше, чем непонятные звуки снаружи.
   Время все тянулось, фреш закончился, а ничего не происходило. Бармен словно бы забыл о Сером. Парень все чаще бросал быстрые взгляды в сторону стойки, с тревогой подумывая, не стоит ли еще раз напомнить о себе. Может Керол еще не предупредил о нем, а фреш действительно просто угощение? И потом еще платить заставят? С пустыми карманами в большом городе жутко неуютно. В голову лезет всякая чушь.
   Просидев как на иголках еще с полчаса, Серый внезапно заметил совсем рядом пацана лет одиннадцати, который направлялся к его столику. Как он появился юноша не видел, однако шел малец вполне уверенно именно к нему.
   - Напился? Дуй, давай, за мной, - нагло заявил мальчишка без малейших приветствий или каких-то других формальностей. Серый даже немного опешил от такого оборота событий.
   - Куда дуть? Ты кто?
   - Серый, не тупи. И не борзей.
   "Это я борзею?" - удивленно подумал Серый. Но спорить не стал. Раз сопляк знает его имя, значит - не случайный прохожий. Серый ожидал, что за ним придет лично Керол. Но теперь ему и самому это казалось глупостью. Видимо местные опасались ловушки. Судя по уровню недавней облавы, полиция здесь суровая. Чувствуя себя наивным лопухом, Серый послушно шагал за своим малолетним проводником. Проходя мимо стойки, он благодарно кивнул бармену, но тот даже не взглянул в его сторону. "Ну и черт со всеми ними! Конспираторы хреновы", - раздраженно подумал Серый и вышел в обжигающий зной главной площади Центрума.
   * * *
   Они бродили по базару в центре площади уже битый час. Один раз пацаненок купил пирожков и пару из них отдал Серому. Это было очень кстати. Вспоминать непонятную кашу, которой Серого накормили в подземной камере, было противно. Но сейчас его желудок, похоже, не отказался бы даже от безвкусной тюремной баланды. Судя по всему, именно непрекращающееся громкое урчание в животе у Серого, заставило его малолетнего проводника купить что-нибудь перекусить. Несмотря на кое-как утоленный голод, Серый начинал потихоньку закипать. Бесконечное кружение по торговым рядам действовало на нервы. Снова хотелось пить.
   - Долго еще нам по этой адской жаре бродить кругами?
   - Спешка в тему при ловле крабов. А ты чего такой резкий и нервный?
   - Сбежишь из лап стражи без копейки денег в кармане - поймешь. Я вообще-то совсем не уверен, что после такого отсвечивание моей мордой на этом рынке - сильно здоровое занятие.
   - Не ищут тебя - не парься. Керол был бы в курсе, если что не так.
   - Сейчас не ищут, потом будут, - оставил Серый последнее слово за собой.
   После упоминания Керола, он немного успокоился. А через несколько минут они выбрались из рыночной толчеи. Направившись к краю площади, они свернули на одну из улиц, бегущих вдоль моря. Серый успел уже здорово запутаться. Единственное, в чем он был уверен, что эта улица точно не Портовый Тракт. Быстро пройдя квартал, они свернули в переулок. Серый не пытался запомнить дорогу, а просто следовал за своим проводником. Еще немного попетляв, они вышли на другую не менее оживленную улицу. Каково же было изумление Серого, когда вскоре они вновь оказались на, хорошо знакомой ему, площади Семи Якорей.
   - Решил еще немного пирожков докупить? - ехидно спросил Серый. - Может быть, я пока в Сломленном Якоре тебя подожду? Там все таки попрохладней.
   - Ты только что из каталажки выбрался, а выделываешься, словно к мамке на хату дрыхнуть ходил. А что если за тобой дубье по пятам идет?
   - Это вы так проверяете, не следят ли за мной?
   - А ты тупой, - сказал пацан с довольной миной на лице. - Приживешься у нас. Наверное.
   - А ты не слишком ли умный по местным меркам? Как сам-то прижился-то? Не страшно, что плохо тебе будет, с таким-то умищем?!
   - Неа. Хуже, чем было, точно уже не будет!
   Внезапно их оживленную перепалку прервал какой-то мрачный тип. Впечатление от вполне приличной одежды портили безобразный шрам в пол лица и выбитый передний зуб. Такого не по одежке встречают. На обывателя мужик был совсем не похож.
   - Закругляйся, Медяк, хороводы водить. Дуй прямо на хату. Рысью!
   После этих слов парнишка, не говоря ни слова, тут же начал выбираться из оживленной рыночной толпы. Быстрым шагом он направился по улице, ведущей к морю и звукам прибоя. Звук волн уже не мог заглушить даже многоголосый базарный гам. Серый старался не отставать от мальчишки. Вскоре они нырнули под темную арку, ведущую в извилистый переулок. Переходя из одного двора в другой, они оказались в гулком туннеле, зажатом между глухими каменными стенами.
   Вынырнув из очередной подворотни, они внезапно оказались у дверей еще не старого трехэтажного особняка. У входа ошивалась пара мутных типчиков. Серому все меньше и меньше нравилась окружающая обстановка. На Земле с подобной гопотой он бы не стал связываться ни за что на свете.
   Внутри здания их встретил кряжистый одноглазый мужик с косматой головой. Медяка он сразу же отправил обратно в город, а к Серому приставил здорового амбала и велел им подыматься вверх по лестнице на третий этаж. И вот за одной из дверей посредине длинного, темного коридора на последнем этаже, наконец-то, обнаружился Керол собственной персоной.
   * * *
   И был он злой, как черт. К тому же чем-то сильно недоволен. От залихватской удали не было и следа. А ведь в харчевне она не покидала Керола, даже под мечами целой толпы арканумской стражи. Похоже, кто-то его сильно взбесил, или же не менее сильно напугал. А может быть то и другое одновременно?
   - Рассказывай, - хмуро бросил теневой хозяин Центрума. В таком виде он очень походил на крестного отца из фильмов про мафию.
   - У вас тут, в Арзаруме, вообще никто не здоровается, что ли? - оказанный холодный прием, Серому очень не понравился. Впрочем, люди из окружения Керола ему не понравились еще больше.
   - Это как с кем, - мрачно ухмыльнулся Керол.
   - Я видимо в число, заслуживших приветствие, не вхожу? Даже избавив тебя от больших проблем сперва в харчевне, а потом на этом гребаном мосту? В вашей арзарумской каталажке совсем не сладко, может ты не в курсе. И совсем не ты меня оттуда вытащил. Что вообще за встреча? Может мне сразу развернуться и уйти будет гораздо лучше? - говоря это? Серый в душе надеялся, что так оно и выйдет.
   - Заслужил, заслужил, - примирительно заговорил Керол. - Привет тебе и большое спасибо. Не бери в голову. Тут навалилось на меня внезапно всякое-разное. Рассказывай давай, как сумел так быстро выбраться. Как попал, я, вроде бы, в курсе. Умудрился сбежать? Герой! Я еще в харчевне приметил, что ты парень не промах, если ты понимаешь о чем я. - Керол улыбнулся Серому почти прежней широкой улыбкой. Хотя некоторая натянутость или даже вымученность в нем по-прежнему чувствовалась.
   - Один темный колдун помог, вот и умудрился, - и Серый не вдаваясь в подробности начал рассказывать историю своего странного освобождения. Керол мрачно слушал, изредка вставляя уточняющие реплики.
   - Решетка, говоришь, быстро расплавилась?
   - Она просто в буквальном смысле мгновенно испарилась.
   - Он плавил их одну за другой? Без всяких приседаний и поклонов? По пять штук в час? Совсем не отдыхая?
   - Ну да...
   - Дорогу он, значит, хорошо знал? Шли уверенно?
   - Сперва, вроде бы, он вообще не знал куда идти. А потом словно бы увидел дорогу. И дальше уже проходил развилки, не задумываясь. По подземельям мы не кружили и в тупик ни разу не попали. Назад возвращаться не приходилось. Просто выбрались наружу и все.
   - Хреново, - мрачнее тучи пробормотал Керол.
   - Почему?
   - Да это я так. Не люблю магов. Все они мутные и подозрительные. Никогда не поймешь, что затевают. А уж просто так, никогда ничего не делают.
   - Думаешь, что его ко мне специально подсадили?
   - А ты знаешь, это не исключено, - как то даже обрадовался Керол.
   - А зачем? Точнее, зачем дали сбежать?
   - Поди знай. Дальше что было? Что-то еще мутное магичил этот твой колдун?
   - Он не мой. Завал в одном месте разбил одним махом.
   - Да, жесткий тип.
   - Но я то место, где мы выбрались теперь точно не найду. Можно попробовать, конечно, но вряд ли. После бешеной гонки по катакомбам, я ничего уже не соображал. Мы вышли и тут же разбежались. Он направо по улице, я налево. Так вот и добрался до Семи Якорей.
   - Где ты вылез сейчас без разницы. Там наверняка дубья кишит больше чем крыс. Тебя, кстати, по-прежнему не ищут. Только колдуна этого, Риба. Видимо, слишком ты мелкая сошка для них, - усмехнулся Керол.
   - Так ты и без меня в курсе всех дел?
   - Всех - не всех. Но дубье тоже хочет вкусно есть. Если хочешь держать в кулаке всю тень Центрума, то самых шустрых и наглых ищеек и стражников лучше подкармливать.
   - А дубье это кто?
   - Да стража это и есть по-нашему, - ответил Керол, задумчиво потирая подбородок, - Тупые они потому что. Ладно, иди уже, тебе комнату покажут. Парни там нормальные, не обидят. Вечером посидим, повспоминаем наши подвиги на Релаумской дороге. Сейчас мне надо тут раскопаться. Куча проблем накопилось, в том числе и твоих тоже.
   - А как ты сам в Арзарум-то добрался?
   - Вечером поговорим. Реально целую кучу дел надо срочно сдвинуть с места. Так что вали отдыхать, не отсвечивай, - и Керол практически вывел Серого из комнаты за плечи в коридор. - Определи Серого в лежку к Гаду и Зеленому, - негромко сказал он громиле, поджидающему неподалеку, и захлопнул дверь.
   Серый обреченно вздохнул и продолжил плыть по течению. Однако направление ему все больше и больше не нравилось. Решив, что качать права пока не время и не место, Серый пошел за громилой к ступенькам скрипучей лестницы. Судя по всему, даже просто уйти из этой банды, ему теперь будет весьма непросто. Зря он сюда явился, но куда было деваться? Раз Риба уже ищут, то и его скоро тоже начнут. Какой-то беспрерывный бег с препятствиями получается.
   "Поесть надо было попросить", - запоздало подумалось Серому.
   * * *
   Пока спускались вниз едва освещенной лестницей, а затем петляли по совсем уже темным коридорам второго этажа, Серый обдумывал разговор с Керолом. Он пытался понять, почему тот был таким напряжённым. Его поведение казалось Серому, мягко говоря, странным и непонятным. Керол больше выспрашивал про возможности колдуна, а не про сам побег. Зачем ему нужен этот колдун? С другой стороны магия - вещь в хозяйстве полезная. Опять же эта полная уверенность Керола, что Серого не разыскивают. Стража у него, видите ли, прикормленная. А может он сам, тоже стражей прикормлен? Если его очень серьёзно и не очень вежливо попросили помочь в поисках колдуна, то станет Керол отказываться? Да уж, тут еще и не так запсихуешь. Но ведь он даже не спросил, в какую Риб пошёл сторону и где они выбрались наружу. Опять же, какая разница, в какую сторону пошёл колдун из неизвестного Серому места? Мог бы спросить, какому богу тот поклонялся? Однако если его попросили помочь в поисках колдуна, то сообщили про Риба гораздо больше, чем знает Серый. Странно. Все это очень странно. Ясно только одно - вся эта бандитская среда малоприятна, как ни крути. И чтобы остаться здесь, надо быть полным идиотом. Правда, бежать очертя голову тоже вряд ли стоит.
   "Ох и влип же я тогда, в харчевне! Теперь, похоже, что всю свою жизнь расплачиваться буду. Не исключено, к тому же, еще и весьма короткую".
   Они с громилой зашли в комнату, еле освещенную тусклым светом из маленького окошка под самым потолком. Сопровождавший Серого здоровяк, так же молча, ткнул пальцем на одну из трёх кроватей. "Хотя бы не двухъярусные. А то бы совсем казарма какая-то получилась. Добавить ещё орущего сержанта, и полное погружение. Может быть этот типчик немой?" Серый уселся на указанную кровать, а молчун тут же вышел, тихо притворив за собой дверь. "Жуть какая-то. Прямо замок графа Дракулы", - подумал Серый. Не став, ни раздеваться, ни разуваться, он лёг на койку и тут же крепко заснул.
   * * *
   Разбудил Серого какой-то сутулый парнишка с бегающим взглядом. За окном стояла кромешная тьма. Тесную комнату освещал лишь мелкий огрызок свечи в руках полуночного гостя.
   - Пошли в берлогу, тебя Керол зовет, - сипло бросил он Серому. Остальные две кровати по-прежнему оставались пустыми.
   - Куда? - сонно переспросил Серый, протирая заспанные глаза.
   - Вниз. В зал. Жрать.
   - Ага. Ну, пошли. Нормально выспался наконец-то. Теперь если ещё и хорошо поем, то у вас тут можно жить.
   - Если жрать и спать дают, то где угодно жить можно, - радостно осклабился щербатым ртом сутулый тип.
   - Это, знаешь ли, как кому. Тебя как зовут?
   - Нырок.
   - Пошли, Нырок,- вздохнул Серый, - Веди меня в вашу берлогу.
   Они спустились в огромный зал на первом этаже. Вокруг в полном беспорядке стояло или валялось множество столов, лавок, стульев и табуретов. Хорошо хоть мертвецки пьяных тел видно не было. В одном из ближних углов и дальше у самых дверей шумно веселились какие-то небольшие компании. Центральный стол был самым большим. Его освещал десяток оплывших свечей, стоящих в жалком подобии канделябров. За этим столом сидела еще одна группа людей во главе с Керолом. К нему-то и повел Серого сутулый проводник.
   - О, а вот и наш ловкач! - закричал значительно повеселевший Керол. Нырок тут же ускользнул в угол, к веселящимся товарищам. - Садись. Живот-то, небось, сводит? По себе знаю, какова на вкус баланда в Последнем Приюте. Это мы так подземные казематы Арзарумского Бастиона называем, - увидев недоумение на лице юноши, пояснил ему Керол.
   Серому освободили место рядом с тем одноглазым, который встречал его днем в холле. Дальше сидел сам Керол. Видимо косматый циклоп его правая рука. В отличие от атамана, одноглазый выглядел, как натуральный бандит. Он цепко рассматривал новичка своим единственным глазом, не забывая при этом обгладывать мясо с приличных размеров кости. Серый, под этим хмурым взглядом, почувствовал себя еще неуютней. Однако запах еды разбудил в нем зверский апетит. Едва сев за стол, он сразу начал высматривать, что бы такого съесть и желательно побольше.
   - В Упыриной Гати мы с ним навели славного шороху, - весело продолжал рассказывать Керол, - Когда у Серого в руках арбалет, на пути у него лучше не становитесь. Это я вам, братва, точно говорю. Уж до чего Известь был верткой и неубиваемой гадиной, а Серый его слету подстрелил. А перед тем первым выстрелом другого дуба наповал уложил. Ты, Серый, в курсе, что сейчас половина подпольных магов Арзарума за твое здоровье на радостях вусмерть напиваются? Хоть и не знают они тебя, но за смерть Извести тебе очень благодарны. Даже к гадалке не ходи. Сколько этот червяк людям крови попортил. Белая, въедливая тварь! Была. Эх, ловок ты, шельма. Надо тебя к делу пристроить. Что скажешь?
   - Это к какому? - последняя фраза Керола заставила Серого напрячься. Никаких дел ему иметь с этими бандитами очень не хотелось.
   - Смотря, что ты умеешь.
   В дверях послышался шум. Появилась небольшая ватага мужиков и двинулась к их столу, волоча с собой здорового парня. Заломленные за спину, руки не давали ему идти на своих двоих. Подойдя ближе, пришедшие поставили пленника на ноги. Но рук его так никто и не отпустили. Лицо парня оказалось избитым в кровь. Трудно было определить даже возраст бедняги.
   - Ага, Штиц! Добегался, предатель? - радостно воскликнул Керол. - Вот гляди, Серый. Этот гадёныш меня дубью сдал и в ловушку привёл. Да так ловко, что я и понять ничего не смог. Потому-то меня в одиночку дубье накрыло в твоей харчевне. А ведь другом звался. Считай, он тебя в это всё втравил. Что с этой тварью сделать надо, как думаешь?
   - Твой друг, ты и решай, - мрачно ответил Серый, дожёвывая здоровенный кусок мяса.
   "С такими раскладами снова в оборот попаду. И опять голодным останусь. Сами разбирайтесь", - нервно размышлял Серый. Но, судя по всему, Керол разбираться сам был вовсе не настроен.
   - За такое вероломное предательство даже убить мало! Но для тебя, мой друг, это отличный повод себя показать. Сейчас его к вон тому столбу привяжем, и ты его болтами, как следует, нафаршируешь! - осклабился Керол, радостно глядя на Серого. Весь его вид словно бы говорил: "И не благодари!"
   - Зачем мне его убивать? Он тебя предал, а не меня, - такой поворот событий Серому совсем не понравился. Он даже осторожно отложил остатки мяса и с опаской огляделся по сторонам. - Ты говорил, что маги мне должны быть благодарны. А ты мне совсем не благодарен? В харчевне и на мосту я тебя считай, что дважды от тюрьмы спас. А может и от смерти. Рискуя жизнью. А свободой на мосту все-таки поплатился. И вот, когда я сам выбрался из Последнего Приюта, ты мне сразу предлагаешь убить кого-то для тебя? Это такая награда, наверное?
   Керол помрачнел. У Серого внутри похолодело. Ему внезапно подумалось, что к столбу сегодня могут привязать сразу двоих. Этот матерый бандит наверняка имеет свои понятия о благодарности и чести.
   - В харчевне дубье меня бы разве что повязало. Потом мои орлы шустро вытащили меня на волю. То, что я Известь вынужден был порешить, мне только проблем добавило. Прибить этого предателя я прошу не в благодарность, а чтобы ты доказал мне свою верность. Но больно ты, Серый, мутный тип, как я погляжу.
   - Я к тебе в банду не набиваюсь. И на такие проверки не подписывался. Убивать связанного человека, которого первый раз вижу, я не хочу и не буду.
   - Ну и хрен с тобой! Тащите его в подвал, пускай помучается перед смертью.
   Сердце Серого бешено заколотилось, а на лбу выступил пот. Он весь напрягся и попытался привстать. Однако ватага развернулась и поволокла избитого к лестнице. На Серого никто больше не обращал внимание. Юноша облегченно вздохнул и перевел дух. Едва он успел сесть и немного расслабиться, как вдруг с противоположной стороны стола поднялся один из мужиков.
   - Керол! Ты, как я вижу, считаешь стычку с Известью и его преждевременную кончину обычной ерундой. Парнишка, подсобивший в этом деле, получается для тебя только помеха. Мы к тебе под руку пошли именно за этот, так сказать, подвиг. А для тебя он совсем ничего не значит. Ты, оказывается, предпочел бы на нарах попариться. Не знаю как Клин и Шерсть, а я со своими ребятами выхожу из твоей тени. Ты что-то совсем сбрендил после встречи с тем магом. Так что дальше пойдем, как и прежде, порознь. Слияния не будет.
   Во время этой речи, двое рослых парней, сидевшие рядом с говорившим, не спеша, поднялись. Озираясь, они стали настороженно следить за бандитами, сидящими за столом. У дверей также началось шевеление. Там кто-то шумно выбирался к выходу, переругиваясь вполголоса с остальными. Все трое быстро вышли из-за стола и в полной тишине направились к выходу. У дверей к ним присоединились ещё двое.
   - Ну и вали! - зло бросил им вслед Керол. - Одни, Серый, проблемы от тебя. Иди лучше спать. Завтра утром разберёмся, что с тобой делать. Раз не хочешь оставаться, то будешь выкручиваться сам как сможешь. Со дня на день тебя дубьё начнёт искать. Потом прибежишь назад ко мне, но второй шанс будет уже не тот. Совсем не тот. Если вообще будет. А попадешься дубью в лапы, так в Последнем Приюте сгниешь. Если все пытки вынесешь. Еще и про меня лишнего наболтаешь чего доброго. Но мне-то терять теперь нечего. Так что крепко подумай.
   Керол, выбравшись из-за стола, направился к лестнице. Ещё четверо, включая одноглазого, последовали за ним. Остальные разошлись кто куда. Большинство пошло к выходу. Серый остался за столом один.
   "Плевать, хоть наемся", - зло подумал Серый. Придвинув большую миску, он начал смачно жевать мясо с овощами, запивая немного странным на вкус вином. Мысли при этом в его голове крутились самые мрачные.
   * * *
   Фарт с раннего утра трясся по ухабам Релаумской дороги в жесткой казённой карете. Верхом было бы гораздо удобнее и быстрее. Но потерять целый день в таком важном следствии, он позволить себе не мог. А верхом на лошади не очень-то почитаешь. Вот и приходилось терпеть, отбивая себе пятую точку на очередной колдобине.
   Начали сгущаться сумерки. Впереди, наконец-то, показались огни крайнего, по эту сторону Релаума, постоялого двора, с хлестким названием "Топор". Фарту предстояло в нем и заночевать. Но выспаться вряд ли удастся. Надо порасспросить купцов, что слышно про убийство полицейского отряда. На местных, конечно, не надавишь, а вот купцы в таком деле борзеть не станут. Может, кто знакомый попадётся. Может, кто-то заметил разницу в поведении обслуги в корчме по дороге туда и назад. Может, чего прибыло или убыло. А может, кто с местными накоротке и узнал что-то важное. И если
   подход
   к такому человеку найти, то он, за прощение грехов своих прошлых, и со следователем информацией поделиться может.
   По дороге Фарт читал копии допросных листов. Закончив, он взялся за отчеты о подготовке операции по задержанию главы преступной группировки Центрума по имени Керол. Когда стемнело, Фарт обнаружил, что фонарь в карете никудышный, и чтение пришлось отложить. Но главное он успел. По допросным листам непонятных и подозрительных личностей набиралось десятка три.
   Половина из них релаумцы, которые, в одиночку или по двое, шли в Арзарум. Остальные из Канавы и еще одна пара из Трима. Релаумцев можно проверить по дороге, а вот сведения по остальным придется запрашивать через пограничников или даже по дипломатическим каналам. Эти проныры нередко окольными тропами идут через границу. А в Канаве чинуши такие бюрократы, что могут тянуть неделями, а то и вовсе не ответить. Мы-то сами им беглых рабов тоже через раз возвращаем. Однако дело серьёзное, наши дипломаты должны правильно сработать. Из Трима, пожалуй, быстрее всего ответят.
   Если бы на Релаумской дороге была магическая связь, то утром часть этих сведений догнала бы меня. Как же ломает всю систему государственной службы, это проклятое бельмо Упыриной Гати последи государства!
   Троих фигурантов предварительно легко проверить прямо в "Топоре". Ночевали или нет. Пожалуй, поспать удастся уже только утром в карете, по дороге к следующей харчевне. Отобью себе на ухабах все на свете.
   Однако утром Фарту предстояло узнать от взмыленного посыльного про побег из Арзарумского Бастиона. И в самом "Топоре" его ждал подарок, который заставит его спешить и гнать верхом, загоняя лошадей. Так что планам выспаться в карете суждено было остаться всего лишь несбыточными мечтами.
   * * *
   Выйти в город Серому не дали. Послонявшись по залу и выпив напоследок еще одну кружку вина, он решил подняться в комнату. Зал все больше наполнялся толпой ужинающих и выпивающих бандитов. Или воров, или кем они себя считают. Под их косыми взглядами, Серому становилось все больше не по себе.
   Поднявшись на второй этаж, он с трудом отыскал нужную дверь. Юноша обнаружил, что комната так и осталась пустой и к счастью не запертой. Улёгшись на койку, Серый начал прокручивать в голове сумасшедший поток событий, который подхватил его после стрельбы в харчевне. Похоже, этот неумолимый водоворот не отпустит его, пока не утопит. А тонуть Серому совсем не хотелось. Одна только мысль о возвращении в подземный мрак Последнего Приюта заставляла сжиматься все внутри.
   И все-таки от идеи остаться в банде Керола Серый сразу же наотрез отказался. То, что он успел увидеть, категорически ему не понравилось. Обстановка в банде совсем не предвещала долгой и счастливой жизни. А вот умереть здесь можно очень даже легко, и это если еще повезет. Одному бедолаге сегодня, например, сильно не повезло. Окружающие Серого бандиты вовсе не были невинными овечками. От любого можно легко получить нож в бок в пьяной ссоре, а то и в спину просто так. По-волчьи прожить остаток дней Серому очень не хотелось.
   К тому же была еще стража Арзарума. Или полиция, или дубьё. Как их ни назови, но дело своё они знали крепко. Чтобы словить Керола, они устроили сложнейшую операцию. Такую ловушку не каждая земная полиция организовать сумеет.
   Лучше было бы в харчевне посреди Релаума бегать с подносом и мыть полы. Там вокруг тебя хотя бы люди, а не откровенное зверьё, как в этом притоне. Но пути назад нет. Сейчас для Серого возвращение в харчевню Нумара так же невозможно, как попытка дойти пешком обратно на Землю.
   С другой стороны, почему собственно невозможно? Если повезёт вырваться из лап Керола, то рвануть в лес вполне приемлемый вариант. В харчевне, после убийства полицейских, для Серого, конечно же, самое опасное место на свете. Но в какой-нибудь соседней деревне ему спрятаться могут помочь. Если вспомнить странное отношение местных к Серому, а также их пренебрежение к королевской власти. А если откажут идиоту, то по заслугам. Главное, что полиции наверняка не сдадут, а просто прогонят. Тогда можно рвануть в Канаву. Хотя без документов на границе ему тоже делать нечего.
   Идеальным вариантом было бы найти законную работу в Арзаруме. Поднакопить денег, осмотреться и уже в более спокойной обстановке подыскать себе место получше под местным солнцем.
   Как ни крути, а вырваться из банды для Серого сейчас первейшая задача. А вот захочет ли Керол выпустить его живым большой вопрос. Как ни странно, но судя по сегодняшним событиям может и отпустить. Создается впечатление, что Керол почему-то не хочет убивать Серого. Возможно, после спасения жизни, подобная неблагодарность может подорвать его авторитет как главаря? Серому сложно было судить о нравах арзарумского дна.
   При этом он был уверен, что сильнее, чем он сегодня, пройти по краю невозможно. Разве что выбежать на улицу и начать во все горло звать стражу, тыкая пальцем в двери этого притона. Если его при этом не убили, то и терпеть долго не станут. Шанс уйти есть, и надо ним пользоваться, пока не стало поздно.
   Странным было еще и то, что Керол очень хвалил Серого за меткую стрельбу. Потому что кроме бокса, никаким спортом он раньше не занимался. Стрелял в тире из воздушки по ржавым мишеням, и то раз в год. К тому же не проявляя малейших снайперских талантов. Так, попадал изредка.
   Арм с Гратом его тоже расхваливали за упыря. Даже свой законный золотой ему отдали. Сейчас бы ему эти деньги очень пригодились. Но с упырем хотя бы боксерские навыки пригодились. По всему выходило, что в стычках с довольно сильными противниками Серый выходил, если и не чистым победителем, то уж точно живым и можно сказать почти здоровым. Не многим местным это удавалось. Плохо было то, что все эти так сказать подвиги - дело случая. Парень не питал иллюзий и оставался далек от мысли, что сможет повторять нечто подобное снова и снова.
   "Завтра надо твердо стоять на том, что хочу уйти. А когда вырвусь из этой бандитской клоаки на свободу, буду решать по обстоятельствам. Можно, к примеру, матросом наняться. Порт все-таки!" - приняв такое решение, Серый немного успокоился. Он понял, как сильно пребывание в банде давит на него. Почти так же, как пребывание в подземельях Арзарумского Бастиона. То же чувство ловушки и безвыходности.
   Серый никак не мог сам себе объяснить, чего он ожидал от встречи с Керолом. Однако реальность его откровенно пугала.
   "Похоже Керол не готов убивать того, кто спас ему жизнь. На этом можно выехать. Если задержаться, то вырваться будет все труднее. Замажут сразу во всех возможных кровавых разборках, как сегодня с этим бедолагой уже пытались. Потом начнут говорить, что я слишком много знаю. Это только кажется, что после убийства полицейских, падать больше некуда. Сейчас я перед властями бандит бандитом. А оставшись тут и участвуя в их темных делах, я перед самим собой стану последней тварью".
   Развернувшись к стене, Серый попытался заснуть. Вокруг стояла кромешная темнота. Слабые отзвуку гулянки едва доносились снизу. Уже задрёмывая Серый услышал, как в комнату ввалилась пара бандитов. На стене перед глазами юноши заплясали отблески свечи. Серый недовольно оглянулся, щурясь на полуночных гостей.
   - А, новенький! - заорал один из двух довольно молодых парней. Оба были сильно навеселе. Первый, не дожидаясь ответа, тут же плюхнулся на одну из кроватей и громко захрапел.
   - Что, обживаешься? - второй не спеша поставил свечу на один из трех сундуков и начал стягивать сапоги.
   - Заснуть пытаюсь, - буркнул Серый. Он сообразил, что и сам не снял ботинок. Однако ему показалось, неудобным встать и разуться. Наверняка сейчас это будет выглядеть глупо с его стороны и обязательно вызовет насмешки бандита. Поэтому он крепче закрыл глаза и попытался снова заснуть.
   - Хорошее дело, - задув свечу, второй шумно заворочался, устраиваясь на своей кровати. Вскоре затих и он. Серый в очередной раз отметил, что в местной бандитской среде представляться не принято. Развернувшись поудобнее на твердом лежаке, он вскоре заснул, несмотря на раскатистый храп по соседству.
   * * *
   Утром Серого разбудил одноглазый. Оба его соседа ещё мирно спали. Спустившись вниз, он увидел Керола, одиноко сидящего за центральным столом. Кроме них троих в зале не было ни души. Одноглазый несильно подтолкнул его вперед.
   "Это плохой знак. Или может наоборот хороший?" - подумал Серый, - "Сейчас меня могут убить без свидетелей, или отпустят также без лишних любопытных глаз. Если бы хотели убить, то наверняка не вели бы за стол. В подворотне прирезать гораздо проще. Или во сне наверху прямо в койке. Наверное, Керол не хочет терять авторитет, отпуская меня на глазах у своей банды. Так что сейчас надо стоять на своем. Хочу уйти и точка! Или потом будет поздно".
   - Ну, чего надумал? - Керол сразу же приступил к делу.
   Стол был пуст. Только перед Керолом стояла одинокая кружка.
   "Видимо, если я не с ними, то и кормить меня не собираются. Какие экономные бандиты".
   - Я думаю, что мне стоит поискать себя в мирной жизни. Не моё это - убивать людей. Грабить и воровать, я уверен, мне тоже не понравится.
   - А ты думаешь, здесь кому-то нравится грабить и убивать? Пиво будешь? - внезапно спросил Керол?
   - Не откажусь.
   "Хоть какая еда", - подумал Серый. - "Неизвестно когда что-то еще в желудок перепадет. Следующую пайку придется заработать. И очень сомневаюсь, что это будет легко".
   Керол махнул рукой и одноглазый принёс две большие кружки. Одну он отдал Серому, а вторую взял себе. Устроившись за столом напротив, он похлебывал пиво и поглядывал исподлобья в их сторону.
   - Здесь почти все сироты и бывшие беспризорники, - продолжил Керол, - Из вашей глухомани Арзарум наверняка кажется раем. Только вот жизнь тут, Серый, жесткая как задница буйвола.
   Серый, молча, цедил крепкое пиво, и Керол, не дождавшись никакого ответа, продолжил.
   - В мирную жизнь, говоришь, тебя тянет? Ну а чё? Запросто! Вон, воду носить можешь наняться. Целыми днями её из реки таскать. Тебе даже вёдра дадут. Старые и дырявые. Но зато примерно с тебя за них вычтут. Так что пару месяцев впроголодь попашешь. Да и потом с каши на похлебку перебиваться будешь. Солому тебе под лестницей кинут, и будешь ночевать вповалку с такими же оборванцами, как сам. Если тележку с бочонком купишь и право набирать воду в городском колодце заодно, то жизнь, конечно, наладится. Голодать не придется, и даже койку снимешь в какой-то ночлежке. Но где же ты столько денег возьмешь, а? На бочку и бумажку разрешительную?
   - К кузнецу в подмастерья пойти можно, - попытался возразить Серый, чем вызвал только раскатистый хохот Керола.
   - В подмастерья? Да тебя и в ученики то возьмут только за большие деньги. И будешь ты в учениках ходить год или два. Тут денег надо столько, что не каждый купец осилит сыночка выучить. Это тебе не бочку водовоза купить. Может ты сын богача? А то землекопом иди! Света белого не взвидишь, но зато накормят кашей от пуза. На разносе ещё можешь побегать. Работа попроще, но ты же не девка. Без чаевых там не разгуляешься, да и счет надо знать. К тому же с твоим характером, ты в тот же день с кем-то поцапаешься. Так что ещё и денег должен останешься. Тебя такого трудолюбивого каждый стражник на счётчик поставить сможет. А наш теневик или кто-нибудь из другого района, без разницы, подрезать запросто может. Или ограбить. А там где поприличнее место и работа почище, да к тому же еще и денежная, с тебя сперва немало денежек слупят за вход. А где сиротам столько монет набрать? Вот и приживаются у нас.
   - Керол, я не сирота и не калека. Может как-то выкручусь. Не лежит душа к вам, уж извини, - хмуро ответил Серый.
   - Ну нет так нет. Потом вернёшься - с низов придется начинать. Сейчас я тебя рядом с собой бы поставил.
   - Если вернусь - значит судьба такая, - сказал Серый допивая кружку.
   Керол поежился от утреннего холодка. Серому тоже было немного зябко, но в животе уже потеплело от пива. Захотелось на воздух.
   - Ну, удачи. Извини, если что не так было. Жизнь у нас нелегкая, а ты тут ещё попал в самый неудачный момент. И своих проблем подкинул.
   - Да ладно, - на радостях размяк Серый. Похоже, удалось все-таки вырваться. Теперь у него впереди непростые поиски места работы и нелегкая жизнь Арзарумского работяги.
   - Если будут какие-то тёрки с нашими - обращайся. Недоразумения разрулим. Нашим в ущерб идти не обещаю, но зазря обижать тоже не позволю. Всё же ты мне не раз помог. Я не такой неблагодарный, как тебе наверное показалось. Просто навалилось кучей то одно, то другое.
   - Договорились, - радостно сказал Серый. Они пожали друг другу руки.
   В это время в дверь вломилась пара взмыленных пацанов лет четырнадцати.
   - Медяка черные храмовники на площади замели! - с порога заорали они.
   Керол резко сел на стул. Его лицо выражало полнейшее отчаяние. Но очень скоро его заменила злость.
   - Как?
   - Да облаву устроили на мелких. Троих замели и Медяка нашего с ними.
   - Вот, Серый. Ты говоришь мирная жизнь. Что ты против храмовников этих сделать можешь? Твари скорешились с военными и теперь беспризорную босоту для своих жертвоприношений по подворотням и рынкам вылавливают. А дубью плевать. Им даже проще, что воруют меньше. Надо Медяка отбивать. Не прощу себе, если эти твари его на алтаре жизни лишат. Зови Розгу с его братвой и Стырка с Бельмом, - обратился он к одноглазому. - И Шкет ещё должен на месте быть. Ну что, Серый, прощай. Беги за длинным арзарумским золотым. Или, может, поможешь пацанят вытянуть напоследок? Не заслужили они мучений на алтарях храмовников.
   - Вытащить пацанов помогу, но потом уйду, как договорились, - хмуро ответил Серый. У него здорово шумело в голове от едва сдерживаемой ярости. Медяк был самым адекватным из всех, встреченных им у Керола, теневых работников. Не помочь в спасении этого ребёнка и остальных схваченных вместе с ним детей, было бы совсем скотством с его стороны. Тогда и из банды уходить не стоит. Тут ему самое место тогда.
   "Отобьем у этих храмовников ребят, и я распрощаюсь с Керолом навсегда".
   - Так, давай подробности, где мы их подловить успеем? Они наверняка к себе фургоном поедут? - начал расспрашивать Керол двоих мальчишек.
   * * *
   Серый и ещё двое стояли в узком переулке. Взрослый мужик по имени Стырк посматривал из-за угла за движением. Улочка была тихой и пустой. То ли утро слишком раннее, то ли тут всегда не очень людно. Именно такое место лучше всего для засады. Стырк должен подать сигнал и указать на фургон храмовников. Он хорошо знал их по внешнему виду. Второй парень, немногим старше Серого, спокойно ждал сигнала, прижавшись к стенке. Звали его Бельмо. Серого вооружили кинжалом и не очень удобной дубиной. Хотя он, конечно, рассчитывал на арбалет.
   "Зато дубиной наверняка никого не убью. И так на мне уже два трупа".
   На противоположной стороне улицы и немного впереди располагались ещё две засады. Храмовников должно быть не больше пяти. Керол успел собрать полторы дюжины головорезов. К тому же на их стороне был момент внезапности.
   Мышцы ныли от напряжения, ноги неприятно подрагивали. Мандраж перед боем был очень сильный. Серый старался гнать от себя страх и сомнения.
   "Бой должен быть коротким. Задавим гадов числом, освободим
   мальчишек
   и скроемся в ближайших переулках".
   Ожидание становилось все мучительней. Серый начал подумывать, что это может быть банальное ограбление. Хотя зачем такие хитрости Керолу? Серый, после подобного обмана, точно не останется в банде. Вряд ли это какая-то хитрость. Когда уже будет сигнал к атаке? Проклятое время ползет как дохлая улитка. Серому казалось, что в засаде они уже битый час.
   - Едут, - коротко сказал Стырк и вынул, завёрнутую в какие-то лохмотья, саблю. Бельмо поднял дубинку, прислонённую к стенке рядом с ним.
   - Твари, отпустите! Чтоб от вас ваш кровавый бог навсегда отвернулся. Волки позорные! - послышалось со стороны приближающегося темного фургона. Серый узнал детский голос. Это кричал Медяк. В глазах у него все размылось от выступивших слез. Остатки сомнений вылетели из головы. Он поудобнее перехватил дубину и приготовился броситься в бой.
   - Пора, - гаркнул Стырк и метнулся вперёд. Серый побежал вслед за ним.
   Стырк уже вовсю рубился с мощным мужиком в темной кольчуге, когда Серый вынырнул из-за угла. На голове у храмовника был капюшон с короткой накидкой, который он как раз отбросил на плечи. Серый попытался подскочить к противнику Стырка сбоку. Но справа к нему самому уже подбегала пара других храмовников. От конца темного фургона спешило ещё двое. Сзади громко хекнул Бельмо, и его дубина странно звонко столкнулась с палашом одного из набегавших охранников фургона. Серый успел только дважды взмахнуть своим неудобным оружием, а бельмо уже мешком оседал на брусчатку.
   - А-а-а!!! - заорал Стырк и отчаянно бросился уже на троих врагов. Один из храмовников плашмя спокойно ударил его по левому уху, и Стырк кулем осел на землю. Серый успел ударить дубиной одного из храмовников по руке. В ответ раздалось едва сдерживаемое шипение и звон об стену дома выбитого палаша. После чего юноша тоже погрузился во тьму.
   * * *
   Серый пришёл в себя от тряски и сильной боли в голове. Он валялся не связанный внутри повозки храмовников. Оружия, конечно же, рядом не было. Полумрак внутри фургона позволял легко рассмотреть окружающих.
   Их, как ни странно, было всего трое. Не считая самого Серого. Рядом, сидя в позе лотоса, на него грустно смотрел Медяк. Бельмо, приподнявшись на локте, яростно тер второй рукой окровавленный затылок. Стырк до сих пор валялся в беспамятстве.
   - Что случилось? Почему ты один? - удивленно спросил Серый Медяка.
   - Все-таки, Серый, ты тупой. Кого ещё ты ожидал тут увидеть?
   - Ещё же двоих пацанов схватили вместе с тобой. Или троих? - Серый аккуратно пощупал затылок, ожидая найти там здоровенную шишку. Но ничего такого его пальцы нащупать не могли. Словно его и не били чем-то тяжелым по голове.
   - Один я был. Залез к фуражёрам целителей в комнату и попался, - неохотно ответил Медяк.
   - К целителям? - взвыл Бельмо. - На кой черт ты к ним полез?!! Это же каторга без возврата!
   - Керол велел, вот и полез. Сказал, что вы меня отобьёте вместе с Серым. Если, конечно, он согласится остаться под началом Керола. А если нет, так для тебя Медяк, говорит, и план "Б" не плох. Ты, Серый, по-видимому, не согласился, - грустно закончил нахохлившийся мальчишка.
   - И что? - Серый по-прежнему не понимал, что происходит.
   - И вот он - план "Б", - Медяк похлопал правой рукой по дну фургона. - Быть мне теперь монахом у целителей. А для вас всё хреново, конечно.
   - Гад, гад, гад!!! - яростно заорал Бельмо. - За что-о-о?
   - Да что не так с этими целителями? - Серый понял, что его подставили. Нет никаких злых храмовников, а есть непонятные целители. И еще один самоуверенный идиот с Земли, который умудряется влезть во все возможное дерьмо, попадающееся у него на пути. Как так можно постоянно находить проблемы на свою голову???
   - Просто за нападение на целителей полагается каторга в кристаллической пустыне в Империи Лис. А хуже этой каторги, по слухам, почитай ничего и нет, - мрачно пробормотал Стырк. Он пришёл в себя, но продолжал лежать навзничь, равнодушно уставившись в потолок фургона.
   - Ты для чего полез в это гиблое дело? - спросил Медяк. - Знал же наверняка, на кого нападаете.
   - Я должен был умереть. Но не свезло, - меланхолично ответил Стырк. - На мне такой долг висел, что жене с сыном хоть в море топись. А так Керол долг простил. Еще и денег подкинул. Может, выпутаются.
   - Медяк, зачем ты к этим вашим целителям на каторгу нарвался? - спросил Серый, пытаясь окончательно прояснить все моменты.
   - Не прав ты был, Серый, - неохотно ответил Медяк. - Не такой я уж и умный оказался для арзарумских теней. Слишком острый язык свой держать за зубами мозгов не хватило. Меня там один типчик уже давно подрезать грозился. Керол сказал, что больше за меня заступаться не станет, раз я сам нарываюсь. А целители на каторгу детей до пятнадцати лет не отправляют. Так что мне теперь прямая дорога в монахи. Может даже храмовым магом стану. Буду воевать за дело Атката. Или исцелять его же именем. Не худший бог, как на мой взгляд. И орден богатый. Так что я, пожалуй, ещё и выиграл. Как минимум жив останусь.
   - А мы?
   - А нам конец, - все так же равнодушно ответил Стырк.
   - Никто еще не вернулся с каторги храмовников. Такую жуть про них рассказывают. Лучше смерть! - ноющим голосом вклинился Бельмо. - Но целители даже убить себя не дадут!
   - Откуда же жуть, раз никто не вернулся? - попытался логически возразить Серый.
   - Думать надо было раньше, а не умничать, когда нас всех на каторгу везут, - огрызнулся Бельмо и лег, отвернувшись к стене фургона.
   Разговор увял. Трясясь на жестком полу фургона, Серый все больше осознавал, что судьба ему устроила очередной вираж. При этом, похоже, гораздо паскуднее всех предыдущих. Одно Серый знал точно: такую подставу Керолу он никогда не простит.
   После того, как он, рискуя жизнью, спас этого гада от тюрьмы и смерти. Именно смерти. Если полиция столько сил потратила, чтобы словить хитрого поддонка, то никакие братки его бы из Последнего Приюта не вытащили. Так и сгнил бы в каменном мешке. Или казнили бы публично. Наверняка за ним подвигов всяких числится на десяток смертных приговоров. И такая вот благодарность за спасение!
   - Тварь! Убью гада! Вернусь и убью! - вырвалось у Серого.
   Все удивленно посмотрели на него. Серый понимал, что его угрозы звучат смешно в этом фургоне. И впереди у него жуткая неизвестность. Но в нем крепла решимость переломить, наконец, фатальный ход событий и стать хозяином своей судьбы в этом мире. У него появилась цель - отомстить Керолу за вероломство. В харчевне Серый совершил глупость сам. Винить за нее никого не мог. Однако эта наглая подстава - большая ошибка неблагодарной твари по имени Керол.
   - Убью.
  
  

Часть вторая. Измученный путник.


  

Во всяком положении есть свои преимущества. Главное -- не забывать ими наслаждаться.


Макс Фрай


  
   Серый очень надеялся, что они наконец-то добрались до цели. Ужасно хотелось пить. Последний переход дался ему особенно тяжело. Казалось, что сил двигаться дальше просто не осталось. Последний день надзиратели словно бы совсем озверели и безжалостно гнали их вперед по пескам, как скот.
   Он понуро стоял на раскаленной безжалостным солнцем площади вместе с еще тремя такими же каторжниками. Рядом возвышался огромный белокаменный храм. Перед этим их поспешно загнали в ворота крепости, расположенной в самом сердце знойной пустыни. В пылающем песчаном аду. Храм и площадь, по-видимому, были центром большого поселения. Их привели сюда по одной из улиц, напоминающую промышленную зону провинциального городка. Крепостная стена на входе тянулась в обе стороны, теряясь в зыбком мареве полуденной пустыни. Казалось, что она делит такие же бесконечные пески пополам. Хорошо, что только в последнем переходе их заставили идти днем. Иначе бы Серый точно не выжил. Ватные ноги начинали ныть. Сухой воздух обжигал горло. Серый удивлялся, как он не потерял сознание ещё несколько часов назад.
   Их дорога сюда после плена была похожа на зебру из анекдота. То она была очень лёгкая. Это когда их в Арзаруме погрузили в трюм корабля, и они больше двадцати дней плыли, изнывая от скуки, скудной еды и тухлого питья. А затем дорога стала изнурительно тяжёлой. Их перегнали на другое судно, где намертво приковали к громадным вёслам. Когда их заставили грести вверх по реке три дня и три ночи, почти без сна и вообще без отдыха, Серый тоже удивлялся, почему до сих пор жив и к тому же в сознании. Под конец этого тяжелейшего перехода, от усталости и измождения он совсем перестал что-либо соображать. Руки и спина были словно чужие. Наконец они выплыли на бесконечную гладь огромного озера с водопадом на горизонте, падающим словно из-под далеких облаков. Вконец измотанный Серый не почувствовал ни малейшего восторга от открывшегося великолепного вида, хотя понимал, что зрелище уникальное. Возможно, ничего подобного он в своей жизни уже не увидит. По мере их приближения грохот водопада все нарастал и вблизи стал вовсе невыносимым. Их выгрузили на берег чуть в стороне. Это снова была белая полоса. Самая белая полоса в жизни Серого на этой проклятой планете. Целых два дня их подымали на высоченную отвесную скалу в каком-то подобии ажурного лифта, сплетенного из толстых прутьев. Видимо лифт поднимала магия, так как от пленников не требовалось никаких усилий. Два дня блаженного отдыха и прекрасных видов из покачивающейся деревянной клетки на бесконечную зелень холмов и лесов. А также летящую с безумной скоростью вниз воду. Шум водопада давно стих внизу. Их даже кормили вполне сносно. Затем было пару часов в большом городе. Стырка и Бельмо с группой других каторжан куда-то увели. А сам Серый, с оставшимися тремя пленниками, отправился пешком вглубь адской пустыни. И это была уже не черная полоса. Это была именно жопа. Полная. Спали они днём под наскоро собранными навесами. Невыносимая жара не давала уснуть. Воды постоянно не хватало, чтобы напиться. Этот, казалось, бесконечный этап длился семь долгих дней и ночей. Последний дневной рывок по безжалостному зною, казалось, иссушил не только их тела, но и души.
   Пока они плыли по морю из Арзарума, маясь в трюме от тоски и безысходности, Серый постарался вытянуть из более осведомленного Стырка всё что смог о цели их, так сказать, путешествия. Узнать удалось немного. В кристаллической пустыне есть места, где добывают магические кристаллы. Хозяйничают там монахи всего нескольких богов. Их прозвали храмовниками. И оттуда еще никто и никогда не возвращался живым. Все остальное было непонятно, неправдоподобно или противоречиво. То ли заключенные там постепенно сходили с ума от страха и боли, то ли пустыня выпивала саму душу каторжника.
   Сейчас Серому предстояло на собственной шкуре узнать всю правду. Про душу он уже даже склонен был поверить. Однако, с учетом того, что отсюда нет возврата, достоверностью добытых сведений можно смело пренебречь. Пока что Серый мог спокойно выбросить из головы то, что мучило его с самого начала пребывания в этом мире. Объяснять откуда он такой взялся, теперь точно не придётся. Даже если его вдруг спросят, то можно врать что угодно. Пойди, проверь. Другой вопрос, что на фоне новых проблем, отсутствие документов казалось детским нытьём по поводу покупки еще одного мороженного.
   - Кто говорит по-исорски? Руку подняли, - устало обратился к ним, только что подошедший, монах. В отличие от Арзарума, здесь храмовники ходили в грязно-белых плащах до пят с капюшонами. От пыли лица некоторых были прикрыты чем-то похожим на воздушные шарфы того же блеклого цвета. В ответ на вопрос монаха руки подняли все пленники. - Тогда все четверо идите за мной, - и монах двинулся к одной из улиц, расходящихся с площади вглубь поселения. Никакой другой охраны с ними не пошло. Караванщики вообще разошлись сразу же, как доставили их под стены храма.
   По мощёной камнем и пышущей жаром улице они вскоре вышли из респектабельного района и оказались в окружении однообразных хмурых бараков. Узкие щели окон под самой крышей и широкие ворота вместо дверей, больше похожие на люки товарных вагонов, навевали тоску.
   Серый, в спокойные периоды этапа, часто вспоминал о доме. И чем больше он думал, тем больше убеждался, что Земля для него потеряна навсегда. Вместе с родителями, перспективами в жизни и цивилизацией в целом. Надо было выжить здесь и сейчас. И не похоже, что в этом странном месте уцелеть будет просто. Хотя ничего страшного с ними пока не происходило. Во всяком случае ничего мистического и жуткого. Похоже, слухи как всегда преувеличивают ужасы. Главное чтобы не преуменьшили. Хотя судить, конечно, пока рано.
   Их завели в один из бараков. Каждому показали его нары. Двухъярусные. Серому досталась верхняя полка.
   Барак, судя по количеству коек, был рассчитан на двадцать четыре каторжника. Но главное, что в нём не так чувствовалась жара снаружи. Каждому из них монах выдал по фляге из какого-то высушенного зеленого овоща, похожего на продолговатую тыкву с верёвкой вместо пояса. Также Серому достался ветхий плащ с капюшоном грязно-серого цвета. Возможно, это просто старые изношенные плащи монахов. Также остальным выдавали какую-то обувь. Однако, взглянув на поношенные, но вполне еще крепкие ботинки Серого, монах оставил юношу без обновки.
   - А воду где брать? - спросил один из попутчиков.
   - Старший по бараку выдаёт утром и вечером, - монах ткнул пальцем в угол барака, где стоял здоровый деревянный бочонок. - Он вам расскажет все правила.
   Монах скрылся за дверьми. Серый по старой памяти с сарказмом подумал, как этот бочонок будет рассказывать им правила. Но опыт последнего месяца показал, что подобные приколы лучше держать при себе. До сих пор этот мир юмор не очень воспринимал. К тому же предпочитал жестоко шутить в ответ. Такими темпами следующей остановкой Серого будет смерть и ад. И если очень повезёт, то в аду будет попрохладней, чем здесь.
   * * *
   Старший по бараку не заставил долго себя ждать. Подошедший к ним невысокого роста мужичок был абсолютно седой. Усталый взгляд его серых глаз вызвал почему-то у Серого ассоциацию с побитой уличной собакой. При этом он не выглядел очень старым, скорее уж бесконечно уставшим.
   - Я старший двадцать седьмого барака. Звать меня Гартей. Вы все много или мало, но слышали об этом месте раньше, в прежней жизни. Не мне судить что, из услышанного вами, правда. Я расскажу, что это за место, зачем здесь мы, и как вам не сделать своё пребывание здесь невыносимым. За исключением одной единственной вещи, всё остальное здесь просто отлично. Но эта вещь превратит вашу жизнь в ад. Я начну по порядку. Советую слушать внимательно.
   Три самых страшных слова, вокруг которых крутится жизнь старателей, то есть нас с вами, это вахта, срыв и сцепка. Мечта любого местного каторжника - уменьшить количество этих самых вахт, срывов и сцепок до минимума. Или хотя бы не увеличить. Как не увеличить я вам сейчас расскажу. Как уменьшить позже сами разберётесь или у меня спросите. Но лучше поспрашивать тех, кто про это хорошо знает. У гладиаторов. Но сейчас не об этом.
   Значит вахта. Это выход в пустыню для сбора магических кристаллов. Выходит весь барак целиком, всей бригадой. Магические кристаллы жгутся магией. Чем крупнее, тем сильнее и дальше достигает боль магического ожога. Боль невыносимая. Сами на вахте почувствуете на собственной шкуре. Большие кристаллы сорвать, не потеряв сознание невозможно. Это называют срывом. Поэтому монахи, охраняющие бригаду, на вахте помогают магией. Сорвал кристалл и бросай, если в сознании ещё, дальше его можно грузить инструментом или голыми руками. Опасности он уже не представляет.
   Насколько страшен срыв, словами не передать. В бригаде на него очередь. И никто не рвется в первые ряды. Почти все наказания - срывы вне очереди. Или перемещение вверх очереди. Поэтому правил никто не нарушает. Разве что новички до первой вахты.
   Есть ещё сцепка. Это если кристалл слишком большой и для одного старателя неподъёмный. Тогда вызывается подмога из крепости. Большой отряд монахов и жрецов помогает пятёрке или семёрке старателей из верхушки очереди на срыв. Это тоже адская боль, но не такая, как при срыве в одиночку. Потому что разделяется на нескольких человек. Поэтому находить огромные кристаллы выгодно. Проскочить свой срыв в сцепке, считайте большое везение. Тройкой срыв бригада собственными силами делает и сразу возвращается в крепость. Если сцепка была из пяти или семи старателей, то бригада пропускает следующую вахту. Также бригада пропускает одну вахту, если было пять или больше срывов. Обычно пять, потому что после пятого все тоже идут в крепость. И несут, потерявших сознание, сорвавшихся. Все правила на вахте задуманы так, что находить большие кристаллы очень выгодно. За пару вахт разберетесь с нюансами, сейчас они вам не важны.
   В крепости всего тридцать три барака и столько же бригад. На вахту заступает каждый день одна из них. После вахты бригада тридцать два дня отдыхает. Можно просто сидеть в бараке или бродить по крепости. Кормят сносно три раза в день, воду получаете у меня дважды в день. У старателей есть возможность найти работу в крепости. За полученные монеты дополнительно можно есть или даже развлекаться наравне с монахами. Храмовники делают все, чтобы отвлечь нас от воспоминаний о боли после вахт. Выходит у них это так себе.
   Теперь про дисциплину. Любая драка или даже громкая ссора старателей, и монахи быстро отыщут виновного. Никто его покрывать не станет. Зачинщик получает срыв вне очереди. Так что не стоит лезть на рожон. К тому же он может указать на провокатора. На любого старателя. Без доказательств и объяснений. И этот провокатор получает срыв вне очереди следующим после него. Я, например, указал на старшего по бараку. Потому что он плохо объяснил мне правила. Если кто-то указывает на старшего, как на провокатора, то сам становится старшим. И поверьте, это совсем не награда. У старших по бараку только обязанности и двойная ответственность за косяки. Укажете на меня и избавите от лишней мороки. Но получать срывы вне очереди я не хочу, поэтому, если кому что неясно, спрашивайте прямо сейчас или обращайтесь позже в любое время. Все объясню. Есть вопросы?
   Ах да, попытка побега ведёт к наказанию магическим ожогом и внеочередным срывом. Как и отказ выходить на вахту. После таких наказаний монахи вам каждому расскажут, что будет за повторную попытку. Потому что это у них обычно по-разному. Повторяю: попытка побега и отказ выходить на вахту или выполнять срыв, когда пришла твоя очередь, считаются тягчайшими преступлениями. Бунтари быстро превращаются в безумцев или того хуже. Попытка убийства или самоубийства приравниваются к побегу.
   Следующая вахта у нас через двадцать семь дней. Так что у вас будет время освоиться. Самые шустрые могут даже успеть получить освобождение от вахты. На моей памяти, правда, таких случаев не было.
   Сейчас идёмте, я вам налью во фляги воды. Вы пару часов обдумайте мои слова, познакомьтесь с бараком и старателями, погуляйте по крепости. Ходить можно везде, где не заперто. Через ограды не лазить, через стены тем более, потому что это уже побег. Монахов лучше слушаться. Выполняйте эти простые правила, и дополнительные срывы вам не грозят. После обеда подходите ко мне с вопросами. Может, кто-то из нашего барака вам больше расскажет. А то и из соседнего. Спрашивайте. Как правило, объяснить новичку, что и как здесь устроено, никто не отказывается. Общение не запрещено. В этом плане тут свобода.
   За четверть часа до завтрака, обеда и ужина бьёт гонг внутри барака. Развозка к баракам подходит в разное время, потому что фургон с едой обслуживает не один барак, а одиннадцать. Ночью правила те же. Большинство у нас спит днём, а не ночью. Потому что днем всегда невыносимая жара.
   Может прямо сейчас у кого-то есть вопросы?
   - Способ освободиться отсюда какой-то есть? - спросил один из новичков с колючим и цепким взглядом.
   - Есть - через арену. Бои старателей - главное развлечение монахов. Но про арену вам лучше спросить кого-то из наших гладиаторов. После обеда сможете поспрашивать. Сейчас большинство спит. Обед у нас вечером, сразу после заката. Ужин в полночь, это часов через пять. А завтрак на рассвете.
   Не дождавшись больше вопросов, Гартей направился в угол барака к бочке с водой. Мы гуськом потянулись за ним. Только парень, задавший вопрос об освобождении, продолжал стоять и морщить лоб. Вскоре и он подтянулся к ним, услышав звуки льющейся воды. В последнем переходе мы месили песок пустыни по самому солнцепеку, поэтому всех мучила ужасная жажда.
   * * *
   Серый за раз выпил, чуть ли не пол фляги прохладной воды. Уже ставшая привычной жажда отступила. Сразу же стало намного легче. Даже мысли словно прояснились.
   Новоиспеченный старатель задумался о своем новом положении. Наконец-то внятные правила и условия. Нет беспрерывной гонки и неопределённости. Хотя через 27 дней предстоит непонятная вахта. Однако до этого еще есть время. Пора включать голову, а не гнаться неизвестно куда собирая все шишки и грабли. По-хорошему, ее и выключать не стоило. Особенно там, в таверне. Для начала надо изучить крепость.
   - Где здесь туалет? - тут же приступил к делу Серый. Он обратился к здоровому косматому мужику, сидящему неподалёку на нарах.
   - Ха! Да, с этого Гартею и надо начинать. Пошли, покажу, мне тоже оправиться надо.
   Серый думал, что слово туалет тут, на самой жуткой и загадочной в мире каторге, прозвучало слишком пафосно. Особенно если вспомнить земные унитазы с водопроводом. Но оказалось, что в чём-то даже наоборот. Здание было большое, из белого пористого камня, пол выложен плиткой. Десяток кабинок с дырками и никакого запаха. Вообще чистота. В дырках мерцало какое-то перламутровое марево. Сделав дела Серый вышел озадаченный. Не хватало, правда, туалетной бумаги, умывальников и зубных щеток с пастой. Сушилок для рук само собой тоже не наблюдалось.
   Провожатый,
   улыбаясь, поджидал его у выхода. Видимо специально задержался, чтобы увидеть выражение удивления на лице новичка. Ожидаемое, он получил сполна.
   - Что, не ожидал такого? Меня, кстати, Торт зовут.
   Еще в море Серый решил, что свое имя ему лучше забыть. Очень уж оно редкое для этого мира.
   - А меня Лед, - самое время менять своё прошлое окончательно, решил Серый, точнее уже Лед. - Как-то мало всё здесь на каторгу похоже.
   - Тут почти всё, Лед, на курорт похоже. Особенно если сравнивать не с городскими дворцами, а с какой-нибудь сельской глухоманью или городскими трущобами. Да и не каждый подмастерье себе такую еду позволить может, какую можно заказать в любой местной харчевне, - и захохотал, глядя на лицо Серого. При ближайшем рассмотрении Торт имел вполне приличный вид. Скорее не косматый, а взъерошенный после сна. - Но понимаешь ли, без всего этого люди бы здесь мерли от безнадёги и ужаса, не пережив даже пары вахт, - прибавил Торт уже более серьёзно. - Вахта, это такая пакость, что мама не горюй. А уж после срыва не каждый-то и выкарабкается. Не смотря на эти райские условия. Кристаллы для магов ценнее всего на свете. Только ради их добычи эта крепость с храмом, посреди непроходимой даже для магов пустыни, построена. Последователи Атката возвели ее ценой многих тысяч жизней последователей. Своих жизней, не рабов. Жрецы, маги, монахи. Тут их наверно пару десятков тысяч легло, а кости развеял ветер. Могущество их ордена возросло неимоверно. Мы для них магическую силу, золото и власть из этой знойной пустыни таскаем. Их могущество это наши боль и страдания. И смерть, в конце концов. Магии здесь разлито море. Она тут ничего не стоит, потому что лежит под ногами. Магов тоже полно. Они тут на полгода - год приезжают посменно. Сделать для нас королевские условия при помощи магии им ничего почти не стоит. Всё равно в этой дыре сидят для охраны и маются от безделья. Тут много всяких приятных вещей. Тебе на бани надо денежки накопить. На стирку одежды ну и на цирюльника заодно. Бани здесь, пожалуй, как в королевских дворцах. Хотя я королевских не видал, но наши точно лучше. С деньгами и в харчевни пускать будут. И на арену. Там многие новички ищут спасения от вахт. Но там же и легче всего найти беду на свою голову.
   - А что за денежки, Торт? Откуда?
   - Да вот хотя бы уборкой улиц и помещений заниматься можно, на кухнях в харчевнях, ремонт и шитьё одежды. Обувка. Кузня есть, там тоже работа есть. Мест, где можно не сложно заработать, много. Покажи свою флягу.
   Серый собрался отвязывать верёвку. Но Торт протянул руку, как то ловко провернул флягу, и ее горлышко легко выскочило из петли.
   - Вот смотри, на этом боку выемки. Сюда любой храмовник может вставить пару медных, пару серебряных и одну золотую монету. Только они могут положить, и только они же могут вынуть. Эта фляга как твой маячок, документ местный. Чужую флягу украсть или отобрать это почти как на жизнь покусится. Сразу в срыв поставят. Да и бесполезно. Найдут и флягу и вора. И на провокатора показать не дадут. Так вот, две медных монеты накопишь, вместо третьей получаешь серебряную. Медь забирают, ясное дело. Три серебра это одна золотая монета. Больше одной золотой не накопишь - работу давать перестают, пока не потратишь. Золотой, например, стоит проход на арену. За серебрушку можно в бани сходить, или в харчевне поесть от пуза. Медная монета это корыто с водой на стирку получить и чистящего порошка. Заодно и ополоснуться можно. Но бани - совсем другое дело. Рекомендую. Остальные цены потом сам узнаешь. Давай покажу, как флягу цеплять. - И он пару раз очень медленно продемонстрировал, как закрепить на поясе флягу и потом открепить обратно.
   За разговорами они вернулись к дверям барака.
   - Торт, я, наверное, до обеда прогуляюсь. Осмотрюсь. Жара когда спадать начинает?
   - После заката, не раньше. А прогуляться сходи, дело полезное. Ты, Лед, главное запомни, - крикнул в спину Торт. - Пока не разобрался тут со всем и не освоился, когда услышал голос храмовника - замри. Тебе, как новичку, объяснят, что не так. Главное через заборы никакие не лезь и в закрытые двери не ломись. Ну и окна тоже.
   "Всё же их храмовниками и тут называют", - размышлял Серый, двигаясь в сторону центра крепости. Хотя теперь уже не Серый, а Лед.
   Его мысли в очередной раз вернулись к подставе, забросившей его сюда. Много раз по пути сюда он обдумывал поступок Керола. Почему тот подставил его? Потеряв при этом трех своих людей. Зачем? Отправить в место, из которого нет возврата можно гораздо проще. С помощью кинжала, например, или даже верёвки. Он мог убить его сотней способов. На корабле Лед решил, что спросит у Керола, зачем были нужны такие сложности, перед тем как убьёт. Как ни странно, именно там после потери всего, включая свободу, он приобрёл прежнюю уверенность. Ту самую, которая на Земле помогала ему просто отстранять с дороги гопников, а как-то раз даже милиционеров. То, что заставляло отступать пьяную шпану, лишь заглянув ему в глаза.
   Из рассказов Гартея и Торта Лед понял, что у крепости есть два важных свойства. Отсюда невозможно сбежать и здесь очень сложно умереть. Однако Керол вряд ли был настолько хорошо осведомлён об этом месте. Мало кто в мире за пределами этой крепости знает о местных порядках хоть что-нибудь. Кроме самих храмовников. Однако все указывало на то, что Керолу нужно было срочно избавиться от Леда, при этом оставив его в живых. Итог этих раздумий был прежним. "Надо спросить у Керола, перед тем как убить гада".
   Солнце клонилось к горячему мареву над дальней крепостной стеной. Лед вышел на улицу, ведущую к центральному храму. Внезапно он понял, что за размышлениями не запомнил обратной дороги. Осмотревшись, Лед увидел справа здание с колоннами и столиками внутри, видимо харчевню, а слева куб, похожий на немного обшарпанный жилой дом. Видимо, в подобных постройках и живут храмовники. А может быть это вообще какие-то мастерские.
   Развернувшись, Лед направился обратно, пытаясь вспомнить правильную дорогу. Хорошо, что номер барака он запомнил, потому что тот так удачно совпал с количеством дней до вахты. Забыть было бы трудно. Хотя числа и раньше вылетали из головы Леда с завидным упорством. Впереди бежала его длинная тень. Лед вспомнил Релаумский лес и упыря, от которого он так удачно отбился. Пожалуй, он бы согласился сейчас вернуться в Упыриную Гать. И на этот раз упырям бы было не весело. Но мечты мечтами, а выбраться из Кристаллической пустыни они не помогут. Вскоре впереди замаячили знакомые очертания бараков. Лед, наконец, вспомнил дорогу до своего и прибавил шаг. Раз не удалось толком осмотреться, может быть удастся завести ещё какие-нибудь полезные знакомства. Расспросить про работы и заработок в крепости, например, не помешало бы.
   В это время у входов в бараки начали разгораться светильники. Они были магические, как и многое другое здесь. Вдоль улочки тоже загорелась пара светильников на высоте вдвое выше Леда. Они располагались над небольшими каменными кубами, идущими вдоль обочины. Обернувшись назад, Лед увидел как центр крепости и особенно храм весь залился магическим светом. Кое-где гроздья светильников были разных цветов, что создавало необыкновенную элиминацию.
   "Кстати, а почему здесь нет женщин?" - подумал Лед. - "Они, пожалуй, отвлекали бы старателей от ужасов вахты посильнее бань, туалетов и цветных фонариков. Надо это тоже выяснить", - и парень заспешил к дверям барака, откуда также лился слабый магический свет.
   * * *
   - Быстро ты, я думал, только после гонга вернёшься, - Торт, увидев, как Лед вошёл в барак, помахал ему со своей койки. Нижней.
   - Да решил не задерживаться, чтоб голодным не остаться, - Лед подошёл ближе и Торт хлопнул ладонью рядом с собой.
   - Садись, а то ты к себе на второй этаж ещё налазишься.
   - Скоро обед?
   - Раз свет зажгли, то скоро. Нашёл чего интересного?
   - Харчевню какую-то. Торт, а чего, женщин здесь нет совсем?
   - Хах, вот что значит молодость. Что уже на девок потянуло? Вроде же сегодня только из пустыни выбрался.
   - Да просто подумал, что женщины мужиков отвлекают от мрачных мыслей покруче жрачки и выпивки.
   - Ага, особенно доступные, - и Торт засмеялся, но как-то невесело. - Слышал я как-то от монахов, что были женщины в крепостях. Лет тысячу назад.
   - Монахи такое рассказывают? Я думал они все про крепость и кристаллы в тайне хранят.
   - Ну, во первых, про кристаллы я побольше многих из них знаю, а, во вторых, нам смертникам они могут любые тайны рассказать, мы то отсюда не выйдем. - и Торт снова невесело засмеялся. - Монахам скучно здесь, а тем более жрецам и магам, вот они и болтают с нами, если собеседник интересный.
   - А ты кем был до крепости? - заинтересовался Лед.
   - Я в Центральной Магической Школе Трима преподавал, - значительно произнёс Торт. - Оплот свободы, так сказать. Читал курс истории мира и истории магии, ну и курс мудрости.
   - Так ты маг?!! - ошарашено воскликнул Лед. Окружающие стали озираться на них. Послышались смешки. Лед смущённо посмотрел на Торта, но тот явно воспринял спокойно и крик и взгляды сокамерников.
   - Нет, какой маг будет преподавать историю? Даже если знает её лучше меня? Но кто-то же должен этих оболтусов, со способностями, но порой без мозгов, просвещать? А то они потом такого намагичат. Ещё одна кристаллическая пустыня никому не нужна.
   - Слушай, это я удачно зашёл. Надо тебя держаться, - улыбнулся Лед как можно радостней.
   - Без проблем, я поговорить люблю, но почти всем старателям мои рассказы до одного места.
   - Так что с женщинами, почему их нет? И почему ты сказал "в крепостях"?
   - Заметил? Молодец, внимательный. Крепостей восемь. Везде разные боги конечно. И кроме крепостей есть ещё... Хотя давай про женщин, а то так вечно скакать будем. А история у этого мира длинная.
   Было время, когда девок в крепости приводили, и они действительно отвлекали от мыслей о срывах. Но настолько сильно, что ни о какой дисциплине речи не шло. Стычки были бесконечными, драки с травмами и смертельными исходами, грызня. И заметь, целители только у нас основная сила. От бога так сказать.
   Бунты бывали раз в год или чаще. Гибли и прислужники богов. Из одной крепости пришлось храмовникам бежать. Восставшие потом сгинули в пустыне конечно. И каждый раз приходилось набирать новых рабов-старателей.
   А ведь магический ожог даже в пустыне мужскую силу отбирает, а уж на вахте или при срыве тем более. Женщины, манили, дразнили своим присутствием, а утолить страсть старатели ещё и не могли. Быстро в крепостях отказались от присутствия лишних соблазнов. Вот за последнюю тысячу лет правила сформировали практически одинаковые для всех. С учетом божественных сил каждой конфессии. Монахи говорят, пятьсот лет бунтов не было. Не знаю, не врут ли.
   - Так срыв мужскую силу отбирает навсегда?
   - Ну, до следующей вахты эффекта и от сбора мелких кристаллов хватает. Ты сам скоро не про мужскую силу будешь думать, а как вахту пережить и на срыв не нарваться. Вот говорю с тобой и вспоминаю, что бывают краски в жизни, бывает надежда. Точнее была, - голос Торта печально угас.
   - Чертовы вахты. Как они вас так поломали?
   - Боль. Сильнейшая боль отпечатывается в душе. Она как бы постоянно в тебе. Уже и не болит ничего, но ты помнишь ужас, когда всё тело пылает болью при срыве. И хотя длится это миг до потери сознания, но этого хватает. А при сборе мелких кристаллов боль пульсирует в руках, терзает мозг и у тебя одна мысль - любой ценой прекратить эту муку, пусть даже руки тебе отрубят. И в то же время страх заставляет тебя ещё и ещё пытать самого себя болью. Потому что за отказ от сбора или срыва наказание ожогом. Это ещё хуже срыва, это не мгновение, это тебя монахи пару раз приложат. Это не понять, пока не почувствуешь. Главное запомни - не отказывайся работать, не будешь собирать - будет стократ хуже.
   - И никто не может касаться кристаллов не чувствуя боли?
   - Не существует существ невосприимчивых ко всем видам магии одновременно.
   - А упыри из Релаума? - вдруг вспомнил Лед особенность этих чудищ.
   - А, не подумал про них, - смущённо пробормотал Торт и задумался.
   В это время на улице прозвучал гонг.
   - Вот и обед. А насчет упырей. У магии огромный спектр. Не факт, что их не берёт никакая магия. Никто же не проверял. Словить живого упыря удалось всего лиш раз десять, не более. И то на окраинах леса. А далеко от Релаума они просто-напросто дохнут. Да и как ты их кристаллы срывать заставишь? И это если они в пыль не начнут рассыпаться при этом. Кристалл если големом или зомби срывать - в пыль рассыпается. Некроманты сотню лет экспериментировали и так и этак. У них тоже есть крепость - вот где мрак. Там все старатели пьяные круглыми сутками и даже на вахте. И всё равно мрут один за одним. Вот они-то войны и ведут, нападают на целые поселения в глухих и отдалённых местах. Нехватка рабов постоянная у них, хватают всех подряд. Даже с избытком. Потом другим крепостям продают. В Стиле, том городе после подъёма на скалу, почитай, нет законов, кроме права сильного, а сильные там гильдии замков в пустыне. Вот там меня и обменяли сюда. Некроманты как раз и пожаловались целителям, что половина добычи за кристаллы на вино уходит и на арене пьяные старатели не зрелище, а позорище. Здесь я потом понял, что правила во всех крепостях почти одинаковые, и храмовники в разговорах не раз подтверждали. У нас из-за лечения и арена зрелищней, и текучка меньше.
   - Стрелой сбить кристалл значит тоже не выйдет? - спросил Лед хмуро.
   - Выйдет. Выйдет щепотка кристаллической пыли. Для некрогриба добавка хорошая. Крови тогда в два раза меньше нужно.
   - А?.. - начал Лед, но Торт встал и пошёл к выходу, махнув рукой, приглашая следовать за ним.
   - Пошли, обед подвезли.
   На улице вокруг фургона, запряжённого парой животных больше всего похожих на крупных лам, уже собралась оживленная толпа. Вокруг выхаживал невероятно толстый, почти круглый, монах.
   - Ты снова съел кого-то, а, Пузырь? - подколол его один из старателей.
   - Не боись, Ципа, на твои куриные мозги не позарюсь, - степенно ответил толстяк.
   - А храмовники за такие шутки не наказывают? - удивленно спросил Лед у Торта.
   - Та им главное на вахте камешки таскай безотказно, бежать не пытайся и других старателей не обижай, а в остальном хоть маму их проклинай. Хотя я не пробовал, но про бога их тут резко отзывались многие, а уж про самих храмовников. Выйдет бедолага после срыва, порой каждого встречного матом кроет. Так что такие шутки не запрещены. Многие монахи сами провоцируют.
   Старатели равномерно окружили фургон и уже что-то ели. Лед рассмотрел, что вдоль стенок фургона по кругу, на высоте груди, шла неширокая полочка, и на ней стояли серые тарелки. Подойдя к незанятой тарелке, Лед увидел рядом с ней небольшую деревянную лопатку. На тарелке лежала очень приличная порция зеленого пюре, похожего на гороховое, и какой-то салат.
   - Опять ты, Пузырь, всё мясо сожрал, зараза. Лопнешь же! - бросил проходящему мимо храмовнику сосед справа, но тот проигнорировал видимо давно надоевшую шутку.
   Вид еды напомнил желудку, как долго он не ел. Аппетит проснулся прямо таки зверский. Хлебнув из фляги воды, Лед попробовал лопаткой пюре. Не горох, скорее отдалённо похоже на картошку. В меру посоленное. Салат по вкусу напоминал тушёное овощное рагу. Всё было очень вкусное, и ложка в руке Леда так и замелькала. Оказалось, что тарелка была намертво прикреплена к полке. Материал был непонятный, возможно белая глина. Доев, Лед довольно потянулся. Во время этапа кормили их намного хуже. Только на галерах еда была более-менее сытной.
   - Ложку тоже съешь, - осклабился мужик, шутивший над Пузырём. "Наверное, я уплетал еду как голодный кот" - мелькнуло у Леда в голове.
   - Не, я как Пузырь стать не хочу!
   - Ложки здесь съедобные, - сказал подошедший Торт, похрупывая остатками своей. Старатели заржали. Везде новички источник лулзов. Лед увидел, как пару других новичков принялись грызть свои ложки.
   - Вы и мёртвого уговорите! - ответил он, сразу откусив половину. Ложка оказалась похожа на ржаные сухарики с кисловатым вкусом.
   - Какие у тебя планы? - спросил Торт. Лед задумался и понял, что его клонит в сон. Последний раз он спал больше суток назад.
   - Спать пойду. Солдат спит - служба идёт.
   - Тоже дело. На ужин тебя разбудить? А то ты с непривычки проспишь. У нас обычно либо днём спят, либо после ужина уже, но ты до ужина не дотянешь похоже. Вон как тебя вырубает.
   - Ага, разбуди, - и Лед поплёлся к бараку. По пути хлебнул из фляги воды, затем еще пару минут провозился, пытаясь её прицепить обратно на пояс. Поняв, что спать с нею на боку будет неудобно, онполез к себе на вторую полку. Бросив флягу в ногах, не раздеваясь и не разуваясь, провалился в сон.
   * * *
   На ужин был суп с то ли мясом, то ли рыбой и каша. А ещё кончилась вода. Торт послал Леда к старшему.
   - Воду наливаю перед завтраком и после обеда. В следующий раз я могу быть не в бараке, и будешь потом на меня злиться за свою же безалаберность, - пробурчал Гартей.
   - У тебя какие планы? - спросил Лед, вернувшись к Торту.
   - В бани я иду сегодня. Можешь пройтись со мной, покажу по дороге, где что. Тебе-то на бани ещё заработать надо. За других у нас платить запрещено.
   - Торт, ты про арену говорил. Что там можно срыв отстрочить.
   - Есть такое. Там для всего барака пропуск вахты можно выиграть. Но арена - мутное место. Бойцы там друг у друга отсрочки выигрывают. Проигравший получает срыв победителя и свой никуда не девается. Рисковое место. Если что, вон тот здоровый мужик тебе нужен. Арм его зовут. - Лед даже вздрогнул, вспомнив беззаботные, как сейчас казалось, денёчки в корчме. - Он чемпион сейчас нашего барака, он все расскажет. Точнее не все, но больше чем я. Аренщики никогда не рассказывают всё, что знают, и не показывают. И внимательно слушай, что тебе про арену скажет храмовник. Было пару случаев, что новички потом чуть ли не плакали и выли, почему они слова монаха мимо ушей пропустили. Я тебе в этой сфере не помощник, я даже зрителем на арену не ходил. Так что будь очень осторожным, арена после вахт самое паршивое место. А для кого и попаршивее бывает, пожалуй.
   * * *
   - Что, решил словить за хвост змею гладиаторской удачи, сынок? - такими словами встретил его Арм.
   - Узнать-то стоит я так думаю?
   - За поспрошать тут никто денег не берёт, - улыбнулся Арм. - Как меня зовут, уже знаешь? Торт меньше, чем надо никогда не скажет, скорее уж сверху десяток горстей насыплет. Тебя-то как зовут? - спросил он после утвердительного кивка парня.
   - Лед.
   - Чем биться приходилось?
   Юноша задумался. Стоило ли говорить про арбалет? Вроде и падать дальше некуда, но и пользы ему от этой информации ноль. На арене арбалетами тут вряд ли рубятся.
   - Дубиной один раз сражался.
   Лицо Арма приобрело крайне озадаченное выражение. А потом он заржал.
   - Ну, ты, ха-ха, ну ты выдал! Один раз! Дубиной! Сражался!!! Ух, давно так не смеялся, - Арм утирал кулаками выступившие слёзы. - Спасибо, давно так не веселился. И ты вот так решил податься на арену? Мощно.
   Хорошо, что барак успел опустеть, только на редких койках лежали спящие старатели.
   - Ну а что? Если подожду, то опыта прирастёт, что ли?
   - Тут? Тут навряд.
   - На кулаках ещё бился много. - Леду стало обидно за столь жалкий свой боевой опыт. На бокс он проходил три года.
   - Кулачный бой тоже дело, но на арене без оружия не сражаются. Разве что выбьют из рук. Скажу я тебе парень вот что: арена дело опасное. Потому что много там способов отгрести лишний срыв или даже на ожог к монахам загреметь. Очень ты рискуешь, особенно с таким боевым опытом, - усмехнулся Арм. - Подумай, как следует. Нашим гладиаторам то свежие бойцы в радость, да и бараку польза, если из тебя толк выйдет. Но все срывы за проигрыши ты лично на своей шкуре прочувствуешь. Это не шутка, тебе новичку не понять. Но я предупредить обязан. Но и главный приз хорош - шанс не сдохнуть здесь, а стать храмовником. Избранным воином Атката. Другого пути отсюда и нет больше.
   - Что за шанс? - загорелся Лед.
   - Стать абсолютным чемпионом крепости, воспитать за год бойца, который победит тебя в бою и получить подтверждение от Атката, что бой был честный.
   - Как-то неясностей много.
   - Ну так тебе и рано о таком даже задумываться. Тебе если срыв отодвинешь, а не лишний добавишь - уже удача. Так что решай, а про чемпионство и прочее тебе нескоро рассказывать и уже не я скорее всего буду.
   - Попробую. А то покорно срыва ждать как-то тоскливо.
   - Наш человек, - широко улыбнулся Арм. Среди знакомых старателей он был жизнерадостнее всех, включая Торта. Это само по себе было рекламой арены. - Может и будет из тебя толк.
   - И что мне теперь делать?
   - Слушай, - осклабился неунывающий чемпион двадцать седьмого барака.
   * * *
   Участвуя в боях на арене, гладиаторы ставили на кон свою очередь на срыв. Проигравший получал очередной срыв от победителя и свой тоже у него оставался. Победитель свой срыв соответственно пропускал. А ещё получал золотой. Такие бои проводились среди гладиаторов одного барака. Чтобы стать чемпионом барака, надо победить всех гладиаторов этого барака подряд, без поражений, а потом ещё и теперешнего чемпиона барака. Новичок мог сам себе выбирать соперника, пока не потерпит поражения. После этого либо другие гладиаторы, имеющие право выбора назначали бои с ним, либо бой назначался по решению храмовников. Если ты уже потерпел поражение от вызвавшего тебя гладиатора и после этого не получил ни одной победы, то ты мог отказаться от вызова. От боя назначенного храмовниками отказаться нельзя. Гладиаторские поединки были основным развлечением для скучающих последователей бога Атката и способом заработать на тотализаторе, а неограниченные возможности исцеления и бездны дармовой энергии легко сохраняли старателей для главной задачи. Если гладиатор побеждал пять раз подряд, то он мог снова выбирать себе соперников сам. Но при такой победной серии он, как правило, становился еще и чемпионом барака, а там начинались совсем другие поединки, правила которых Арм не стал рассказывать, так как пока это было лишнее.
   На арене сражались настоящим оружием, и в этом была главная опасность. И вовсе не потому, что тебя могли убить. Главная опасность, что убить мог ты. Это приравнивалось к побегу и даже хуже. За убийство соперника гладиатор получал три очереди убитого на срыв и ожог в пыточной храмовников. Худшего наказания в крепости не было. Точнее было, но за повторное убийство или побег. Большинство старателей прошедших вахты и срывы видели в смерти избавление и при возможности использовали шанс и могли подставиться под удар преднамеренно. За боем с самого момента выдачи боевого оружия следила группа жрецов и лечила бойцов после боя. А так как Аткат - бог исцеления, то смерть наступала, если срубить или расколоть голову, а также, если серьёзно повредить спину. Храмовники были начеку, и даже повреждение сердца, например, легко лечилось и не считалось опасным. Именно для того, чтобы избежать подобного, гладиаторы сражались в шлемах с кольчужной защитой, прикрывающей шею и плечи. Из одежды были штаны и сандалии. Ничего другого не полагалось. Так же за попытку самоубийства подобным способом начислялось поражение с двойной очередью срывов и ожогом в пыточной. Именно новичкам следовало быть особо осторожным, так как опытный воин мог подставиться под смертельный удар даже с такой защитой и отправится на вечный покой.
   - Теперь идём к храмовнику, он примет тебя в гладиаторы и заодно расскажет это ещё раз. По дороге можешь задать вопросы. Идём. - И Арм вышел из барака.
   - А сражаться можно каждый день?
   - Пока имеешь право выбора, то раз в пять дней, а потом уже за тебя решают другие.
   - Как думаешь, у меня вообще есть шансы?
   - То, что ты сразу пошёл в гладиаторы, а не через месяц или через год это тебе в плюс. Физическую подготовку не растеряешь.
   - А что, тут она падает сама?
   - Ты помнишь, как на галерах себя чувствовал?
   - Руки и спина болели дико. Есть хотелось, хоть и кормили лучше, чем до того.
   - Толпа задохликов трое суток беспрерывно гребла с небольшими перерывами на короткий сон и еду, и не сдохла в первые же пару часов. Почему?
   - Н-не знаю.
   - Вас жрецы накачивали исцелением. Ты там наверняка веса набрал и совсем не жира. Тут в крепости тоже исцеляющая аура, но работ с такой нагрузкой нет. Так что через месяц ты без тренировок это всё растеряешь. А сейчас, при правильной подготовке, наоборот даже усилишь. Да и резкий ты какой-то. Не знаю в чём дело, но как-то шустро ты двигаешься. Глаз у меня наметанный. Есть у тебя шансы, если будешь серьёзно тренироваться и с умом соперников выбирать. И один совет: не показывай сразу все, на что способен. Можешь победить, не раскрывая весь потенциал - так и не раскрывай. Вот и пришли. Тебе храмовник сейчас то же самое расскажет, ты слушай внимательно - может, что новое узнаешь. А может чего не запомнил с первого раза. Потом он тебя в тренировочный центр отведёт, я там буду.
   * * *
   Храмовник ничего нового не рассказал, хотя Лед очень внимательно слушал, помня о предупреждении Торта. Видно Арм добросовестно все рассказал. Монах, принимавший Леда в гладиаторы, традиционно не представился. Он довёл Леда до входа в трехэтажное здание с колоннадой вместо наружных стен на первом этаже и вереницей узких арочных окон на втором и третьем. Из-за колонн и арок слышались беспрерывные щелчки ударов дерева о дерево.
   - Это новый гладиатор Арма, - сказал приведший Леда храмовник другому, сидящему на каменной скамье у входа.
   - Опять молодняк зелёный вербует?
   - Из таких, порой, и бывает толк.
   - Та ну, зелень неоперившаяся.
   - Вы, старички, отвели бы меня к Арму, на черта мне ваше кряхтенье слушать, - решил не сдерживаться Лед, возмущённый подобным демонстративным обсуждением.
   - Ого, далеко пойдёшь, - захохотал, сидящий на лавке, - или плохо кончишь. Ну, пошли, герой. Идущим на риск, привет от ценителей, - с ухмылкой выдал он еще один сомнительный перл.
   Арм находился в небольшом зале на втором этаже вместе с ещё тремя.
   - С пополнением, - сказал храмовник и направился обратно вниз.
   - Вот, знакомьтесь, наш новый гладиатор Лед. Свежая кровь. А это Гнол, Зев и Рейд. Пошли, посмотрим, на что ты способен.
   - Ты можешь выбрать себе любого наставника, - вдруг вклинился Рейд.
   - Ну, вообще-то да, - сказал Арм, озадаченно почесав в затылке, - но ты учти, что только я не заинтересован в твоих поражениях. Точнее мне нужен новый чемпион барака. Им можешь стать и ты.
   "Вот и гадючник, как Торт и предупреждал", - саркастично подумал Лед.
   - Я не могу выигрывать на чемпионском уровне, - продолжил Арм, - там сейчас баланс. А внутри барака выигрывать отсрочки срывов я не могу, пока чемпион. Так что тренировать буду тебя для побед, а не чтоб потом на арене из тебя себе отсрочки плодить.
   - Да я и не собирался отказываться от твоих тренировок.
   - Ну и пошли тогда, нечего прохлаждаться. У тебя семь дней, чтоб научиться владеть чем-то кроме дубины. Хотя ты как, тот бой на дубинах то выиграл?
   - Нет, - уныло ответил Лед, и увидел как алчно заблестели глаза троицы. Похоже они уже подсчитывали свои победы над ним.
   - Молодец, быстро учишься. Скрывать свои возможности - основа выживания. После первого проигрыша эти стервятники набросятся на тебя, и у тебя будет всего пять дней между боями для тренировок. Так что из первых семи дней не советую терять ни минуты. Кстати, а расскажи-ка мне про свой единственный бой поподробнее.
   "Опять мою беспомощность за хитрость посчитали", - Лед немного замялся, раздумывая, стоит ли рассказывать о нападении на храмовников.
   - Что, так всё плохо было? - поднял удивленно брови Арм.
   - Просто это было нападение на фуражиров храма.
   - А, тут не парься даже. Ты заметил, что тебя не допрашивали храмовники и даже имя твоё спросили только при записи в гладиаторы? Ты для них теперь не человек, а средство добычи кристаллов. Чем занималась ломовая лошадь в прошлом, владельца волнует мало. А ты для них даже не лошадь. Скорее уж лопата.
   Лед действительно понял, что так оно и есть. Он автоматически назвал придуманное имя храмовнику, да они и не могли знать его настоящего имени. Его же просто с улицы взяли без документов и без вопросов направили сюда.
   - Честно говоря не сообразил даже.
   - Учись соображать. Без соображалки в гладиаторах делать нечего. Иначе из срывов вылезать не будешь. А это хорошему самочувствию не способствует, сам скоро на своей шкуре прочувствуешь. Я тебе честно скажу - бывали случаи, когда новички выгорали за пару вахт из-за, полученных за проигрыши, срывов. Не тормози, если не хочешь быть одним из них.
   - Я понял.
   - Так что там с той стычкой?
   - Нас было трое, меч и две дубины против охраны фуражного фургона.
   - Это восемь воинов монахов охраны, двое возниц и два стрелка с арбалетами? Ты дебил? Ответь сразу и я с чистой совестью передам тебя одному из тех орлов, - Арм ткнул в сторону тройки мужиков, которые встав треугольником и взяв деревянные мечи, отрабатывали
   удары, - не охота бессмысленно
   тратить время.
   Лед ощутил, как краска горячей волной залила лицо. Так стыдно ему давно не было. Пожалуй, что с Земли.
   - Мне предоставили ложные сведения и не оказали обещанной подмоги, - обижено процедил он сквозь зубы.
   - Подставили, значит. Дурак. Но возможно не безнадёжен и тот урок пошёл впрок. Учти, среди гладиаторов подставы - часть жизни. Пока у меня нет причин тебя подставлять, но это пока. Да и правда ли это ты не узнаешь, пока не станет поздно, - лицо Арма расплылось в улыбке.
   - Я уже понял.
   - Ну и как же протекал этот уникальный в своём безумии поединок дури с профи?
   - Парня с дубинкой вырубили первым, потом наш с мечом кинулся на рожон. Как оказалось потом, он хотел умереть, но не удалось. Меня вырубили последним, не знаю кто и как, но перед тем я несколько раз дубинкой махнул. Даже меч одному храмовнику выбил.
   - Опа, а ну-ка поподробнее.
   - Стукнул дубиной по руке и выбил.
   - Случайно, что ли?
   - Нет, думал выбить и потом по башке, но меня сзади...
   - Ты, Лед, этого больше не рассказывай. Пока чемпионом барака не станешь, так точно. Помни, что скрытность - главное оружие гладиатора. Ошеломил противника - победил. Бери меч и, не спеша, покажи как бы ты бил вот этого болвана, если бы умел. Не надо стараться в полную силу - просто покажи удары.
   И Лед с мечом направился к вертикально стоящему бревну.
   * * *
   Всю ночь Арм гонял его, объясняя как двигаться, как держать стойку. Чередование выпадов и отскоков. Троица потеряла интерес к ним довольно быстро. Потом новые лица появлялись и исчезали, но Лед фиксировал их краем сознания, сосредоточившись на тренировке.
   - Отскок назад всегда медленнее выпада, блокировать удар гораздо надёжнее и меньше выматывает. Да и выпады чаще применяются для колющих атак, а они запрещены, в общем-то. Длительное чередование выпад-отскок быстро выматывает, особенно на арене. Умение отбить удар скользящим блоком гораздо надёжнее и открывает большой простор для контратаки, - объяснял Арм. - Лучше всего владеть всеми техниками и комбинировать их по обстоятельствам.
   Щитами гладиаторы не пользовались, и бой был похож на фехтование, с постоянными уклонениями и сменой позиций. Уже через час пот лил с Леда ручьём, а кисти рук ныли. Арм заставлял тренировать обе руки, но левой у Леда получалось все совсем уж никак. В качестве перерыва были круги бегом вокруг здания. Под конец Арм привёл его на один из рингов первого этажа и провёл с ним бой, после которого Лед очнулся в комнате на столе рядом с храмовником.
   - Если его лечить надо даже после простой тренировки, то что будет на арене? - хмыкнул храмовник, обращаясь к Арму.
   - Как бы вам потом лечиться не пришлось, - прошипел Лед и поковылял к выходу.
   - Лед, надеюсь, ты понимаешь, что спать теперь ты будешь днём? - спросил Арм.
   - А что в такую жару ещё делать? Мы на последнем этапе так и спали, я и привык уже. Только в последний переход не спали совсем.
   - Отлично, пошли в барак, скоро завтрак, а я ещё в бани сгонять хочу.
   - Арм, а ты на бани откуда деньги берёшь?
   - Так мне за твоё обучение монахи по серебряному в день платят. Это до твоего третьего поражения или до пятой победы. Ну и за победы в бою гладиаторам платят, при этом за чемпионские по пять золотых. Это единственный способ копить золото впрок больше одной монеты. Кончились монеты, идешь к распорядителю арены, и он тебе новый золотой выдаст. И так пока не кончатся. Так, хватит болтать, побежали кто первый до барака.
   Лед оказался вторым, хотя чувствовал, что есть силы обогнать Арма.
   "Надо учиться не только мечом махать. Интриги, так интриги. Будем развивать скрытность".
   * * *
   На этот раз Лед проснулся сам. Впервые за долгие месяцы его никто не будил. Он даже не сразу сообразил, где находится, удивлённо рассматривая балки под потолком барака. Спустившись вниз и обувшись, Лед жадно припал к фляге. Пока спал, в горле пересохло. Двери барака были закрыты, и внутри царил полумрак. Хорошо, что Арм заставил его разуться перед сном. Лед после тренировок на измор и завтрака валился с ног и снова бы рухнул спать обутым. А сейчас он чувствовал себя выспавшимся и бодрым. Даже вчерашний финальный бой с Армом закончившийся переломанными руками, и дикой болью по всему телу воспринимался уже не так остро.
   "Тяжело в учении - легко в бою", - с этой мыслью Лед направился к лежаку Арма.
   Арм ещё спал и пока Лед раздумывал, стоит ли будить наставника к нему подошёл Торт.
   - Удачного дня. Что, тянет в бой? На улице ещё пекло, Арм из барака не выйдет до обеда, так что не буди лихо. Он злой как проснётся. Я собираюсь идти на другой конец крепости, в корчму серебра заработать, могу по дороге крепость тебе показать, ты же так и не разобрался где тут что?
   - Да вчера всю ночь меня Арм гонял, как проклятого.
   - Вот и поговорим заодно.
   - Ну, пошли.
   По дороге к дверям к ним подошёл худощавый парень лет двадцати пяти.
   - Торт, я с вами пройдусь, если не возражаешь. И с новеньким познакомлюсь.
   - Пошли, - немного поморщился Торт, - только со своей агитацией не лезь, пока до харчевни идём. Лед озадаченно посмотрел на подошедшего.
   - Я Зенг, - представился тощий.
   - Лед.
   Выйдя из барака они окунулись в сухой жар, падающий с неба и идущий от земли одновременно. Спутники накинули капюшоны ещё в бараке, Лед поспешил сделать то же самое.
   - А зачем идти по жаре так далеко? Ближе харчевен нет?
   - Там повар-храмовник собеседник интересный, - ответил Торт. Зенг взглянул на него с явным неодобрением и снова опустил голову. Капюшон скрыл его лицо от Леда. - Много где побывал и слушать умеет. Бывает и поспорим о том, о сём. Да и работой не грузит под завязку.
   Они вышли из района бараков и Торт начал рассказывать Леду про встречные строения. Первым шёл больничный блок. Оказалось болели в крепости мало, так как аура бога исцеления и жар пустыни давили большую часть болезней. Животом никто не маялся. Некоторым новичкам исцеляли болячки, принесённые с воли, а позже главными пациентами были старатели после ожога и гладиаторы после арены. Напротив была харчевня. "Так себе", - как выразился Торт. - "И места для работы не всегда есть, потому что харчевня ближе всего к баракам". Как оказалось, все харчевни в крепости были как бы безымянные, но старатели почти всем дали свои названия. Эта, например, звалась Толкучка. Название говорило само за себя.
   Дальше несколько домов удостоились короткой фразы: "Похоже, жильё", а затем справа появилась колоннада, за которой виднелась зелень пальм.
   "Бани", - мечтательно проговорил Торт, - "местный рай".
   Бани справа тянулись долго, слева они миновали несколько жилых домов и туалет, похожий на те, что были в районе бараков. За банями располагалась канцелярия, туда Арм водил Леда регистрироваться гладиатором. Напротив, через пару домов, находился тренировочный центр. Даже в такую жару оттуда слышались редкие щелчки деревянных мечей.
   Следом шёл перекрёсток и на нём они остановились.
   - Налево вон в том здании хорошая харчевня, там в основном легионеры бывают, но и обычные старатели не редкость. А вот храмовники редко бывают - юмор у местной публики уж очень специфический. Направо склады и лавка, там можно обувку и плащ новый получить, ну и другую одежду. Флягу, если повредишь, то тебе в барак принесут. А больше имущества нам не полагается, - и они двинулись снова прямо.
   - А стирка где? - спросил Лед, Зенг всё также шёл рядом и думая о своём.
   - Стирка на территории бань есть, ну и в районе бараков несколько.
   Торт продолжил экскурсию. За перекрёстком справа была парикмахерская, за медяк побреют и обстригут лишнее на голове, ногах и руках. Справа возвышалась арена, похожая на земной Колизей, как его Лед видел на картинках. Большое круглое сооружение. Внешние стены были всего в два этажа. Внутри было тихо. Лед узнал в одном из зданий туалет, не удостоившийся комментария Торта, а вот харчевню напротив он назвал: Храмовая. Старатели в ней редкость. Редкое место, где за шутки со стороны старателей храмовники могли и побить. Таких харчевен ещё было несколько вокруг центральной площади, на которой стоял храм. Это было самое огромное здание из увиденных ранее. Огромные шпили сверкали на солнце, а по центру возвышался огромный купол. Они обошли Храм по краю площади прячась от зноя в тени домов. Это было пару ремесленных знаний и ещё одна Храмовая харчевня. Пропустив одну улицу они нырнули в следующую. Здесь были ещё одни бани, но более роскошные и уже только для храмовников. В виденных ими ранее банях рядовые храмовники были не редкостью, а вот жрецов или магов там не встретишь. Напротив располагались административные здания вперемешку с жилыми. Некоторые жилые были с заборами, за которыми виднелась зелень садов. Наконец они пришли туда, куда направлялся Торт. К харчевне с очевидным названием Дальняя.
   - Дальше склады и Силовая башня, - сказал Торт, давая понять, что экскурсия завершена.
   - Что за Силовая башня? - заинтересовался Лед.
   - Кристаллы там установлены, энергию храмовникам дают. Если интересно - потом напомнишь, я расскажу. Это не короткий разговор. Дальше сами можете побродить с Зенгом. Да, кстати, он со мной сюда попал, мы в школе вместе работали, он был воспитателем младшей группы. Обоим повезло с некроманской крепости соскочить. Парень он хороший и умный, но повернут на восстании. Сейчас тебя агитировать будет. Послушай, не лишним будет. Но учти, храмовники за такое не наказывают, если к практическим делам не переходить или не усердствовать с агитацией как вон Зенг. Его на ожог уже три раза водили, один, правда, за отказ от вахты, второй за попытку самоубийства и только третий уже чисто за подбивание к восстанию. Человек, как видишь, опытный, тебе, думаю, полезно будет с ним поговорить. Ну а если вдруг сговоритесь и нас всех освободите, то я первые здравницы только за вас до конца жизни пить буду. - И Торт, грустно улыбнувшись, направился внутрь харчевни.
   * * *
   - Я не очень в харчевнях разбираюсь - стараюсь с храмовниками не иметь дела. Простираться и помыться и всё. Могу тебе ворота показать - все три. Башни силы, тюрьму местную, башней крика её старатели кличут. Монахи, для острастки остальным, дают пытаемым накричаться вволю. В этой башне самые большие окна. точнее внешних стен в пыточных нет вообще. - говоря это, Зенг смотрел на лицо Леда, ловя реакции.
   - Показывай ворота и рассказывай, раз уж Торт тебя рекомендовал. А чего именно восстание, ведь это явно дохлый номер. Есть же возможность через арену освободиться?
   - Через арену? Я не говорю даже, что это шанс для одного из тысячи, так там ещё и такой обряд посвящения, что не каждый пройдёт, а кто пройдёт, посвящает себя богу со всеми потрохами. А служение любым богам не самое полезное занятие. Для души. Но про это тебе Торт может два десятка лекций прочитать, а я тебе так скажу, может не такое это гиблое дело, восстание-то? Ведь монахи про 500 лет без бунтов направо и налево рассказывают не зря. Безнадёгу сеют!
   - Так, а план то у тебя какой-то есть?
   - Если всем неожиданно напасть, перебить монахов в самый солнцепёк, пока они спят, захватить крепость, то можно закрепиться. Разрушить кристаллы в башнях силы и разбить алтарь, после чего целители будут бессильны против нас и не смогут послать карательный отряд. Потом организованно прорываемся из пустыни.
   - Простой план. Почему его не использовали уже тысячу раз?
   - Потому что не организованы! Боятся все. После ожога все, как дохлые мухи. Без стержня.
   - А монахи спят прямо на улице, подставив горло кинжалам? И пункты выдачи этих кинжалов я по пути не заметил. Или пропустил, может?
   - Ну не все легко, но ведь важно начать, нет?
   - Важно, но я так понимаю главное оружие храмовников - магия. И её здесь очень много. То, что я видел в исполнении одного встреченного мной колдуна не оставляет нам никаких шансов.
   - Если башни разрушить у них энергии быстро не станет, отсидеться, а как выдохнутся, то и прирезать гадов.
   - Тогда уж лучше в заложники взять, если выдохнуться. Да и лечение лишним не будет.
   - О, вот ты уже дело говоришь! - обрадовался Зенг. - Так ты согласен, что восстание - единственный выход? - Бородатый Зенг с горящими глазами напоминал в этот момент Че Гевару.
   - Понимаешь ли, мой наивный Че, пока я не вижу в твоём плане рационального зерна.
   - Я Зенг, - автоматически поправил тот.
   - Я буду звать тебя Че. Для конспирации, - улыбнулся Лед. - Твои мысли о восстании интересны, но, не зная обстановки, я не готов дать тебе согласие на участие в его подготовке. Согласен даже обсуждать слабые места твоих революционных планов, но не более. А как только твои идеи мне покажутся реализуемыми, ты узнаешь об этом первым! И горе, тогда, проклятым храмовникам.
   - Надеюсь, ты всё же поймёшь, что покорно ждать безумия от магического ожога гораздо более глупо, чем умереть в бою за свободу. Ты не похож, на глупых селюков-бандитов при дороге, попавших сюда из-за дури и незнания на кого напали.
   "Пожалуй ты меня переоцениваешь, братец Че," - пробормотал себе под нос Лед и более громко спросил:
   - Ты тоже гладиатор?
   - Развлекать храмовников, убивая собратьев мне противно.
   - А как же ты храмовников перебьёшь, если даже доступа к оружию не имеешь?
   - Да был я гладиатором, недавно ушёл. Гнилой у нас в бараке народ в гладиаторы подался. Арм нормальный мужик, но он в своём чемпионстве как в клетке заперт. А остальных пятеро стервятники. С новичков выбивают пропуски срывов, а в чемпионы не рвутся. Я ушёл, и после меня ещё двое новичков ушло, получив по три поражения.
   У Леда все закипело внутри. Похоже, его снова используют втёмную? Арм ничего не рассказывал о таких проблемах среди гладиаторов.
   - А что, новичков специально подставляли? - разговор становился более конкретным.
   - Как бы и нет, но получилось подло, новички первым боем друг друга выбрать не могли, выбрали ветеранов, проиграли, а потом их расхватали гладиаторы с опытом. Могли бы дать время, чтобы храмовники назначили им бой между собой. Хоть какой-то шанс. Я после такого ушёл, а новички нахватав очередей на срыв после трёх поражений тоже ушли.
   Лед немного успокоился.
   "Похоже, Арм тут не при делах, и поделать ничего не мог. Но спросить, почему не рассказал мне об этом, надо. И быть начеку. У гладиаторов, явно, тот ещё гадючник".
   Тем временем они подошли к воротам, остановившись поодаль. Один из стражников крикнул, обращаясь к Леду:
   - Не связывайся с этим провокатором - целее будешь. Это бесценный совет, поверь!
   - Спасибо тебе добрый храмовник. Мог бы ты записать мне его на бумаге?
   - Зачем? - наивно повёлся храмовник.
   - Подотрусь в нужнике, - и, стараясь изобразить зловещий хохот, Лед громко заржал.
   - Два идиота, - обескуражено забормотал стражник, демонстративно теряя к ним интерес.
   Подходить ближе, как и дразнить дальше храмовников, у Леда не было желания, однако при встречах они постоянно вызывали у него злость. Ну не нравились ему люди, ограничивающие его свободу. Они вызывали у Леда стойкое желание их придушить.
   По пути к следующим воротам Зенг рассказал историю их попадания в лапы храмовников некромантов. После шутки над стражником он долго подсмеивался и довольно улыбался, похоже, простив Леду отказ, присоединится к его странному клубу бунтарей. Видимо он
   был уверен, что это временно.
   История
   пленения Торта и Зенга была проста и трагична. Они оба везли новый набор учеников из Сельвы, крупного города Трима в столицу. Ребятам было по 15-18 лет и на стоянках они ходили по местным кабакам. Даже не особо шалили. Но в одном из посёлков они столкнулись с караваном некромантов. Видимо ребята неудачно пошутили, но некроманты их схватили. А когда Торт с Зенгом пришли и спокойно попросили отпустить детей, их схватили за компанию и быстрым темпом покинули Трим. Орден некромантов наверняка теперь окончательно в Триме вне закона, а с храмовниками возможно даже война, но на судьбу пленников это уже влияло мало. Их двоих неспособных к магии передали в эту крепость целителям, а весь набор одарённых ребят видимо отправился к некромантам. И не факт, что собирать кристаллы.
   Злость на храмовников, равнодушно меняющих жизни пленников на кристаллы ещё сильнее окрепла в душе Леда. Если представится возможность им выставить счёт, то мало не покажется никому.
   У вторых ворот не было ничего интересного. Солнце клонилось к закату. Приближался обед, поэтому Лед предложил возвращаться в барак. Предстояла ещё одна ночь тренировок на пределе. Повторить судьбу других новичков ему совсем не хотелось. К тому же предстоял непростой разговор с Армом. Лучше прояснить эти моменты сразу, а не надеяться, что само рассосётся.
   * * *
   Когда они вернулись в барак, гонг ещё не звучал и Лед отправился искать Арма. Тот сидел на лавочке под стеной барака и играл в что-то напоминающее шашки с другим старателем. Пару человек стояли рядом наблюдая. Тень барака немного спасала от жары. Лед тоже с интересом стал следить за партией.
   Игровое поле состояло из темных и светлых клеток размерами шесть на шесть. Светлые и тёмные фигуры были двух размеров. Партия была в разгаре, и понять правила Лед никак не мог. Он заметил только, что ходили фишки только прямо, а били еще и под углом, а возможно, что и назад. Мелкие фишки били только в упор, а большие издалека. Игра шла быстро и вскоре Арм победил. Незадолго до конца партии прозвучал гонг, но фургона видно не было, и двое зрителей сели на место игравших. Рассмотреть начальную расстановку фигур Лед увидеть не успел, так как Арм со словами: "Пойдём, легионер" увлёк его за собой.
   - Ты чего такой хмурый сегодня? - сразу спросил Арм. "Надо учиться прятать свои эмоции поглубже," - отметил про себя Лед. Но это был хороший повод для неприятного разговора и он решил не тянуть кота за хвост.
   - Я узнал, что среди легионеров барака нет ни одного новичка, и мне предстоит сражаться с бойцами намного опытнее себя. Почему ты не сказал мне об этом?
   Арм нахмурился, но его голос оставался спокойным:
   - Ты один раз в жизни махал палкой. Любой будет опытнее тебя. А не говорил я потому, что тебе надо тренироваться и верить в победу, а не с ужасом ждать поражения. И чтобы не было потом вопросов, зачем я тебя вчера так измолотил и сегодня тоже собираюсь, как ты себя чувствуешь?
   - Н-нормально, - идея снова быть избитым до полусмерти Леду категорически не понравилась.
   - Отлично ты сегодня себя чувствуешь. Никакой крепатуры и растянутых сухожилий. А если бы ты в больничку вчера не попал, то этот день, а может и следующий пошли бы коту под хвост. Двигался бы, как зомби. Обычная аура храма с таким не справляется. Так что оставшиеся шесть дней будешь отгребать сполна. Магические ожоги стократ больнее, так что привыкай. И ещё одно: у тебя как новичка-гладиатора есть два бесплатных посещения арены. Самый слабый из наших, Срам его зовут, сражается завтра с Гнолом. Тебе стоит на этот бой взглянуть, заодно парочку других боёв посмотришь. Мне, как наставнику такое же счастье привалило, так что поведу тебя смотреть, как плохие дяди больно бьются. А ты слышал уже, почему у Срама такое прозвище? - ухмыльнулся Арм.
   - Без штанов бегает?
   - Затейник ты, - впечатлился Арм, - он со срамной болезнью сюда попал, его вылечили, так он бегал потом с храмовниками обнимался, благодарил каждого встречного. До первой вахты, потом успокоился и в гладиаторы подался. - Пошли есть, вон пузырь уже круги мотает.
   "А ловко он с темы соскочил", - подумал Лед, - "хотя и прав он во всём - сам я нарвался и нечего теперь ныть!"
   * * *
   Второй день тренировок был даже тяжелее первого. Лед как маятник чередовал выпады и отходы, и к концу ему начало казаться, что он уже многое может и умеет, пока в финале Арм не сделал с лёгкостью из него отбивную. Похоже на этот раз кроме рук он переломал ему большую часть рёбер и ноги заодно. Потерявший сознание Лед уже не был в этом уверен. Но, очнувшись на столе перед храмовником, он поблагодарил магию, что боль больше не резала тело. Одно только воспоминание о ней заставляло вздрагивать. Если срыв намного хуже этого, то надо срочно записываться к Че.
   - Тактика циклических выпадов и отскоков во многом хороша, но когда ты входишь в такой ритм, то должен регулярно атаковать и при этом соперник знает, когда точно последует атака. Для неопытных бойцов это способ быстро хоть чему-то научится, и увеличить силу удара за счёт корпуса. На арене сила удара опасна, там важнее контроль. Так что тебе надо освоить защиту скользящим клинком. Твоя скорость это позволяет, - сказал Арм по пути к бараку на завтрак.
   Сейчас они с Армом шли к арене. Третий день тренировок начался с пары часов отработки ударов, блоков и комбинаций. После чего Арм сказал, что пора - перерыв на любимое шоу храмовников. Спешите видеть! Абсолютно бесплатно! Идущим на риск привет от ценителей!
   - А что это значит? Ну про ценителей? - спросил Лед, сразу вспомнилось, что слышал он эту фразу от одного из храмовников.
   - Это храмовники так приветствуют нас на арене. Издеваются по сути.
   На входе Арм сказал храмовнику про первый бесплатный просмотр для новичка и тот, судя по всему отлично зная наставника Леда, пропустил их на трибуны арены.
   Внутри арена выглядела гораздо больше, особенно в ярком свете магических огней. Трибуны сбегали кругами сидений вниз под головокружительным углом. Высота казалась намного большей, чем два этажа. А может и не казалась вовсе. Наверняка дно арены ниже уровня брусчатки снаружи. Поле боя покрывал песок, которого так много за стенами крепости и от которого Лед уже отвык, шагая по брусчатке улиц, и разнообразной плитке полов внутри зданий.
   "Песок может быть проблемой", - сразу же отметил Лед. - "Я же на тренировках привык к ровной и надёжной поверхности под ногами".
   - Арм, тут песок...
   - Вот сегодня его пару минут и помесишь, познакомишься так сказать, - Арм хмуро осматривал полупустые трибуны. - Жаль сегодня только рядовые бои. Тебе бы бой чемпионов было полезно глянуть. Зато храмовников немного. А про песок не переживай. Привыкнешь быстро. И под ногами он не только у тебя, но и у соперника.
   - Бой легионеров шестого барака. Клык против Старого. До начала боя сорок ударов, - раскатисто прозвучало над ареной.
   - Это мы удачно зашли, - довольно пробормотал Арм, усаживаясь на пустующие сиденья. - Видишь хорошо?
   Лед кивнул. Зрение у него со школы было немного подсажено, но сейчас он видел все абсолютно четко. Похоже, храмовники лечат не только переломы и срамные болезни, но и глаза. Юноша даже удивился, как он мог не замечать такого несколько дней.
   "Видимо слишком уж жизнь бьёт ключом, и как всегда по голове".
   Тем временем, появившиеся с двух концов арены гладиаторы начали не спеша сближаться.
   - Видишь кольцо брусчатки вокруг песка арены? - обратился Арм к Леду, - Гладиаторам с оружием в руках на него ступать нельзя. Приравнивается к побегу, запомни. - Лед кивнул, неотрывно следя за происходящим внизу.
   Соперники сблизились, раздался первый звон мечей. Лед не разбирался в холодном оружии, но клинки сражающихся больше всего напоминали сабли. Через мгновение началась сплошная пляска металла. Внутри у Леда вдруг зародилось осознание странной нелогичности. К шее прилила горячая волна, и по плечам пробежал озноб. Он вдруг понял, что чётко видит все движения, и даже успевает понять, куда будет выполнен удар. Ещё во время последнего спарринга с Армом, больше похожего на избиение младенца, Лед заметил, что успевает отследить удар Арма, понять, куда он прилетит и как больно это будет. Он даже успевал придумать, как можно его отразить и что нужно для этого сделать. Но пытаясь выполнить задуманное, он двигался так неуклюже, что либо не успевал, либо получал совсем не тот результат.
   Это заметно отличалось от спаррингов на ринге спортивной школы. Там Лед обычно успевал угадать момент удара, но по выражению лица, а не самому движению, и подставить плечо или перчатку. Тут же он успевал заметить всё. В бою с Армом он, не задумываясь, списывал такую медлительность на желание наставника дать Леду шанс среагировать и отработать выученные блоки. Но на арене у гладиаторов, сражающихся за срыв, никаких причин медлить быть не могло. А медлительность движений была точно такая же.
   - Арм, а это сильные бойцы, ты не знаешь, - спросил Лед, неотрывно следя за поединком. Беспрерывный звон стих, и бойцы кружили по арене, загребая песок босыми ногами.
   - Отличные, я же сказал, нам повезло. Клык имеет все шансы стать чемпионов шестого, а Старый им уже был и вполне может стать снова. Так что следи внимательно, такой хороший бой не часто увидишь. В шестом бараке вообще хорошие бойцы подобрались, не то, что у нас, - недовольно пробурчал в конце Арм.
   - А кто из них кто? - спросил Лед. Шлемы не скрывали лиц, но он не знал никого из гладиаторов.
   - Тот, что с седой бородой - это Старый, - коротко бросил Арм, внимательно наблюдая за поединком.
   "Ведь это может быть кто-то из его будущих соперников, если выйдут в чемпионы", - подумал Лед.
   Но тут события на арене поглотили всё его внимание. Бешеный звон сабель возобновился. На этот раз Клык взорвался длинной серией, заставив Старого уйти в глухую оборону. Удивительно плавно выглядел этот взрыв в глазах Леда. В душе его крепла уверенность, что он имеет явное преимущество в скорости реакции над остальными. Отдельные эпизоды вспыхивали в мозгу, сбивая концентрацию на поединке. Тот же Керол назвал его слишком шустрым. Да и Арм. Это не просто так. И это преимущество, наверняка, стоит тщательно скрывать.
   Старый, резко уклонившись с линии атаки Клыка, рубанул того слева ниже бедра. Темнобородый отскочил, зажав свободной рукой глубокую царапину. Оба вновь закружили по арене. Старый, как ни странно, не стал развивать успех.
   "Хотя почему странно? Что я понимаю, пока что, в боях? Может, как раз, логично дождаться ослабления соперника от раны?"
   Клык снова пошёл в атаку, несмотря на кровотечение. Очевидно, что ему тянуть время не имело смысла. Старый отступал, ловко блокируя удары. В неожиданном рывке Клык достал Старого, глубоко раскроив грудь, но и сам раскрылся полностью и получил удар по плечу. Левая рука его бессильно повисла.
   - Всегда у этих ребят есть интрига, - довольно пробормотал Арм.
   Противники устали и прямо на глазах теряли силы из-за глубоких ран. Бой всё откровенней напоминал неспешную пантомиму дровосеков. И это была уже не заслуга быстрого восприятия Леда. Похоже, это усталость все больше замедляла движения соперников.
   Клык снова бросился в шквальную атаку и на этот раз Старый ответил тем же. Видимо реагировать блоками уже не хватало скорости, противники всё больше пропускали удары, стремясь успеть нанести сопернику как можно больший урон. Тела гладиаторов стремительно покрывались порезами различной глубины. Похоже, из этой стычки выйдет уже только один. И действительно, внезапно звон стих, и Клык осел на покрытый бурыми кляксами песок. Леду показалось, что именно удар в плечо, снизивший подвижность гладиатора и решил исход поединка.
   К гладиаторам на арену подошли две группы храмовников. Старый в окружении троих направился к выходу, сразу отдав одному из них меч и шлём. Через минуту поднялся и Клык. Его увели под руки, но полуживым он уже не выглядел.
   - Хороший бой, есть ещё Старому, что показать на арене. Удивить, правда, уже нечем.
   - Победил гладиатор Старый! - раскатисто прозвучало над ареной.
   - Ну как тебе бой, Лед? Что скажешь? - с интересом обернулся к юноше Арм.
   - Удар в плечо решил дело. То, что Старый успел среагировать на рывок и нанёс удар, вместо попытки ставить блок его спасло.
   - Это тоже, но первая серьёзная рана, как видишь, заставила Клыка менять тактику. Он много атаковал, со Старым это рискованно. Он ветеран арены и хорошо держит удары. Клыку нужно было дольше трепать его быстрыми атаками на дистанции и переходить к длинным сериям, только тогда, когда Старый начал бы уставать. Клык всё же помоложе. Поторопился он. А Старый выжал максимум из боя. Но если в ближайшее время он не станет чемпионом, то всё.
   - Арм, а есть какие-то правила? Ну типа, по голове не бить, по яйцам тоже? Или песком не бросаться и лежачего не бить.
   - Нет никаких правил. Есть два закона. Убил соперника - проиграл всё. Попытался подставиться под смертельный удар и выжил, получи тоже по полной. Ну а песок. Ты попробуй этот песок зачерпнуть. Тебя тут же соперник и положит. До начала боя в руках только меч держать можно. Бывали случаи, что песок в глаза сыпануть успевали. Ну да, это решало судьбу боя. Но это редкость. Упавшему, встать редко удаётся, а по другому песок и не схватишь. Ногой метнуть, так только движение себе сковать можешь. Так что эти игры с песком на арене большая редкость.
   - Бой легионеров двадцать седьмого барака. Срам против Рейда. До начала боя сорок ударов.
   - Будь внимателен. Я советую тебе первый бой против Срама. Не будешь сачковать на оставшихся тренировках, и у тебя есть шанс. Рейд опытнее, именно он и выбрал Срама себе в соперники. С ним тебе пока не совладать. Очень важно для тебя победить в первом же бою, чтобы сохранить возможность выбора соперника на следующий.
   - Ясно, - коротко ответил Лед, внимательно следя за ареной. Соперники уже сближались.
   * * *
   Бой шёл на измор. Оба бойца были крепкими, выше среднего роста. Начался поединок с кружения по арене и обмена редкими простыми ударами и блоками. И в таком темпе он продолжался уже четверть часа. Это сражение гладиаторов выглядело, как очень замедленная съёмка. Удары были сильные, но неспешные и целили всё больше по ногам или бёдрам.
   - И долго они так могут кружить? - удивлённо спросил Лед.
   - Не больше часа, потом обеим засчитывают поражение. Правда, без изменений в очереди срывов. Но следующие поединки они тогда проводят с чемпионом барака, то есть со мной. Без права на чемпионство и вообще без бонусов в случае победы. Приятного, знаешь ли, мало, так что скоро они повеселее забегают. Хотя мне-то выгодна ничья, - осклабился Арм.
   И действительно, удары становились всё чаще. Рейд провел одну сложную комбинацию с переходом в блок и резким выпадом в бедро противника, но не достиг успеха. Один удар Срама слегка оцарапал руку Рейду. Через какое-то время Срам получил неглубокий порез на груди. Кляксы крови неспешно пятнали песок арены.
   Неожиданно Рейд бросился в шквальную атаку, зазвенела, искрясь в лучах магического света, сталь сабель. Отбив десяток ударов и пару раз оцарапав соперника в ответном выпаде, Срам получил несколько глубоких ранений и после сильного удара в живот, стиснув зубы, осел на песок.
   - Победил гладиатор Рейд, - пронеслось над ареной. Соперников развели в разные выходы.
   - Мы тут надолго? - спросил Лед.
   - Пока тебя не представят. Пощупаешь песок арены, почувствуешь шлем и оружие. Я тебя слегка погоняю по песочку пару минут, и пойдём тренироваться в центр. Заманчиво тебя дважды сегодня через больничку прогнать, но это, пожалуй, бесполезно, да и наглеть не стоит.
   - Мы будем сражаться настоящими клинками? - опешил Лед.
   - Нет, при представлении гладиатора клинки полностью затуплены.
   - Это чтобы ты меня не убил случайно?
   Арм расхохотался и, вытирая выступившие слёзы, ответил.
   - Это чтобы я об тебя не самоубился. Ты же пока ничего не умеешь толком. При определённой сноровке любой чемпион может использовать твой меч, чтобы отправиться на перерождение.
   * * *
   Прошло ещё два поединка. Лед всё больше убеждался, что местные двигаются намного медленнее. Но один из боёв заставил его задуматься. На арене как раз сражался здоровенный гладиатор с соперником, по телосложению схожим с самим Ледом. В итоге победила выносливость первого, а не вёрткость второго. Да и бой длился долго только потому, что здоровяк бил крайне осторожно, явно опасаясь нанести смертельный удар. Радовало, что гладиаторы из его барака не настолько превосходили Леда физически. На вопрос Арму, не стоит ли ему больше уделять внимания повышению силы, тот ответил, что это ему нужно сейчас меньше всего. Много силы без техники и опыта - прямой путь получить наказание за убийство. Хотя, согласился, что вскоре этот вопрос может стать гораздо более актуальным.
   После поединка здоровяка с живчиком к ним подошёл монах и провёл во внутренние помещения арены. Там они разделись по пояс, разулись, и двое монахов сказали им следовать за собой. Их подвели к невысоким воротам и спустя пару минут они вступили на песок арены сквозь распахнувшиеся створки. Раскатистый голос арены пророкотал:
   - Представляем нового гладиатора двадцать седьмого барака Леда и его наставника чемпиона барака Арма. - никаких оваций не последовало. Храмовники внимательно рассматривали его. Подошедшие монахи протянули им по шлему и сабле. Сабли были полностью затупленные, с закругленными кончиками и не совсем удобные. Они явно были длиннее, чем надо, и Лед недоумевал зачем.
   Встав друг против друга в стойку, они начали кружить по арене. Точнее кружил Арм, а Лед скорее топтался. Хотя он и решил скрывать свою чрезмерную скорость движения, ловкости ему явно не хватало даже для плавного перемещения. Оставалось надеяться, что с опытом она придёт. Арм нанёс неторопливый удар, и Лед постарался так же медленно и плавно его парировать. Как ни странно в таком неторопливом темпе блоки и удары давались легче. Один раз у Леда даже получилось контратаковать. Он помнил, что Арм намеревался слегка погонять его в пол силы, но даже эти небольшие успехи Леда воодушевили.
   - Представление гладиатора окончено, - услышал Лед голос и удивился, как быстро пробежали выделенные две минуты.
   Песок мешал движениям, но он мешал и сопернику. Сабля была действительно не очень удобная, и кисть после неё слегка ныла. Одевшись, они с Армом вышли с арены и направились к тренировочному центру.
   - Ты молодец, Лед, - первое, что сказал Арм.
   - М-м-м?
   - Я теперь знаю, что ты меня слушаешь. Не показывать свою скорость на арене - хороший ход. И ты хорошо отбивался. Если твои успехи и дальше будут такими же, Срам против тебя не выстоит.
   - А что с саблями? Они какие-то слишком длинные и неудобные.
   - Сабли нестандартные. Ими невозможно заколоться самому или броситься на них. Ну, во всяком случае, быстро никак не получится. Они неудобны, но ты же понимаешь, что это неудобство для обоих бойцов.
   - Ясно. Что сегодня будем изучать?
   - Я-то ничего, - осклабился Арм, - а вот ты будешь изучать запрещённые удары.
   - У-у-у, круто! - глаза Леда заблестели в предвкушении.
   - Ничего крутого. Это удары, которые лучше не использовать на арене, так как их может использовать соперник для самоубийства. Ты их не будешь отрабатывать, я только их покажу, а ты попробуешь и запомнишь, что так делать нельзя.
   - Понятно, ещё одна мечта вдребезги, - печально вздохнул Лед.
   - Что-то ты слишком оптимистичен сегодня, а ну десять кругов вокруг центра и ко мне, - после чего зашагал к входу. Они как раз пришли на место.
   * * *
   Проснувшись, Лед чувствовал себя ещё бодрее, чем в предыдущие дни. Утреннее избиение до полусмерти стало уже привычным и не воспринималось как что-то ужасное. "Болевой порог у меня ещё и высокий?" - с этой мыслью Лед сиганул на пол прямо с верхней полки и, обувшись, направился на поиски Торта. Открытие своих новых возможностей породили реальные надежды, и для их реализации требовалась информация. И он знал один такой кладезь, хотя и непростительно пренебрегал ним. Следовало по максимуму заполнить пробелы в своих знаниях про магов и магию. И про богов, раз он оказался в полной зависимости одного из них.
   Торт ещё спал, и Лед решил его не будить. Совет насчёт Арма, не будить лихо, вполне мог касаться и Торта. Люди ведь, чаще всего, судят по себе. Промаявшись полчаса, Лед нашёл двух старателей, играющих в виденную им ранее игру с фишками. Называлась она шквал и правила были просты. Лед почти уже разобрался с ними прошлый раз, а сейчас узнал, что позиции в начале игры у фишек подобны шахматам. Мелкие спереди, здоровые за их спинами.
   "Как в жизни", - хмыкнул Лед.
   Понаблюдав за игрой, Лед заметил, что Торт уже проснулся и обувается. Не мешкая, он начал подбираться к своему главному источнику информации, на который возлагал большие надежды.
   * * *
   - Удачи в делах, - обратился Лед к Торту обычным местным приветствие. Крепость наложила отпечаток на всё.
   - И тебе. Освоился? Вижу у тебя появился блеск в глазах. Это тяга к знаниям и мудрости что ли? Неужели появились вопросы?
   Лед снова смутился. В который раз его
   легко читают.
   "Надо что-то делать со своей открытой физиономией. Или учиться изображать нужные эмоции. А то сплошное палево выходит. Интересно, есть тут в крепости курсы актерского мастерства?" - с горькой иронией подумалось ему.
   - Ты как всегда прав, Торт. Я понял, что пренебрегал кладезем информации в этой пустыне уныния и дикости.
   - Ого, ты прямо воспрянул духом. Что такое случилось? Или просто на тренировке сильно по голове ударили? Что ж Арм такой неосторожный?
   "Какой-то после сна Торт слишком колкий, так и нарваться недолго", - мелькнула еще одна шальная мысль, и Лед решил сменить тактику.
   - Так что, есть настроение поговорить? Или лучше позже подойти?
   - Да поговорим уж, сегодня я свободен до самого обеда, так что горло промочу, и спрашивай, - улыбнулся Торт своей обычной немного грустной улыбкой, - А как там Зенг? Уж не он ли на тебя так повлиял? Неужто, скоро большой побег?
   - Зенг странный, хотя в чём-то он и прав. Но пока я не готов поднимать угнетённых. Не мой профиль.
   - Так что тебя интересует?
   - Маги и боги.
   - Мощно. Согласен, что прямиком по адресу, но мощно. И порядок правильный выбрал. Именно Маги и боги! Пошли на лавку, разговор не скорый выйдет.
   * * *
   Тени барака едва хватало, чтобы накрыть лавку, и они пересели прямо на песок под самую стеночку. Было жарко, но Лед уже начал привыкать к давящему дневному зною.
   - Ну, Лед, и с чего вдруг тебя заинтересовали вопросы магии?
   - Да вот посмотрел на лечение храмовников, как они полутрупов полностью исцеляют, да и раньше мне попадался один маг. Темного бога, правда. Вот и подумал, что неплохо бы хоть что-то узнать о тех, от кого полностью завишу. Как вообще магами становятся?
   - Старатели никак. Храмовника вполне могут в старатели определить за грехи какие тяжкие перед Аткатом, а наоборот один путь и ты про него знаешь. А что за тёмный маг тебе попадался?
   Любопытство Торта немного расстроило Леда. Он не планировал афишировать своё прошлое, и подобные ниточки были лишними. Торт свой, но, судя по всему, болтун тот еще.
   "Надо бы историю подсократить. Тем более что даже имя бога я не помню".
   - Да там одного мага тёмный бог в наказание лишил магических сил, а потом простил. Ну и тот на радостях куролесил. Плавил железо, как масло, камни расшвыривал.
   - Плавил железо? Темные божки не очень щедрые. А чтоб плавить железо нужно немалая сила магии. Видать, для прощения на непростой ритуал тот колдун решился. И, не исключено, что по глупости и незнанию. А может под страхом скорой смерти. Таких боги любят, особенно тёмные.
   - Значит, чтобы стать магом, надо поклоняться кому-то из богов?
   - Совсем наоборот! Получившие магическую силу от богов - жалкие подделки, а не маги.
   - Так бывают и другие маги?
   - Давай я по порядку всё расскажу. Основное. Тут на месяц лекций. То, что заинтересует, позже уточнишь. Так вот о магах. Магическую силу можно черпать из мира самому или получить от бога. Ну, можно ещё и совмещать. Практически все храмовые маги совмещают. За исключением редких фанатиков. Но боги это такие сущности, что ты либо с ними, либо против них. Результатом такой непримиримости стала война богов со свободными магами. Она началась около восьмисот лет назад и, именно благодаря ей, знания о богах получили широчайшую огласку. Ну и о магах тоже. Для борьбы с богами архимаги открыли множество своих секретов, добываемых тысячелетиями. Ну и боги через своих жрецов много всего про магов и про источники магии поведали. Поэтому про кристаллы сейчас любой обыватель, желающий слушать, знает больше, чем некоторые довольно сильные маги тысячу лет назад.
   Но начну с богов. Откуда они взялись информации не встречал. Но зато доподлинно известно, что бога можно убить. И иногда убитый бог может возродиться. Источником божественной силы являются души мирян. В буквальном смысле слова. Верующий после смерти попадает к своему богу и служит ему. По сути, душа без тела теряет энергию и её поглощает бог. Чем сильнее верил при жизни в помощь и покровительство бога, тем дольше бог может после смерти удерживать душу, получая энергию. Заметь, то, помогал ли бог реально, никак на процесс не влияет. Некоторые ритуалы позволяют богу получить энергию верующего даже при жизни. Финальный обряд чемпиона именно из таких. Но тут богу от реальной помощи, как правило, не отвертеться. Но тем хуже бедолаге-последователю.
   - А подробнее... - заикнулся Лед, но Торт безапелляционно заявил.
   - Не перебивай, сбиваешь. Если я перескочу, то мы уйдём в такие дебри, что никогда не выберемся. Я потом расскажу более детально об этом обряде.
   Итак. Бог отбирая энергию души задерживает ее сколько может до перерождения и ослабляет её. Многие за жизнь не укрепляют душу насколько, чтобы компенсировать пребывание в плену у бога после смерти и такие души слабнут и могут теоретически даже исчезнуть. Так что хороших богов почитай и нет вовсе. Редкие случаи среди высших светлых богов, они щадят души последователей и имеют огромную силу за счет большого количества душ. Но это пока такой добрый бог не сцепится со злым. Тогда не до нежностей.
   Борьба богов со свободными магами, а, по сути, с архимагами, началась с попытки отрезать их от источника кристаллов. Тогда крепостей было шесть. Высшие маги достигают уровня силы богов, и даже превосходят многих из них, что не нравилось последним категорически. Обе стороны понимали, что отсутствие кристаллов значительно ослабит вольных магов и архимагов, ведь необходимый для высших заклинаний приток маны из мира поглотить нереально. Поэтому на старых запасах кристаллов магические армии хлынули сюда, в Кристаллическую пустыню. Они сумели прорваться в древний город, казалось давно затерянный посреди пустыни, и возвели семь башен для архимагов-хранителей. Эту новую твердыню потом не смогли разрушить даже объединённые войска сотни богов в течение полувека. Появившийся альтернативный источник магических кристаллов изменил не только магический мир, но и расклад политических сил на обозримом континенте.
   Сама пустыня, кстати, возникла после Армагедона. Это была величайшая война светлых и темных богов древности в союзе с примкнувшими к обеим сторонам высшими и обычными магами. Финальная битва привела к смерти всех сражавшихся и появлению Кристаллической пустыни. Ни один из древних богов не возродился, а архимаги с тех пор не делят друг друга на тёмных и светлых, а ставят своей конечной целью Уход.
   Не участвовавшие в войне и выжившие боги, а также вновь зарождавшиеся, перестали напрямую вмешиваться в дела смертных. Древние боги могли стереть с лица мира целый город. Теперь же боги наделяют силой своих последователей, и только, а те на подобные катаклизмы уже не способны. Многие маги считают, что боги не столько не хотят, сколько уже не могут напрямую влиять на мир. Есть теория, что существует нечто над богами, покаравшее их.
   Высокая концентрация энергий на месте древней бойни породила феномен кристаллов. Они растут, кристаллизуя магию, щедро разлитую здесь в пустыне, после развоплощения огромного количества магических сущностей. При этом они пульсируют всем спектром магических энергий. При попытке отломать подобный кристалл от основы он выплёскивает накопленную энергию, и душа человека служит останавливающим буфером. Без него кристалл любого размера рассыпается в пыль, полностью выплёскивая накопленную магию в мир. В любом случае находящиеся вблизи люди получают ожог, если не экранированы другими людьми. Мы, старатели, называем это срывом. Отломанный или сорванный кристалл стабилизируется и прекращает излучать магию, а так же расти. Но помещённый в землю с кладбища или прямо на самом кладбище он излучает снова весь спектр и эту энергию легко поглощать любому магу или архимагу. И не обязательно вольному. Храмовникам тоже доступна эта энергия. Она подобна той, которую выделяют боги своим жрецам.
   Не сломив Вольный Оплот, так семь архимагических башен в пустыне назвали вольные маги, боги начали компанию против магов, объявив их последователями мертвых сил. Они акцентировали, что силу свою вольные маги черпают из могил при помощи кристаллов. Вот тогда то и началась настоящая война. Война за сердца людей. Архимаги распахнули свои закрома знаний и открыли всю подноготную богов. Раскрыли их, по сути, вампирскую сущность. А особенность взаимодействия кристалла именно с могильной землёй и древними кладбищами объясняется просто. Умирая, душа не сразу отправляется на перерождение. И если она не попадает в тенета какого-то бога, то некоторое время находится рядом с уже мёртвым телом, рассеивая энергию и постепенно пропитывая ею землю, могильные плиты, деревья и всё, что рядом. В итоге вольные маги тоже пользуются энергией душ. Но они подбирают обронённые клочки шерсти, а боги, образно говоря, остригают душу под корень, если получают такую возможность. Порой лишая всякой защиты в следующем перерождении.
   Открывшаяся информация оттолкнула от богов многих сильных жрецов и огромное количество мирян. Осознав, что потери невосполнимы и возможно полное поражение, боги отступились. Баланс восстанавливался долго. Многие государства стали полностью светскими. Но постепенно властители возвращали веру в свои державы. Боги всегда поддерживали власть, если она не занималась гонениями их культов. А маги и архимаги наоборот подчёркивали независимость и сопротивлялись тирании. Хотя хватает магов, рвущихся к власти. Но чем более высоких ступеней магического искусства достигает маг, тем меньше его волнует власть ради власти. Вольные маги во все времена тяготели к знаниям и развитию. Архимаги, достигнув вершин мастерства, вообще уходят из мира.
   - Куда? - Леда как будто сбросили в ледяную воду.
   "Куда могут уходить архимаги? Только в другой мир! Это же путь домой!"
   Лед уже и думать перестал о такой возможности. В этой бешеной гонке только смутные сны порой будоражили память об оставшейся на Земле семье.
   - Куда не знаю. Этот секрет они не раскрывали во время войны. Возможно, тогда и не знали. Про уходы стало известно лет четыреста назад. Я думаю это связано с доступом к гигантским магическим кристаллам. Думаю, храмовники не продавали их архимагам никогда.
   - Они не умирают?
   - Точно нет. После ухода проводили множество исследований. А в Вольном Оплоте архимаги из семи башен уходят не просто, они оставляют ученика, чтобы не ослаблять Оплот ни на миг. Там связь сохраняется какое-то время. Деталей не знаю. Всё-таки это одна их тайн высшей магии.
   - Значит магические кристаллы из этой пустыни единственный мощный источник магии?
   - Есть ещё некрогриб, но он выдаёт только некро энергию. Некроманты ими иногда пользуются, но все же предпочитают кристаллы. Некрогрибы растут во всяком захолустье и глуши, жить за тысячи лиг от цивилизации и за сотни от ближайшего жилья и нужных им кладбищ некромантам не с руки. Гриб выдаёт мощность сравнимую с гигантским кристаллом, но при пересадке теряет её почти до нуля. Потом сотню лет его надо регулярно поливать человеческой кровью. И чем дальше, тем больше. И если первые двадцать лет некромант может обходиться своей, то последний десяток лет опустошит все ближайшие деревни или даже небольшой город. Кристаллическая пыль уменьшает затраты крови, к слову. Ну, есть ещё колония магических жуков. Но они агрессивны и почти неуправляемы. По-моему, их всех перебили давно, после того, как магических кристаллов стало с избытком.
   Денег они стоят немалых, но зато их всегда за эти деньги можно достать. И у них есть одна важная особенность. Кристаллы можно настроить под себя. Маг своей силой прожигает кристалл, покоряя его и настраивая на себя. После этого он начинает выдавать силу, которую способен усвоить только этот маг и никто другой. Примерно через десять лет кристалл рассыпается в порошок и в него можно посадить следующий. Таким образом, посаженный кристалл требует вдвое меньше сил со стороны мага. Постепенно, столетие за столетием, маги растят свои кристаллы, наращивая вместе с ними и свои силы, и превращаются в архимагов, могущество которых сравнимо с богами. Храмовые маги пользуются чаще не настроенными кристаллами. А в пределах храма само их божество прожигает кристаллы под свою силу. В силовых башнях крепости стоят не настроенные кристаллы, прожжённые Аткатом. Это местные погосты.
   Для храмовых магов источником силы ещё является алтарь храма. Если возле него проводилось много ритуалов. Ну и сам бог напрямую. Но боги скупы, как я говорил, так что все храмовые маги используют кристаллы, если есть возможность.
   Весь остаток разговора Лед обдумывал слова Торта про уход архимагов. Это был его шанс. Домой из этой крепости его тянуло неудержимо. Этот мир был слишком недружелюбный. Чего юлить? К Леду он постоянно поворачивался откровенно злой и вероломной своей гранью.
   - Торт, а ты про уход больше ничего не знаешь? Бывает, что уходят не архимаги, а обычные люди?
   - Никогда о таком не слышал.
   "Значит только став высшим магом, я смогу выбраться отсюда? Как там сказал Торт? "Растят силу сотнями лет". Похоже, этот путь ещё более фантастичен, чем идеи местного Че Гивары. Хотя силы богов и архимагов, судя по рассказам Торта, сравнимы! Может, этот путь всё же можно пройти со стороны богов? Вот только говорить с богом надо с позиции силы, иначе только душу погубишь. Но как этого достичь? Что-то местные боги больше на дьяволов похожи. Да и этот намёк, что есть кто-то даже над богами. Ладно, пока это пустые размышления, а есть и более насущные проблемы. Надо освободиться из крепости. Хотя, даже это пока только безумно смелые мечты и фантазии".
   - Обед скоро, - сказал Торт, глядя на тень от барака, - Как твои успехи, гладиатор?
   - Арм говорит, что шансы на победу есть.
   - Арм не дурак, но и не всеведущий. Головой своей тоже думай. Удачи тебе сегодня.
   - И тебе, Торт, удачи. Спасибо за рассказ о магии. В моей глуши я ничего такого не слышал. Ты про обряд обещал рассказать.
   - Какой?
   - Ну, чемпионский же!
   - А, там всё просто. Абсолютный чемпион, победивший чемпионов всех бараков и другого абсолютного чемпиона, получает год на подготовку того, кто повторит его путь. В финальном бою, новичок становится абсолютным чемпионом, а старый чемпион обращается к богу с вопросом, честный ли бой, и просит исцелить его и принять его служение себе. Но там не в честности дело, а в искренности. В готовности служить Аткату. Какой кусок души он при этом откусывает и какие путы налагает на душу просящего - большой вопрос. Но если служение чемпиона принимается, то он превращается в своё бледное подобие. Одного я такого видел, и изменения буквально бросались в глаза. А ещё я знаю, что другому чемпиону бог отказал - не исцелил. Все были уверены, что победа новичка честная. Проигравший снова стал чемпионом своего барака. Я с ним говорил, так что могу точно сказать - там ритуал не на честность поединка завязан, а на фанатичную преданность. Да ты и сам можешь с ним поговорить - он по-прежнему чемпион шестого барака.
   - Знаю я такой барак. Видел на арене сражение легионеров из шестого.
   - Ну, с этим тебе к Арму, он и с Трором свести может и рекомендацию даст.
   "Про Трора с Армом, и правда, надо поговорить", - отметил про себя Лед.
   Вскоре прозвучал гонг. Время обеда и потом очередная тренировка
   всю ночь до полного изнеможения.
   * * *
   - Надо немного подправить режим твоих занятий, - сказал Арм по дороге к тренировочному центру. - Сделаем больше упор на выносливость. Против тебя Срам, как и любой из наших, на измор работать будет. Резвость они твою, я уверен, не хуже меня зазглядели. Да и манера у них такая. Тебе техники не хватит быстро их продавить. Неуклюжий ты всё же, хоть и шустрый. Мышцы удары не запомнили и автоматизм не выработан. Так что будешь не болтать после сна, а бегать. Вот эту улицу видишь? После полудня вдоль этой стеночки тень. Приходишь и бегаешь до ворот и обратно. Стражу не дразни.
   - Ясно.
   - И бои с тобой будем долгие проводить. Может, успеем тебя натаскать, и ты полчаса выстоишь. Срама главное на контратаках ловить - он раскрывается часто. А ещё тебе надо серебряный заработать. На бани. Перед поединком помыться тебе надо. Легче двигаться будет. Ты, наверное, сейчас себя словно в коконе ощущаешь?
   - А где мне его заработать?
   - Вот завтра не бегать будешь, а пойдёшь к этим самым воротам, - Арм махнул рукой вдоль улицы, - Там завтра перекладка какой-то магической ерунды намечается. Надо брусчатку срывать, потом копать, потом укладывать и это всё быстро. Тренировка не хуже бега, уложишься до обеда, оплата как раз серебряный за такое. Понял?
   - Что же не понять. Шибает от меня сильно?
   - Терпимо. Молодой ты ещё, - улыбнулся Арм.
   - А простираться?
   - В бане есть всё для стирки и в стоимость входит. В баню вместе сходим. А пахать будешь сам. У меня пока деньги с боёв не закончились. Если из тебя толку не будет, мне самому скоро, тоже, землю рыть придётся или на кухне в харчевнях казаны мыть.
   - Арм, ты меня с Трором свести можешь? - вспомнил Лед рассказ о местном чемпионе.
   - Торт нарассказывал баек? Знакомство нужное, но не сейчас. Победишь в первом бою, тогда и поговорим. Сейчас не отвлекайся. У тебя завтра рытьё канав, потом бегать надо, а не языком болтать. У Срама опыт тренировок и боёв полгода. И крупнее он тебя. Победа нужна кровь из носу и не думай, что это будет легко. Тебе, если честно, надо сделать невозможное. И осталось у тебя для этого почитай четыре дня. Бери палку и приступай к разминке, - они как раз зашли в пока ещё пустой зал.
   Задумавшись о своём, Лед начал отрабатывать простые удары и блоки попеременно меняя руки. Ему вспоминалась школьные друзья. На выпускном он думал, что многих уже не увидит никогда. Ирония судьбы, теперь никогда не увидит уже их всех. Лица родителей. Мама, наказывающая позвонить домой из летнего лагеря сразу по прибытию много лет назад. К его стыду он вспомнил о родителях только через неделю. Теперь он и рад позвонить, но нет таких телефонов. И выхода отсюда, похоже, тоже нет.
   - Эй, эй, полегче! Меч сломаешь, а то и болвана, - судя по всему, Лед, задумавшись, вошёл в раж, которого так добивался когда-то его тренер по боксу. В той, другой, жизни. - Ты если так Срама отделаешь, то, пожалуй, легко победишь. Если сгоряча не прикончишь.
   - Не всегда так выходит.
   - Так учись контролировать свои возможности. Терять над собой контроль на арене нельзя. Убьешь соперника и сто раз пожалеешь, что пошел в гладиаторы.
   "И этот туда же. И ведь не уйдёшь, как из бокса! Но он прав, мне надо победить. Прибавлять себе срывов - не вариант. Чем позже я с ними познакомлюсь, тем лучше".
   * * *
   В конце тренировки поединок с Армом вышел действительно невероятно долгим, под конец Лед едва ворочал руками и ногами, а палка в руках казалась стальным ломом. Однако финал получился таким же стремительным и болезненным, как и все предыдущие. После реанимации у храмовников Лед дополз до барака и провалился в мёртвый сон.
   Леду показалось, что Арм безжалостно разбудил его почти сразу же. Строго наказав нестись со всех ног к Западным воротам, наставник спокойно завалился дрыхнуть дальше, а Лед послушно потрусил в указанном направлении.
   Оказавшись на месте, он и еще пятеро незнакомых старателей сперва разбирали брусчатку возле Силовой башни, а потом рыли подкоп под нее. Когда добрались до туннелей со склепами, им пришлось долбить, в похожей на песчаник породе, новые проемы, в которые и был уложен десяток мертвых тел старателей, а так же еще один труп храмовника. После этого они закапывали проход и обратно укладывали брусчатку. Нормального входа в башню Лед так и не заметил. Да и камни стен оказались здоровенными и неподъемными. В случае восстания уничтожить кристаллы в Силовых башнях будет практически невыполнимой задачей. Выложился Лед по полной - все мышцы ныли.
   Заплатили им по серебряному, а Леду даже накинули сверху медяк. Видимо храмовников впечатлило рвение новичка. Пятёрка старателей, поглядывая на него с усмешками и переговариваясь, удалилась в сторону бараков.
   "Что бы вы понимали в тренировочном процессе", - с ухмылкой подумал Лед, - "да и медяк лишним не будет!"
   Сам Лед попытался трусцой побежать к своему бараку на обед, но вскоре перешёл на шаг. Тело сопротивлялось любому усилию.
   "Да, нагрузился я мощно, но как же теперь с тренировкой? Три дня осталось, и каждый на вес золота".
   - Ты, парень, из тех, что, рубя дрова, ломают и топор? - спросил Арм, увидев, едва волочащего ноги, Леда.
   - Что-то не рассчитал.
   - Может тебе не гладиаторы, а в землекопы податься? Ты явно больше рвения проявляешь с лопатой. Ну, к храмовникам в больничку я тебя и в начале тренировки отправить могу, однако усталость это не снимет. Хотя растяжки мышц и сухожилий уберут, пожалуй. Нет, обойдешься. Хоть и дубина ты, Лед, но мы и это используем. Будет у нас сегодня настоящая тренировка на выносливость.
   - Я бы сказал на выживание, - устало улыбнулся Лед.
   - Он ещё и шутит. С удовольствием послушаю твои шутки, когда будем возвращаться под утро на завтрак. Предупреждаю - нести не буду.
   - Может, хоть поволочёшь?
   - Ага, разве что за ноги, - Арм не выдержал и заржал. - Ну, ты отчебучил. Ты там один за всех пахал что ли?
   - Не знаю, но храмовники заплатили мне на медяк больше, чем остальным.
   - Тоже тебя, идиота, заприметили. Пошли есть, беда бедовая.
   * * *
   Лечение действительно помогло, но чугунную тяжесть из рук и ног не убрало. Атаки и комбинации представлялись Леду чем-то недостижимым, и Арм сделал упор на блоках.
   - Самые эффективные блоки не жёсткие, а скользящие. После них нет гудящей боли в руке. А так же при умении и достаточной ловкости остаётся время для стремительной контратаки. Ловкости у тебя с запасом, будем вырабатывать умение. Тем более что на большее ты сегодня не способен.
   Лед вскользь отбивал медленные удары Арма пару часов к ряду. Такой неторопливый темп не только не выматывал его, он даже стал ощущать, как тяжесть постепенно уходит из рук. Ноги, правда, оставались по прежнему довольно ватные. Войдя в ритм, Лед стал отслеживать удары краем взгляда, сам же смотрел на лицо Арма. Спустя какое-то время Лед заметил, что темп атаки стал возрастать, и он вполне успевает за ним.
   - Может тебя каждый день посылать землю рыть? - довольно прорычал Арм. - Как подменили человека! Отлично держишь оборону при приличном темпе атаки. Перерыв. Иди, не спеша, пробегись пять кругов и возвращайся. Попробуем это чудо повторить.
   - А что, у меня стало получаться?
   - Стало, стало. Вперёд давай. И не переусердствуй опять, землекоп!
   Лед, отпив из фляги несколько глотков, спустился вниз и неторопливой трусцой побежал вокруг здания. Ноги уже двигались веселее. Ночная прохлада приятно холодила кожу. В свете мириад магических светильников, заливающих центр крепости, звезд видно не было. А жалко. Лед даже немного прибавил темпа.
   По возвращении тренировка блоков продолжилась в том же темпе. Под утро Лед почувствовал, что начинает уставать. Видимо сказывался высокий темп атаки.
   По пути в барак, Лед сказал.
   - А ведь я впервые с тренировки не через стол костоправов возвращаюсь.
   - Если радуешься, то зря. Думаю, завтра у тебя будет такая крепатура, что взвоешь. Но, пожалуй, рискнём. Тебе для закрепления навыков и выносливости не помешает пройти и через такое.
   * * *
   Заснул он быстро, но спалось беспокойно. Проснувшись, Лед получил обещанную крепатуру, хотя и не такую страшную, как ожидал после слов Арма. Памятуя о наставлениях, он похромал в сторону показанной Армом улочки. К счастью ноги ныли меньше, чем руки, и через пару кругов бежать стало легче, боль почти отступила. Бегая в тени вдоль стен домов Лед размышлял о там, как ему выбраться из этой ловушки, устроенной коварным Керолом.
   Сбежать из крепости было нереально. То, что Лед успел увидеть, свидетельствовало, что храмовники столетиями не тратили время даром и продумали всё, чтобы драгоценная рабочая сила не разбежалась. После знакомства с Силовыми башнями идеи Че также казались фантастикой. Оружие попадало в руки легионеров на время боя, когда вокруг сотни храмовников, готовых подавить любую попытку сопротивления. Оставалась надежда на вахту. Когда бригада выходит наружу возможностей для побега должно быть больше. Но это предстояло только выяснить через двадцать два дня.
   Почувствовав, что устал, Лед перешёл на шаг. Хлебнул тёплой воды. На боку фляги тускло блеснули серебряная и медная монеты. Серебро на баню, а куда бы пристроить медь? Повесив флягу на пояс, Лед упорно побежал дальше, пусть даже медленной трусцой, но постепенно наращивая темп. Волосы всё сильнее лезли в глаза, и тут он понял, куда он применит медную монету. Постричься будет совсем не лишним. Надо узнать есть ли парикмахер в банях.
   * * *
   - Сегодня к вчерашним блокам добавляй контрудары, когда видишь возможность, - сказал Арм, помахивая деревянным мечом. - Используй пока только самые простые удары, по ногам или рукам. Не забывай двигаться плавнее, идея не раскрывать сразу насколько ты шустрый - хорошая. Тебе ещё многих удивить нужно. Со Срамом - не последний бой.
   - Тебя-то мне, чем удивить?
   - Ты меня уже много чем удивил, так что не дрейфь, - усмехнулся Арм и перешёл в атаку.
   Следующие полчаса показали, что контрудары сбивают концентрацию Леда и крайне редко достигают цели. До Арма удалось дотянуться дважды в правое предплечье. Зато после попыток контратаковать, Лед пропускал порой два-три болезненных удара.
   Вскоре Арм начал двигаться по кругу, и Лед вынужден был надолго забыть про контратаки и срочно вспоминать, что у него есть еще и ноги. Когда от юноши вновь последовали первые осторожные контратаки, Арм велел обходить его по кругу, одновременно защищаясь. Это выглядело немного абсурдно, и было невероятно сложно. Тем не менее, через какое-то время, они уже шустро кружили по залу, треща мечами. Не успел Лед, втянувшись в заданный темп, перейти к ударам, как в зал вошли Срам и Зев.
   Арм сразу прекратил атаки. Судя по лицу Срама, то, что он увидел, ему очень не понравилось. Пока пришедшая парочка, взяв мечи, разминалась, Арм начал показывать Леду невероятно сложные комбинации. Неуклюжие попытки Леда повторить их неизменно вызывали дружное ржание со стороны Срама и Зева. Правда, смех Срама выглядел не всегда искренне. Это и радовало и пугало. Теперь Срам гораздо серьёзней отнесётся к предстоящему бою, но такая оценка твоих возможностей соперником воодушевляла.
   Спустя долгих трех-четырёх часов отработки сложнейших комбинаций чередующихся с пробежками Лед почувствовал себя выжатым. При этом толку, на его взгляд, было гораздо меньше, чем от предыдущего кружения в спарринге. Судя по хмурым взглядам, бросаемым Армом на тренирующихся Срама и Зева, он был того же мнения.
   За час до завтрака те, наконец, ушли. Время оставалось только на финальный поединок, и Арм сразу задал бешеный темп. Лед ушёл в глухую защиту и не пропускал удары. Они кружили по комнате, и тут темп и сложность ударов Арма возросла ещё. Он начал всё чаще использовать обманные движения. Вскоре ногу Леда обожгло болью. Он, хромая, продолжал держаться и даже пару раз контратаковал, но это только ускорило развязку. Вскоре несколько резких ударов достали его правую руку, и, похоже, снова сломали её. Сознание он в этот раз не потерял, а только опустился на пол. Сидя и баюкая руку, Лед смотрел на тяжело дышащего, но при этом страшно довольного Арма.
   - Будет из тебя толк, малек! Пошли лечиться. Мне ты, по-моему, тоже ребро сломал. Завтра, кстати, в баню до обеда сходим, пока солнышко жарит, потом к распорядителю арены - объявлять вызов Сраму. Потом поедим и тренировка в среднем темпе. Срам наверняка придёт понаблюдать. Так что будешь по ходу сложные удары в контратаке испытывать, с обманными рывками. Ты так это забавно исполняешь.
   - Будто у всех они сразу получались.
   - Да у большинства гладиаторов в нашем бараке они толком до сих пор не получаются.
   - Ну вот, - малость поостыл Лед. - А постричься в бане можно?
   - Да, за отдельный медяк. А, так ты удачно помахал тогда лопатой! Ладно, заходи. Увидишь, как тебя лечат, наконец. А то все время в отключке был.
   Лечение впечатляло. Леда улёгся на высокий стол и храмовник поводил над ним руками. Боль стихала волнами. Потом быстрыми ловкими движениями храмовник вправил кости на руке, вызвав резкую боль, которая тут же заглохла. Через пару минут Лед почувствовал себя как новенький.
   Благодарить Лед не стал, на его место улегся Арм.
   - Что, новичок ловок? - глухо засмеялся храмовник.
   - Есть немного.
   Из лазарета они заспешили в барак. Их ждал завтрак и сон. Усталость накатывала, несмотря на исцеление.
   * * *
   Бани оказались действительно райским местечком. В предбаннике в небольшом корыте Лед выстирал с непонятным порошком всю одежду, включая ботинки. Сполоснув одежду в чистой воде, он развесил её на жарком послеполуденном солнце. После, вымывшись в корыте сам, используя тот же пенный порошок, Лед почувствовал себя снова человеком. Таким чистым он не был очень давно. Но это было только начало. Зайдя сквозь одну из ажурных арок, он увидел три бассейна, окружённые пальмами и цветущими кустами и пару беседок.
   В беседках были парильни, а вода в бассейнах была разная. В первом она была почти горячая, во втором тёплая и бурлящая как джакузи, в последнем вода была холодная, но не ледяная. Главным минусом было то, что бассейны были не глубокими. Горячий и тёплый были немного выше колена, а холодный едва по пояс.
   - Чтоб не утопились, - буркнул Арм, - А вон тот следит, чтоб всё в порядке было, - и ткнул пальцем в храмовника, сидящего на подушке под пальмами.
   Лед сразу сходил к парикмахеру. Его возможности не баловали разнообразием. Постричься можно было коротко, не очень коротко и слегка подравнять с краев. При этом он не стриг, а буквально ощипывал какими-то маленькими кусачками. Ими же он ловко обстриг Леду ногти руках и ногах, что было несколько непривычно. Брить особо было нечего, борода пока росла слабо. Выбрав короткую стрижку, Лед вышел через десять минут, и, встав под арку, окатил себя здоровым кувшином холодной воды. Дальше было пару заходов в парные, прыжки в холодный бассейн, но большую часть времени они провёли в теплом бурлящем бассейне-джакузи. Программа Арма особо не отличалась от Ледовой. За всё время они перебросились едва ли десятком фраз, смысл которых сводился к "Ну как?" и "Обалдеть!"
   Одевшись на выходе в чистую, высохшую одежду Лед ощущал себя заново рождённым. Вызов Срама на бой был простым, Храмовник записал что-то в толстую книгу и они отправились обедать в барак.
   * * *
   - Не желаешь поспаринговаться перед боем? - подошёл во время обеда Срам. Лед бросил взгляд на Арма.
   - Как хочешь, ты уже взрослый, - улыбнулся в ответ Арм.
   - Ну, тогда недолго. Просто чтоб размяться, - обратился он к Сраму.
   - Договорились! После обеда увидимся в зале.
   - Давай за час до ужина.
   - Как скажешь, - и Срам направился к бараку.
   - Постарайся не очень раскрываться, и не надейся, что Срам покажет всё, на что способен, - сказал Арм.
   - Ты его тоже тренировал?
   - Да, до пяти побед не довел, правда, только до трех. Но три поражения случились раньше. Дальше он у Рейда потренировался. Но там уже другие правила. Один проигрыш или три победы. Он сразу проиграл, а больше за тренировки наставникам не платят. Чемпионы могут взяться, если увидят потенциал. Мне, например, выгодно чтоб ты меня победил, и бараку выгодно. У меня среди чемпионов теперешних уже нет соперников, я, у кого мог, выиграл, а кому мог, проиграл. Надежда только на нового чемпиона барака. Тогда у меня будет шанс лишний срыв пропустить и бараку пропуск вахты заработать. А вот если ты меня победишь и весь свой потенциал раскроешь, то у тебя есть, кого побеждать. И у нашего барака может вообще золотое время начаться, - Арм мечтательно улыбнулся. - Когда я только стал чемпионом мы полгода на вахты не ходили. А сейчас наша очередь вперёд уже несколько раз сдвигалась. До вахты у нас сейчас 18 дней.
   - Я как-то не соотнес очередь и пропуски вахт, - ошарашено произнёс Лед.
   - Когда десять дней до вахты чемпионам такого барака уже нельзя в боях участвовать. Там уже счётчик однозначный. А до того мы можем ещё на пару дней вперёд прыгнуть, - Лед помрачнел. Непонятная вахта приближалась стремительней, чем он ожидал.
   - Что делать будем сейчас?
   - Пошли, разомнёмся, побегаем и в зал.
   - А утащить палки из зала нельзя?
   - Нет, за такое предупреждение, а при трех предупреждениях из гладиаторов исключают.
   - Гады эти храмовники. Ни одного шанса не оставляют.
   - Ага, они тысячами лет оттачивали систему.
   * * *
   В зале уже были все пятеро легионеров двадцать седьмого барака. Пятого Лед видел, но имя узнал только сейчас: Трас.
   Арм решил продолжить отработку комбинаций, и Лед здорово повеселил всех пятерых, да и наставника тоже. Хотя он видел, что сложные движения постепенно поддаются. Некоторые вещи в медленном темпе уже вполне получались.
   - Ну что, пора? - послышался из-за спины Леда голос Срама.
   - Что, уже час до полуночи? Быстро время бежит, - Лед обернулся и взглянул на Арма. - Какие-то правила или условия?
   - Ну, вы же договорились - просто разминка в невысоком темпе, - ответил тот.
   - Начинаем? - спросил Срам?
   - Бой! - гаркнул Арм.
   Они закружили по залу, выставив вперёд деревянные мечи. Срам пару раз рубанул пробные удары, Лед плавно отбил их, не контратакуя. Еще пару раз обменявшись ударами, соперники заняли позиции и начали, не спеша, пробовать оборону друг друга. Срам двигался демонстративно медленно и даже пропустил пару ударов. Потанцевав ещё четверть часа, Лед также преднамеренно пропустил пару ударов. Странный поединок, похоже, начал надоедать всем, и Арм скомандовал отбой.
   - Стоп. Вот и познакомились. Надеюсь, завтра будет бой поживее. А то храмовники заснут и обидятся.
   - На ужин?
   - Пошли, всё равно ничего уже толком не успеть.
   Назад шли всемером. У Леда сложилось стойкое ощущение, что из пятёрки легионеров всерьёз его воспринимал только Срам. Лед услышал пару анекдотов, широко освещающих половую жизнь храмовников. Было весело и легко на душе
   . Шансы на победу были гораздо выше, чем он ожидал, только записываясь в легионеры. А после первого боя будет целых пять дней тренировок и можно будет меньше скрываться. Правда следующий бой будет не простой. Остальная четверка гораздо матёрее Срама. Но ненамного. А Арму вообще выгодна его победа. Прорвёмся.
   * * *
   Возле фургона к нему снова подошли. Это была пара новеньких, которые вместе с ним шли в крепость по этапу. К своему стыду он так и не узнал их имён ни тогда, ни позже.
   - Привет. Я Стик, а он Винт. Мы хотим в легионеры записаться, но порасспросили местных, и они говорят, что это гиблое дело, - при этих словах Леду снова стало стыдно. Наверное, он даже покраснел, потому что парочка смотрела на него немного ошарашено.
   "Вот умные люди, сперва проверили почву, расспросили, а я, как идиот, бросился, не разобравшись, в конкретную авантюру. Сейчас-то вроде всё выпрямилось, но тут не моя заслуга, а открывшихся способностей. Чистой воды везение".
   - В одиночку не стоит и соваться. Двое минимум, а лучше четверо - пятеро. И вам надо понимать, что несколько человек потеряют, а не приобретут. А может все до единого по полной отхватите срывов на свою голову. Победить ветерана-гладиатора шансов мало, так что будете друг у друга победы отбирать, а ветераны на вас кормиться будут, так сказать. Суровое это место, арена. Так что решайте сами. Но малым числом не суйтесь. Перемелют на фарш.
   - Спасибо. А Арм хорошо учит? - спросил Винт.
   - Вот завтрашний бой и покажет.
   - Удачи тебе, - почти хором проговорили оба.
   - Спасибо, пригодится, - ответил Лед, догрызая ложку.
   - Расслабился, - хлопнул его по плечу Арм.
   - Да вот, молодых наставляю, - важно ответил Лед.
   - Пошли наставник, синяков тебе наставлю, - прыснул Арм, и они двинулись в сторону тренировочного центра.
   * * *
   Прошедшая тренировка закончилась без больнички. Высокого темпа так и не брали, зато Лед хорошо отработал несколько контрударов и пару простых атак с обманом.
   - Поначалу чем проще, тем лучше, - заявил Арм. - Боли ты не боишься, а смерти в этом проклятом месте бояться глупо. Хотя до вахты тебе не понять. Думаю у тебя хорошие шансы. Завтра после обеда разомнёмся. После обеда идём в арену, там тебя храмовник осмотрит, подлечит, если нужно, и проверит готовность к бою.
   - В каком смысле?
   - Спросит, знаешь ли ты про опасность самоубийства противника, и какие удары опасны. Я тебе рассказывал. Повторить?
   - Нет, я помню.
   - Тогда есть и спать. Я сегодня не особо и устал. Да и ты, я гляжу, тоже живчиком скачешь. Или это мандраж перед боем?
   - Есть немного, - смущённо пробормотал Лед.
   - Не боись. Победа тебе очень нужна, но и поражение тоже не конец света. Так что выше нос. Идём, нам надо выспаться, как следует.
   * * *
   Храмовник внутри арены осмотрел его, провёл вдоль тела руками, отчего Лед ощутил себя немного бодрее. Пару синяков Арм ему вчера всё же поставил.
   - Про опасные удары наставник рассказывал?
   - Да.
   - Повтори.
   - Да.
   - Предупреждение хочешь?
   - Нет, - лицо храмовника выразило вселенскую скорбь, и Лед понял, что, видимо, перегнул палку и повторил выученное за Армом. - Нельзя использовать колющие удары выше пояса и особенно в голову, а так же сильные рубящие удары, особенно наотмашь.
   - Борзый ты. Если не поумнеешь, плохо кончишь.
   - Ругать будете, дяденька? - с любопытством спросил Лед как можно жалобней.
   "Ну, вот как удержаться-то?"
   - Иди, давай. Твой бой со Срамом сегодня восьмой. К тебе подойдут заранее. Если умудришься до боя покалечиться - сообщишь.
   - Ну, ты и остёр на язык, Лед, - сказал стоявший рядом Арм. - Хорошо, что ты меня так не ненавидишь.
   - Да ну, выделываются тут, чуть ли не покровителей из себя корчат. А сами твари видят в нас бездушные инструменты по добыче золота для казны ордена.
   - И это ты ещё на вахту не ходил! - хохотнул Арм. - Точно говорю, скоро на этом месте останутся либо храмовники, либо ты. Последнее вероятней, что, в общем-то, печально.
   - Посмотрим, - хмуро пробормотал Лед. - Куда теперь?
   - Здесь есть по паре тренировочных комнатушек для каждого номера боя. Наш номер восемь. Вызвал на бой ты. Пошли, я знаю, где это. Разомнёшься, как следует часок, потом будем ждать. Там пол песчаный - пообвыкнешь. Оружие и шлем, правда, заранее не выдают.
   - Слушай, а почему Срама по кличке храмовники зовут?
   - Потому что он сам так записался. На радостях после исцеления он свою кличку полюбил видимо. А может быть, имячко у него еще похлеще было - кто же знает? О прошлом тут не часто говорят. Вот о твоем прошлом я почитай и не знаю.
   - А я о твоем, - парировал Лед.
   - Вот когда-нибудь сядем и поговорим, - пообещал Арм.
   - Договорились.
   * * *
   - Бой легионеров двадцать седьмого барака. Лед против Срама. До начала боя сорок ударов, - рокотал голос, многократно отражаясь от трибун.
   Шлем Леду одели заранее, застегнув ремнём под подбородком, а саблю выдали только после объявления боя. Лед взмахнул ею пару раз под внимательным взглядом храмовника. Баланс не очень, но схож с тренировочными мечами - и на том спасибо.
   - Вперёд! - выкрикнул тот, и Лед направился навстречу приближающемуся с противоположного края Сраму. Магические огни ярко освещали песок Арен, но не слепили. На трибунах слышались разговоры. Лед, мельком мазнув взглядом, заметил, что храмовники внимательно следят за поединком. Видимо, прицениваются. Ставки на бой - источник богатств самых хитрых и умных.
   Они закружили по песку, не обмениваясь ударами. Потом Срам ударил справа, и Лед легко парировал. Следующий удар справа нанёс Лед. И тут Срам в длинном рывке сделал колющий удар в живот. "Это же запрещённый удар" - отчаяние резануло по сердцу. Лед попытался уклониться, и одновременно нанести максимальный удар по плечу соперника. Рука Срама отлетела отрубленная под корень, но острая боль обожгла живот и в глазах у Леда потемнело. Последнее что он увидел - довольное лицо Срама, и потом быстро приближающийся песок арены.
   - Победил гладиатор Срам, - прозвучало в тускнеющем сознании.
   * * *
   - Разрешите доложить! - Фарт вытянулся струной. Впервые в его карьере сложилась ситуация, когда он смог обнаружить столько сведений, выяснить всех фигурантов и получить настолько странный результат. Для человека с менее устойчивой психикой... хотя Фарт таковым не был. И на нервы пока не жаловался. Пока.
   - Докладывай! - гулко произнес Бъёрк. Лицо начальника главного отдела тайной службы в Арзаруме было усталым.
   - Дело об убийстве полицейских Арзарумского департамента в харчевне "У бога за пазухой" что на триста двенадцатой лиге от Арзарума по Релаумской дороге.
   В процессе сверки данных по опросным листам было выявлено, что Орс из канавской деревни Мелкие Хлебцы не останавливался в харчевне "Топор", как утверждал на первом допросе. Срочный запрос в Канаву по дипломатической линии показал, что ни Орс, ни указанный им в качестве отца Свит никогда не проживали в указанной деревне.
   Опрошенный в харчевне "Топор", арзарумский купец Ложе сообщил, что про убийство полицейских слышал, произошло оно в харчевне "У бога за пазухой", но местные отмалчиваются и ведут себя необычно. Из других странностей он сообщил следующее: "По пути каравана в Канаву он запомнил в оной харчевне юношу, занимающегося мелкой обслугой, которого ранее в харчевне не встречал, хотя останавливается там регулярно при каждом торговом походе. На обратном пути юноша отсутствовал. Приметы юноши полностью совпадали со скудным описанием, приложенным к протоколу первичного допроса Орса из Канавы. Были запротоколированы детальные приметы названого юноши. Имени купец не знал или не запомнил.
   При оперативных мероприятиях в самой харчевне "У бога за пазухой" её хозяином были представлены трупы трёх полицейских. У старшего группы Блова обнаружено смертельное стрелковое ранение в грудь в районе шеи. Спереди. У специального оперативника Лозакоса стрелковое ранение в бедро, так же спереди. После его разрубили мечом наискосок от основания шеи. Полицейский Ксир убит ударом в грудь. Болты и оружие предоставлено не было.
   - Стреляли спереди, - многозначительно сказал Бъёрк. - Лозакос его видел. Непростой стрелок.
   - Именно. Никаких пояснений по инциденту хозяин и его работники не дали. Так же выяснилось, что описанный купцом юноша исчез, и местные категорически отказывались о нем сообщать что либо. Следуя инструкциям, средства давления не применялись. Следов божественного или магического вмешательства не обнаружено. Целенаправленный опрос караванщиков подтвердил факт появления и исчезновения юноши, а также удалось выяснить его имя - Серый. Было составлено детальное его описание.
   - Исчез, значит, - пробормотал Бъёрк, - да он сбежал после соучастия в убийстве полицейских, гад такой?
   - Я пришел к тем же выводам.
   - Но как они умудрились такую засаду нам устроить? Неужели Керол переиграл нас? Он же рвань бандитская!
   - В этом деле столько странного, что я предпочел бы излагать все по порядку.
   - Продолжай.
   - Дальнейшее пребывание на Релаумской дороге я посчитал для себя нецелесообразным и, отдав распоряжения, спешно отправился назад в Арзарум.
   По прибытию было получено дополнительное описание Орта из Канавы у дознавателя Торвы. Сличение описаний показало высокую степень вероятности, что Орт и Серый это одно лицо. Также, я сразу велел взять под стражу Штица, помогавшего нам при организации операции по поимке главы бандитской тени Центрума по имени Керол. Но тщательный розыск не принес результатов. Штиц исчез.
   - Хгрм, - прочистил горло начальник главного отдела, но промолчал.
   - Также мною было отдано распоряжение провести вторичный допрос Орса, он же предположительно Серый, в моём присутствии, и перевести его на особый режим содержания. Но провести допрос не представлялось возможным. Орт Серый так же исчез.
   - Опять?! Пропал из Арзарумского Бастиона?!!
   - Расследование показало, что он находился в одной камере с магом Рибом в момент побега последнего. О деталях побега, насколько мне известно, вы осведомлены? - Бъёрк кивнул, и Фарт продолжал. - Пока мною не было проведено следствие и отправлен запрос на дознание, факт побега особы, называющей себя Ортом или Серым, из-за неразберихи после побега Риба, обнаружен не был. В связи с открывшимися обстоятельствами и важностью отслеживания всех связанных с расследуемым мною делом магических следов, были объединены следствия по делам об убийстве полицейских в Релауме и побег из Арзарумского Бастиона.
   Никаких связей Лозакоса и Риба выявлено не было. Их интересы не сталкивались и не пересекались.
   Исходя из предположения, что после побега Орс Серый попытается связаться со своим подельником Керелом, были опрошены информаторы в Центруме. Многие из них показали, что, незадолго до инцидента, местные теневые велели сообщать им о появлении человека по имени Серый. Бармен в харчевне "Сломленный якорь" Дикс показал, что в день побега мага Риба в харчевню заявился юноша, отвечающий всем, ранее полученным из различных показаний, приметам и назвался Серым. Бармен сообщил теневым и вскоре за Ортом Серым пришел местный беспризорник известный под кличкой Медяк. Многие свидетели видели его вместе с Ортом Серым на рынке Семи Якорей в течении длительного времени. Тут же был объявлен розыск Медяка, но он не дал результата. Подросток исчез бесследно.
   - Фарт, ты издеваешься?
   - Даже еще не начинал, - печально ответил оперативник.
   - О как, - ошарашено, пробормотал Бъёрк, - ну продолжай.
   - Попытка выяснить подробности у информатора Дикса провалилась. Бармен "Сломленного якоря" исчез.
   - Фарт, ты мне только скажи: в твоем расследовании есть фигуранты, которые не исчезли?
   - Нет. Не считая меня и дознавателя Торву.
   - О как, - Бъёрк ошарашено смотрел в пустоту, потирая гладко выбритый подбородок. - Ну, продолжай, - как то обреченно добавил он.
   - Следствие попыталось выйти на второго, предположительно главного фигуранта дела, главу тени Центрума Керола.
   - Но он исчез! - хрипло гаркнул Бъёрк.
   - Да, но на этот раз не совсем бесследно. Он залег глубоко на дно. По слухам, он продолжает управлять тенью, но никто из достоверных свидетелей его не видел лично длительное время.
   - Уже прогресс.
   - Розыски мага Риба также не дали результата. Хотя достоверно известно, что к нему вернулись его магические силы, он предпочел скрыться в глуши у северных болот. Текущее его местоположение точно не известно. Но из местной деревни колдуном были изгнаны все жители. Вероятно, он сам поселился в деревне или недалеко от нее. Приемник Риба темный маг Юл, который был замечен в поклонении богу коварства Тросту и занял место арестованного колдуна, после побега последнего, также исчез.
   - Удиви меня больше. Кто еще исчез в этой жуткой истории?
   - Расследование однозначно указывает, что исчез Трост, бог коварства. В этом нет сомнения. Природные феномены, наблюдаемые многими одаренными, и не только, свидетельствуют о гибели этого бога в день совместного побега Орса Серого и Риба.
   Замерший на какое-то время в оцепенении начальник главного отдела тайной службы в Арзаруме, начал витиевато матерится. Медленно и с расстановкой акцентов. Закончив он обратился к Фарту.
   - Надеюсь это все исчезновения в этом деле? А то, после исчезновения бога я всерьез волнуюсь за Арзарум. Он-то пока на месте?
   - Нет.
   - Что???!!!
   - Это не все исчезновения. Главный фигурант Орс Серый бесследно исчез в третий раз и, похоже, окончательно.
   - Ну и отлично. Фарт, это самое успешное и обширное ваше расследование с нулевым результатом. И хорошо, что оно закончилось. Очень надеюсь, что этот Орс Серый в Арзаруме больше не появится.
   - После вскрытия всех фактов я направил запрос в департамент Верховного мага Арзарума. В ответе указывалось: "Одна или более из указанных сущностей находятся вне компетенции Королевской магической службы Пикасто. Их тесная взаимосвязь между собой делает участие королевских магов в расследовании непредсказуемым и потенциально опасным для государственной безопасности. Запросы любого рода по данному делу отклоняются". Нам тоже расследование закрывать?
   - Чёртова белая кость! Удобно устроились. Магическая госбезопасность умывает руки. Как знакомо!
   - Каковы будут ваши указания?
   - По Керолу продолжаем. И по Рибу, но пассивно. Продемонстрированный уровень силы выводит его из-под нашей юрисдикции. Он наверняка и есть та самая сущность вне компетенции безопасников. Всплески новых исчезновений нам не нужны. При появлении Орта Серого в сфере интересов наших служб в Арзаруме докладывать незамедлительно. Розыскные мероприятия в его отношении прекратить. Это слишком мутная личность. Подготовь доклад в королевскую службу полиции и магическую безопасность. Чует моё сердце, прячутся эти двое, опасаясь появления третьего. И этот третий - Орт Серый. Будем надеяться он покинул Пикасто и никогда сюда не вернётся.
   - Я вас понял. Разрешите идти?
   - Иди. И, Фарт, ты это, - саркастично бросил в спину Бъёрк, - не пропадай.
   - Вы тоже, - невесело ответил Фарт.
   * * *
   Очнулся Лед, когда Срама уже видно не было. Его самого вели к знакомым воротам, где ожидал грустный Арм.
   "По-моему, он выглядит виноватым?" - подумалось Леду.
   - Арм, это был запрещённый удар! - с обидой в голосе выпалил он.
   - Знаю. Тут моя вина. Ты новичок, не прошедший вахту, без срывов, вот он и рискнул.
   Удары никакие полностью не запрещены. Просто если убьёшь соперника - тебе же хуже. Упустил я этот момент и защиту от колющих ударов тебе толком не поставил.
   - Вот он сволочь!
   - Лед, раньше бы я сказал, что твоё поражение - это очень плохо. Но сейчас я скажу, что это просто плохо. Ты готов в следующем бою побеждать любого из наших, кто бы тебя ни вызвал. А коварство. Что же - теперь ты к нему больше подготовлен. Тоже опыт и немалый. Потратим день на постановку тебе защиты от запрещённых колющих. Да прямо сейчас и этим и займёмся, пошли в центр.
   - А руку я этому гаду все-таки отрубил.
   - Да, здорово ты его достал. Жаль, избежать удара в живот, у тебя шансов не было, - и Арм опять вздохнул, явно укоряя себя за ошибку. - Но Срам удивил. Он сумел просчитать, что ты сильнее и использовал единственный шанс. Видел, что я тебя к колющим выпадам совсем не готовлю. Умнее Срам оказался, чем я думал. Молодец.
   - Таких бы молодцов, да по морде табуреткой, - недовольно проворчал Лед.
   - К сожалению, тут тебе, если на кого и злиться, так это на меня.
   - Ладно, разберёмся. Ещё вернётся очередь и к этому молодцу.
   - Правильный настрой, - хохотнул Арм.
   На выходе Лед получил серебряный за бой. Жаль не золотой, но землю рыть, больше не придётся. И ещё ему сообщили, что к своёй текущей очереди двадцать один, он получил дополнительную, под номером двадцать девять.
   - Срам не только проигрывал. Запас прочности у него был. Теперь у него очередь за сорок, пожалуй, - пояснил Арм. - А у тебя следующая очередь сорок пять и так по двадцать четыре добавляешь.
   На полпути их догнал храмовник и сообщил, что Рейд вызвал Леда на поединок, и он состоится на шестой день. Ну что же - вполне ожидаемо. Стервятники бросились на легкую добычу. Вот только насколько она окажется легкой зависит в первую очередь от самого Леда. Поражения ему больше ни к чему.
   - Арм, а почему гладиаторы сражаются только саблями?
   - Чтобы уменьшить смертность. Как ты топором или боевым молотом нанесёшь не смертельный удар по человеку без брони? Особенно если он сам смерти ищет? А то же копьё? Совершить самоубийство с его помощью - раз плюнуть. Не говоря уже про всякие кинжалы.
   - Так и саблю, если взять в зубы остриё и на землю кинуться...
   - Кто же тебе даст? Длина сабли такая, что остриём, не отпуская рукоятки, ты себя смертельно никуда не ткнёшь. За боем следят. При любой попытке самоубийства, сперва нашпигуют болтами руки и ноги, затем вылечат, а после уж мало не покажется. Лучше срыв.
   - А почему не дают щит?
   - Тоже для уменьшения смертности.
   - Это как? - опешил Лед.
   - Ну, вот рубка со щитом как выглядит? Со всего маха лупишь по щиту, отсушивая руку противнику и изматывая его. Без запрещённых ударов, такой бой будет долгим и нудным танцем. Был даже период, пару сотен лет назад, когда колющую кромку меча закругляли и затупляли. Зрелищность боёв между чемпионами упала настолько, что на арены никто не ходил. Храмовники маялись от скуки. Говорят, спивались поголовно, до сих пор анекдоты ходят. В общем, вернули колющие кромки, а новичкам инструктаж сделали обязательным делом. И с наставников строго спрашивают.
   - Ясно. А неплохо было бы, научится пользоваться и другим каким-то оружием.
   - Лед, чем дольше с тобой общаюсь, тем больше убеждаюсь, что ты даже не сомневаешься в том, что покинешь это гиблое место живым. И как-то всё больше верится, что ты это сможешь.
   - Ну а что? Нам оставили два варианта: пытка болью при сборе кристаллов или пытка болью в застенках храмовников. Даже возможность умереть у нас отбирают всеми способами. И нам смириться?
   - Знаешь, если что, я в деле. Не бросай меня здесь, - засмеялся Арм.
   - И на пытки к храмовникам тебя с собой прихватить, если что?
   - Ну, если так дела обернутся, то куда деваться? - уже серьёзней ответил наставник.
   - Договорились.
   - Смотри и запоминай, как от колющих отбиваться. Тут не только блоки важны, надо ещё и не давать возможности нанести сам удар из удобной позиции.
   * * *
   Через пару часов в зал ввалилась веселящаяся пятёрка гладиаторов двадцать седьмого барака. Рука Срама была на месте, и никаких следов того, что Лед недавно её отрубил, не осталось в помине. Заметив, что Арм с Ледом отрабатывают колющие удары и защиту от них, Рейд весело заорал.
   - Арм, дружище, после боя мечами не машут!
   - Ничего, пусть видят, чем мы заняты, - пробормотал Арм Леду, - Меньше желания будет использовать против тебя запрещённые удары.
   Срам в прибывшей компании радовался меньше других. Создавалось впечатление, что победил сегодня Рейд.
   Когда Лед выполнял очередную пробежку вокруг тренировочного центра, к нему присоединился Срам.
   - Ты можешь считать меня подлым, но я использовал единственный шанс. Увидев, как ты с Армом палками стучишь в первый же раз, я понял, что победы мне не видать. Но я тебе вот что скажу: остальная четверка тебя почему-то недооценивает. Рейд в том числе. И я не собираюсь его переубеждать. А я вижу в тебе будущего чемпиона барака и шанс на спасение всей нашей бригады от вахт хоть ненадолго. Так что ты, конечно, можешь держать на меня зло, но надеюсь после следующего нашего сражения, и моего поражения тебя попустит.
   - Ладно, поглядим. Не ареной единой живут старатели, - Лед всё же не до конца остыл после поражения.
   - Это точно. Если что, между этой четверкой во главе с Рейдом и тобой с Армом, я выбираю вас.
   - А храмовники могут и руку отрастить? - не выдержал и спросил Лед?
   - Вырастить нет, а прирастить обратно да, - поморщился Срам неприятному воспоминанию. - Есть пара старателей, с откушенными по локоть руками. Так и ходят калеками.
   - Без рук?
   - Нет, с одной рукой. Без рук, зачем они нужны храмовникам?
   Леда снова передёрнуло от ненависти. Их держат тут как скот.
   Весёлая компания вскоре ушла, и Арм с Ледом провели плотный спарринг. Лед всё четче видел и даже чувствовал движения соперника, тело реагировало автоматически, вскользь отражая удары. Изредка Арм применял колющие удары, их отражать было пока сложнее. Но Лед постепенно начал держать дистанцию и не сближаться в позициях, удобных для колющего выпада. У Леда стала получаться одна довольно сложная комбинация, и Арм был неимоверно доволен.
   Вернувшись в барак на завтрак, Лед заметил, что некоторые старатели его встречают печальными взглядами.
   - Похоже, многие возлагали на тебя надежды, - сказал Арм. - Всем хочется пропустить с десяток вахт.
   После завтрака к Леду снова подошли Стик и Винт.
   - Мы слышали, ты проиграл сегодня? - сказал Винт. Оба были явно растеряны.
   - Не учли с Армом колющие удары. Они названы запрещёнными, однако, применять их можно, хотя и рискованно. Я к такому был не готов. А вы нашли желающих? Или уже передумали?
   - Никто больше не хочет, - Стик саркастически глянул в сторону старателей, стоящих группами у входа в барак. - Говорят, что гиблое дело. Тем более теперь. Мы подумали, может нам до результата твоего следующего боя подождать?
   - Подождите. Только вам физическую форму терять не желательно. Нам её на галерах здорово подняли.
   - Так что же делать?
   - Ну как минимум бегать. Можете со мной. Я перед обедом бегаю регулярно. Вместе веселее будет.
   - Договорились, завтра мы с тобой.
   - Добро.
   "Что-то народ ко мне потянулся. То ли я стал проще некуда, то ли мой настрой их и правда притягивает? Главное, чтоб этот настрой после вахты не растерять".
   Усталости не было, но заснул Лед быстро.
   * * *
   Бегать втроём оказалось не то чтобы веселее, но разнообразней. Пару раз побегали наперегонки, но в основном двигались гуськом, чтобы оставаться в узкой тени зданий. Разговаривать на бегу, желания не возникало, да и возможности тоже. Идя шагом после очередного рывка, Лед в очередной раз вспоминал о доме.
   "А ведь навыки рукопашного боя в условиях жёсткого контроля оружия не менее полезны, чем владение саблей. А может даже и более. Бокс не самый эффективный вид спорта для уличных драк, однако, хорошо поставленный удар иногда может решить дело".
   - Парни, как вы смотрите на то, чтобы я вас пока немного потренировал рукопашному бою? И форму поддержите и к арене подготовитесь. Реакцию поднимите.
   - А ты мастер в рукопашном бою?
   - Скорее не в рукопашном, а кулачном. И не мастер вовсе. Но кое-что умею и вас научу. А пригодится ли - время покажет.
   - Мы согласны, - очень серьёзно сказал Винт. Стик, молча, кивнул.
   - Тогда начнём со стойки. Она в принципе и для фехтовальной манеры боёв на арене больше всего подходит, только без щита она обратная. Правой рукой вперёд. А в кулачном вперед левая рука идёт.
   * * *
   Тренировки превратились в череду пряток. В присутствии остальных гладиаторов они не спеша отрабатывали сложные удары и комбинации, которые давались Леду уже не с таким трудом. Он преднамеренно делал их медленно и неуклюже. Так же устраивали неторопливые спарринги, демонстративно вставляя в них колющие выпады и удары наотмашь, под жёсткие блоки и отскоки. Опыт Рейда отбрасывать нельзя. Можно ждать любых неожиданностей. Арм намекнул, что обучал когда-то Рейда не с нуля. Было заметно, что какая-то школа боя у того имелась ранее. Многие попали в крепость с большой дороги. Хотя, чтобы напасть на храмовников, надо быть, конечно, идиотом. Но в том, что таких хватает, Лед был уверен. На собственном горьком опыте.
   Понимая, что спорить с Армом по поводу конспирации глупо, Лед старательно скрывал свои достижения от будущих соперников. Хватит и того, что самоуверенность привела его к прошлому поражению. Был бы он осторожнее, и Срам не достал бы его, даже запрещённым ударом.
   Оказываясь в зале без свидетелей, они начинали жесткие спарринги, где Лед нередко применял сложные комбинации, доставая Арма всё чаще. И хотя Арм тоже частенько подлавливал увлёкшегося Леда, ему это удавалось всё реже и с всё большим трудом. На третий день тренировок Арм велел взять меч в левую руку. Темп у Леда упал многократно, но это вызвало ещё больший азарт у него. Ощущение, что всё получается, осознание своих огромных возможностей - пьянило.
   "Не зазнавайся! Не повтори ошибку первого боя. Не переоценивай себя", - твердил Лед в такие моменты.
   Винт и Стик полностью воспринимали его как наставника. Они увлечённо погрузились в изучение кулачных поединков и делали некоторые успехи. Лед в коротких спаррингах освежил свои навыки и понял насколько он действительно быстрее местных. На Земле он никогда так просто не читал противника. Его превосходство в скорости реакций становилось для него всё более очевидным. Особенно это проявлялось в рукопашной, где его движения отрабатывались три долгих года, а не меньше двух недель, как в сабельных поединках.
   На что-то кроме тренировок не оставалось времени и дни, а точнее ночи летели стремительно.
   * * *
   В последний день перед боем на арене Лед, проснувшись, увидел огни магических светильников, вместо полумрака, разрываемого солнечным светом из узких окон и распахнутых ворот. На этот раз ворота были закрыты.
   - Буря, - сказал Леду Фроб - сосед с нижней койки, когда тот спрыгнул вниз с крайне озадаченным лицом. - Повезло бригадам в ближайшие дни.
   - Они не выходят на вахту?
   - Выходят, но там, в основном, разведка. Будут искать, где новое плато, открытая порода без барханов песка. А вот когда найдут - будет жёстко. На новом месте больше кристаллов, больше срывов. И мы получим норму по полной.
   - Норму? - удивился Лед новому слову.
   - Больше пяти срывов за вахту не положено. На старом плато и один срыв был редкостью. Может, повезёт, и получим большую сцепку. Пропуск вахты нам бы не помешал после бури.
   За стенами барака завывал ветер, по стенам секло песком.
   - Это обычно надолго?
   - По-разному, но к ночи всегда стихает.
   - Накрылись бани, - сказал Арм, когда Лед нашёл его играющим в Шквал с соседом. Поле было грубо нарисовано прямо на циновке, покрывающей койку.
   - Я бегать наверно не смогу?
   - Да там и ходить сейчас без шарфа тяжело, - буркнул сосед Арма, имя которого Лед не помнил.
   - А что с обедом? И тренировкой? - не отставал Лед.
   - Обед прямо в барак завезут, а на тренировку пойдём, как стихнет. Как солнце сядет всё уляжется, - задумчиво ответил Арм, переставляя крупную чёрную фишку.
   Неожиданно кто-то тронул Леда за плечо. Обернувшись, он увидел Срама. Мотнув головой, тот предложил отойти в сторону.
   - Лед, хочу тебя предупредить. Рейд как будто с ума сошёл. Ведёт себя странно, никогда его таким радостным не видел. Он по прежнему считает, что ты ему не соперник. Но он что-то задумал. Всё кричит, что за руку мою тебе отомстит. Его уже и Гнол с Зевом сторонятся. Будь осторожней.
   - Буду, - мрачно ответил Лед.
   И вот как к этому относится? Срам сразу дал понять, что на стороне Леда, но всё же он из компании Рейда. Вроде бы предательство. Так он может и Леда сдать. Надо с Армом переговорить, как тут дело обстоит со стукачами. Если организовывать тот же бунт, то надо бы узнать, с чем столкнёшься.
   Под вечер распахнулись ворота и ламы втащили фургон. Ворота сразу захлопнули, но воздух барака успел наполниться неприятной пылью. Многие раскашлялись и начали костерить Пузыря за медлительность. Тот уныло отругивался, не снимая шарфа. Поели без аппетита. На зубах хрустел песок.
   * * *
   Спустя пару часов завывания затихли, и они с Армом пошли на тренировку. Ноги вязли по щиколотку в песок, кое-где намело небольшие барханчики по колено.
   - Много песка от бури нанесло, - сказал Лед, подбрасывая носками ботинок небольшие облачка.
   - Шутишь? Это мелочь. Если бы храмовники не держали щиты всю бурю, то нас бы по крыши занесло, а то и больше.
   - Ничего себе. А чего полностью не перекроют? Энергии же полно.
   - Да вроде нет таких сильных магов, чтоб настолько плотный щит держать. Они и так 5-6 щитов отдельных держат, ещё и перезаряжают едва ли не поминутно. Но не всегда успевают и в этот момент песка подбрасывает. А уж ветер его разносит по крепости.
   Ближе к центру начали попадаться группы старателей, которые под присмотром монахов грузили короткими совками песок в телеги, запряжённые всё теми же ламами.
   - Арм, а есть награда за то, что сообщишь храмовникам о заговоре или подготовке побега?
   Лицо наставника выражало крайнюю степень изумления и даже испуга.
   - Лед, ты что, песка объелся? Про кого ты сообщать собрался? - ошарашено спросил Арм.
   - Ты головой ударился, Арм??! - Лед был шокирован предположением Арма не меньше. - Я спрашиваю, есть ли информаторы у храмовников среди старателей, и стоит ли опасаться предательства, если организовывать что-то против монахов.
   - Фух, умеешь ты задать вопрос по тупому. У меня чуть сердце не встало. Балбес! - облегченно проговорил Арм. - Нет, ничего такого. Никаких поблажек не обещают, да и перед срывами все равны. Не слышал ни разу, чтоб храмовникам наши в уши дули. Да им на заговоры плевать. Они уверены, что шансов никаких, а лишняя надежда у старателей, это значит, дольше протянем и больше кристаллов соберём для этих тварей.
   - Значит, стукачей точно нету?
   - От срывов не освобождают, а другого поощрения тут никому и не нужно. После первого срыва сам поймёшь, - мрачно пробормотал Арм.
   - Просто про планы Зенга храмовники как-то узнали же? Вот я и подумал...
   - Зенг открыто нарывался, приказы не выполнял, бежать пытался, при храмовниках орал про бунт. К его бы запалу да умение не лезть на рожон. А ещё бы не помешало, чтобы он знал, как вывести из строя Силовые башни. Против магии и мечей с арбалетами голыми руками не сильно повоюешь.
   "Надо после боя разобраться с обстановкой в крепости, с башнями этими. Торта поспрашивать", - решил про себя Лед.
   - Срам сказал, что Рейд что-то задумал, - вспомнил Лед разговор в бараке.
   - Рейд сам не свой последнее время, это правда. Ты его победить можешь, это точно, держи оборону подольше, потом постепенно наращивай натиск. А то, что он что-то задумал... Если можешь быть ещё осторожней - будь, что тут ещё скажешь. Возможно, его и правда накрывает кристаллическое безумие?
   * * *
   Последняя тренировка перед ареной проходила, как и все предыдущие, но сильно отличалась интенсивностью. Ни Рейд, ни остальные гладиаторы в зале так и не появились, поэтому можно было, не скрываясь, поддерживать высокий темп спаррингов. Это заставляло всё чаще отдыхать. Под утро Арм вымотался, пожалуй, побольше Леда, хотя не участвовал в пробежках, а оставался в зале.
   После одной из пробежек детально обсудили будущий поединок.
   Основная тактика на бой - затянуть сражение, заставить Рейда выложится в атаке, и после этого начинать постепенно применять контрудары по ногам и кистям. Держать дистанцию и не забывать про колющие удары.
   Если Рейд не пойдёт в атаку, а уйдёт в глухую оборону, то начинать атаковать его качелями, опять же атакуя ноги и кисти. Темп наращивать тоже ближе ко второй половине поединка. И стараться не показывать свою полную скорость.
   В случае использования Рейдом боя от обороны с редкими выпадами, пытаться словить его на этом, снова же метя в руки. Если не удастся, то наращивать скорость.
   - Может перед самым боем сходить в бани? - предложил Лед. Неделя тренировок давала о себе знать и хотелось как следует вымыться.
   - Бани слишком расслабляют. Ни к чему это перед ареной. Сам же говорил, что Рейд что-то задумал. Зачем этот лишний риск? Пойди в стирку, и умоешься до пояса, и одежда чистая будет, да и голову вымоешь. В случае победы у нас принято выставляться. На два медяка возьмешь вина, и золотой потом останется.
   - Так больше, чем золотой старателю иметь же нельзя, разве нет?
   - Так ты гладиатор, а не только старатель. Выигрыш с арены можно забирать не сразу весь.
   На обратном пути песка на улицах уже почти не было. В направлении храма виднелась повозка со стоящими рядом монахами. Вокруг них в сете магических светильников искрились вихри песка.
   - Остатки выдувают. Чистюли.
   - А почему весь песок так не выдуют? - удивился Лед.
   - Старателям как-то монеты зарабатывать надо? Да и Торт рассказывал как-то, что магия перемещения песка и камней всяких - самая тяжёлая. Короче, я так понял, одной магией они загнуться вычищать тут всё. Вот смотри - тут стирка. Завтра меня не буди, сам сходишь до обеда. Я высыпаться буду. Не могу во время бури спать. А привык поваляться. Старость, видать, - усмехнулся Арм.
   - Выберемся отсюда - ещё внуков нянчить будешь.
   - Так-то, сперва, выбраться еще надо. Да детей завести.
   В бараке, когда Лед уже улёгся спать, его накрыл мандраж. Провалявшись в полудреме битый час, прокручивая так и этак всевозможные варианты предстоящего сражения, он, наконец, провалился в глубокий сон.
   * * *
   Дневную выматывающую жару наконец-то сменила ночная прохлада. После быстрой пробежки и короткой рукопашной разминки со своими двумя учениками, Лед рванул мыться. Плащ с ботинками стирать не стал, а вот только куртку и штаны сполоснул наспех. Высохнуть они, конечно, не успели, но за время обеда и по дороге к арене сухой воздух пустыни их быстро досушил. От влажной одежды и ночной прохлады Леда слегка потряхивало. Видимо на контрасте с дневным раскаленным пеклом. Однако чуть позже ему стало ясно, что мандраж, долго не дававший ему заснуть, так и не прошёл до сих пор. Постаравшись дышать глубже и ровнее, Лед попытался унять дрожь. Арм то ли не замечал состояние Леда, то ли не подавал виду.
   "Перед первым боем я и то спокойнее себя чувствовал".
   Через знакомый проход они зашли во внутренние помещения арены. Знакомый храмовник, увидев Леда с Армом, поморщился, бегло осмотрел его и быстро подлечил.
   "Обидчивый", - усмехнулся Лед.
   - Твой бой с Рейдом второй. Тебя вызовут, - и Арм повёл его к нужной комнате.
   Внутри комнаты Лед, раздевшись до штанов, сразу начал разминку - на второй бой могли позвать и через десять минут.
   - Как думаешь, что мог задумать Рейд?
   - Лед, не забивай голову, тут трудно угадать, особенно если у него голова поплыла. А может он просто тебя на нервы берёт? И попросил Срама тебе такое сказать. А может и Сраму наврал специально. Не отвлекайся на эту ерунду. Будь в бою внимательнее, а сейчас разминайся.
   Голос что-то объявлял, потом за Ледом пришёл монах и повёл к выходу на арену. Лед, на ходу застёгивая шлем, старался успокоиться. Выйдя на ещё горячий песок арены, он осмотрелся. Трибуны были полупустыми. С противоположного края стояли две фигуры. Монах с мечом и Рейд, поправляющий шлем.
   - Бой легионеров двадцать седьмого барака. Рейд против Леда. До начала боя сорок ударов.
   Храмовник сунул саблю в руку и, крикнув "Вперёд!", отступил к воротам. Лед, неторопливо вращая кистью с клинком, направился к центру. Горячий песок слегка обжигал ступни.
   Лед внимательно следил за приближающимся противником. Тот шёл уверено. Сблизившись, он занял стойку, больше всего подходящую для качелей и сразу нанес колющий удар. Лед спокойно парировал удар. Странное начало. Если Рейд хотел удивить, то он смог. Глупостью.
   Но это было только начало. Рейд стал агрессивно атаковать качелями, нанося то колющие, то очень сильные рубящие удары. Все они были запрещёны, и парировать их было довольно сложно. Особенно, если не наносить ударов в ответ. А сила ударов Рейда нарастала с каждым новым мгновеньем поединка. Лед попытался обойти противника, но только сильнее открылся и получил царапину на кисти правой руки.
   "Надо тоже в стойку качелей становиться, а то теряю в дистанции и силе ударов", - решил Лед.
   Противостояние становилось со стороны Рейда все более силовым. Лед по-прежнему не применял колющие удары, только рубящие. Дистанцию слабыми ударами сохранять становилось всё тяжелее. Вскоре Лед понял, что его зажимают к краю арены. Хорошо, что царапина оказалась совсем не глубокой и почти не кровоточила. Лед все еще старался не показывать в полной мере скорость реакции, но ему очень не нравилось, что Рейд сумел навязать свою тактику. Так и пресловутый сюрприз от противника можно пропустить.
   Двумя сильными ударами Лед отогнал Рейда и сумел быстро переместиться от края арены к центру. Похоже, Рейд решил взять силой. Не используя колющих ударов, по ногам атаковать не получалось, а рубящие по кистям не достигали цели. Постоянно отступая, Лед снова оказался в центре арены, но в это время Рейд удвоил натиск. Удары сыпались всё сильнее, парировать их скользящими блоками становилось всё сложнее.
   "Пожалуй, без наращивания скорости, в этом силовом противостоянии мне не победить. Ничья - это тоже поражение".
   Парируя и нанося удары, Лед искал вариант резкой контратаки. И плевать на конспирологию. Внезапно, вначале сильного контрудара Леда, Рейд резко мотнул головой, ловко сбросив шлем и, подогнув колени, бросился вперёд подставляя незащищённую шею и голову под удар. Лед среагировал, но погасить силу удара уже не успевал. До спазма резко выкрутив кисть, он сумел развернуть саблю плашмя и ею приложить Рейда по виску. Тот опрокинулся на бок, а Лед отскочил назад. Мышцы предплечья разрывала режущая боль. Они как-то очень неудачно захлестнулись. Рейд сидел на песке и оглушено тряс головой. К нему уже бежало со всех ног четверо монахов. Сзади к Леду тоже подбежали и отобрали саблю.
   - Попытка самоубийства! - пророкотал глашатай арены. - Победил гладиатор Лед! Рейд навечно исключается из гладиаторов.
   Четвёрка монахов уже уволокла Рейда за ворота арены. Лед растеряно оглянулся по сторонам. Монах, забравший у него саблю, указал ему на второй выход с арены.
   - Выходи, давай, не задерживайся, победитель, - в последнее слово он вложил очень много сарказма.
   В воротах храмовник-лекарь, взглянув, как Лед баюкает руку, выполнил над ним несколько пасов и болевой спазм тут же пропал. Арм также стоял в воротах. Он с тоской и отчаянием смотрел в сторону противоположного выхода, куда увели Рейда.
   - Арм, ты чего?
   - Похоже, Рейд, и правда, свихнулся. Ему сейчас не позавидует никто. Жаль мужика. Ещё одного доконала эта проклятая крепость. Ты, Лед, молодец. Чётко среагировал. Только твоя реакция и спасла. Я сперва думал, что за такой шквал запрещённых ударов бой прекратят и Рейда навсегда исключат из гладиаторов. Так было бы лучше всего и для него и для всех.
   - С ним будет то же, что и с Зенгом?
   - Да, вот только Зенг крепкий, как гвоздь. Был. После каждой пытки храмовников он здорово менялся. Страшно подумать, что будет с Рейдом. Ведь он себя считай что похоронил. У него повышенная чувствительность к боли. Ещё когда я его тренировал, сильный удар тренировочным мечом его выгибал дугой. Если на вахте он не терял сознание до самого конца - это была большая редкость. Он поначалу довольно высокомерным был, возможно, из благородных кровей. После первого и единственного срыва он три дня сам не свой был, почти не вставал с койки. Потом, как заведённый, взялся за тренировки. И вышел в лучшие гладиаторы барака. Но от вахт ему было не избавиться. Возможно, мы его больше и не увидим.
   - А если бы ему удалось, то сейчас бы меня храмовники волокли на пытки.
   - Лед, я его не оправдываю, - печально ответил Арм. - Подло он поступил. Но, боюсь, если его вернут в барак, то ненавидеть ты его не сможешь. Отмечать твою победу пока не будем, если ты не против. Подождём, пока Рейда храмовники отпустят. Надеюсь, он выдержит.
   Лед из-за поединка забыл про традицию выставить гладиаторам вина за первую победу. Всё-таки бой с Рейдом оказался той ещё встряской.
   - Конечно! - согласился Лед, заканчивая одеваться.
   На выходе храмовник сообщил, что две очереди Леда на срыв переносятся Рейду. Увидев медные монеты на фляге, он уточнил, что победитель может придти за золотым позже. Лед мотнул головой, и они вышли с арены.
   * * *
   Лед ненавидел храмовников. Но это была какая-то неполноценная ненависть. Умом он понимал, что они его тюремщики, что используют старателей как скот. Но Керола он ненавидел больше. Захвати он вдруг крепость и уничтожать всех храмовников Лед бы не смог. Особенно безоружных. А вот у Керола шансов выжить при встрече было ноль. Даже если он будет ползать на коленях и молить о пощаде. Особенно тяжело было ненавидеть храмовников, когда они тебя лечат или кормят. В такие моменты Лед чувствовал себя неблагодарным гадом, что вызывало жуткий дискомфорт. Условия то вполне терпимые, как для самой страшной каторги в мире. Леду приходилось заставлять себя ненавидеть храмовников. Он понимал, что на вахте всё может измениться, но пока у него была, так сказать, платоническая ненависть к служителям Атката.
   Когда он увидел Рейда, вошедшего в барак, он почувствовал совсем другую ненависть. Она разом вспыхнула пожаром в душе, и это было навсегда. Ненависть не к Рейду, нет, а ко всем храмовникам этой жуткой пустыни. Независимо от того, кому они поклоняются, и какие порядки в их крепостях.
   Рейд трясся мелкой дрожью, его шаги были ломаными, руки хаотически дёргались. Глаза бывшего гладиатора были полны ужаса. Он бездумно водил ними по бараку, казалось, никого не замечая. Вдруг их с Ледом взгляды встретились, и Рейд, словно придя на мгновенье в себя, резко опустил взгляд. Потом он снова взглянул на парня, его губы явственно прошептали "прости". Так же быстро потеряв интерес к окружающим, он, словно автомат, двинулся к ближайшей койке.
   Лед и несколько ближайших старателей метнулись к нему, спеша подхватить под руки. Они отвели Рейда на койку и уложили навзничь. Полежав с открытыми глазами, он заснул. И больше не проснулся.
   Это был приговор. Приговор всем храмовникам. Лед не был уверен, сможет ли он их всех хладнокровно убивать, но если будет малейшая возможность - он сотрёт каждую крепость в Кристаллической пустыне, которую удастся захватить.
   Когда двое храмовников унесли тело Рейда, Арм, молча стоявший вместе с Ледом и другими старателями, пробормотал себе под нос.
   - Гады, специально привели его. Для устрашения.
   - Думаю, многие из них еще пожалеют о сегодняшнем дне.
   - Лед, не до понтов сейчас. Пошли, купишь вина, выпьем за душу павшего гладиатора. Он рвался к свободе и получил её, пуская и слишком дорогой ценой.
   * * *
   Они собрались вместе - все шестеро оставшихся гладиаторов. Одна из больших полотняных фляг с вином уже была почти пустая.
   Дома Лед успел познакомиться с алкоголем и даже сделать для себя выводы. Выпив впервые водки в шестнадцать лет, он за год успел несколько раз здорово набраться. Но с самого начала водка ему не нравилась. Как собственно и состояние опьянения. К семнадцати годам Лед четко знал, что пять стопок - грань, на которой надо остановиться. И чем раньше - тем лучше. Более того, лучше даже не начинать. Постепенно открывая для себя пиво, Лед даже в нём решил, что литр порой многовато. За последние полгода перед попаданием в другой мир Лед и не напивался ни разу.
   Вино, которое продавали в харчевнях крепости бурдюк за медяк, было креплёным. На жаре Леда быстро разобрало, и он слабо запомнил происходящее. Последнее яркое воспоминание - как он рвался бить морду, проходящим по улице, монахам, а Арм со Срамом держали его за плечи. Остальные гладиаторы старались прикрыть собой эту возню от взглядов храмовников. Матерился он вроде не по местному. Многоэтажно.
   Проснувшись среди ночи, которая в крепости для Леда давно стала днём, он потянулся к фляге и смачно напился. Голова трещала.
   Спустившись вниз, Лед, пошатываясь, направился к дверям барака. По пути его перехватил Арм.
   - Ну ты и силён нажираться, - сочувственно похлопал Леда по плечу Арм. Скривившись от пульсирующей боли в висках, Лед только хмуро промычал что-то непонятное в ответ. - Пошли, нам в зал надо.
   - Я сдохну там.
   - На улице прохладно, по дороге отпустит.
   - Живодёр, - уныло пробормотал Лед и покорно побрёл за Армом. - Прохладно ему посреди пустыни.
   На улице было действительно свежо. Лед выпил ещё пару глотков воды. Чем ближе они подходили к тренировочному центру, тем бодрее чувствовал себя Лед.
   * * *
   В тренировочном центре Арм повел Леда не в их обычный зал, а куда-то вглубь первого этажа.
   - Куда идём? - заинтересовался Лед.
   - Куда сам хотел, туда и идём, - усмехнулся наставник. Заинтригованный, Лед с интересом поглядывал по сторонам.
   Вскоре они вошли в зал, одну из стен которого заменяла колоннада, и закрывала ширма. В зале находилось двое крепко сбитых мужчин. Сразу было видно воинскую выправку. Оба, молча, внимательно смотрели на Леда. У старшего бородатого воина взгляд был цепкий, словно проникающий до костей. Юноше стало даже немного не по себе.
   - Это Трор, - указал Арм на бородатого гладиатора с цепким взглядом, - чемпион одиннадцатого барака. А это его бывший ученик и ныне абсолютный чемпион арены Брут. Он из шестого. Тебя они уже знают - вчера на арене видели твой бой.
   Леду стало неловко, что такое важное знакомство последовало после трагичного боя с Рейдом. Лучше бы это произошло после какой-то более заслуженной победы. Да и недавняя пьянка давала о себе знать.
   - Приветствую тебя, Лед. Арм до крепости не был воином, он был подмастерьем кузнеца. Но и он рассмотрел в тебе потенциал. Вчерашнего боя на арене мне хватило, чтобы понять, что лучшего ученика для Брута в крепости нет, и не будет. Возможно никогда, - слова Трора были как бальзам на раны самолюбия, не до конца пришедшего в себя, Леда. - Поэтому Арм будет числиться твоим наставником до пяти, а точнее даже четырёх побед, а потом тебя официально возьмет в ученики Брут, - имя мимо воли вызывало неприятные ассоциации у Леда, - Тренировать же тебя, по сути, буду я и Брут одновременно. Или у тебя есть возражения?
   От безапелляционности тона Трора у Леда действительно в душе вспыхнул протест. Да ещё и в голове шумело. Слова про Арма ему показались пренебрежительными. Последний вопрос малость остудил его. Но были возражения и менее эмоционального плана.
   - Вы предлагаете мне попытаться стать абсолютным чемпионом?
   - Да, - ответил всё тот же Трор.
   - Но вы знакомы с Тортом и его версией, что Аткат не примет победу, без согласия отдать в оплату кусок души и обещание абсолютной преданности?
   - Да, это так. Мы с Брутом в этом уверены.
   - И он готов пойти на подобный шаг?
   - Нет, я стану снова чемпионом шестого барака.
   - А зачем тогда я?
   - Во-первых, если абсолютный чемпион за год не подготовит смену, то он исключается из гладиаторов. Особенно много проблем, если даже не попытается. И, во-вторых, тренировать сильных воинов гораздо интереснее. У тебя никогда не возникало желания передать своё мастерство?
   Лед вспомнил, как выправлял стойки и поправлял удары Винту и Стику во время утренних пробежек и усмехнулся.
   - Есть такой зуд.
   - Тем более. Опустить же руки - прямая дорога к безумию от страха и предчувствия магической боли.
   Лед поморщился, вспомнив широко распахнутые глаза Рейда после пыток храмовников. Ненависть колыхнулась в душе. Пьянка и сон её ни капли не приглушили.
   - Ты говоришь, что Арм был кузнецом. А кем был ты и Брут, если не секрет? - немного раздражённо спросил Лед.
   - Я был старшим офицером пограничной службы Пикасто, а Брут сержантом наёмников королевской бригады Канавы.
   - А как же вы сюда угодили? Тоже через некромантов?
   - Глупость отпрысков порой дорого обходится родителям, - сказал Трор, поигрывая желваками. Похоже, тон Леда его здорово раздражал. - А Брут не рассказывает о прошлом, это его право.
   - Ясно. Я согласен, - при этих словах Арм явственно выдохнул. Да и из глаз Трота ушёл, появившийся в них, металл.
   - Показывай, Арм, чему успел научить, - уже улыбаясь, обратился Трот к наставнику Леда.
   Спустя пару-тройку минут Трор прервал их спарринг, заявив, что оба отлично показали влияние чрезмерной выпивки во время празднования победы на скорость и координацию.
   - Приходите, когда проспитесь, - закончил свою саркастичную речь Трор.
   - У нас гладиатор умер. Рейд. Не перенёс пыток, - решил оправдаться Арм.
   - Ясно. Хороший был боец. Боль совсем не терпел. А так бы тебя, Арм, может и погонял бы ещё. Делают эти твари с нами, чего хотят. Просто бесит собственное бессилие! До завтра. Валите отсыпаться, - мрачно закончил он, берясь за меч.
   * * *
   На улице было замечательно. Свежо. Голова Леда снова прояснилась.
   - Куча времени появилась. Я в барак не хочу, только выспался недавно, - заявил Лед.
   - Ты и обед, и ужин пропустил, деньги на арене есть, можешь поесть в харчевне, - предложил Арм.
   - Вот веришь, вообще не хочется. Ни есть, ни морды храмовников видеть.
   - Зацепило тебя.
   - Им же хуже, - зло пробурчал Лед. - Ты прогуляться не хочешь? Я хочу оставшиеся ворота глянуть.
   - Ворота одни на востоке. Ты оттуда пришёл с этапом последним. Остальных четыре на западе.
   - А зачем целых четыре?
   - Я тебе честно скажу, - смущённо пробормотал Арм, - не задумывался. Лучше с Тортом поговори. Или Зенгом. Хотя, стой! Трор тебе про крепость лучше всего расскажет. Он в этом дока. Торт по магии, а Трор по военке.
   - Я пройдусь, сам тоже гляну. Ты со мной?
   - Тут недалеко. Давай, пожалуй. Как тебе Трор и Брут? - лицо Арма светилось искренним интересом.
   "Похоже, Трор у Арма кумир".
   - Пока никак. Башка не варит. Брут молчун, похоже.
   - Не, он разговорчевей обычно.
   Скоро впереди показались знакомые ворота, виденные им вместе с Зенгом. Недавно именно под эту башню силы, стоящую у ворот Лед рыл подкоп не так давно. Хотя казалось, что прошла вечность.
   - Сколько нам до вахты не знаешь, Арм?
   - Двенадцать дней, - ответил тот, глубоко вздохнув.
   - А что, у каждых ворот своя силовая башня стоит?
   - Да.
   - Так, а башен зачем так много с этой стороны.
   - В той стороне сердце пустыни. Так и кишит всякой нечистью.
   - На крепость нападают?
   - Нет. Может из-за башен? Ты Торта спроси. Он в этих башнях и кристаллах лучше всех разбирается.
   - Ну, пошли к следующим воротам.
   За час они добрались до последних ворот. Хмель и похмелье окончательно выветрились из головы Леда. Даже есть захотелось. Воду он допил у предпоследних ворот, так что хотелось уже и пить. У каждых ворот, действительно, стояло по силовой башне. И по паре храмовников-стражников. Может на стенах кто прятался - видно не было. Между воротами было шагов по восемьсот. Что это давало, Лед не знал, но после смерти Рейда потребность действовать его просто распирала. Лучше иметь план, чем набросится на какого-нибудь храмовника. Но с планом пока была беда. Надо снова поговорить с Тортом. А может и с Че Геварой. Вопрос восстания перестал быть праздным для Леда.
   * * *
   Торта в бараке не было, а Че просто подтвердил то, что Лед и так уже увидел сам. Только добавил, что на стенах также есть стража.
   - А сколько человек уже готовы восстать против храмовников? - поинтересовался Лед.
   - Да почти все готовы думаю. Только если у храмовников их магию отнять как-то.
   - И чтоб пустыню засадить садами, - усмехнулся Лед.
   - Что?
   - Не забивай голову, Че. Но почти все это как почти никто. Готовые к восстанию это те, кто, получив сигнал, сразу передадут его дальше и со своей группой или всем бараком бросятся в бой. Организации подпольной создать не удалось, я так понимаю?
   - Не знаю как все, а гладиаторы готовы выступить по первому слову. Если магию убрать.
   - Да как же её уберёшь-то? Атката прибить что ли?
   - Ты потише с именами богов, - втянул голову в плечи Зенг. Похоже, его тоже здорово потрепали в подвалах храмовников. Три раза пытали. Рейду одного раза хватило. Правда, у него были свои счёты с болью.
   "Твари! За всё ответите", - кулаки Леда сами сжимались от вида запуганного Зенга и отчаянно распахнутых глаз Рейда. - "А ведь он невероятно крепкий мужик - этот Зенг. Но организатор, похоже, такой себе", - подумалось Леду.
   Чтобы отвлечься, Лед сыграл несколько партий в шквал. Одну даже выиграл. Вскоре появился уставший Торт. Лед решил не дергать его своими расспросами, да и времени не было. Так что, наполнив флягу и позавтракав, он залез на свою койку и заснул.
   Проснулся он довольно рано бодрым и отдохнувшим. Ещё бы - так много он не спал с благословенных земных времён. Лед Бесцеремонно растолкал обоих своих учеников, и они все вместе пошли по солнцепёку к облюбованной для тренировок улице. Жара стояла неимоверная.
   - Как думаешь, Лед, нам стоит уже записываться в гладиаторы? - задумчиво спросил Винт.
   - Как бы да. Но тут есть момент. Тогда мне придётся ещё и вас побеждать перед поединком с Армом, - сказав это Лед сообразил, что никто из ветеранов до сих пор не вызвал его на поединок. Это, можно сказать, признание. Остальные ждали назначения боя храмовниками. Это могло означать только одно - никто из них не рвался выйти на арену с Ледом.
   - Так тебе нас победить не сложно будет.
   - Это лишнее время до чемпионства и чемпионских боёв. Победы в них позволяют пропустить вахту. Это всему бараку радость. Да и вам лишний раз получать в бою со мной очередь на срыв смысл?
   - Ну а так нас Арм раскатает. Хотя про вахту всё понятно. Лучше подождать. А когда твой следующий бой?
   - Это храмовникам решать.
   - Они бои назначают?
   - Там всё сложно. Запишетесь в гладиаторы - Арму или уже мне всё равно это вам рассказывать. Потом храмовник повторит. Надоест ещё выслушивать кучу правил. Но если коротко - пока не проиграл - у тебя есть выбор. Но я Сраму проиграл.
   - А, ясно, - протянул Стик.
   - Так, стали в стойки и покажите, чего достигли, пока я бухал и спал.
   В ответ раздался смех.
   "Всё таки они меня признали за главного. Шутка то тупая, а они смеются. Хорошие ребята. Не глупые, и руки откуда надо растут. Жалко только, нет ничего похожего на перчатки. Ходят все в синяках. И к храмовнику подлечиться их не поведешь ведь".
   Внезапно из-за поворота появилась группа старателей. Присмотревшись, Лед узнал четвёрку гладиаторов 27 барака. Винт и Стик прекратили боксировать, и насторожено смотрели на приближающихся. Лед тоже напрягся. Ситуация была непонятная. Лица у мужиков были странно смущённые и растерянные.
   А затем из-за поворота появился улыбающийся Арм и Лед расслабился.
   - Вот, Лед, принимай пополнение. Если хочешь, конечно, - поправился Арм. - А то они ко мне пристали, как с тобой помириться. Спать, гады, не дают. Чуть ногу об их задницы не отбил, - совсем широко заулыбался Арм. - Я им и сказал, что лучший способ - пойти у тебя мордобою поучится.
   - У меня с такой толпой времени ни на что другое не останется! - отчаянно возмутился Лед.
   - Так на новеньких и твоих двух гавриков хватит. Им больше и не надо. Погоняешь, пока я сплю, - усмехнулся Арм, - а потом пускай Винт со Стиком ними занимаются. Их-то ты уже натаскал или как? Заодно и познакомятся. А-то как кошки на собак глядят.
   - А ты кулачному бою поучиться не желаешь? - лукаво спросил Лед.
   - Официально перейдёшь к Бруту в ученики и тогда уж не отвертишься.
   - Так мои тренировки, когда ты дрыхнешь идут.
   - Беда, - лицо Арма изобразило крайнюю степень расстройства. - Значит, из твоих учеников себе тренера подберу. Я не гордый.
   "Может ты, Арм, и не гордый, но мужик ты золотой", - с теплотой подумалось Леду.
   - Так, тогда вопрос: вы все четверо хотите кулачному бою учиться? Или есть желание просто прекратить конфликт? Так сразу скажу - конфликта нет и зла на вас не держу.
   - Не, мы учиться хотим, - ответил за всех Трас, остальные закивали.
   - Тогда смотрим на меня.
  * * *
  - На тренировку пойдём после ужина. Не имеет смысла, весь день рвать жилы. Пожинай так сказать плоды. Да и у Трора с Брутом свои дела есть, - заявил Леду Арм, когда он со своими боксёрами вернулся в барак на обед.
  - Ты так уверен, что я смогу легко всех наших победить и тебя в том числе?
  - Я-то уверен, но расслабляться тебе, конечно, не стоит. Парни признали по сути, что ты сильнее, им и даже мне выгодно твоё чемпионство. Всему бараку выгодно. Но если храмовники признают, что бой нечестный и кто-то из гладиаторов дрался не в полную силу, то впаяют внеочередной срыв. У наших гладиаторов сейчас ближайшая очередь от сороковой до восьмидесятой. И оказаться на переднем крае никто не захочет. Так что все будут сражаться в полную силу. Это победить можно не в полную силу и к тебе не будет претензий.
  Кстати об этом. Тот факт, что тебя наши признали, по сути, досрочно чемпионом, имеет большой минус. Тебя никто атаковать не будет. Ты не сможешь вымотать противника, сидя в обороне. Таким образом, тебе свою ловкость скрывать было бы легче. Владение сложными приёмами можно было бы не светить. Всё это в бою с другими чемпионами ой как пригодится. Так что подумай над своей будущей тактикой. Надо будет обсудить её с Трором на тренировке. И если с остальными тебе ещё возможно будет выехать, не раскрывая лишний раз своих возможностей, то победить меня тебе, не раскрыв карты, вряд ли выйдет. А приберечь скрытые преимущества будет не лишним.
  С другой стороны, на чемпионском поединке у тебя замкнётся серия из пяти побед, и ты снова сможешь выбирать соперников. Есть слабые чемпионы бараков. Пока ты доберёшься до серьёзных противников, всё тайное станет явным. Так что даже и не знаю насколько важно тебе скрывать свои возможности. Правда, храмовники любят загадочных. Точнее скрытных. Точнее те храмовники, которые ворочают тут делами. Они-то быстро в новичках разбираются и обирают на ставках менее хитрых своих собратьев по вере.
  - Так это мне надо скрываться, чтобы угодить храмовникам? - возмущённо спросил Лед.
  - Слушай, это все, что ты понял из моей длинной речи? И для чего я тут горло сушил? - улыбнулся Арм. - Скрытность нужна в первую очередь тебе самому, так что не кипятись. А то, что храмовая верхушка сильнее оберет низы - приятный бонус.
  - Ясно, подумаю. Сейчас какие планы?
  - Я в харчевню. Давно нормально не ел с твоим бешеным темпом тренировок. Результат есть, так что перекушу с кружкой пива. А завтра я в баню собираюсь. Ты со мной?
  - Ты же мне ватагу на тренировки привёл. Пару дней надо с ними возиться лично. Винт и Стик им удары и стойку не поставят. Им самим еще есть над чем работать.
  - Хех, надо тоже к тебе походить, пожалуй. Я ещё в детстве на кулачные толковища любил. У нас, правда, был стенка на стенку - сплошная свалка. А ты тут целую науку развел. Прям, как бой на клинках.
  - Помоешься и приходи.
  - Юморист! - откровенно захохотал Арм.
  - Я не в том смысле, - Лед понял двусмысленность фразы, но только вызвал очередной взрыв хохота. - Да ну тебя. Я тогда Торта поищу.
  - Удачи, - вытирая слёзы, проговорил, всё ещё посмеиваясь, Арм.
  * * *
  Лед заметил Торта уже выходящим из барака, и ему пришлось догонять.
  - Удачи тебе Торт. Есть разговор.
  - А, Лед, и тебе удачи. Извини, уже договорился встретиться с другом из шестнадцатого барака.
  - Может, по дороге поговорим?
  - А что, разговор быстрый?
  - Не уверен, - расстроился Лед, уже который день поговорить с Тортом не удаётся. - Может, я с тобой пойду? Познакомишь с другом. Наверняка он человек интересный.
  - Он историк. В Арзарумской Академии работал. Но тут проблема, что ему можешь быть неинтересен ты, - осклабился Торт. - К тому же мы идём в харчевню. У тебя серебряный есть?
  - Если зайдём на арену, то будет, - ответил Лед, после паузы.
  - А знаешь, пошли, - словно решившись, сказал Торт. Если не голодный и пить не будешь, то и медяка хватит на одно блюдо. Только с глупыми вопросами не лезь. Сперва посиди, послушай. И если по теме разговора интересные мысли и вопросы будут - спрашивай. Так тебя устроит?
  "Сидеть и слушать учёные беседы двух историков? Пожалуй, не самое весёлое занятие", - подумал Лед, но тянуть дальше было некуда. - "Так можно за Тортом еще пару дней пробегать".
  - А про что разговор будет?
  - У нас вечный спор, что лучше: кристаллы магии или некрогрибы.
  - Так у меня вопрос на эту тему - про силовые башни. Ну и про магию, особенно храмовников.
  - Темы прямо скажем очень далёкие, - покровительственно улыбнулся Торт. - В общем, в разговор не встревай. Я тебе сам скажу, когда спрашивать можно.
  Спорить с академически настроенным Тортом Лед не стал. Они подошли к одному из бараков и Торт, заглянув внутрь, крикнул:
  - Аско, жрать пошли, старый пердун! - в ответ из барака послышались смешки и подколки.
  - В который раз убеждаюсь в низком уровне тримского образования, - важно проговорил невысокий мужичок с недовольной физиономией, вышедший через пару мгновений из дверей барака. Его лицо густо покрывали мелкие морщины, и выглядел он старше Торта.
  - Этот юноша - Лед. Довольно любознательный гладиатор из нашего барака. Лед, познакомься с Аско, он считает себя историком.
  - И, в отличии твоего знакомого Торта, вполне обосновано, - проворчал старик.
  * * *
  Пока они вместе шли до арены, а после в харчевню у восточных ворот, два историка обсуждали степень дешевизны и доступности некрогрибов. Аско утверждал, что в связи с этим будущее за некромантами. Торт возражал, что даже если кровавый полив исключить, то минимальное расстояние между взрослыми грибами в несколько сотен километров делает эти грибы малопригодными для массового применения мелкими магами, а чтобы остановить рост гриба, не уничтожив его, нужно такое количество порошка из магических кристаллов, что дешевле пользоваться целыми кристаллами по назначению. Аско возражал, что некроманты, пользующиеся некрогрибами более контролируемы властями, что не вызывает конфликтов и ведёт к гармоничному развитию магов в составе государственных институтов.
  - Мы опять пришли к вопросу свободы и власти, - недовольно бубнил Торт, усаживаясь за стол в харчевне. - Вон вокруг оглянись - храмовые маги более чем контролируемы государствами. Как тебе такая гармония, - он обвел вокруг рукой.
  - Храмовая магия повреждает душу, - это неприемлемо! - возмущённо возразил Аско.
  - А контроль барином для мага живителен? - саркастично усмехнулся Торт.
  К ним подошел старатель. Видимо официант.
  - Что есть будете?
  - Вашу фирменную рыбную юшку, горячий салат, фреш и вино, - быстро заказал Аско.
  - Мне тоже юшку и клубневое пюре с мясом. Фреш и вино. - Торт тоже не тянул. Все трое в ожидании посмотрели на Леда.
  - А что за медную монету заказать можно?
  - Молодёжь, - пробормотал Аско.
  - Что-то одно. Юшку например, - ответил старатель-официант.
  - Давайте юшку, - вздохнув, согласился Лед. Не хотелось на себе акцентировать внимание.
  - Три юшки, горячий салат и пюре с мясом. Два фреша и два вина.
  - Ага, неси, любезнейший, - кивнул Аско.
  - А как тут новички заказывают? - всё же решился спросить Лед, когда официант скрылся в дверях за стойкой.
  - К бару идут - там список у бармена. Ты мог выпить заказать, если есть не хотел.
  - Надо же попробовать, чем еда в харчевне отличается от того, чем нас кормят в бараках?
  - В бараках обычная еда, а здесь она вкусная. Вкус свободы, - усмехнулся Торт.
  - Всё же в использовании некрогрибов сплошные плюсы. Любой обыватель, обнаружив у отпрыска дар, может посадить гриб у себя во дворе. 10-15 летний гриб для остановки роста требует не так много порошка. И главное, добывать его можно теми же поднятыми мертвецами, без боли и прочих ужасов срыва.
  - Тут ты конечно прав, - печально ответил Торт. - Только храмовые маги не откажутся от кристаллов. Да и вольные маги все поголовно в некромантов не переквалифицируются. Некрогрибы им не подходят.
  - Как далеко действуют некрогрибы и кристаллы? - решился спросить Лед, не дожидаясь разрешения Торта. А то эти академики так и проболтают ни о чем.
  - Вот! - поднял указательный палец вверх Торт. - Маг энергию некрогриба получает только при касании, а большой кристалл даёт охват пару лиг у тех же архимагов.
  - Это уже очень большие! - возмущённо воскликнул Аско, - А я про бытовое широкое использование магии простолюдинами. Если магия станет доступной, то это перевернёт быт обычных людей.
  - А если кристалл наклонить, то и на сотню лиг контур достанет, пусть и сильно ослабленный. У нас в башнях таким наклоном пути по пустыне как раз и проложены, - гнул своё Торт.
  - В башнях стоят наклонённые кристаллы? - снова встрял Лед.
  - Я тебе потом расскажу, - отмахнулся увлеченный спором историк, не отрывая горящего взгляда от оппонента. - При массовом использовании магии начнутся бунты. А уж сколько народу друг друга перебьёт по глупости - не пересчитать.
  - Ты ратуешь за свободу магов и говоришь, что магию нельзя доверять простолюдинам.
  - Без специального обучения ни в коем случае.
  Леду этот спор стал совсем не интересен, и он принялся за еду, пододвинув поближе принесённую официантом тарелку. Ложка была такая же, как в бараке. Историки вскоре тоже поутихли и принялись есть. Юшка оказалась и правда невероятно вкусной. Наваристой, пряной и не очень острой. С большими белыми кусками рыбы и неизвестными Леду овощами. Наевшись, он благодушно наблюдал за ленивой перебранкой ученых мужей. Информативность их спора резко катилась вниз.
  * * *
  Попрощавшись с Аско и вернувшись в барак, Лед напомнил Торту, про разговор о кристаллах и башнях.
  - Почему на востоке одни ворота и силовая башня, а на западе таких пар аж четыре? - задал, наконец-то, парень, волновавший его вопрос.
  - Храм Атката подавляет воздействие пустыни. Энергии он храмовникам почти не даёт. Жадные боги, я же говорил тебе. Да и не напасёшься столько энергии по пустыне разлить. Поэтому над кристаллами в башнях проводят ритуал. Пока на них воздействует благодать алтаря Атката, они излучают его энергию, которую может использовать любой посвящённый этому богу. Понятно, что нужна ещё земля с погоста, но крепости больше тысячи лет, у них тут такой земли под башнями полно - там старателей хоронят, ты же знаешь.
  Когда кристалл стоит вертикально, то он равномерно излучает магию вокруг на лигу - не больше. И то если кристалл огромный. Маленькие совсем на пару шагов излучают. Но вверх кристалл излучает на сотни лиг и если его наклонить, то получается, словно длинный магический коридор. Там концентрация магии гораздо слабее, но зато его длина может достигать сотню лиг.
  Вот на восток направлен один такой коридор к выходу из пустыни. По нему тебя привели сюда. А на западе таких коридоров восемь - по два от каждых ворот, и направлены они в самое сердце пустыни. Туда, где мы добываем новые кристаллы.
  За пределами таких коридоров пустыня выпивает всю манну из мага за пару часов. Да и обычные люди быстро теряют силы. Пару дней и всё. Нас благодать Атката защищает меньше, поэтому на вахтах кроме боли ещё и пустыня выжимает старателей насухо. Адские ощущения.
  - Постой, Торт. Получается, если уничтожить алтарь, то кристаллы в башнях для храмовников станут бесполезны?
  - Ха, "если уничтожить алтарь"! - передразнил Торт. - Защита алтаря - единственная оставшаяся возможность богов непосредственно воздействовать на наш мир. Ты даже приблизиться к алтарю не сможешь, если не являешься жрецом Атката. А касаться алтаря вообще может только верховный жрец храма. Алтарь напитан энергией ритуалов. В крепости они проводились больше тысячи лет. Возможно и несколько тысяч - я точно не знаю. Просто при попытке приблизится, ты будешь парализован. Хотя Аткат с легкостью мог бы тебя испепелить или просто превратить в слизь. Это проще, чем исцелять, уж поверь. В десятке шагов от своего алтаря Аткат полностью властен над мирской материей и энергией. К счастью душа ему не доступна, иначе бы жрецы всех богов давно бы таскали к алтарям жертв нескончаемым потоком.
  - А выстрелить из арбалета?
  - Ты глухой?! - возмутился Торт. - Он превратит стрелу в пыль на подлёте. Да и расколоть алтарь нужно примерно пополам. Отколов четверть или меньше ты всего лишь ослабишь его воздействие. К тому же без защиты божества пустыня подавит здесь все за неделю. Можно отправиться к выходу из пустыни, но там нас встретят. Хотя умереть бы нам тогда никто не помешал бы, - и лицо Торта озарила мечтательная улыбка. Леда аж всего передёрнуло.
  - Выходит, через пустыню никак не сбежать?
  - С вахты? С одной флягой воды? Да ещё и под пристальным присмотром надсмотрщиков-монахов?
  - Ну не может быть, чтоб не было никакого выхода! - со злостью крикнул Лед.
  - Ищи. Найдёшь - я с тобой, - печально сказал Торт.
  * * *
  Ужин Лед съел с не меньшим аппетитом, чем юшку в харчевне. Еда была без затей, но сытная. Силы ему понадобятся. И сегодня и вообще. Путь на свободу, похоже, не будет лёгким. Но если никакого выхода нет, то зачем храмовники так тщательно хранят в секрете всю информацию о крепостях?
  - Продумал тактику? - спросил Арм по пути в тренировочный центр.
  - Извини, не было времени.
  - Ох уж эта занятая молодёжь, - недовольно пробурчал он.
  - Узнавал про башни у Торта.
  - И как?
  - Пока всё плохо, - буркнул Лед.
  * * *
  Брут прийти ещё не успел, поэтому Трор решил рассказать о примерном графике сражений и сроках. Последний бой за абсолютное чемпионство прошел семь десятков дней назад, поэтому у Леда оставалось двадцать восемь десятков дней. За это время надо было стать чемпионом своего барака и потом победить чемпионов остальных тридцати двух бараков. Ну и решающий бой с теперешним абсолютным чемпионом. Это если без поражений. Чаще, чем один бой в десяток. Задача та ещё. Главная надежда была на то, что Лед став чемпионом барака будет выбирать соперников и дюжину слабых чемпионов победит с интервалом в пять дней, что под конец ему даст приличный запас на подготовку с более сильными чемпионами.
  Календарь в Пикасто, близлежащих государствах, да и большей части известного мира был специфический. Слишком правильный. Сплошные круглые числа в десятичной системе. Лед, узнав подробности от Грата ещё в релаумской харчевне, даже сперва подумал, что астрономия тут слабо развита и календарь не правильный. Но Торт на вопрос, бывают ли коррекции календаря из-за сдвигов времён года, ответил, что нет. Календарь очень точный, ему десятки тысячелетий. Менялись только имена времён года, после гибели древних богов. Получалось, что местный календарь долговечнее некоторых местных богов. Это впечатляло.
  Состоял он из шести времён года, каждое из которых длилось шесть десятков дней. Вместо недель были именно десятки. Триста шестьдесят дней составляли местный год. Именно такое круглое число вызвало удивление у Леда. Начинался год с Миры, богини возрождения. Именно она покровительствовала этому времени года. Лед решил, что это аналог земной Весны. Затем приходила Хлона, богиня любви. Затем шёл Ом, бог местного светила. Подобие земной осени начинал период Имил, бог усилий и трудов, покровительствующий в равной мере землепашцам, животноводам и ремесленникам. За ним следовал Уската, бог воздаяния. Не щедрости, а скорее расплаты, а также правосудия. Справедливости, одним словом. Завершал год Грум, бог ярости. Старатели не имели связи с внешним миром, календарный счет был потерян, а сами храмовники категорически отказывались помогать в этом вопросе. К тому же в Кристаллической пустыне времена года мало влияли на погоду, поэтому старатели жили в полной неизвестности в плане календаря. Основным отсчетом было время до вахты.
  Лед не спросил в Релауме, какого числа он пришёл в харчевню. Теперешняя обстановка с календарём в крепости не позволяла вычислить сроки пребывания в мире Томи, как называли его местные. Томи - богиня жизни. Несмотря на подобную неопределённость, Лед прикинул, что уже примерно месяц как совершеннолетний. На земле мог бы получить права и водить машину. Или в армию загребли бы.
  Тут появился Брут, и Трор завершил общие рассуждения, наконец, предложив Леду показать, на что он способен.
  Поначалу они с Армом неспешно обменивались простыми ударами. Затем наставник засыпал его ударами, предупредив, чтобы Лед не контратаковал, а только защищался. Затем сказал атаковать Леду. Под конец они продемонстрировали изученные Ледом комбинации ударов. Когда Арм с Ледом собирались перейти к качелям, Трор внезапно остановил их демонстрационный поединок.
  - Это мы видели на арене вчера. Думаю достаточно. Ну что же. Двигаешься ты, Лед, действительно быстро. В некоторые моменты твои движения становятся вовсе неуловимыми. Даже для меня. Так что я уверен - показанное не предел, и ты можешь двигаться ещё быстрее.
  Лед действительно старался фехтовать, не спеша. Однако, судя по сказанному, в отдельные моменты его контроль срывался. И сейчас он не знал, оправдываться ему или сделать морду кирпичом.
  - Это хорошо, что имеется такой запас. Тебя не обрабатывали магически? Подобное ускорение реакций, я слышал, можно достигнуть очень сложным ритуалом посвящения богу. И то не каждый бог на такое способен. Более слабый результат дают воздействия высших магов на свою гвардию. Но там эффект быстро слабеет и через пару лет исчезает без следа.
  - Нет, я точно не подвергался никаким ритуалам, - ответил Лед.
  "Разве что меня магически выдернули сюда с Земли, но про это, думаю, не стоит даже упоминать".
  - Техника у тебя уже неплохая. Кое-что придётся переучивать, но основу Арм тебе дал неплохую. Особенно как для подмастерья кузнеца, - усмехнулся Трор.
  Лед бросил взгляд на Арма, но тот довольно улыбался. Он явно не считал обидным, что был когда-то кузнецом, и то, что Трор говорит об этом свысока. Мировой мужик, я бы уже злился. А, все же, Трор заносчивый. Аристократическое происхождение, видать, сказывается.
  - Когда подтянем основы, тебе надо будет переключиться на комбинирование техник, подстройку под соперника. Навязать сопернику свою тактику бывает проще, чем словить его на ошибке, когда он навязал манеру боя тебе. А поначалу, чтобы не раскрывать свои возможности, тебе придётся подстраиваться под соперника. Проблем во внутрибарачных боях быть не должно? - обратился он к Арму. - я не видел бойцов двадцать седьмого, но они слабее тебя?
  - Да, там бойцы ниже среднего по меркам арены. Но есть проблема - они не будут атаковать его и навязывать свою манеру боя. Так что надо обсудить тактику Леда, чтобы раскрыть минимум возможностей в первых же поединках.
  - Да, это может быть проблемой. Вопрос стоит: показать скорость или возросшее мастерство. Даже и не скажешь, что припрятать полезнее. Мастерство проще спрятать. Его, по сути, толком и нет ещё. А скорость спрятать полезней. И для здоровья. У меня подозрение, что если Лед покажет всё, на что способен, то его прямо с арены храмовники поволокут к алтарю разбираться, что за странные дела творятся у них в крепости.
  - Тогда и думать нечего - надо брать мастерством, - вставил реплику Брут.
  - Также непонятно, как отразится вахта на способностях нашего юного дарования, - это замечание Трора очень не понравилось Леду. - Ну, хватит разговоров, начнём.
  * * *
  Разница в классе чувствовалась сразу. Трор показал множество ошибок Леда в стойках, ударах и блоках. На все время между обедом и ужином был составлен график упражнений для кистей, предплечий, корпуса, ног, бедер. Силовые и динамические постоянно чередовались. Некоторые из них на первый взгляд выглядели простыми, но при длительном исполнении оказывались мучительно тяжёлыми. Некоторые были гораздо сложнее, но легче в плане физической нагрузки. И всё это требовало времени и чертовски изматывало.
  Потом за Леда взялся Брут. Спаринг показал, что уровень владения телом у Леда далёк от идеала, и наращивать мастерство ему предстояло ещё многие десятки. Остальное время Лед провёл в упражнениях и выправлении стоек и выпадов, доводя движения до оптимальной с точки зрения тренеров траектории. Очень скоро мышцы рук, ног и даже спины заныли, словно в самые первые дни тренировок с Армом.
  Под конец обсудили причину задержки назначения храмовниками следующего боя. Трор склонялся к мысли, что про Леда просто забыли. А Брут заявил, что Леда попросту не посчитали интересным, поэтому не спешат. Арм ответил, что храмовники наверняка не могут подобрать достойных соперников, поэтому ждут, пока Леда вызовет самостоятельно кто-то из гладиаторов. Однако все склонялись к мысли, что это хороший знак. Храмовники явно не оценили возможности Леда по достоинству. Трор посоветовал ему и Арму поговорить со своими гладиаторами. Вызвав Леда на бой, они приблизят неизбежный поединок с ним, но и ускорят чемпионство барака для Леда. А это выгодно и старателям двадцать седьмого, и им самим, и Леду. Юноша был склонен считать, что это выгодно ещё и Бруту. А вот ему же самому это было никак. Пока Брут не расположил Леда к себе настолько, чтобы воспринимать проблемы абсолютного чемпиона крепости как свои. Но тут Арм напомнил, что в двадцать седьмом бараке права выбора противника сейчас нет ни у кого из гладиаторов. Так что кроме как ждать решения храмовников, вариантов не оставалось.
  - Ну как тебе? - спросил Арм по дороге в барак. Предрассветный воздух приятно холодил перегретые мышцы.
  - Неплохо. А обязательно столько времени на стойки тратить и правильность движений?
  - У нас поначалу на это и времени то не было. Да и не мой это класс всё же. Во время серьёзных чемпионских боёв любое движение может решить судьбу поединка. Особенно если ты полчаса делаешь лишние движения. Сейчас есть время, почему бы его не потратить на оттачивание движений и укрепление мышц? Скорости тебе и так с лихвой хватает. Отрабатывать сразу все сложные комбинации глупо, а сосредоточиться на чем-то конкретном можно, если известен следующий соперник.
  - Да, ты прав, - вынужден был согласиться Лед.
  - У тебя сейчас цель номер один - как можно быстрее пройти слабых соперников.
  - У меня цель номер один - выбраться отсюда. И чемпионство не решает в этом плане ничего, - возразил Лед.
  - Если сейчас у тебя такой настрой, что будет после вахты? - покачал головой Арм.
  - Как раз её и жду. Увижу всю картину и буду серьёзно думать. Пока что главное препятствие - магия храмовников.
  - Ха! Именно! Не будь магии, все старатели давно восстали бы, даже не сговариваясь. Точнее все давно сговорились, пожалуй. Но именно магия - непреодолимое препятствие. Большая часть готова просто умереть, наконец. Некоторые надеются выбраться, но это без шансов. Пустыня без храмовой магии убивает. Сам почувствуешь на вахте.
  - А разве магические коридоры не защищают старателей?
  - Очень слабо. Монахов возможно, а нас почти нет.
  - Так я должен был почувствовать это ещё по пути в крепость?
  - Ну да, а ты не ощутил ничего?
  Лед помнил слабо путь в крепость. Жажда, жара и песок, хватающий за ноги. Многодневная усталость. Трудно было вспомнить тот переход и понять, что было не так.
  - Пожалуй, я сейчас и не скажу, было ли что не так. Не с чем сравнивать. Вахта покажет, что тут и как.
  - Это точно, - печально кивнул Арм.
  * * *
  Выспавшись, Лед отправился на пробежку. За ним потянулось шестеро будущих боксёров.
  "Наши занятия становятся слишком очевидными для храмовников. Похоже, им всё равно, но с учётом наказания за вынос из зала деревянных мечей, подобное благодушие не будет длиться вечно. Сообразить, что старатель владеющий рукопашным боем может быть опаснее обычного старателя с палкой, дело не хитрое. Надо спешить и пользоваться моментом".
  Пробежав пару десятков ходок вдоль стен, Лед устроил перерыв. Срам, Гнол, Зев и Трас уже неплохо познакомились с Винтом и Стиком. Они подшучивали на своими неожиданными тренерами, но без малейшей агрессии. Да и новички, так неожиданно оказавшиеся на тренерских ролях, не оставались в долгу. Тренировка пролетела быстро. Лед старался поспаринговаться с каждым из гладиаторов. В предстоящих боях это здорово поможет. Все четверо были намного медленнее Рейда и даже близко не приближались по мастерству к Арму. Понятно, почему в нашем бараке такой застой на арене. Ребята были абсолютно равны по возможностям. Срам был моложе и шустрее, Гнол немного физически сильней остальных, Зев соображал быстрее, он неплохо освоил технику бокса, обогнав остальную тройку, а Трас поражал выносливостью. Но эти все их особенности были незначительны и компенсировали друг друга. Пожалуй, у Винта и Стика на арене были против них неплохие шансы. Надо бы ещё Че Гевару обратно в гладиаторы затащить, как в чемпионы барака выйду.
  Лед словил себя на мысли, что опять слишком уверен в победах. Но сейчас у него для этого были все поводы. Хотя следующий поединок покажет. Если пройдёт без сюрпризов как два предыдущих, то это повод спокойнее смотреть в будущее.
  "Думать, что вся крепость сговорилась и усыпляет его бдительность ради следующего поединка - верх паранойи", - усмехнулся Лед своим мыслям.
  * * *
  Во время обеда к Леду подошёл Зенг.
  - Вахта через десять дней. Больше переносов не будет.
  - Если честно, то хочется уже побыстрей. Непонятная вещь эти вахты.
  - Это последний раз, когда тебе хочется приблизить вахту, уж поверь. А тебе судьба Рейда не добавила определённости.
  Лед вздрогнул. А ведь Зенг прошёл через такое трижды.
  - А что эти твари делают? Как пытают?
  - В подвалах крепости тоже растут магические кристаллы. вот к ним жертву и приближают, только срывать не дают и от потери сознания магией удерживают, - печально ответил Зенг.
  - Как ты вытерпел три раза?
  - Надежда сбежать меня только и держала.
  - Так о чём ты поговорить хотел? Или просто так?
  - Просто так. И не просто тоже. Ты не тот человек, который сдастся. Сразу видно. Думаю храмовникам тоже. Ты, наверное, ещё не понял, что побег в одиночку или даже группой невозможен. Только восстание. Вахта тебе на это откроет глаза. А подошёл я спросить: может ты уже решил, что освобождение из крепости - путь не для одиночек?
  - Решил. Но восстание, пока что, тоже считаю невозможным. Или ты знаешь, как нейтрализовать магию? - Зенг, молча, покачал головой. - Ну вот. Поэтому жду вахты. Может что-то станет понятнее. Как далеко простирается пустыня на запад?
  - Точно не знаю, но через сто лиг ещё даже не ее середина. Кристаллическая пустыня граничит с десятком государств. И только империя Лис считает её частью своей территории. Мы, если верить Торту, как раз в той самой части пустыни. По картам этот кусок шириной в пятьсот лиг. Карты то нет. Так что это всё предположения. Где-то недалеко ещё крепость некромантов и огневиков.
  - Огневики - это кто такие?
  - Богу огня Жесу поклоняются. Но добираться к другой крепости для нас не вариант. Вообще пустыню без благословения бога не пройти и на сотню лиг. Только захват крепости и шантаж храмовников. Или смерть.
  - Не вижу я вариантов, Зенг. Пока не вижу. Но я не сдамся, как и ты. Так что вахта покажет. Ты в гладиаторы вернуться не собираешься? Пара новичков намечается. Только позже.
  - Может и вернусь. Но это не выход.
  - Да, не выход, - задумчиво подтвердил Лед. - А сколько храмовников в крепости? Старателей я так понимаю семьсот девяносто два.
  - Старателей меньше. У нас вот Рейд умер, и замены нет. Семьсот пятьдесят примерно. А храмовников больше трёхсот. Из них маги примерно пятьдесят и сто пятьдесят воинов. Остальные ремесленники и бюрократы. Поддерживают крепость в рабочем виде. Ну и жрецов три десятка. У них магия от бога и деструктивная тоже имеется. Обычные храмовники не маги могут только лечить. Хотя точно не скажешь. Я с Тортом это обсуждал. Полной уверенности нет.
  - Значит нужно внезапно обезвредить сотню храмовников. А потом, сражаться ещё с полутора сотней вооружённых опытных воинов. Безоружными. После чего выжившие должны сидеть в крепости и ждать осады, чтобы предъявить ультиматум. И пришедшие сразу воспользуются магией силовых башен и алтаря храма, чтобы перемолоть нас в фарш. Я ничего не упустил?
  - Поэтому большинство старателей думают о смерти, а не о свободе.
  - Паршивая перспектива. Мне надо к их алтарю.
  - Я туда попасть не смог. Хотя в храм меня таскали на пытки. Так себе способ, - гримаса пробежала по лицу Зенга.
  - Да уж. Ладно, мне пора в центр на тренировку, - сказал Лед, увидев приближающегося Арма. - Удачи, Зенг.
  - И тебе удачи, Лед.
  * * *
  Во время тренировки Леда нашёл монах и сообщил, что через пять дней назначен его бой с Зевом. После этого время побежало быстрее. Уже на следующий день Трор предложил стратегию на бой и основные атакующие комбинации. Он подтвердил мнение Леда, что Зев самый сообразительный из предстоящих соперников. Арм в это время что-то недовольно проворчал и Трор с усмешкой уточнил, что присутствующих он не учитывал. Хотя Арм мог бы и живей шевелить мозгами. Может ещё с десяток чемпионов положил на песок арены.
  К храмовникам на лечение Лед не попадал. По мнению Трора так лучше закрепляются навыки. Да и необходимости такой не было. Лед втянулся в режим, да и серьёзных травм не получал.
  Три тренировочных боя провели они вместе с Зевом. У Леда очередь на срыв была далеко за сорок, а у Зева за шестьдесят, поэтому ничего ужасного проигрыш в этом бою не сулил ни одному, ни другому. Лед уверено побеждал в спаррингах, но почивать на лаврах не спешил. Ближайшие бои были разминкой перед настоящими сражениями с элитой чемпионов. Главное, что мучило сейчас Леда - он не видел никакого выхода из крепости. Отдавать душу в рабство богу, чтобы избавить от рабства тело? Это смешно. И свободой назвать подобный обмен - натуральное издевательство.
  - Арм, всё-таки ты злюка. Калечил меня, чуть ли не каждый день, до потери сознания. Трор и Брут гораздо аккуратней, - подначил однажды Лед наставника по дороге в барак.
  - Станешь официально учеником Брута - наплачешься, - усмехнулся Арм.
  - Да уж прямо.
  - Тебе сейчас азы закрепляют, а потом пойдёт настоящее искусство. Завидую я тебе. В Триме очень сильная школа боя. Но думаю, лечить тебя храмовникам придётся не раз и не два. Как настрой? Волнуешься? Послезавтра бой.
  - Вообще спокоен.
  - Даже спокойнее, чем перед боем со Срамом? - подколол Арм. Его лицо растянулось в улыбке.
  - Намного спокойнее, - ответил усмешкой Лед.
  - Ну-ну.
  - Арм, не доставай! В бани идём завтра?
  - Обязательно. Ты в курсе, что у Гнола с Трасом бой в тот же день, что у тебя с Зевом?
  - Нет.
  - А следовало бы. Вот всей толпой и пойдём, да и Срам тоже собирается идти. Так что завтра твои гаврики сами бегать будут.
  - Может их взять?
  - А монеты они успеют заработать? Или у них есть? Передавать свои другим нельзя, если ты забыл.
  - Надо узнать. Может, и заработали чего. Давно уже в крепости.
  - Ну, тогда чего же не взять с собой? Да и спрашивать им не надо нас, если денежки есть. Бани то не наши, - улыбнулся Арм.
  Серебро у Винта с Стиком нашлось и, проснувшись, они ввосьмером направились в бани. Винт и Стик до этого обходились стиркой и помывкой за медяк, и в банях их восторгу не было предела. Лед и сам успел соскучиться по расслабляющему блаженству, которое дарила теплая вода. Как мало порой надо людям. Вдоволь навалявшись в местном джакузи, Лед вышел из этого райского места, словно заново рождённый.
  На выходе из бань они увидели пару монахов.
  - Может это любовь! - заорал Гнол. Храмовники, злобно оглядываясь, проследовали на центральную площадь, не проронив ни слова.
  - Как у них с этим делом, кто в курсе? - спросил Винт. У старателей, говорят, после пустыни всё спокойно, а храмовники-то как выкручиваются?
  - А кто их знает? Нас не трогают и то дело, - заржал Срам.
  Так под шуточки они дошли до центра. Винт и Стик пошли в барак, а Леду предстоял ещё один день напряжённых тренировок. И не только ему. Все гладиаторы двадцать седьмого сегодня дружно махали деревянными мечами. У Трора был бой на арене, а Брут пошёл зрителем. Поэтому сегодняшняя тренировка была совместной. Остальные парни были в курсе, что Леда теперь тренирует Трор, и здорово удивились, когда они с Армом зашли в зал двадцать седьмого барака. Такая тренировка гораздо больше нравилась Леду. Атмосфера была весёлой. Несмотря на два предстоящих боя никакого напряжения не чувствовалось.
  * * *
  - Бой гладиаторов двадцать седьмого барака. Лед против Зева. До начала боя сорок ударов.
  На противоположном краю уже помахивал клинком Зев. Храмовник отдал Леду саблю. Услышав уже привычное "Вперёд!", Лед не спеша направился навстречу противнику. После нескольких кругов Лед перешёл к атаке. Неспешно наращивая темп, он всё больше замечал провалов в обороне Зева, но использовать их не спешил. Чутко следя, чтобы не получить неприятного сюрприза в виде контрудара или не дай бог попытки подставиться под клинок, ведь всякое бывает, Лед плавно выматывал противника. Стараясь не увеличивать скорости и не использовать чего-то сложного Лед просто давил беспрерывным натиском. Очень быстро даже от такого темпа Зев начал выдыхаться. Когда движения соперника слишком замедлились, Лед ударил по кисти, а потом сразу в бедро чуть ниже таза. Зев попытался сменить руку, но поединок был решён и Лед легко повредил и вторую кисть. Через десяток ударов сердца над ареной прогремело сообщение о победе Леда.
  Оглянувшись на поединок, он понял, что всё же не смог полностью сохранить свои козыри скрытыми. Скорости он не показал и в половину, ни одного сложного удара не применил. И всё же та лёгкость, с которой он победил Зева, как аккуратность ранений, явно показывали, что поединок для него оказался чрезвычайно лёгким. Эта лёгкость без сомнения всем присутствующим о многом сказала.
  "Плевать, мне в ближайшее время предстоят и не такие победы. Скорость постараюсь светить по минимуму, а остальное ерунда".
  С арены они выходили впятером. Гнол победил Траса в довольно затяжном бою, и они увлечённо обсуждали поединок. Зев сказал про поединок только пару фраз.
  - В атаке ты похож на надвигающийся строй колесниц. Как-то совсем непробиваемо выглядишь. Аж жуть берет.
  - Я же старался аккуратно.
  - Я рад, что наш бой позади и ещё рад, что ты будешь нашим чемпионом. Без вариантов. Скоро у нас будет самый удачливый барак. Шестой барак, говорят, больше года на вахтах не был. Уверен, ты побьешь рекорд шестого. И семнадцатым закусишь.
  - Поглядим, - улыбнулся Лед.
  "Но чемпионство не выход", - подумал он про себя. - "И где этот выход пока не ясно".
  На выходе им всем кроме Арма объявили новых соперников. Леду предстояло через десяток сразиться с Гнолом, а Зеву - с Трасом. Срам похоже на этот десяток оставался без боёв. Мимоходом Лед заметил, что стал привыкать к местному аналогу недель - десяткам, десятичное исчисление родной Земли конечно упрощало подобный переход. Странно, что дни десятка не имели особых общих названий. Они отличались по странам, городам и порой даже профессиям. Лед даже не стал забивать себе голову, тем более что в крепости ими никто не пользовался за неимением у старателей календаря как такового.
  Они направились в кабак. До вахты оставалось пол десятка. Видимо поэтому следующие бои им назначили так не скоро. "После вахты страхи узников крепости станут ему понятней", - думал Лед. - "Я и сам могу измениться совсем не так, как хочу".
  Он никогда не считал себя слишком сильной личностью. А проверить свой болевой порог представлялось к счастью не часто. Зубы, болевшие в детстве, испытанием явно считаться не могут. С другой стороны и слабаком он не был, от боли никогда не рыдал. "Прорвёмся".
  * * *
  Приближение вахты с каждым днём чувствовалось всё сильнее. Все вокруг ходили хмурые, шутки совсем исчезли. Некоторых сокамерников откровенно трясло. Сосед снизу начал кричать во сне, ко всему прочему еще и не давая выспаться. Лед тоже стал проникаться этой гнетущей атмосферой, из-за чего становился всё более нервозным. За три дня до вахты он отменил спарринги для своих ребят. Оставил только физические нагрузки и монотонную отработку, не требующую особой концентрации внимания.
  А вот ему самому Трор с Брутом таких поблажек не дали и тренировки давались с большим трудом. К тому же к прежним страхам неизвестной боли добавились новые опасения. Лед сообразил, что из-за земного происхождения может иначе реагировать на магический ожог. Это грозило чрезмерным вниманием со стороны храмовником и крахом последних надежд на освобождение. Нервозность Леда подскочила до небес, и он панически искал выход. Как всегда он видел только один способ прояснить ситуацию - обратиться к Торту. Сложность была в том, что последний, в преддверии вахты, не блистал общительностью и дружелюбием.
  - Удачного дня, Торт, - подошёл после обеда за два дня до вахты Лед к своему главному источнику знаний о магическом мире.
  - Удачнее видали, - хмуро отозвался тот. На нервной почве на него, похоже, напала лютая чесотка.
  - Мог бы ты рассказать о вахте хоть немного. А то что-то чем дальше, тем страшнее, - попытался надавить на жалость Лед. Тем более, что он, практически, не кривил душой.
  - Дрянь эта вахта, о чем тут говорить?
  - Вот почему бы, например, вообще не срывать половину кристаллов, как бы не замечая их. Всё же легче получится.
  - Думаешь, самый умный? Кристаллы чувствуются за пару шагов ноющей болью, особенно в ногах. А позади идёт монах и их дополнительно слышит или видит - не уверен. Видимо, заклинание у них какое-то имеется. Так что если ты попытаешься пропустить хоть один кристалл, то тебе конец.
  - А на магов кристаллы по-другому действуют?
  - Не совсем, - было видно, что Торт разговорился и даже увлёкся рассказом, - действует так же, но их внутренняя магия немного подавляет влияние кристалла. Возможно и боль от срыва у них меньше. Я слыхал, что сильный маг способен срывать мелкие кристаллы, не ощущая боли вообще. Но это касается вольных, а про храмовников я в этом смысле мало что знаю.
  Тут Лед вдруг сообразил, что он ни разу не задумывался о собственных магических способностях. Возможно он тоже маг? Ведь на Земле ему иногда казалось, что он способен на большее. Ничего конкретного не получалось, но чувство глубоко внутри было. Или просто мечта. Как бы там ни было, но сам факт попадания в другой мир говорил о многом. И он, как дурак, ни разу даже не попытался проверить, не маг ли он сам.
  - Торт, а как можно проверить, что человек - маг?
  - Тест на наличие магических способностей дело сложное и комплексное. Очень важно провести самую всестороннюю проверку, иначе можно запороть огромный талант мага огня, превратив его в посредственного мага воды, который из-за такой ошибки в дальнейшем может совсем потерять способности или даже погибнуть. Понимаешь, у души есть два основных магических проявления - это аура и карма. Точнее иногда карму считают одной из характеристик ауры. Но обычно её выделяют, так как она является определяющей для мага. Ошибки с определением кармы фатальны, а все остальные возможности просто раскрываются в той или иной мере в зависимости от обстоятельств и возможностей. Карма определяет склонность к определённому виду или видам магии. Светлой, темной, природной, стихийной, божественной. Если у человека ярко выражена какая-то стихийная составляющая, то попытка развивать противоположную стихию может привести даже к потере способностей или смерти. То же со светлыми и тёмными направлениями. Развивая направление, которое отторгает его карма, человек замедляется в развитии, а сильные всплески магических энергий не расширяют его способности, а разрушают ауру и могут убить его.
  - Значит, есть божественные маги? И у них нет шансов выбрать не служение богу?
  - Нет, эти становятся великими жрецами. Они настолько искренни в вере, что у них не остаётся выбора. Это скорее следствие воспитания, наложенное на карму. Такие жрецы не способны ни к какой иной магии. Обычные храмовники-маги, как правило, идут к жреческой магии в поисках лёгкого пути. А потом развивают свою кармическую сторону магии. Но боги такое не поощряют. Чем сильнее развивается естественная магия в человеке, тем сильнее его аура отторгает божественную. В итоге бог теряет власть над таким магом. Поэтому жрецами становятся через сложный ритуал, после которого переход к естественной магии смертелен. Именно поэтому нет сильных божественных магов. Иначе бы боги давно владели этим миром. Магия каждого конкретного бога довольно узко направлена. Поэтому, без дополнения естественной составляющей, такие маги как калеки. Они мало на что способны. Раскрыть же свой потенциал полностью им мешает ловушка божественного ритуала. Поэтому они развивают по минимуму несколько основных направлений, и тут же останавливаются, не двигаясь в развитии дальше. Страх переступить черту - вечный спутник божественных магов. Это, как правило, одарённые дети из глухих деревень или вообще без магических способностей. Последним подобное служение может пойти даже на пользу. Многие считают, что в следующей жизни они рождаются уже с полноценными магическими способностями.
  -Так как можно распознать наличие магических способностей у человека? - Лед нетерпеливо попытался вернуть разговор в русло интересующей его темы.
  - В этой проклятой пустыне практически никак.
  - Это почему? - опять тупик и неудача, они словно преследуют Леда.
  - Распознать карму способна только коллегия специалистов. Это возможно в большой магической школе или университете. Способен ли ребёнок к магии вообще определить, конечно, гораздо проще.
  -Только ребёнок?
  - Нет, любой человек. Просто раннее обучение даёт лучшие результаты. В твою глухомань не приходили маги набирать учеников?
  - В моей глухомани о самой магии даже не слышали, - сказал Лед абсолютную правду.
  - Так ты хочешь провериться на магический талант?
  - Было бы неплохо.
  - Но в этой пустыне это невозможно, к сожалению, как я и сказал.
  - Но хотя бы способность к магии проверить?
  - Пустыня высасывает магическую энергию. Полностью. На территории, защищённой храмом, исключением является магия, дарованная Аткатом. Если ты не жрец, то в тебе нет ни капли манны. Какие тут проверки? Без маны, то есть внутренней магической энергетики ауры, никакой магии сотворить невозможно. Ауру тестируют на способность поглощать внешнюю магическую энергию и преобразовывать её в ману, способность накапливать эту энергию в ауре, способность построения сложных компонентов и способность выплескивать нужные объёмы. Все эти способности со временем развиваются в той или иной степени. Но если нет манны, то проверить что-либо совершенно невозможно.
  - Значит, даже самый сильный маг не сможет противостоять силе пустыни?
  - Величайшие архимаги смогли побороть пустыню и воздвигнуть свои башни в самом её сердце. Но это уже совсем другой уровень магии. Я и простую проверку провести не смог бы. У меня нет, к сожалению, достаточных магических способностей и умений.
  - Печально.
  - А что бы тебе дало это знание? Даже имея предрасположенность к магии, ты бессилен в этом кристаллическом аду, - Торт задумался на миг, а потом радостно выкрикнул: - Есть один способ. Он позволяет проверить способность пропускать сквозь себя магию. Это одно из заклинаний архаики. Это древнейшая высшая магия. Эти заклинания срабатывают всегда. Маны не требуют, так как поглощают окружающую магическую энергию, независимо он её типа. На самом деле известно про два таких заклинания.
  Первое заклинание ухода. Именно его применяют архимаги. Для его применения нужно добиться такой невероятной магической пропускающей способности, что к этому идут тысячелетиями. Само заклинание не известно никому постороннему. Большинство высших магов его не знают и узнают путём огромнейших услуг тем архимагам, которые владеют ним.
  Второе заклинание общеизвестно. Его порой применяют бродяги в самой глухой деревенской таверне. Это протрезвляющее заклинание. Оно срабатывает даже при отсутствии магических способностей. Но протрезвит только тебя. Если рядом с тобой протрезвеет кто-то ещё на расстоянии метра, то способности у тебя имеются и есть шанс стать магом. Ну а если зона трезвости накроет всю харчевню, то ты прирождённый маг. Правда, за такое некоторые постояльцы могут намять бока. Один архимаг подобным образом протрезвил целую осаждающую армию во время внезапной ночной высадки врага. Там накрыло еще и весь город. По легенде, у этого заклинания есть вторая часть - исцеляющая. Она утрачена безвозвратно. А ведь им можно было бы исцелять целые города! При пандемиях незаменимая вещь была бы.
  Но с таким заклинанием тебе рисковать не стоит. Если краем зона трезвости заденет храмовника, то проблемы всем старателям обеспечены.
  - Что за заклинание?
  - Я-то его произнести могу - у меня почти нулевые способности, так что даже тебя едва заденет. А вот ты не повторяй. Хотя для выполнения заклинания нужно желать, чтоб оно исполнилось. Как бы приказывать всему миру исполнить его.
  - Ясно.
  - Ин вино веритас!
  Видимо глаза Леда полезли из орбит, так как лицо Торта тоже приняло крайне озадаченное выражение.
  - Твою мать! Латынь!!! - не сдержался Лед.
  - Что? - не понял Торт.
  - Ты знаешь этот язык?
  - Какой?
  - Ну тот, которым произнёс заклинание. "Истина в вине".
  Лицо Торта выражало ошеломление переходящее то в ужас, то в недоверие, то в надежду.
  - Если бы я знал этот язык, то был бы самым могучим архимагом всего мира. Я бы повелевал богами, как своими вассалами. А ты знаешь этот язык? - с благоговейным ужасом проговорил Торт.
  - Нет, только эту фразу и знаю, - печально произнёс Лед. Он слышал ещё парочку поговорок и фраз, но ни одной не помнил. Почему он не мечтал стать врачом и не учил латынь на Земле. Ведь перед ним раскрылись бы невиданные возможности. Но сам факт, что латынь здесь это язык абсолютной магии - крайне интересный. Значит, связь этого мира с Землёй намного больше, чем ему казалось. Возможность вернуться теперь выглядит более реальной. Вот только надо сначала выбраться из этого проклятого места. Точнее из благословенной Аткатом каторги.
  - Ты, наверное, всё же слышал в детстве это заклинание от бродяги и он тебе рассказал что оно значит по его мнению. Вот у тебя они в памяти и всплыло, - предположил Торт.
  - Скорее всего, - охотно согласился Лед. Но взгляды, бросаемые на него Тортом, по-прежнему были ошарашенные и выражали крайнюю степень изумления. Попытки вытянуть ещё что либо из бывшего учителя, привели только к односложным невразумительным кивкам и бормотанию. Торт крепко задумался. Было о чём подумать и Леду.
  Он точно помнил, что слышал на латыни "Человек человеку волк". Вот только, как это звучит в оригинале, не помнил совсем. Что-то с вульфом связано. Или это английский? А! Ещё же хомо сапиенс! Вот только к чему может привести произнесение подобного "заклинания" непонятно. Пока не время для экспериментов. Да и не с чем, по сути. Слепить что-то вроде: "Ин вино сапиенс"? Можно здорово доиграться. Пока проблема номер один - освобождение. А ближайшая проблема - вахта. Как её пережить и не показаться подозрительным для храмовников. Идеально было бы, чтобы кристаллы влияли на Леда так же как на остальных. Вероятнее всего так и будет.
  Отправившись на очередную тренировку Лед выбросил, пока, все эти размышления из головы. Видимо Лед был более сосредоточен и спокоен в этот раз, потому что Трор даже похвалил его за успехи. Завтрашнюю тренировку Леду отменили. Всё-таки, что такое вахта понимали все старатели. Пусть даже и первая.
  - Что думаешь делать завтра? - спросил Брут.
  - Пойду в бани или на арену или и то и другое.
  - Хочешь второе бесплатное посещение потратить? - бросил второй наставник.
  - Нет, у меня золотой есть, и серебро на бани сохранилось.
  - Завтра не будет интересных боёв. Да и арена слабо успокаивает и отвлекает, поверь. Лучше сходим через три дня все вместе. Там будет очень интересный чемпионский бой. Тебе полезно его увидеть. Посиди лучше в банях подольше и в харчевне вина попей. Удачи тебе на вахте, - посоветовал Трор.
  - Удачных дней, - попрощался Лед, - пожалуй, так и сделаю.
  * * *
  В бараке старший Гартей собрал новичков и провёл инструктаж перед вахтой. Рассказал он то, что Лед и так уже знал: не мухлевать с кристаллами, не пытаться отказываться от работы, большие кристаллы не срывать самим. А то будет хуже. Большие кристаллы сами почувствуем, но, если что, толщиной они как два пальца или больше. На кристаллы мельче спички можно не обращать внимания. На мелкие кристаллы не наступать, по ногам тогда бьёт жуткая боль. Ещё раз напомнил про побеги и самоубийства. Так же на вахту выдаются другие фляги - бурдюки с лямками как у рюкзака. Воды они вмещали в два раза больше, а в боковых кармашках располагались хлебцы. Точнее прямоугольные сухари или печенья, по вкусу похожие на съедобные ложки. Свои фляги с монетами следовало оставлять на койке. Выход на вахту происходит сразу после обеда. Если есть вопросы, то остался ещё целый день для вопросов.
  Позавтракав, Лед лег спать. До вахты оставался один день и ночь.
  * * *
  В баню шли опять вместе, но, к сожалению, без Винта и Стика. У ребят было мало монет, и новички решили их приберечь. Настроение было немного веселее, чем последние дни. Или истеричнее. Лед чувствовал напряжение и мандраж как перед тяжёлым и крайне важным поединком. Слишком много неизвестного приберёг завтрашний день.
  Когда впереди показалось два монаха, идущих на встречу, то гладиаторы недобро оживились.
  - Да они прям сами нарываются, - сказал Гнол и все, включая Арма откровенно заржали. Храмовники нервно заозирались и начали обходить их компанию по широкой дуге. Когда они поравнялись с необычно возбуждённой ватагой гладиаторов, Гнол бросился к ближайшему монаху. Тот припустил наутёк, но Гнол догнал его и отвесил ему смачного пинка. Монах взвизгнул, чем вызвал радостный хохот ватаги. После чего пара монахов, зло оглядываясь, бросилась наутёк. Довольный Гнол вернулся к остальным.
  Сказать, что Лед был поражён, это не сказать ничего. Все гладиаторы радостно похлопали Гнола по плечам.
  - А что, они это так оставят? - удивленно спросил Лед.
  - Если сразу не схватили и не потащили в комендатуру или в храм, то уже и не вернутся. Они же ни имен толком наших не знают, ни лиц не видят. По флягам могут проверить, но это надо задержать. И маг нужен для проверки. Так что уже всё. Попинал монаха задарма Гнол, - пояснил довольный Арм. В глазах его стоял сумасшедший блеск.
  "Да они словно обкуренные все!" - подумалось Леду.
  - Раньше мы постоянно так развлекались, - хохотнул Срам. - Пинали храмовников, пока кого-то не задерживали. А потом повторяли по кругу, после того, как нашего отпускали.
  - Отпускали? - удивился Лед.
  - Ну, натурально, приводят в комендатуру, там номер барака спрашивают, узнают, что завтра на вахту и отпускают. Мы так перед парой десятков вахт веселились.
  - Ага, а потом Арма
   узнал монах в комендатуре. Примелькался, - сплюнул Зев. - И ему впаяли ожог.
  - Да уж, на вахту я не попал, но приятными воспоминания не назовёшь, - пробурчал Арм. И уже веселее добавил. - Так что мы теперь стараемся не злоупотреблять.
  - О, эти мои! - выкрикнул Лед, увидев тройку монахов идущих навстречу по другой стороне улицы. Когда они приблизились, он метнулся к ним. Один схватился за рукоять меча. Это оказались стражники. Но Лед, юрко обогнув их, влепил среднему самому нерасторопному, смачного пендаля. Ближний монах выхватил саблю, и они начали пятиться от Леда. Остальные двое держались за рукояти клинков и строили угрожающие рожи. Юноша сделал ложный рывок, пытаясь то ли спугнуть монахов, то ли обмануть - он и сам не понимал.
  - Нарваться на попытку самоубийства хочешь? - процедил сквозь зубы храмовник с саблей.
  - Проваливайте, придурки, - презрительно бросил Лед и, демонстративно отвернувшись, вернулся к своей компании.
  - С крещением! Ну ты совсем отмороженный, на стражников кидаться! - заорал ему навстречу Гнол. Остальные стали радостно хлопать по плечам.
  - Да я не сразу понял, что это стражники, - смущённо оправдывался Лед.
  - Точно отмороженный! - захохотал Гнол.
  Так, смеясь, они зашли в бани. Храмовник распорядитель, взяв с них плату, тут же юркнул в нишу, и поблёскивал оттуда глазками, словно крыса. Видимо почувствовал безумную эйфорию компании. Похоже, для него не внове старатели перед вахтой. Вскоре ещё пять храмовников появилось и встало в нишах, зорко поглядывая за нервно веселящимися гладиаторами.
  В банях они пробыли до самого обеда, но настоящего удовольствия Лед не почувствовал. Нервное напряжение не спадало. По пути обратно им не попалось ни одного храмовника. Гладиаторы вспоминали самые яркие стычки из прошлого.
  Вернувшись на ужин, они застали фургон уже на месте. Пузырь стоял в окружении двух стражников и даже не огрызался. Подколки со стороны старателей сыпались не прекращаясь. Сводились они в основном к вопросу, почему он раньше прятал своих подружек. И кто из двоих более любимая.
  Проглотив обед, Лед задумался, не стоит ли напиться, чтобы скоротать время. Но тут к нему подошёл Арм и предложил пойти в зал позаниматься силовыми упражнениями и поспарринговать. Идея напиться у Арма не вызвала одобрения.
  - Ты пить толком не умеешь. Нарвёшься ещё, на что похуже вахты. И я тебя не удержу. Есть шанс, конечно, что ты захватишь при этом крепость. Но пока, думаю, не стоит, - усмехнулся Арм.
  - Пошли тогда в центр, - вздохнул Лед.
  После ужина устроили чемпионат барака по шквалу. Лед сперва победил, но дальше пройти не смог. Когда забрезжил рассвет, приехал фургон с четырьмя мрачными охранниками. Пузырь даже не вылезал наружу. Истеричное веселье старателей сменилось грозным унынием. Когда фургон уезжал, храмовники с руками на рукоятях сабель пятились задом, не сводя глаз с хмурой толпы. Молча, разошлись по койкам.
  Лед заснул быстро, но спал неспокойно. Снилась Земля. Что-то темное ломилось в дом. И непонятно где были родители. Проснулся Лед весь в поту. На пробежку идти не хотелось, и Лед провалялся в койке до самого обеда. Впервые с попадания в крепость. Подходил старший и спрашивал, нет ли вопросов про вахту. Лед послал его, даже не взглянув вниз.
  Привезли обед, и хмурые старатели обреченно потянулись наружу. Лед, оставив флягу на койке, тоже спустился вниз. Тщательно обувшись, он поспешно выскочил из дверей и увидел отряд храмовников, едва ли не превышающий по количеству полный состав двадцать седьмого.
  "Ну вот и наступила вахта. Судя по всему, святоши к ней относятся не менее серьезно, чем мы".
  * * *
  Их построили в подобие колонны в четыре ряда и в окружении храмовников они направились ко вторым западным воротам. Лед оказался с левого края предпоследней шеренги. По соседству шагал Винт и чуть дальше Стик. Арм и остальные легионеры шли в начале колонны, там же затерялся и Зенг. Торт шел позади Винта. Когда для бригады открыли ворота, за ними оказалось трое старателей под присмотром охранника, расчищающие песок. Оказывается, за стены крепости попасть довольно просто.
  Храмовники погнали их быстрым шагом на юго-запад. Для освещения впереди и над самой колонной зажгли яркие магические огни. Лед мгновенно набрал полные ботинки ещё горячего песка. Так продолжалось несколько часов без остановок на отдых. Дюны они не огибали, а переваливали их через гребни. Несмотря на высокий темп и бесконечную череду подъёмов и спусков по щиколотку в сыпучем песке, окружающие не выглядели выбившимися из сил. Для Леда подобный темп нагрузок за последнее время стал привычен, но вот как держались остальные? Видимо храмовники вливали в них заклинания, так же как на галерах.
  - Всем сесть! - прозвучала команда одного из храмовников. Старатели тут же рухнули на песок.
  Охранники остались стоять. Они смотрели на склон соседней дюны. В отблесках магических светильников по нему струилось что-то прозрачное, похожее на струю воды, которая почему-то не впитывалась в песок. Один из монахов направил светильник в сторону непонятного потока. Внезапно тот взметнулся прозрачной змеиной головой, и огромная пасть проглотила, моментально погасший, светильник. Двое монахов тут же стали выкрикивать заклятья. Гигантский прозрачный змей замер. Тело чудовища завибрировало и беззвучно распалось тысячами искр. Все мышцы Леда свело легкой судорогой от прокатившейся болезненной волны. Скорее даже просто неприятной.
  - Подъём, вперёд! - прозвучала команда, и они в том же темпе, не меняя направления, двинулись дальше.
  - Слишком легко справились, тут всегда так? - спросил через плечо Лед у Торта.
  - Бестелесные твари Кристаллической пустыни очень уязвимы к магии. Точнее, только к магии они и уязвимы. Без божественного присутствия магии здесь неоткуда было бы взяться. Подобные твари на самом деле непобедимы в обычных условиях пустыни. Здесь есть и более материальные твари. Вот это-то и есть настоящая опасность для нашего отряда. Но ночью они обычно спят. Не сбивай дыхание. В крепости поговорим, - недовольно закончил Торт.
  После, примерно, ещё часа ходьбы, похожей на бег, они вышли на ровное плато из песчаника. Подобный камень Леду уже доводилось долбить под силовой башней.
  Зайдя вглубь плато на пару лиг, храмовники объявили привал. Старатели начали пить воду и жевать один из хлебцев. Лед вместе с остальными новичками последовал их примеру. Затем их построили в шеренгу на расстоянии шага друг от друга, и один из храмовников провел инструктаж. На самом деле все это он говорил им - новичкам. Повторив то, что рассказывал старший по бараку, монах подозвал их троих к себе. Приблизившись к храмовнику, Лед почувствовал легкую, но нарастающую боль в мышцах ног и живота. Для землянина это означало, что магические кристаллы он чувствует. Монах указал рукой себе под ноги, и Лед увидел поблескивающий в свете магического огня кристаллик, размером с огрызок карандаша. Затем храмовник указал в другую сторону, где из песчаника торчало две кристаллические иглы не толще карандашного грифеля.
  - Вот это вам и следует собирать. Ясно? Почувствовали боль, присмотрелись и сорвали. Кристаллы отдаёте сопровождающему. Всё ясно? - мы, молча, кивнули в ответ. - Становитесь на свои места и начинаем. Возвращаясь на место, Лед увидел, что позади старателей редкой цепью выстроились храмовые надзиратели.
  И они не спеша двинулись, уставившись в песчаник под ногами. Более крупный кристалл, показанный храмовником, достался молодому парню, имени которого Лед не помнил. Когда он отломал его, то крик слышно было, наверное, в крепости. Сразу несколько монахов бросились к бедняге и начали водить над ним руками, убирая последствия ожога. Побледневший, он поднялся на ноги и продолжил шагать, глядя под ноги. Сердце Леда бешено колотилось в груди, в ожидании его первого кристалла. Ни в коем случае нельзя было выделяться среди остальных старателей. Винт опустился на корточки и зашипел от сдерживаемой боли. В руках его мелькнул тонкий кристаллик со спичку величиной, который он протянул следовавшему позади монаху.
  Через полсотни шагов под ногами блеснуло, и по ногам мазнула волна слабой боли. Опустившись на корточки, Лед разглядел тонкий прутик кристалла чуть толще спички и длинной с указательный палец. Он протянул руку не удачно и проколол ладонь, резкая боль пробежала по кисти, мышцы свело, заныли даже кости. Зашипев и резко отдёрнув руку Лед посмотрел на порез. Но крови не было. Ему показалось, что он укололся. Рука болела от простого прикосновения к кристаллу. Лед решительным рывком отломал кристалл от песчаного основания. Руку по локоть пронзила молниеносная боль. В ушах застучала кровь. Но кисть болела меньше.
  - Зааараза!!! - непроизвольно выкрикнул Лед, и поспешил отдать болезненную добычу, идущему сзади монаху. Отчаянные выкрики неслись с обоих концов их неровной шеренги.
  Вот и первый его кристалл. Боль была жуткая, но быстро прошла. Сердце уже тоже слегка успокоилось. Всё не так и смертельно, видимо более крупные кристаллы болезненней. Он заметил, что у Винта, срывающего следующий кристалл, губы дрожат и из глаз текут слёзы.
  "Возможно, у него повышенная чувствительность к боли, как у Рейда?"
  Крики по бокам теперь звучали постоянно. Лед увидел следующий кристалл под ногами. Он был меньше предыдущего. Лед заметил его после очередной волны ноющей боли в мышцах ног. Она была много меньше той, что обжигала руку, но пропустить её было сложно. Нагнувшись, Лед постарался, не затягивая, сорвать кристалл. Когда тот оказался в его кулаке, Лед почувствовал, как по кисти пробежались лёгкие мурашки и всё. Боли не было. Значит, первый раз ему не показалось, и кисть не болела, когда он срывал прошлый кристалл. Отдав вторую находку монаху, Лед глянул по сторонам. Остальные старатели, стиснув зубы, разминали кисти, не отрывая взгляд от земли. Кое-кто откровенно всхлипывал. Хрупкий старичок через пять человек вправо от Леда что-то беспрерывно причитал, баюкая правую руку.
  Почувствовав ногами очередную волну, Лед присмотрелся и увидел крупный кристалл. Гораздо тоньше карандаша, но это был самый большой, среди найденных ним ранее. Лед осторожно протянул руку, почувствовав опять только мурашки в кисти, и сорвал кристалл. Страшная боль пробила ему локоть. Казалось, что руку раздробили молотом выше локтя, а потом вырвали с корнем все сухожилия.
  - Вааааааа! - вырвался у Леда протяжный крик. - Чертовы твари! - и он со злостью кинул монаху сорванный кристалл.
  Боль стихала быстро, но воспоминания долбили в мозг одним словом: "Хватит! Хватит! Хватит!" Однако Лед продолжал идти дальше. Следующие пять кристаллов были меньшего размера, и у Леда они вызывали только мурашки по коже. Он шипел и изображал боль, чувствуя себя последней сволочью. Вокруг остальные старатели выли от боли. Всё чаще монахи подходили лечить самых пострадавших. У соседей Леда крупная дрожь сотрясала всё тело. Какое всё это гадство! За такое всех храмовников надо закопать в песке при первой же возможности.
  "У меня после ожога сразу появляется какой-то иммунитет. Если бы боль всегда была как при первом касании, то я бы уже кинулся на храмовника с голыми руками и вцепился зубами в глотку. Как они терпят такую боль?!" - Леда тоже трясло. Но от осознания, что он защищён от страданий, которые испытывают все его друзья и товарищи. И он не может ничем им помочь. Тут раздался крик.
  - Всем остановиться. Огромный кристалл.
  - Сцепка, - пробежало по шеренге старателей. У многих на лицах было облегчение.
  - Вот бы пятёрка или семёрка, - мечтательно произнёс один из старателей.
  - Лучше уж тройка, - ответил второй. - Пока из крепости придёт подкрепление, они нас за весь следующий пропуск вахты душу вытрясут. А после тройки сразу в крепость.
  - Тройка, - пробежало по цепочке старателей. На лицах читалось облегчение.
  Монахи вывели трёх старателей, среди них был Зенг и сосед Леда с нижней полки. Остальных отвели в сторону и окружили цепочкой. Трое сели на корточки по кругу видимо вокруг кристалла, которого Лед не мог разглядеть. Зато лица старателей были искажены гримасой боли. Вокруг них кругом встали шестеро монахов с выставленными вперёд ладонями. Лица старателей слегка смягчились.
  - Начали! - скомандовал монах, стоящий вне круга.
  Старатели синхронно схватились обеими руками за кристалл и рывком сломали его. Зенг молча рухнул на бок, а двое других свалились с пронзительным криком. Один из монахов вынул из сведённых судорогой рук Зенга добычу и спрятал в сумке. Разглядеть кристалл и его размеры Леду не удалось. После этого откуда-то появились носилки и шестерых старателей назначили нести пострадавших. Лед в их число не попал. И они направились обратно в крепость. Вскоре носильщиков сменили. А затем пришла очередь и Леда. До крепости они добрались без стычек с местной живностью. Пострадавших унесли в сторону храма, а остальных монахи бросили сразу, как вошли в ворота. Старатели толпой направились к бараку. Там их поджидал Пузырь с фургоном. Он собрал бурдюки и накормил их. Не понятно был ли это ужин или завтрак. Но поев, Лед завалился спать и проснулся только в разгар дня.
  * * *
  Леду снилась какая-то огромная, полузаброшенная земная стройка, на которой он всё время пытался скрыться то ли от строителей, то ли от бродяг. Как он туда попал, и чем насолил местным обитателям, Лед вспомнить не мог, но проснулся от страха быть пойманным и в прескверном настроении. Вдобавок, ботинки оказались полны песка, и Лед прошлёпал босяком к выходу, чтобы вытряхнуть его на улицу. Зной пустыни обдал его горячей волной, и юноша поспешил вернуться в барак.
  Большая часть старателей уже тоже проснулась. У некоторых Лед наблюдал на лицах то ли эйфорию, то ли облегчение, что вахта позади. Но были и такие, кто ходил мрачнее самого Леда. Одним из живчиков был Торт. Он, сияя, подошёл к Леду.
  - Ну, как самочувствие после вахты? - глаза Торта азартно поблёскивали.
  - Бывало и лучше, - буркнул Лед в ответ.
  - А я вот полон сил, словно и не было вчера прогулки по пустыне, - Торт просто цвел в улыбке.
  - Про тех троих такого не скажешь, - кивнул Лед в сторону хмуро переговаривающихся личностей. Торт глянул на указанную троицу и радостно кивнул.
  - Ага. После прошлых вахт они вообще пару дней с койки не вставали и ничего не ели. Пока вода во фляге не кончалась, валялись пластом.
  - Ты хочешь сказать, что старатели ведут себя не как обычно после вахты.
  - В точку, Лед. И у меня подозрение, что причина в тебе. Ну не в Винте или Стике же, - продолжил Торт, увидев скептическую гримасу на лице Леда. - Про случайное совпадение даже не начинай.
  - Что ты хочешь? - мрачно спросил Лед.
  - Ты теперь не просто шанс для всех узников этой Кристаллической пустыни, ты верная возможность. Надо, во-первых, это держать в полнейшем секрете. Никто из старателей не должен знать про всё это как можно дольше, а храмовники так лучше всего вообще никогда. И, во-вторых, надо обсудить, что с тобой не так и как это использовать. У тебя особые отношения с пустыней, а возможно и с энергиями вообще. Раз ты спрашивал меня про магию, то ты сам это заметил. Мне надо знать детали, чтобы понять, как действовать. Или у тебя есть более подходящий сообщник на первых порах? У которого есть мозги и достаточные знания про магию и магические взаимодействия. Тогда тебе лучше срочно связаться с ним.
  Леду было очевидно, что Торт прав. Его иммунитет к боли также был важным фактором. Самому ему не разобраться. Во всяком случае быстро. И лучшей кандидатуры, чем Торт не сыскать. Да чего там говорить, он бы и сам пришёл к Торту через пару дней, чтобы прояснить ситуацию. Тем более, после услышанного
   сейчас.
  - Ты прав. И у меня есть, что добавить к твоим догадкам.
  - Идём на лавочку. Лучше всего, чтобы ты прояснил своё прошлое. Там наверняка ключ ко всему.
  - Наверняка. Но пока воздержусь, - отрезал Лед.
  - Тогда начинай с чего считаешь нужным.
  * * *
  Иммунитет Леда к боли от магических ожогов очень впечатлил Торта. Это было не похоже на ауру антимагии у упырей. Ведь на Леда лечение храмовников действовало. Задумавшись, Торт выдал план действий.
  - В первую очередь надо убедиться, что на твою руку, как и прежде, действует лечение храмовников. Это проще всего.
  - Как? - не понял Лед. - Я же не могу пойти к монаху и проверить.
  - Поставишь гематому на ноготь. Вон хоть ботинком по пальцу тресни, - поморщился Торт, - если за два дня будешь как новенький, то аура Атката, которая в крепости просто везде, на тебя действует. А если пару недель сходить будет - то беда. А затем тебе надо получить полный иммунитет. Для этого на следующей вахте сорвёшь большой кристалл. И чем больше, тем лучше.
  - А как быть, если мою необычную реакцию на срыв заметят храмовники? Да и есть вероятность, что следующая вахта будет не скоро.
  - Это почему?
  - Когда стану чемпионом барака и выиграю на арене у другого чемпиона, то нашему бараку пропуск вахты идет.
  - У вас там уже всё решено. Тоже хорошо. Запас времени не помешает. Но ты пойми. Есть шанс и неплохой, что после срыва твоё тело целиком станет иммунным ко всей негативной магии. Всей существующей в мире, в том числе и божественной! Знаешь, что это значит?
  - Что храмовники не смогут атаковать меня магией?
  - Да, в том числе. Но это как раз ерунда. Главное - ты наверняка сможешь приблизиться к алтарю. И разрушить его. После чего мы можем взять нужные запасы и двинуть через пустыню под твоей защитой. Есть, правда, ещё всякие твари в песках. Но не исключено, что тут от тебя тоже можно ждать сюрпризов. В любом случае, для старателей это уже шанс даже не на смерть, а на свободу. А тут каждый второй и на смерть уже давно согласен. Так что пройти срыв для тебя очень важно. Придя в себя, ты будешь уже защищён от магии, как справиться с монахами тебе самому виднее. А ведь ты им будешь нужен. Есть ведь кристаллы, которые даже сцепкой из семи человек не сорвать. А ты наверняка сможешь. Сразу тебя не убьют. И это в худшем варианте. А в лучшем монахи и не заметят странностей. Большая часть из них - сельские увальни, которых завлекли в детстве на послушание. Если бы они умели думать, давно бы уже власть богов стала непререкаемой. И закончилось бы это новой войной, - усмехнулся Торт. - И ещё одной пустыней. В общем, бей по пальцу себе ботинком.
  - Ну тебя, я лучше об лавку, - и Лед с размаху ударил ногтем среднего пальца по каменной поверхности сиденья. Резкая боль прострелила до локтя.
  - Ты совсем псих? - осклабился Торт.
  - Ага, заставь дурака богу молится, - прошипел Лед, тряся правой рукой. Боль медленно стихала, а под ногтем быстро наливался темный кровоподтек.
  - Остаётся только ждать. Держи пока всё в секрете. Лишние разговоры сейчас ни к чему.
  - Да ясно, - отмахнулся Лед.
  - Может и ясно, но уточнить не помешает. И есть ещё в третьих.
  - Да?
  - Ты сам меня спрашивал, как проверить твои магические способности. Пока этот вопрос неразрешимый. Но, если они у тебя обнаружатся, то у нас появится шанс справиться и с ночными тварями пустыни. А это уже полная гарантия успеха. Дневных вы с горем пополам и оружием затыкаете. Ещё бы храмовников для лечения живьём захватить. Много вопросов пока без решения.
  - Надо с Зенгом поговорить о восстании. Его связи встряхнуть. Не рассказывая ничего, но для начала...
  - Не надо, - лицо Торта стало серьёзным. Подумав, он продолжил. - Зенг просто мой помощник. Я сам готовил почву для бунта. Он просто помогал мне. Так сказать лицо восстания для непосвящённых. На самом деле, тот же Трор, больше про организацию восстания со стороны гладиаторов знает, чем Зенг. Но и с Трором пока не откровенничай лишнее. Он слишком не сдержан бывает. На радостях своим чемпионам лишнего пообещает, обнадёжит, а они народ вспыльчивый. Да меня самого так накрыло сегодня, что я до сих пор не опомнился. Мы тут организовывали всё, чтоб просто погибнуть достойно, и не дать живыми в руки храмовников никого из взбунтовавшихся старателей, а тут шанс на свободу. И не просто шанс.
  - Ты хочешь сказать, что главный в крепости преступный авторитет? И у вас тут уже всё организовано? - ошарашено спросил Лед.
  - А ты думал, мы это издевательство над собой до кристаллического безумия терпеть собирались?
  - Ясно. Прости. Было такое мнение. Рад, что ошибся.
  - Эх, молодёжь. Ты даже мысли сдаться не допускал, с самого своего появления в крепости. Вечно вы себя чем-то уникальным в этом мире считаете, - Лед усмехнулся, подумав, что у него-то для этого множество поводов. И один из них просто убойный. Словно услышав его мысли, Торт добавил. - Впрочем, у тебя есть для этого причины. Но не сильно-то зазнавайся. В одиночку ты в этой пустыне сгинешь без следа. И никакие способности не помогут.
  - Да я понимаю. Кстати, что там с Зенгом и остальными двумя нашими, не знаешь?
  - Ещё не возвращались из храма. Обычно после сцепки к следующему обеду приходят в себя. К вечеру должны появиться.
  Лед взглянул на палец. Боль, по-прежнему, пульсировала под ногтем, но жар уходил из пальца, и опухать тот тоже не спешил.
  - Похоже, всё же действует лечение.
  - Это и хорошо и плохо. Точнее, пока не понятно. Надеюсь, всё же иммунитет от негативных магических воздействий после срыва у тебя будет полный. Ты на пробежку сейчас?
  - Пожалуй, что да, - настроение Леда улучшилось и желание действовать не позволяло сидеть в тенёчке, дожидаясь обеда. - Пойду своих собирать. Нечего им прохлаждаться.
  - И мне есть чем заняться, - сказал Торт, подымаясь с песка и отряхивая штаны.
  - Удачи.
  - И тебе, Лед, удачи.
  * * *
  На тренировку согласились идти все гладиаторы и оба новичка. Кроме спящего Арма, конечно. Винт спрашивал, всегда ли так тяжело на вахте, а ветераны ему наперебой доказывали, что эта вахта была просто курортом. Правда объясняли они это тем, что была она довольно короткой. Потом до самой улочки жалели, что кристалл был недостаточно огромный, чтобы сцепка была хотя бы на пять человек. Был бы железный пропуск следующей вахты. В итоге оптимистично сошлись во мнении, что Лед и без сцепки им пропуск вахты устроит. Леду немного не нравилось, что возлагаемые на него надежды берут всё большие барьеры. Скоро, чего доброго, от него будут ожидать захват крепости в собственные руки, и организацию безболезненной добычи магических кристаллов в промышленных масштабах.
  Тем не менее, пробежка давалась легко, жара уже почти не беспокоила Леда. Видимо организм привык к новому климату и температурному режиму. Спарринги между старателями становились всё более интересными. Серьёзной проблемой было отсутствие мешков или груш для отработки ударов и особенно силы ударов. Без перчаток бить в полную силу на спарринге тоже не дело. Пока выкручивались тем, что снимали обувь и одевали на руки. Точнее один из пары так делал. А второй со всей силы бил по выставленным вперёд подошвам. Сперва, держащие удары получили пару растяжений, но аура крепости с ними быстро справилась. Потом, наловчившись, дело пошло, и теперь у тренирующихся появилась возможность работать в полную силу.
  Вернувшись на обед, они обнаружили всю вчерашнюю сцепку на месте и даже не в подавленном настроении. Зенг о чем-то с азартом рассказывал Торту. Лед подошёл к ним.
  - Рад тебя видеть, Зенг.
  - А, Лед, удачи в делах. Представляешь, вообще никакого отката после срыва. И после пустыни. Может, я привыкать начинаю к этим ожогам? - глаза Зенга горели азартом. Торт, многозначительно улыбаясь, смотрел на Леда.
  - Да, Зенг, у многих после вахты сегодня состояние лучше обычного. Может вчера какой-то удачный магический фон в пустыне был?
  - А храмовники как обычно вели себя? - спросил Торт.
  - Вроде бы да.
  - Пошли-ка, друг Зенг, сегодня в бани. И плевать на ночь - ещё жарко будет пару часов, - предложил Торт.
  - Давай завтра? Я люблю на солнышке в бассейне плескаться. Жалко единственный серебряный тратить. Эти их магические огни уже видеть не могу.
  - Ну, значит завтра.
  Подъехавший Пузырь, кроме обычного обеда выдал ещё каждому по порции фреша. Кружка была одна, и за освежающим напитком мгновенно выстроилась очередь. Так что посмаковать, абсолютно не было времени. Но и без того тонизирующий напиток пробежал по горлу живительной волной, разлившись приятной бодростью по всему телу.
  После обеда гладиаторы все вместе отправились в тренировочный центр и там устроили Леду спарринговый марафон. Лед физически чувствовал, что все пять гладиаторов ждут от него неминуемого чемпионства и последующих беспрерывных побед на арене. С вытекающей отсрочкой вахт на как можно более долгий срок.
  Лед поочередно в максимальном темпе спарринговался с каждым гладиатором, пока тот не начинал выдыхаться и пропускать массовые атаки. После этого соперник менялся. В таком же темпе он как-то незаметно проскочил и Арма. Но, видимо, немного увлёкшись, перестарался с темпом. Когда Арм рывком отошёл назад, опуская палку в знак поражения, Лед оглянулся и увидел восхищённые и поражённые лица гладиаторов. На их лицах было нарисовано год свободы от вахт. Чертыхнувшись про себя, Лед зарёкся фехтовать в полную силу и скорость.
  Повторив пару кругов таких марафонов, Лед почувствовал, что выдыхается. А ведь предстояла тренировка с Трором и Брутом.
  - Давайте на сегодня закончим. Мне ещё до утра палкой махать. Пошли на ужин.
  - Пошли, чего живот пугать? - согласился Арм.
  - Ну ты и двужильный, Лед, - восхищённо бросил Срам, - мы уж думали ты не умаешься сегодня.
  - Ты только меня на арене не сильно мелко шинкуй, - хохотнул Гнол.
  * * *
  - Ну как настрой после вахты? - встретил его вопросом Трор. - Почувствовал себя настоящим старателем?
  - Да вроде как бы да, - немного растерявшись, ответил Лед.
  - Так как появились новые обстоятельства, будем тебя учить не только фехтованию, но и настоящему бою.
  - Какие обстоятельства?
  - Вам с Тортом виднее, - усмехнулся Трор. И Торт ещё говорил мне держать язык за зубами. Надеюсь, храмовники, правда, такие недалёкие, какими их считают некоторые самоуверенные старатели со склонностью к философии.
  - Трор, я намёки не всегда понимаю.
  - Да какие намёки. Плотно займёмся твоей силовой подготовкой, боем на средней дистанции, и в плотном контакте. И всё это с группами противников. Заодно и бой в броне со щитом.
  - Это как? Хотя подожди, не уходи от вопроса. Какие такие обстоятельства?
  - Вот ты приставучий. Чему только тебя в детстве учили? - повисла пауза, и, так как Лед по-прежнему, молча, ждал продолжения, Трор неохотно добавил, - Мне Торт самому только намекнул. Сказал, что ты - центральная фигура предстоящего восстания. А так как я и сам подумывал, что ты можешь быть полезен в этом деле, то слова Торта меня только убедили, что с его магическо-заумной стороны ты тоже важен. Поэтому, не подготовить тебя как следует, было бы несусветной глупостью. Так что твое абсолютное чемпионство уходит на второй план. К тому же, с твоими показателями, оно никуда не денется. Если гром раньше не грянет. Ещё вопросы? - уже раздражённо закончил Трор.
  - Всё ясно и понятно. С чего начнём?
  - Мне бы так, - буркнул Трор. - Понятно ему. Значит, какие основные силовые упражнения для мечника, которые доступны здесь в крепости? Их не много. Тяжёлых снарядов нет. Поэтому будешь держать в вытянутых руках по два тренировочных меча и чередовать с рубящими ударами болвана. Также попробуешь с мечами в обеих руках делать упражнения на бегу. Что-то серьёзнее попробуем придумать позже. А сейчас бой со щитом в броне. Бери ещё один тренировочный меч посередине. Это и будет твой щит. Просто чтоб хоть как-то тебя подготовить.
  - А броня? - недоуменно спросил Лед.
  - Броню придётся воображать, - лицо Трора расплылось в довольной улыбке. - Храмовники подлечат если что.
  Лед озабоченно глянул на разбитый палец правой руки. Кровоподтёк почти полностью рассосался. Похоже, магия храмовников на него по-прежнему действует. Как бы проверить свой предполагаемый иммунитет к негативной магии до по-настоящему серьёзных разборок?
  - Силовыми будешь заниматься между обедом и ужином, а сейчас, пока Брут не пришёл, попробуем бой со щитом, - и Трор, взяв два тренировочных меча, встал в стойку. Импровизированный щит он держал в левой, выставленной вперёд, руке.
  * * *
  Время после вахты полетело непривычно быстро. Лед начал терять чувство опасности и беспрерывной гонки. Предстоящий бой явно не представлял проблемы. На этот счет у Леда не оставалось никаких сомнений. Большая часть тренировок с Трором, Брутом и Армом проходила в плотном контакте на ближних дистанциях два на два или один против трёх. Лед один против трёх выступал пока реже всех. Хотя нет, Арма в одиночку не ставили никогда. Бывший наставник всё больше становился статистом. Лед преодолел его уровень и устремился дальше. Чему Арм, судя по всему, был только рад.
  Узнав, что Лед сохранил возможность лечения, Торт был несказанно счастлив. Больше всего в этот момент он походил на кота объевшегося сметаны. Однако со своей организацией знакомить юношу не спешил. Лед решил попытаться сделать из гладиаторов двадцать седьмого барака свою личную гвардию. Слишком уж часто в этом мире, он оказывался в одиночку перед лицом вооружённых групп опасных личностей. А один в поле не воин. Нужен отряд, готовый поддержать и прикрыть в любой стычке.
  * * *
  - Арм, а ты что делать собираешься, когда из пустыни выберемся? - Лед решил начать вербовку сторонников со своего наставника.
  - Да как-то не думал никогда. Сперва, хотелось вернуться к себе домой. А после уже всякая надежда выбраться пропала.
  - А домой это куда?
  - Да есть в Канаве городок - Банелья. Там у старшего брата мельница. А я у кузнеца подмастерьем был. Старший-то давно женился, а мне, получается, и возвращаться некуда. Сестра младшая замужем за чеканщиком на другом краю города. Вроде там полно родни, а возвращаться некуда. Узнать бы только живы ли, здоровы ли. Своей семьи не завёл. Кузнец доучиться возьмёт ли - не знаю. Я уж и позабыл многое. Да и жив ли тот кузнец. Хотя всё лучше, чем скитаться по свету. Разве что в дружину к барону нашему податься могу. Тоже хлеб, если в старшину выбиться. А ты куда собираешься, если вырвемся?
  - Мне должок один вернуть надо. А потом к магам вопросы есть.
  - Сочувствую магам, но ты не переоцениваешь ли свои силы? Вольные маги - не чета храмовникам. Такое умеют - потом и пепла не соберёшь.
  - Я имел в виду архимагов, - поправился Лед.
  - А, другое дело. Там и пепла не останется. Жаба какая может и выйдет, а пепел - вряд ли, - хохотнул Арм.
  - Мне у них просто кое-что узнать надо.
  - Не самое здоровое занятие. А что за должок?
  - Хочу расплатиться с тем, кто мне помог сюда попасть. В Арзаруме он главный в тени Централа.
  - Ого, ты лёгких целей не ставишь, да? А ведь ещё из крепости даже не выбрались. И до цивилизации по пустыне неизвестно как добираться будем. Однако скажу тебе сразу: месть - дело дурное. Особенно таким шишкам. Умаешься кровь врагов и друзей с рук смывать, - печально покачал головой Арм.
  - Попытаться стоит. Должен же я хотя бы понять - зачем? Какая причина? Не просто же так он меня сюда упёк. Ещё и своими людьми пожертвовал. Думаю тут всё не просто.
  - Лед, ты парень вроде хороший. Но если твоя цель только месть, то в таком деле теряют порой саму душу, а не только жизни друзей. Не хотел бы я такое видеть. Я пойду за тобой, но если твои дела мне перестанут нравиться - уйду. Не обессудь.
  - Договорились, дружище Арм. Будешь моей совестью, - усмехнулся Лед.
  - Думаю, тебе и своей хватит. И я не пригожусь, - ответил Арм невесёлой улыбкой.
  - Пойдёшь завтра на пробежку? Попробуешь мою систему кулачного боя. Заодно поможешь из наших отряд организовать. Хотелось бы иметь серьёзную силу для поддержки в предстоящих событиях.
  - Думаешь уже скоро?
  - Не знаю, ничего не знаю. Потому и ищу варианты усилить себе тылы.
  - Торт, наверное, и сам ещё не придумал ничего, вот и помалкивает, - пожал плечами Арм.
  - Но мне сидеть, сложа руки, и ждать, пока он что-то придумает, тоже не хочется.
  - Тебе виднее. Наши гладиаторы тебя поддержат. По-моему, они в тебя, даже чересчур, верят. Не разочаруй ребят.
  - Значит завтра тебя бужу на пробежку?
  - Попробуй, - улыбнулся Арм.
  - Заодно и поспаррингуемся, - засмеялся Лед в ответ.
  - Прямо в бараке? - наивно уточнил Арм. Оба искренне расхохотались. Леда очень радовало, что нервная давящая атмосфера, воцарившаяся перед вахтой, ушла без следа.
  * * *
  Пробежка выдалась немного изнуряющая. Жара стояла необычайно сильная для предзакатного времени.
  - Что ж так жарко то? - Гнол вытирал ладонями, градом льющийся пот, и стряхивал крупные капли на раскалённый камень улицы. Пятна с брусчатки мгновенно исчезали.
  - Перед бурей обычно так бывает, - заметил, тяжело дышащий, Арм. - Всё-таки бег - не моё. Вот помахать мечом или там молотом пару часов - это, пожалуйста.
  - Бег для здоровья полезней, - заметил Лед.
  - Только куда здесь это здоровье пристроить, - буркнул мрачный Срам, презрительно сплюнув на мостовую.
  - Недавно же была буря. Часто они тут бывают? - тяжело дышащий Винт вопросительно смотрел на ветеранов крепости.
  - Вон Арма и спрашивай, - кивнул Зев, - он тут восемь лет уже.
  Эти слова поразили Леда. Сам он как-то не спрашивал Арма, да и других, сколько времени они уже провели в крепости.
  - Ну, не знаю сколько лет, а восемь боёв за абсолютное чемпионство я своими глазами видел. Один чемпион из нашего барака был и даже у меня учеником одно время числился.
  - Так после Леда ты вообще легендой станешь, - осклабился в широкой улыбке Гнол. - Двух чемпионов воспитал!
  - Не уверен, что в мои планы входит сидеть здесь ещё год до чемпионского поединка, - как бы невзначай обронил Лед. В ответ повисла тишина. Даже тяжёлое дыхание разом прекратилось.
  - Ты знаешь, как выбраться, или просто треплешься? - недоверчиво произнёс Гнол, прерывая затянувшееся молчание. Все, похоже, ждали слов Арма, но тот молчал.
  - Четкого плана пока нет, но возможность, похоже, появилась. И шансы не маленькие. Сейчас есть пару ближайших целей, которые вполне достижимы. После этого можно будет говорить о возможностях более уверенно, - Лед чуть сам не запутался, стараясь говорить намеками.
  - Поконкретней бы, - вставил реплику Срам. Тут Лед почувствовал себя в роли Торта. Особой конкретики у него пока что не было. Да и раскрывать лишнее вот так сразу совсем не хотелось. А привлечь на свою сторону гладиаторов, ничего не рассказав, вряд ли выйдет.
  - Во время последней вахты заметили, что пустыня меньше силы пила? - осторожно открыл один из козырей Лед. - Если на следующей вахте эффект сохранится, то есть надежда пройти пустыню и выйти не в лапы карательного отряда, а там, где нас не ждут.
  Все, и особенно Арм, смотрели на Леда ошарашенными глазами.
  - Действительно, отката я не почувствовал, - сказал, откашлявшись, Арм. - Хотя ходили по пустыне мы достаточно долго. Раньше такого никогда не было. А в этот раз даже Стец не валялся пластом три дня. Он же порой и десяток отходить может.
  - И ты знаешь причину? - жадно спросил Гнол Леда.
  - Пока нет уверенности. Но если следующая вахта так же пройдёт легко, то это не просто шанс. Это гораздо больше, - снова увильнул Лед от прямого ответа.
  Однако присутствующие стали задумчиво переглядываться. Похоже, не один Торт связал необычную легкость прохождения вахты с его появлением.
  - Если бежать, то или с вахты прямо или на работу за ворота напроситься. А туда больше трёх не отправляют. Разве что после бури. Но за ворота с флягами не отпускают. А без запаса воды жажда в пустыне быстро прикончит. Да и Храмовники догнать могут. К тому же куда идти не ясно. А во время вахты храмовники начеку. И много их, - критически обрисовал ситуацию Зев.
  - Поэтому нужно восстание, - твердо сказал Лед.
  - А что мы против магии и мечей своими палками поделать сможем? - возразил Зев.
  - Вот с магией сейчас и решаем.
  - Как? Ты видел Силовые башни? К ним быстро не доберёшься никак!
  - Значит через храм. Пока с этим разбираемся. Вы со мной, если что? - раздражённо спросил Лед.
  - Если есть хоть малейший шанс вырваться отсюда - с тобой, - ответил Арм, подавая пример.
  - Конечно с тобой, Лед. Не сбежим, так хоть в бою умрём. Но очень уж не хочется в лапы к храмовникам попасть. Как вспомню Рейда, жуть берет. А нам за то, что мы задумали, храмовники чего похлеще устроят, - воскликнул Срам.
  - На откровенную глупость и безрассудство я вас не поведу. Потому и ищу пути. Но мне нужен надёжный тыл. И ещё уверенность, что после пустыни все сразу не разбегутся по домам.
  - Если ты сможешь вытащить меня из этой проклятой крепости, то я с тобой до конца пойду. Мне только обратно в лес на большую дорогу возвращаться не охота. Но, думаю, ты что-то повеселее придумаешь, - заявил Винт. Для Леда стало неожиданностью, что этот простой парень попал в крепость из разбойничьей банды.
  - Я тоже с тобой, - вслед за другом ответил Стик.
  - Я с тобой, но у меня пара дел в Канаве. Надо будет наведаться с тобой или самому, - присоединился Гнол.
  - Рассчитывай на меня, но после пустыни я с тобой, пока нам по дороге в столицу Пикасто, - немного виновато сказал Зев. - У меня родня большая, невеста, надеюсь, ждет. За год, может, не забыла. Приключения не по мне. Только обузой буду. - Лед согласно кивнул.
  - А я сирота - мне некуда возвращаться. Я с тобой, Лед, - закончил здоровяк Трас.
  - Отлично.
  - Есть у тебя какие-то планы после освобождения? - уточнил Стик.
  - Надо выяснить кое-что у одного знакомого в Арзаруме. Должок вернуть. А потом найти архимагов.
  - Это точно! - воскликнул Срам. - Кристаллы здесь под ногами валяются. Если хотя бы десяток суметь продать, то золота на безбедную жизнь хватит и нам, и даже нашим внукам.
  - Если продать один огромный кристалл архимагу, то золота хватит всем, чтобы стать графьями, - мрачно заметил Трас. - Проблема только в том, как доставить кристалл магу и остаться в живых.
  - А магам не все равно, откуда у нас кристаллы? - хмыкнул Срам.
  - Магам может и всё равно. А вот пиратам и бандитам нет. Точнее им тоже всё равно с мертвых или с живых взять бесценный груз. Ты знаешь, что в Саргаде кристаллы стоят в десять раз дешевле, чем в любой столице соседних государств. И чем дальше, тем дороже. Но самое дорогое - вывезти кристаллы именно из Саргада.
  - Саргада - это тот город, через который нас сюда привезли? - уточнил Лед.
  - Да, это торговый центр храмовников всех мастей. И они предпочитают продать все кристаллы именно там. Потому что местность кишит бандами, а море за рекой пиратами. Все, как правило, с сильными магами. И если корабль довёз груз кристаллов до Арзарума, то команду надо набирать заново. Потому что даже последний матрос с навара купит себе надел земли, а офицеры дома в Арзаруме или столице. И постараются забыть про ужасы перевозки кристаллов. Потому что когда груз стоит, как двадцать кораблей, то тебя в пути будут поджидать флотилии минимум из пяти бортов. А обычно и того больше.
  - Откуда ты всё это знаешь то? - Срам не желал отказываться от мечты быстро разбогатеть.
  - С одного такого пиратского кораблика я сюда и загремел.
  - Ха, Трас - пират. Никогда бы не подумал!
  - Мы пойдём не морем, а пустыней. Выйдем, где нас не ждут. Так что с кристаллами всё вполне может выгореть. Если болтать лишнего никто не будет, и держаться будем вместе, - уверенным голосом заявил Лед.
  - Может получиться, - Трас потирал подбородок, а в глазах остальной компании загорался огонь. Это было уже даже не просто освобождение, это был билет в богатую жизнь себе и многим поколениям потомков.
  - Против командования Леда никто не возражает? - спросил Арм.
  - Нет, - в разнобой прозвучало в ответ.
  - Тогда разбились на пары и начинаем спарринги. Скоро обед, а вы ещё даже не запыхались, - сказал Лед.
  - Как же, по такой жаре бегали - я чуть было рёбра свои наружу не выдохнул, - усмехнулся в ответ Гнол.
  - Арм, идём, покажу тебе стойку и удары. Много общего с фехтованием, но ещё больше совсем не похожего, - кивнул Лед головой в сторону, разросшейся вдоль стены, тени.
  * * *
  День поединка с Гнолом наступил как то внезапно. Даже в баню они не сходили заранее, и пошли париться в тот же день. После обеда веселой гурьбой отправились на арену. Лед понимал, что слишком расслабился, но ощущение окружающей опасности, и собственных, возросших, и ещё не до конца ясных, возможностей, пьянило. Так и подмывало дать каждому встречному храмовнику по морде. Внутри арены они разошлись по своим комнаткам. Арм направился с Ледом. У остальных наставников уже давно не было. Да и наставником раньше почти у всех был Арм. Бой Леда с Гнолом был пятым по счёту, а Зеву с Трасом предстояло сражаться последними - десятыми.
  - Давай попробуешь держать темп, - после разминки предложил Арм Леду. - Я буду атаковать в полную силу, а ты постарайся не ускоряться. Отбивайся и атакуй как можно медленнее. А-то ты частенько срываешься. А после бани ты, наверное, еще хуже контролируешь мышцы.
  - Да я после бани едва ли не сплю, - ухмыльнулся Лед. - Расслабился вконец.
  Под дробный перестук их тренировочных палок, за Ледом пришёл храмовник, и они направились ко выходу. Выйдя на песок арены под яркий магический свет, Лед, не спеша, начал надевать шлем, вполуха слушая раскаты голоса, объявляющего поединок. Получив саблю, он, разбрасывая
   песок, двинулся к центру круга. "Вперёд" храмовника прозвучало уже ему вдогонку. Гнол спокойно шёл навстречу. Из-под шлема сверкала его желтозубая улыбка. Аура крепости, заодно, как-то решала проблему запаха изо рта, однако сам налёт оставался.
  "На воле в первую очередь почищу зубы", - мелькнула дурацкая мысль.
  Хотя почему дурацкая? Больные зубы вещь малоприятная, особенно в технически отсталом мире. Да и привык Лед к белозубым улыбкам на Земле.
  Гнол начал атаковать сразу и довольно агрессивно. Без запрещённых ударов. Но, с учетом его силы, Леду прилетали весьма увесистые плюхи. Юноша легко парировал удары и видел прорехи в защите Гнола. Пожалуй, что особой защиты, собственно говоря, и не было. Соперник, судя по всему, решил не затягивать бой и выбор, тянуть или быстро завершить бой, оставил Леду.
  "Стоило хотя бы по минимуму договариваться заранее о тактике ", - подумалось Леду.
  Тянуть смысла не было, и Лед начал отработанными механическими ударами атаковать предплечья соперника, стараясь не выходить из образа натасканного новичка. Через пару минут противник уже начал заметно терять силы из-за кровотечений. После очередной атаки со стороны Гнола Лед нанёс ему рубящий удар в таз, и поединок быстро покатился к финалу. Раненый гладиатор уже не мог атаковать и Лед в длинном выпаде нанёс серьёзное ранение в плечо, обезоружив того. Гнол подобрал выпавшую саблю левой рукой и, встав в непривычную стойку, сумел продержаться еще чуть больше минуты. Однако следующая длинная рана на левом предплечье сделала дальнейший поединок бессмысленным. На арене не было правил про добивание стоящего на ногах соперника и прочего древнеримского идиотизма. Хотя бы в этом храмовники не перешли окончательно черту.
  - Победил гладиатор Лед. Это первая серия новичка из трех побед подряд, - неожиданно добавил голос арены. Лед заметил заинтересованные взгляды храмовников на трибунах. К ним подошли монахи, и, забрав клинки, повели к противоположным выходам. Арм ждал у выхода, но к Леду подошёл другой храмовник.
  - Следуй за мной.
  Арм успокаивающе кивнул.
  "Видимо это обычная практика. Возможно, связано с тремя победами. Вряд ли это ловушка", - успокаивал себя Лед, но сердце забилось быстрей, накачивая кровь адреналином.
  Храмовник привёл Леда в пустую комнату со стеллажами вдоль стен, столом и тройкой стульев. Усевшись за стол, он уставился на Леда холодным взглядом.
  - Мужик, я не по тем делам, - изображая нервозность и наглость, заявил Лед. Наглость, пожалуй, что и изображать не пришлось.
  - Что? - растерянность храмовника была для Леда как бальзам на раны.
  - Мне девушки нравятся, - осклабился Лед.
  - Вот вы придурки все поголовно! - зло гаркнул храмовник.
  - Ага, неблагодарные, - хмыкнул Лед, - Чё надо, дядя?
  - Официально сообщаю тебе, гладиатор Лед, что сговор между соперниками на арене, или сговор с любым служителем великого и милостивого Атката, с целью повлиять хитростью и обманом на результат поединка наказывается магическим образом при помощи кристаллов, а так же ведёт к исключению из рядов гладиаторов навечно.
  - И много вечно живущих старателей? - продолжал подначивать Лед.
  - Вон! Вон безбожник! И только попробуй попасться мне в руки в кристаллической пыточной. Уж я с тобой пошучу! Я покажу тебе силу истинной веры!
  - Чу, меня. Я ослеплён сиянием добродетели и святости! Ты, это, может, поспрашивай своих.
  - Что?! - оторопело переспросил монах.
  - А вдруг канонизируют? Или вознесешься на худой конец! Чем Аткат не шутит, когда с девками балует? Или...
  - Вон! Попадёшь в пыточную - я из тебя другого человека сделаю! Обещаю!
  - Праведника?
  - Идиота! Пошёл вон. Или тебя сразу прямо в подвал отправить?
  - А так можно было? Вот я лох!
  Монах вскочил и, тяжело пыхтя, вытолкал Леда из комнаты. Решив, что дальше нарываться нет смысла, он направился обратно в свою каморку, где его ждал Арм.
  - Что так долго?
  - Побеседовали с храмовником на богоугодные темы, - усмехнулся Лед.
  - В каком смысле? - удивился Арм.
  - Предложил ему канонизоваться, - засмеялся Лед.
  - Ну, ты и язва, - хмыкнул Арм. - Но ты там поосторожней. Глупо нарываться по пустякам. Ты сейчас принадлежишь не только себе.
  "Ну вот, началось", - печально подумал Лед.
  * * *
  Ждать Зева с Трасом решили снаружи. Лед надеялся получить от храмовников уведомление о следующем бое, но монах на выходе только сообщил, что у него два призовых золотых. Гнолу тоже ничего не сообщили о следующем поединке. Постояв у входа, решили пойти в харчевню выпить вина, так как бои тянулись долгие, и финального боя прождать можно было и до утра. За вином вспомнили о Рейде и его болевой непереносимости.
  - Если есть более чувствительные к боли, то должны быть и менее? - спросил Лед двух гладиаторов.
  - Конечно, есть и такие. Редко, но бывает. Я за всё время одного такого видел. Его и Гнол тоже застал. Берсерк из второго барака. Он как появился в крепости, сразу плевать начал на любые правила. Боли, говорят, вообще не ощущал. Все берсеки из их ордена такие. Беднягу, в конце концов, монахи в храм уволокли, и больше его никто не видел.
  - Под башнями его не хоронили. Он один из пропавших, - кивнул Гнол.
  - А что, кто-то следит за тем, кого хоронят под башнями? - удивился Лед.
  - Конечно. Любая информация может помочь вырваться из этой ловушки, - удивлённо ответил Гнол. - Тот же Торт информацию собирает и из других бараков. Гартей - старший только для храмовников, а сам Торта слушает, в случае чего.
  "Есть здесь хоть кто-то, кто не готовится к восстанию или побегу?" - подумал Лед. - "Хотя, что удивительного? После вахты даже очень ленивый начнет землю рыть, чтобы больше никогда в жизни до магических кристаллов не прикасаться".
  - Арм, ты не в курсе, сколько до нашей вахты?
  - Двадцать пять дней было. Сегодня один из поединков чемпионских ещё сдвинет очередь на единицу. Так что двадцать четыре. Минус десять дней запрета на чемпионские бои перед вахтой. Четырнадцать дней. Ты, Лед, уже не успеешь нам пропуск вахты заработать.
  - Чего храмовники с назначением боев тянут?
  - А кто их знает. Им главное зрелища. От тебя они видимо зрелища пока не ждут. Возможно, и не заметили тебя вовсе. Тебя же храмовник вызывал сказать, что нельзя ни с кем сговариваться о результатах боёв?
  - Ну да.
  - Ты же их дразнишь постоянно. Они тебя за придурка ненормального держат. Это и хорошо, если подумать. Всерьез тебя, наверняка, не воспринимают.
  - Так и вы их перед вахтой щемите, - растерянно буркнул Лед.
  - Там у людей истерика - это понятно. Ты же монахов сознательно дразнишь. Я только за, но не перегни палку. Привлечёшь к себе лишнее внимание, и они уж найдут к чему прицепиться. Подвалы храма - не бани. Оттуда даже на вахту запросишься, как на курорт.
  - И на подвалы их посмотрим ещё. Да так, что мало им не покажется.
  - Эх, молодёжь. Лед, ты конечно мечом здорово махать навострился, но что ты против магии придумаешь? И оружие у них боевое, а не палки как у нас, - покачал головой Арм.
  - Пока не знаю, но буду искать.
  - Выпадет шанс - я их голыми руками душить буду. И плевать на подвалы, - процедил Гнол.
  В это время с арены потянулись зрители и вскоре появились Зев с Трасом. Победил именно последний, и им обоим тоже не назначили следующих соперников. Было решено взять ещё вина и какой-нибудь мясной закуски поострее, чтобы не вырубиться, и продолжить праздновать победы. Ну и поражения, заодно. Лед старался пить меньше, а слушать больше. Но всё равно, как попал в барак, вспомнить не мог.
  "Надо срочно или бросать пить, или жёстко ставить себе норму. И поменьше. Иммунитет к выпивке у меня явно не собирается вырабатываться, в отличие от магии", - размышлял юноша, придя в себя в бараке.
  Он даже заставил себя немного перекусить, когда привезли завтрак, но решиться на что-то еще, казалось, уже выше его сил. А потом разразилась буря. Песок за стенами барака стал выть как голодный зверь, и под эту заунывную мелодию парень окончательно заснул.
  * * *
  Храмовники назначили соперника Леду через три дня. Неожиданно им оказался Срам, хотя первым все ожидали бой с Трасом. Поединок предстояло провести через десятку. С такой скоростью до чемпионского боя можно и за несколько вахт не добраться.
  Но это была не главная новость. После бури первая же вахта обнаружила новый промыв. Место, где обнажилось подножие пустыни от песка. Оно было менее чем в получасе ходьбы от северо-западных ворот. Вся крепость роптала. По пустыне топать часами конечно не сахар, но при таком расположении промыва вахта растягивалась, и кристаллы приходилось собирать на лишних пять-шесть часов дольше. В таких условиях, нарваться на пять срывов или сцепку было за счастье даже для первоочередников.
  Одна из вахт потребовала закончить раньше. Вахту закончили. Но зачинщиков отправили в подвалы. Старатели ходили злые. Храмовники тоже. Атмосфера накалялась.
  Лед решил, что отряд ему нужен не только, чтобы с ними боксом заниматься и по кабакам напиваться. Нужно было его как-то организовать. Арма он назначил своим заместителем. А Зева главным по сбору информации. Первой общей задачей, которую Лед поставил, был сбор максимума информации про поведение старателей после срыва. Как это выглядит, и как быстро приходят старатели в себя. Из всех гладиаторов только Гнол попадал в срыв один раз и то ничего толком не помнил. В себя он тогда пришёл, висящим на руках монахов, по дороге из храма в барак. Новички тоже в срыв не попадали.
  Лед решил тем временем переговорить с Тортом про обстановку и планы. И по срывам информацию узнать. Уж Торт об этом должен знать больше всех остальных. И рассказать всё Леду в интересах его же планов, какие бы они у Торта ни были.
  * * *
  - Удачного дня, Торт! - перехватил Лед Торта на выходе из барака.
  - И тебе удачи, Лед. Где пропадаешь?
  - Нигде я не пропадаю: тренировки, тренировки, тренировки. А ещё я сплю. И ем. А вот тебя попробуй поймать, - усмехнулся Лед.
  - Да вот бегаю. Раньше, не спеша, людей собирали, а теперь срочно не охваченные бараки организовывать надо. Это больше половины. Попробуй уговорить, идти на риск толпу малознакомых людей, ничего им толком не объяснив, и не пообещав, - Лед вспомнил, как убеждал своих легионеров. Он-то хорошо знакомых уговаривал.
  - Дело не простое.
  - Одно хорошо - и тех сил, что уже нами собраны, должно хватить. С мечами стражи мы должны справиться. А вот с магией предстоит разбираться тебе. Иначе выйдет даже не бойня. Просто большая очередь в пыточные подвалы.
  - Мне бы пару моментов прояснить. Как раз по поводу моей предстоящей роли.
  - Пошли, по дороге поговорим. Я в харчевню. Хочешь - со мной идём. Будет Трор и ещё пара человек. Познакомишься.
  - Идём, надо же когда-то начинать.
  - Только не удивляйся. Единства в команде пока нет. Желание вырваться есть, а подчиняться нет. Да и как действовать пока не до конца договорились. У тебя как - нервы крепкие?
  - Не знаю. Проверим. Есть вопросы. И главный: сколько времени человек обычно находится без сознания после срыва?
  - По-разному. Обычно немногим больше суток. Я слышал о паре случаев чуть меньше суток. Бывает и двое суток и даже трое. Особенно если не первый срыв. Старателей в бессознательном состоянии заносят в храм. Там есть зал с широкими лавками. Вот на них всех и складывают. Жрецы или маги приходят, время от времени, и что-то магичат. Сентент, старатель из двадцать восьмого, рассказывал, что когда его привели в чувство, он успел заметить, как пара храмовников что-то делали с его знакомым из двадцать девятого. Его же самого просто отправили на выход. Если старатель очень слаб после пробуждения, то его приводит к бараку пара монахов. Более точно не известно. Опросить храмовников, сам понимаешь, нет возможности, - усмехнулся Торт.
  - А на вахте. Вот отключился старатель, его сразу тащат в крепость или он валяется на камнях до конца вахты?
  - Ты же не видел срывов, только одну сцепку в конце вахты. После срыва двое старателей несут сорвавшегося в крепость. Их сопровождает пара монахов. Хотя бывает, что вахта слишком дальняя и до конца мало времени. Тогда, да, просто лежит до конца вахты. Без смены носильщиков, а они медленнее, чем бригада, в крепость не вернуться. Тебе, как ты понимаешь, в пустыне приходить в себя не желательно. Вообще лучше всего было бы прийти в себя через сутки в храме. Но, думаю, храмовников одурачить не удастся. Так что после твоего срыва всем надо быть готовыми поднимать восстание в любой момент.
  - С этим немного прояснилось. А как с оружием? Есть у нас что-то? Или хотя бы место, где его можно спрятать?
  - Нет ничего, кроме гладиаторских палок. Прятать негде, монахи позаботились. И оружие в крепости заговоренное. Я сам не видел, но один старожил слышал от других старателей, что была история с потерянной саблей. Монах пьяный потерял. Её припрятали, но в тот же день пришли монахи и нашли. Причем знали, где точно спрятана, и барак, и где в бараке. Даже наказывать никого не стали. Ну, может монаха наказали - не знаю.
  - Что мне ещё стоит знать перед встречей?
  - Я смотрю, ты серьёзно настроен.
  - Вы же не о формах правления и деспотии с Трором и компанией дискутировать будете?
  - Лед, ты постарайся в споры не встревать. И так всё шатко.
  - Плохо, что шатко. Я буду на острие всей компании. Хотелось бы иметь не шаткие тылы.
  - Всё очень резко сорвалось с места в карьер. Если бы не твоё чемпионство. Может, проиграешь пару боёв? Тогда можно было бы через пару месяцев тебе в срыв уйти. Подготовились бы, не спеша.
  - Торт, ты в крепости уже давно?
  - Третий год пошёл.
  - А два месяца решат дело? Наоборот можем спалиться. Да и мой проигрыш монахи, наверняка, посчитают договорным. Ещё в подземелье загремлю. Про них тоже, надо бы, поподробнее.
  - Уже пришли. Давай на обратном пути?
  - Как скажешь. Знакомь со своим реввоенсоветом.
  - Странный сленг в твоей деревне, Лед.
  - И не говори.
  * * *
  За столом уже сидели все трое. Трор, рядом с ним бородатый мужик, похожий на Арма, а напротив какой-то типчик весьма аристократического вида. При виде Торта и Леда, его лицо исказила презрительная гримаса.
  - Это Трор, Бат и Утень, а это Лед, - представил всех Торт. - Давно ждёте?
  - Торт, ты с ума сошёл! - патетически воскликнул аристократ Бат. - Ты строишь все планы, рассчитывая на этого мальчишку?!
  Лед смутился, но все же, молча сев на стул, приготовился слушать.
  - Бат, не устраивай сцен. Расскажи лучше, что по твоей десятке бараков?
  - Да всё так же. Как я могу людям объяснить, зачем им рисковать? А увидев твоего Леда, я сомневаюсь в успехе восстания. Мне бы сюда пару десятков императорской гвардии и я бы справился без лишнего сброда. А так, это глупая трата сил. И подвал храма, как закономерный финал.
  - Торт, ты уверен, что этот малец сможет как-то справится с храмовой магией? Он архимаг, что ли? - прогудел бородатый Утень.
  - Нет, не архимаг. Мы не о том говорим. Нам надо срочно закончить организационные вопросы, чтобы быть готовыми к неожиданностям. Если мы готовим восстание, то это пригодится независимо от того, есть Лед или нет его, - вновь заговорил Торт.
  - Что думаешь про этого желторотика, Трор? - проигнорировал слова Торта Бат.
  - Парень как парень. Тебя в капусту за минуту изрубит.
  - Не понял? Ты о чём? - лицо Бата выражало крайнюю степень
   изумления.
  - Будущий абсолютный чемпион. Если крепость до того времени достоит, - усмехнулся Трор.
  - Но как это поможет справиться с магами? - продолжил Бат нерешительным тоном, но, явно, не собираясь сдаваться.
  - Как это поможет пока не ясно, - Леду надоело молчать, и он решил расставить точки над "и". - Немного ясней это станет после следующей моей вахты. А может и ещё через одну. Или вообще через полгода. И может оказаться, что ничего не выйдет. Удачно ты, Бат, на это всем глаза раскрыл. Молодец. Раз пока не ясно с магией, так и дергаться нечего зазря. Лучше отложить всё до момента, когда все неясности прояснятся. А если храмовники, в процессе проверки, вдруг меня повяжут, то не беда. Это жизнь. Найдете кого-то другого. А не найдёте - просто дальше займётесь спорами. И подготовкой. Не торопясь. Поедим и по баракам? - судя по тишине за столом и озадаченным выражениям на лицах, сарказм в этом мире не так распространён, как на Земле.
  - Если так на вопрос взглянуть, то, конечно, сидеть, сложа руки, не стоит, - нерешительно пробормотал Бат. - Но строить какие-то планы, не зная ни перспектив, ни возможностей. Чье будет командование в случае успеха, как будем выбираться и как потом делить добычу?
  - Ого, добычу, - усмехнулся Лед. - По поводу командования до этого разговора мне было всё равно. И, похоже, зря. Так что теперь я поменял точку зрения. Радикально. Кто собрался со мной идти через пустыню, будет под моим командованием. Остальные могут выбираться самостоятельно. Добыча. Её здесь полно. Кто сколько унесёт, так сказать. Но в моём отряде, как и когда продавать кристаллы, решаю я. И я же распределяю эту самую добычу. Как и роли. Я внёс ясность? А то, знаете ли, в последней боевой стычке, я участвовал, но совсем не командовал и в итоге я здесь. Пожалуй, с меня хватит. Есть вопросы?
  - Ты не перегибаешь? - высокомерно спросил Бат.
  - Тебя вычёркивать?
  - Меня запиши, - сказал Трор. - И потише, мы в харчевне. Тут и монахи попадаются. За стойкой один вон маячит.
  - Я тоже с тобой, - озадаченно сказал Торт.
  - Я с тобой, парень. Но лучше бы тебе не оплошать, - присоединился Утень.
  - Вылезет всё это боком нам, - буркнул Бат. - Но я понимаю, что тянуть бессмысленно. Надеюсь, после вахты ясности в вопросе магии станет больше.
  - Все надеются. Но это самый опасный момент операции. Надо иметь готовые отряды в крепости, чтобы спасать Леда из лап храмовников, при первых признаках странного поведения стражи у храма. И сразу начинать восстание. Чем всё кончится, сейчас, точно не скажешь, - мрачно произнёс Торт.
  - Это при худшем варианте. При лучшем нам надо будет ловить, бегущих из крепости храмовников, и объяснять, как они не правы в том, что заставляли старателей таскать им кристаллы из пустыни, - прекратил Лед мрачные излияния Торта. - А где официант?
  - Тут сегодня наши люди дежурят. И за столиками тоже. Уверен, они сегодня услышали много интересного. Ты прав, пора и поесть. Ты, Лед, где научился так на лопатки элиту имперской службы безопасности класть? - спросил Утень.
  - Массовая информация творит чудеса, как говорят у нас в деревне. А если учитель хороший попадётся, то промывает мозги не хуже фреша после ночной гулянки. У меня к одному такому учителю теперь должок. Обязательно навещу его, как из пустыни выберемся.
  - Ты хочешь, чтобы после выхода из пустыни мы продолжили с тобой путь? Это обязательное условие? - встрепенулся Бат.
  - После пустыни кто куда хочет, туда и отправляется. Но часть добычи можно будет получить только золотом. Так что желающим придётся ждать встречи с покупателем. Нечего лишний след из кристаллов за собой оставлять. И шансов у одиночки продать кристалл и выжить не много как я понимаю. Помочь мне в Арзаруме - условие, чтобы остаться в отряде и дальше. Это дело добровольное. Рано так далеко загадывать. Недавно вы восстание замышляли только, чтобы гарантировано умереть и прекратить мучения на вахтах. А теперь добычу делите. Это, считаю, прогресс, господа! - широко улыбнулся Лед.
  - А ты жёсткий тип, - бросил Трор, улыбаясь в ответ.
  - Уроки сабельного боя не проходят даром.
  - Что будете заказывать? - спросил, появившийся официант.
  "Опять я не знаю меню!" - с досадой подумал Лед.
  * * *
  На обратном пути, пока шли все вместе, Лед помалкивал и слушал. Торт в который раз повторял, что за двадцать дней надо организовать все оставшиеся бараки, и подготовиться по первому сигналу организованно выступить против храмовников. На этот раз Бат не возражал. Лед, правда, не был уверен, что результат будет таким как надо. Но это уже и не важно. Основная масса старателей готова к восстанию. Проблема только провернуть финт с получением полного иммунитета. И чтоб этот иммунитет был не только к боли от кристаллов. Тут оставалось надеяться только на удачу. Если негативная магия будет действовать, то придётся продать подороже свою жизнь. Болью его пытать уже точно не смогут. В отличии от остальных.
  Когда они с Тортом остались вдвоём, Лед спросил:
  - Что там про подвалы?
  - Ох, и мутный ты тип, Лед. Даже и не знал, что есть люди, способные так макнуть аристократа Империи Лис. Вот так пригласил тебя поесть, а ты всю организацию перевернул, и на себя одеяло полностью перетянул.
  - Торт, ты серьёзно? Бат меня, положим, взбесил. Но тебе-то чего? Хочешь, договоримся о разделе кристаллов. Да только продавать их малыми отрядами глупость. Нам надо легион свой организовать. И, держась вместе, продать часть кристаллов. Окопаться. Легализоваться. При этом оставаясь серьёзной силой. Тогда уже можно желающим долю получать и по домам расходиться. А ведь не всех дома ждут.
  - Где-то могут и не рады быть, - буркнул Торт. - Ты прав. Но так ты всё провернул. Я прямо дураком себя почувствовал.
  "Да что же такое? Опять из меня гения коварства лепят! Воспользовался ситуацией - да. Только это даже ещё не начало. А как теперь всё удержать под контролем? И что начнётся на границе пустыни? Лучше пока и не думать. Есть проблемы поближе, понасущней, да и поважнее пока что".
  - Про подвалы ты от вопроса увиливаешь или как?
  - Нет, конечно. Тебе про них куча народа рассказать может. Тут не секрет. Под храмом есть подвалы. Их много, но пыточные неглубоко. Там растут кристаллы. Как в пустыне - не сорванные. Такая себе плантация. Тебя связывают, подвешивают и на них опускают. Боль как ты понимаешь страшная. Большего храмовникам и не надо. Хотя поговаривают, что упёртым рецидивистам отдельную программу устраивает. Однако живых свидетелей я не встречал. Просто страшилки среди слабонервных старателей. Но мало ли?
  - Ясно. До нашей вахты, как я понимаю, двадцать дней?
  - Пока да, но, думаю, будет чуть меньше. По боям арены у Арма спрашивай. Или у Трора. Ты его, кстати, побольше, чем меня удивил. Хотя Бата и ему не переплюнуть.
  - А Утень - он кто?
  - Капитан пиратский. Тут море ими кишит.
  - Я в курсе.
  - А, ну да. Трас рассказал, - Лед немного даже расстроился, что его осведомлённость была так слабо оценена. "Это уже какая-то традиция. Там где приложил усилия, и головой поработал, воспринимается как обычное дело. А как глупость устроишь, и на кривом везении вытянешь - так гений коварства и интриг!" - с досадой подумал Лед.
  * * *
  Победа над Срамом на арене промелькнула вполне буднично. Следующий бой назначили сразу же. На этот раз без сюрпризов - с Трасом. Бой за два дня до вахты не самая приятная и простая вещь. Хотя для Леда уже совершенно будничная. Серьёзных противников в бараке у него уже давно не было. Даже Трор и Брут один на один выглядели бледно. Возможно, они рубились не в полную силу. Так и Лед тоже.
  Тренировки всё чаще походили на плотную мясорубку трое против одного. И почти всегда этим одним был Лед. Иногда Трор, показывая какую-то новую интересную технику или приём, выступал один против трёх. Лед всё чаще пробовал сражаться с двумя клинками. Тут всё было сложно. Дело было уже не в скорости, а в координации движений. Скорость реакций сильно помогала следить за рисунком боя. Но, немного отвлекшись, Лед сразу начинал путаться в руках. Приходилось разрывать дистанцию и восстанавливать концентрацию.
  Стычка в харчевне и глупое нападение на храмовников вызывали в душе стыд и смущение, вплоть до поджимания пальцев ног в прохудившихся ботинках. До чего нелепым было его махание дубинкой против мечей. Хотя им самим теперь предстояло сознательно пойти на такую же авантюру. Однако другой альтернативы не было. Если не считать таковой, возможность сдохнуть в этой пустыне от боли.
  Лед даже подумывал сходить на склад и обновить одежду и обувь. Запаса монет вполне бы хватило. Но, подумав, он не захотел расставаться с уже привычными ботинками, меняя их непонятно на что. Наверное, было бы лучше сходить в ремонтную мастерскую. Но никак не находилось времени.
  Личная гвардия Леда делала успехи. И в кулачном бою и на саблях. Ощутив перспективу освобождения, гладиаторы стали несколько по-другому относится к боям и тренировкам. Винт и Стик ждали боя Леда и Арма с нетерпением, чтобы поскорей записаться в гладиаторы. Зев оказался просто находкой. Он выяснил кучу подробностей про срывы, храм и его подвалы. Почти всё просто дублировало рассказ Торта, но это был хороший признак. Кроме того он нашёл ещё троих желающих для кулачных тренировок. Они также надумали идти в гладиаторы и ждали, пока Лед станет чемпионом.
  Лед этим новичкам был особенно рад, так как теперь он мог контролировать время. Неудача на следующей вахте не будет критической проблемой. Достаточно будет срочно записать в гладиаторы пару - тройку человек, тех же Винта со Стиком, и ему перед боем с Армом придется сражаться еще и с ними. Это даст фору по времени и, если понадобится, еще одну вахту. А значит возможность для срыва.
  "Кто бы поверил три десятка назад, что я буду сам добиваться скорейшего срыва", - усмехался про себя Лед.
  Зев порывался заняться вербовкой в соседних бараках, но Лед решил не мешать карты Торту в подготовке восстания. Важнее подтвердить на вахте все догадки насчет защиты от влияния пустыни и получить иммунитет. А еще не попасться храмовникам при этом.
  Для этого со своей гвардией Лед заранее договорился, о расположении в цепи на предстоящей вахте. Рядом с ним должны были идти Арм и Торт. Им же после срыва предстояло нести носилки - для этого храмовники обычно брали именно соседей старателя, потерявшего сознание. Арм хороший боец и пригодится на случай пробуждения в пустыне, а Торт нужен в крепости для срочной организации восстания в случае непредвиденного развития событий. Остальные должны равномерно расположиться справа и слева от Леда. Трас и Гнол попытаются попасть на края шеренги, чтобы проверить степень воздействия пустыни при удалении от Леда.
  Время, то тянулось невероятно медленно, то неслось вскачь. Лед с нетерпением ждал развязки. Нервное напряжение нарастало, как перед экзаменом.
  * * *
  - Лед, может не стоит тебе мстить? Тем более, если для этого нужно семь сотен человек. Дело явно не простое. Сам вымажешься в крови по уши и нас тоже окунешь. Многим вернуться к мирной жизни и без того не просто будет, - затронул Торт болезненную тему. Они как раз шли в бани перед боем. Лед поморщился.
  - Понимаешь, это для меня важно. Достать обидчика, особенно если у него такая власть в преступном мире, будет не просто. Но мне кажется, у него есть информация, которая мне очень поможет. Очень уж нелогично он поступил, упрятав меня сюда. Желанию меня помучить, у него неоткуда было взяться. Избавиться от меня были способы и попроще. Например, просто убив. Для этого у него были все возможности, уж поверь. Поэтому такая подстава абсолютно непонятна. Не могу я такое оставить за спиной. Вы же понимаете, что после срыва мне проще было бы просто договориться с храмовниками, - обратился Лед к остальным. - Я мог бы не только крепость, но и весь орден подмять под себя. Это же не только беспроблемный сбор даже очень больших кристаллов, это ещё и караваны через пустыню, минуя пиратов. - Лица его гвардейцев и самого Торта напряглись. Не понятно, думали ли они об этом раньше, но осознание такой возможности их явно шокировало. - Но я не хочу иметь ничего общего с подобными типами. Я хочу стереть крепость в порошок за тысячелетия боли и мучений миллионов старателей. Единственное, чего я хочу потом, это отомстить за подлость, ну и, конечно, выяснить причину. Ну не благодарят просто так за спасённую жизнь заточением в эту крепость! Так что, Торт, даже не отговаривай меня. Месть далеко не самый худший путь, который я выбираю.
  - Тебе виднее. Хотел предостеречь просто, - вздох Торта и нескольких других гвардейцев был достаточно громким и красноречивым. Похоже, они в полной мере оценили свою зависимость от успехов и решений Леда. Вряд ли им это понравиться, но пока они, без сомнения, на его стороне. Как их заинтересовать в дальнейшем, Леду ещё предстоит подумать.
  - Кстати, Трас. Давай в бою будем активно атаковать без затягивания. Нет же никакого смысла.
  - Как скажешь, Лед.
  - Или у тебя настрой поразвлечь публику? Можем добавить интриги. Ты мне отрубаешь правую руку, и я побеждаю левой.
  - Ага, ногой, - хохотнул Гнол.
  - Может лучше без лишних представлений? - попросил Торт.
  - Да я шучу, чего вы? - ободряюще похлопал Лед историка по спине. - Что-то вы приуныли совсем.
  - Вахта близко, - мрачно пробормотал Арм. Все примолкли. Лед задумался, пытаясь представить, как Арм уже восемь лет ходит на вахты и рвёт кристаллы, постоянно испытывая невыносимую боль. И вздрогнул.
  "Надо с этим кончать. Только бы всё прошло удачно. Главное не очнуться в пустыне. Хотя осада крепости силами одного барака была бы забавной. Ну, изнутри поддержали бы, конечно".
  * * *
  Бой с Трасом прошёл без сюрпризов. Сразу по выходу с арены Леду даже назначили чемпионский бой с Армом через десяток. Одновременно у Леда появился новый официальный наставник - Брут. А также возможность выбирать соперника, правда, уже после поединка с Армом.
  А затем наступила следующая вахта. Храмовники согнали их в колонну, и повели к северо-западным воротам.
  Всё складывалось удачно и им удалось занять нужные места в колонне согласно плану. Но везло им не долго. Они успели отойти всего лишь сотню шагов от ворот, как рядом раздался отчаянный крик, а затем второй. Поднялась небольшая суета, а затем раздался отчетливый хруст. Это Арм раздавил подошвой мелкую, похожую на кристаллического скорпиона, тварь. Но двое старателей неподвижно лежали на песке и уже не кричали. И одним из них был Торт. Сердце Леда рухнуло вниз.
  - Они мертвы? - растерянно спросил он у Арма.
  - Нет, но на месте их на ноги не поставят. Сейчас их отправят в крепость, тем более, что до нее рукой подать.
  Пока Лед переводил дух и успокаивал бешено колотящееся сердце, пара храмовников начала суетиться над телами. Вскоре появились носилки, и Леда, Арма, а так же ещё пару других старателей заставили их нести. Возможность быстро получить полный иммунитет через срыв лениво выскальзывала между пальцев. Кажущийся еще недавно таким продуманным, план рухнул на старте.
  "Теперь придется ещё пару десятков, как минимум, ждать следующей вахты. И придётся срочно просить вступить в гладиаторы Винта. Или поздно? Ведь бой с Армом уже назначен. И мухлевать в нём не получится. Тогда уж меня, гарантированно, из гладиаторов попрут", - мысли метались в голове Леда не находя никакого решения. Его всё сильнее охватывала паника. - "Что же за невезение такое? На Земле везло гораздо чаще. Лишнее время давать Бату не стоит. Он и так не настроен мириться с моим лидерством. Чем дольше он промывает мозги своим людям, тем больше шансов, что они попытаются поднять бунт и против меня. Зачем им мальчишка командир? Связать и везти меня с собой как защиту от пустыни гораздо удобнее! Нет, времени Бату давать никак нельзя! Что же за невезение такое??!"
  После того, как они притащили носилки с телами в крепость, храмовники их тут же погнали обратно. Двоих из трех старателей, расчищавших за воротами песок под присмотром монаха, отправили нести носилки с Тортом к храму. Второй укушенный скорпионом старатель остался лежать, дожидаясь их возвращения. Лед летел обратно, словно на крыльях.
  "Надо обязательно попасть в срыв сегодня. Как минимум рвать буду левой рукой. Я бы и ногами рвал, если бы можно было. И зубами. Но кто же позволит? Вот бы храмовники обалдели, увидев меня с кристаллом в зубах. Хотя и у старателей, наверняка, тоже челюсти на песок попадали бы".
  Быстро догнав свою бригаду, их четверка заняла свои прежние места и продолжила путь.
  - Арм, ты в курсе, что я сегодня постараюсь попасть в срыв?
  - Зачем? - оторопь на лице Арма быстро сменилась беспокойством. Видимо он посчитал, что у Леда из-за случившегося с Тортом истерика или солнечный удар.
  - Надо. Торт должен был подстраховать. Почему, ты думаешь, вы оба возле меня в шеренге стояли? Если мне удастся уйти в срыв, ты должен был с ним вместе нести носилки. В крепости найдешь Трора и скажешь, что я в храме.
  - А если меня сразу обратно погонят, как только что нас?
  - Гадство, все разваливается. Никакой толком информации не собрали. Планы, блин, строим. Если погонят - ничего не поделаешь. Там от Трора и Торта люди у ворот должны быть. Надеюсь, они, увидев Торта на носилках, не убежали от ворот сообщать своим. Или хотя бы вернулись. В любом случае оттягивать нельзя. Так что если удастся - я в срыв, ты несёшь носилки и по возможности сообщаешь Трору. Пусть следят за храмом, как договаривались.
  - Понял. Рисковые вы ребята. Ты-то ладно, я уже даже привык. Но Торт и Трор, - Арм покачал головой.
  - Ага, плохо на них влияю, - усмехнулся в ответ Лед. - И на тебя.
  До промыва добрались без дополнительных приключений, хотя Лед на каждом шагу ждал очередных неприятностей. Храмовники неторопливо выстроили их в цепь. Арм оказался слева от Леда, а справа - его сосед по койке снизу. Лед уже даже запомнил, что его имя Фроб. Монах подал сигнал, и они, понуро склонив головы, двинулись по песчанику. С обеих сторон зазвучали крики боли.
  Лед сорвал левой рукой пару кристаллов величиной со спичку. Кисть уже на второй раз отозвалась не болью, а лёгким покалыванием. Затем попался кристалл размером с простой карандаш. Боль рванула чуть выше плеча, но Лед был только рад этому. Обе руки у него теперь не отзывались на излучение кристаллов болью. Значит это не случайность. Найти бы ещё большой кристалл.
  Раздался крик Монаха, и шеренга остановилась. На правом фланге нашли большой кристалл. Очередь на срыв оказалась у жилистого мужика, стоящего чуть дальше в цепи после Арма. "Ведь и это не просчитали! Сейчас бы Арм мог утопать с носилками. Надо было первоочередников подальше на фланги распределить. Если и в других бараках так же всё спланировано, то это провал. Хотя там гладиаторов побольше. И дисциплина тоже должна быть выше. Ох, будет это восстание нелёгким испытанием. Хотя чего я ждал? Да и задним числом все умные, ага".
  Тем временем Лед во все глаза следил за тем, как побледневший старатель дрожащей рукой срывал кристалл. Тройка монахов, встав по кругу, по-видимому, уменьшала воздействие ожога. Но бедолага, едва сорвав кристалл, коротко вскрикнул и упал, как подкошенный. Двое старателей положили его на носилки, и, в сопровождении пары храмовников, отправились к крепости. Зарево ее магических огней отчетливо виднелось на горизонте.
  Оставшиеся старатели продолжили свой скорбный труд. Крики по сторонам становились всё отчаяннее. Спустя час Лед уже не мог их слышать. Особенно мучило его то, что ему самому приходилось притворяться. Вскрикивая и корчась от притворной боли, Лед чувствовал себя последней сволочью. Только надежда, что ему удастся раз и навсегда избавить всех от этих страданий, немного успокаивала его душу.
  "Где же этот чертов кристалл? Вероятность то один к двадцати, что именно мне он попадётся".
  Внезапно у Леда ноги заныли особенно сильно, и он увидел кристалл. Огромный. Располагался он чуть ближе к Арму. На границе, так сказать, зоны сбора. Упускать такой шанс никак нельзя. Тем временем Арм, с окаменевшим лицом, замер в нерешительности. Кристалл был размером, как крупный брусок школьного мела. Он багрово поблёскивал в свете ближайших магических светляков. Лед решительным движением схватил его и рванул на себя. Всплеск боли пронзил всё тело, кровавая пелена залила глаза, и Лед рухнул в темноту.
  * * *
  Первое, что услышал Лед, придя в себя, были крики. Сперва он не мог понять слов, но потом разобрал фразу.
  - Говорю тебе, Карт, он очнулся. Что делать? Его час назад принесли на носилках дохлого после срыва!
  - Брось, быть такого не может! Напутал ты.
  - Что ж не может? Я тех двоих укушенных обхаживал, когда его принесли! Как тут напутаешь-то?
  "Вот не повезло! А ведь могли бы жить. Ушел бы тихо из храма и с концами!" - с досадой подумал Лед и попытался вскочить. Удалось, но не сразу. Причем получилось только с трудом разлепить веки, не более.
  Над ним был белый мраморный потолок без узоров. А может и не мраморный, а из какого другого камня. Даже попытка осмотреться не дала результатов - тело не слушалось абсолютно. Стало страшно. Скосив с трудом взгляд в сторону говоривших, Лед смутно разглядел контуры двоих монахов.
  "Похоже не громилы-охранники. Но я и с такими сейчас не справлюсь. Для меня и мышь сейчас - страшный зверь. Может, не спеша, отгрызть ухо, а я и не замечу, наверное. Вот это я встрял!"
  - И что делать? - спросил тот монах, что пониже.
  - Тащим его к верховному. Быстро. Я видел его святость в кабинете.
  - Давай, подхватывай за правую руку.
  Лед почувствовал, что подымается. Это был хороший знак. Но тело, по прежнему, было ватным, как губы после обезболивающего у стоматолога.
  - Тяжёлый. Он точно в сознании?
  - А то! Вон как глазами водит. Злющий. Потащили быстрей!
  И Леда грубо поволокли по коридорам храма. Сперва его голова безвольно моталась, и перед глазами мелькали только бледно-серые плиты пола. Даже начало мутить. Но желудок не чувствовался, как, впрочем, и всё остальное тело. Затем в районе солнечного сплетения забегали колючие мурашки, а спустя пару мгновений резкой горячей волной хлынули по телу вплоть до кончиков пальцев рук и ног.
  "Надеюсь, я не обделался?!" - испуганно подумал юноша. - "Не хватало еще дать повод аристократишке подшучивать надо мной!"
  Лед, наконец-то, смог поднять голову и увидел, что его втащили в двери какой-то просторной комнаты.
  "Видимо это кабинет того самого "верховного". Скорее всего, верховного жреца. Какая, понимаешь ли, честь!"
  - Что случилось, братья? - услышал Лед глубокий, трогающий за самую душу, голос.
  - Вот, час назад принесли сорвавшегося, а он уже очнулся, - протараторил храмовник справа.
  Лед повернул голову к верховному жрецу. Это был сухонький старичок благообразного вида. Он удивлённо рассматривал, обессилено висящего на руках храмовников, юношу. Тело последнего уже начало возвращать некоторую чувствительность, но на команды не реагировало. Лед хотел было прикинуться более беспомощным и изобразить хотя бы бездумный взгляд, но понял, что опоздал. Своей игрой он может только насторожить храмовников. Хотя и так куда уж дальше-то? Попал как индюк в суп. Неизвестно, как обернутся события, и какие козыри еще понадобятся. Наверняка все. И ещё не хватит!
  Старичок сделал движение рукой в сторону Леда, заставив табун мурашек пробежаться по всему телу и, как ни странно, вызвав у обездвиженного парня прилив бодрости. Внезапно лицо верховного жреца исказила гримаса ужаса, а глаза, от удивления, стали как у персонажей японских мультфильмов. Не просто круглыми, но еще и большими.
  - Держите его покрепче! - выкрикнул он. В голосе так и сквозили истеричные нотки. - Тащите за мной, быстро! - и, едва ли не бегом, бросился вон из кабинета. Очень скоро Леда уже тащили вниз по какой-то лестнице.
  "Всё-таки в подвалы", - тоскливо подумал Лед. - "Может пора уже начинать сопротивляться? Или лучше сперва как следует осмотреться? С другой стороны их пока всего трое, а сколько окажется внизу - неизвестно. Опять же поднимать шум прямо в храме очень опасно, наверняка прибегут охранники. А я без оружия и чувствую себя, как вареная вермишель".
  Между тем, Леда по короткому коридору притащили к ещё одной лестнице. Полы здесь были из гладких, плотно подогнанных, плит. Ничего похожего на, ранее описываемый другими старателями, песчаник.
  "Видимо, меня волокут не в пыточную. И что-то я не уверен, хороший ли это знак!"
  Лед попробовал сжать и разжать кулаки. Получилось с трудом, зато хватка монахов стала еще жёстче.
  Внизу лестницы оказался коридор, плавно спускающийся по дуге ещё глубже. После первого же витка Лед почувствовал, как по телу забегали знакомые мурашки. У заламывающих ему руки монахов одновременно вырвался протяжный стон.
  Верховный жрец недовольно оглянулся и быстро вернулся к ним. Положив свои ладони монахам на головы, он что-то забормотал. Лица держащих Леда расслабились, и они резво потащили юношу дальше. Верховный жрец пятился, держа свои вытянутые руки над головами монахов. Впереди, возле каждой из стен, Лед увидел два громадных кристалла. Они словно аркой обрамляли проход. Мурашки забегали ещё сильнее, и Лед понял, что должен бы был испытывать сейчас адскую боль.
  "Удалось! Меня защищает иммунитет! Магическое излучение меня не обжигает".
  Монахи снова застонали. Верховный жрец тоже ступал, стиснув зубы. Вытянутые в сторону монахов руки жреца заметно дрожали. Лед закричал и забился в руках.
  "Нельзя показывать, что я не чувствую боли. Надеюсь еще не поздно? Да и мышцы размять пора бы", - подумал Лед.
  Старикашка, равнодушно взглянув на него, продолжал, пятясь, вести их странную процессию через этот портал боли. Боли для всех, кроме Леда. Хватка монахов не ослабевала, но Лед почувствовал, что гораздо сильнее их. Будь у него меч, он бы справился с ними за пару мгновений. В рукопашной схватке всё намного сложнее, но выбора то нет. Это придавало решимости.
  "Лишь бы впереди у храмовников не оказалось подмоги. И главное, не дать себя связать или заковать".
  Коридор привел их в помещение, больше похожее на тюрьму. Стены были утыканы нишами, забранными железными решётками. Присмотревшись, Лед понял, что некоторые решётки скорее кристаллические. Крупные кристаллы были скреплены небольшими шарами из светлого металла. Может быть это серебро?
  В нишах с обычными решётками было абсолютно пусто. А вот в ближайшей кристаллической камере находилось что-то непонятное. Аморфная пятнистая масса, похожая на желе, масляно поблескивала в свете многочисленных магических ламп. Расцветкой она напоминала то ли шкуру жирафа, то ли леопарда.
  "Видимо чудовищ пустыни здесь не только убивают, но еще и ловят для исследований", - мелькнула мысль. От клетки монстра так и веяло смертельным ужасом. Хотелось бежать со всех ног куда угодно. - "Эта гадость вряд ли травоядная".
  - Стойте! - скомандовал главный и начал возится с замком железной решётки.
  "Пора!" - решил Лед. - "Иначе закуют в кандалы, еще. Рядом. Этой жуткой гадостью".
  Юноша вьюном извернулся в руках конвоиров и резким рывком полностью освободился. Тут же, не давая врагу опомниться, он отправил более мелкого храмовника прямым ударом в челюсть на землю. Тот попытался подняться, но руки его не слушались. Монах поплыл. Ноги Леда тоже были немного ватные, да и перед глазами временами мелькали какие-то круги, но он старался не терять ни мгновенья.
  Стараясь не потерять инициативу, Лед резко развернулся ко второму служителю Атката, и как раз вовремя. Тот успел вытащить длинный кинжал и принять угрожающую стойку. Недолго думая, Лед ударил и его в челюсть. Кинжал зазвенел по плитам пола, а храмовник без сознания сполз по прутьям железной решётки вниз.
  "Моя скорость просто подарок богов!" - подумалось юноше. - "Надеюсь только, что не местных".
  Взглянув на верховного жреца, Лед обомлел. Трясущимися руками тот направлял на Леда маленький карманный арбалет.
  "Наверняка ведь с какой-нибудь отравой. Гадство. Получи, тварь!"
  Лед, пытаясь увернуться с линии огня, толчком ноги сбил врага с ног. Для полноценного удара не было ни времени, ни возможности. Однако дедок оказался на удивление тщедушным и ему хватило и этого. Верховный жрец полетел спиной вперёд, и его спина вдребезги разбила хрупкую кристаллическую решётку соседней камеры. Ее остатки со звоном рассыпалась по плитам пола, открыв зияющую дыру.
  Ощущение опасности резануло Леда по нервам. Словно завороженный, он смотрел, как непонятная субстанция плавно переливается, поглощая верхнюю половину упавшего жреца. Ноги жертвы мелко затряслись и заскребли каблуками по полу. Лед, словно очнувшись от внезапного оцепенения, резко отпрыгнул назад.
  Оглядевшись, он оценил состояние двух оставшихся противников. Тот, что сполз по решётке, так и валялся вместе с кинжалом на полу. А второй, оглушено мотая головой, уже поднялся на ноги и даже попытался достать кинжал из ножен, но запутался в полах плаща. Быстрым ударом Лед вырубил его окончательно. Кулаки сильно саднило. Взглянув на них, юноша понял, что разбил в кровь костяшки рук. Из-за нервного напряжения, он почти не контролировал силу удара.
  С сомнением взглянув на, валяющееся на полу, оружие, Лед решил, что не стоит рисковать и брать его с собой. А оглянувшись на чудовище
  
  
  , уже выползшее из кристаллической клетки, Лед понял, что времени нет вообще ни на что.
  Субстанция уже переварила верховного жреца и ползла к следующей жертве. От старика на полу остался арбалет, какие-то металлические подвески и противная синяя слизь. Одно из щупалец, больше похожее на кляксу с неприятным хлюпаньем тварь резко выбросила в сторону ближайшего храмовника, едва дотянувшись до кисти руки. Тот мгновенно пришёл в себя и начал визжать и биться в судорогах. Было очевидно, что голыми руками или кинжалом с такой дрянью не справиться.
  Лед, не мешкая, развернулся и бросился по коридору вверх. Страх подгонял его, накачивая кровь адреналином. Непонятная тварь пугала всем своим видом до оторопи.
  "Она сквозь арку пройти не должна, раз её тонкая кристаллическая решётка в камере удерживала. Как вообще с ней храмовники справлялись? Разве что магией. А к восстанию мы сейчас вообще не готовы", - на бегу размышлял Лед. - "Торт без сознания, и, похоже, без храмовников его в норму не привести. Хорошо, что кинжал не взял. Толку с него чуть, а улика убойная. Наверняка не только сабли охранников в крепости заговоренные. А так смерть троих храмовников могут списать и на несчастный случай. Судя по всему иммунитет к враждебной магии у меня полный. Дедок чуть от страха не поседел. По второму разу. Видимо какое-то лютое заклинание против меня применил. Мурашки тогда забегали сильней, чем возле этой гигантской кристаллической арки. Кстати, вот и она".
  Пробежав сломя голову обе лестницы, Лед уже спокойно начал искать выход из храма. Важно было не попасться на глаза храмовникам. Выбравшись на храмовую площадь, юноша наконец-то вздохнул спокойно. Комнату с лежащими без сознания старателями, он не нашёл.
  "Тварь из подземелья точно не выберется. Те два кристалла способны остановить кого угодно. Ее же раньше хлипкая решетка из мелких кристалликов в камере", - успокаивал себя Лед, но на душе было не спокойно. - "Или, все-таки, поискать Торта и остальных? А потом? Попытаться его утащить в барак? Но он отравлен ядом скорпиона и, похоже, еще не вылечен. Иначе бы его уже давно приволокли в барак храмовники. Я сейчас только хуже могу сделать. Всё идёт черте как, и вообще не по плану. Хотя с другой стороны, с этой тварью Леду можно сказать повезло. Она замела следы не хуже пылесоса. Надо где-то до завтрака побродить. Нельзя сейчас, как ни в чем не бывало, заявляться в пустой барак. Может, пока что Трора отыскать? А то они, чего доброго восстание подымут раньше времени. Да, так и сделаю. Заодно слегка успокоюсь. Жуткая фауна у них здесь водится. Интересно, можно ли с такой леопардовой слизью договориться?"
  * * *
  По пути в тренировочный центр Лед немного успокоился. Обдумав ситуацию, он вспомнил, что храмовники ведут контроль гладиаторов, и появление кого-то из двадцать седьмого барака вызовет явные подозрения. К тому же у него была с собой только вахтовая фляга без монет. Обругав себя за глупость, Лед резко сменил направление.
  Следовало срочно пробираться к северо-западным воротам и ждать своих. По дороге постараться смешаться со всеми и идти в барак.
  "Я же забыл проверить алтарь! Так и не выяснил, могу ли я к нему приблизиться, чтобы уничтожить", - с досадой подумал Лед. - "Хотя, кинжалом я его даже поцарапать бы не смог, да и нельзя же было выносить оружие из подземелья. Тут нужен молот. Надо ждать Торта и думать, что делать дальше. Иммунитет есть и это главное. А ещё есть непонятные подвалы под храмом. Видимо не только кристаллы тут добывают святоши".
  У ворот ждать пришлось долго. Лед все больше переживал, что вахта закончилась раньше, и он разминулся с возвращающимся отрядом.
  "Надо было по дороге сюда в барак заскочить! Ничего не выходит продумать наперед!"
  Но своих юноша все же дождался и дальше всё прошло как по маслу. Ворота распахнулись, храмовники загнали старателей внутрь и спокойно направились в центр крепости, предоставив бригаду самой себе. Лед легко присоединился к своим, вызвав бурю радостных эмоций. Но гвардейцы во главе с Зевом всех быстро успокоили. На изнурённых лицах старателей, глаза блестели надеждой. Видимо многие поняли, что появление Леда, сразу после срыва, и загадочное шушуканье гладиаторов неспроста.
  - Не переживай, Лед, никто болтать не будет. Я все, что надо, людям разъяснил, - прошептал Зев. - Арм и Фроб, как тебя унесли, обратно так и не вернулись. Видимо в бараке сейчас.
  "Зев незаменимый человек. Вот кому планы составлять. А то сплошные дыры и несостыковки".
  - Спасибо. А то я без понятия что происходило все это время. Не знал куда бежать. Думал ваше возвращение пропустил, пока в храмовом подвале валялся.
  - Со срывом всё хорошо прошло?
  - Даже лучше чем планировалось, - саркастически усмехнулся Лед. - Завтра увидим. В бараке нужна дневная стража. Чтобы разбудила всех в случае чего. Верховного жреца в крепости сейчас нет.
  - Это же хорошо? - уточнил Зев.
  - Что именно?
  - Ну то, что верховного жреца не было в крепости?
  - А. Нет. В смысле он был в крепости. А теперь его не стало. Большая потеря и всё такое. Не знаешь, как храмовники действуют при гибели верховного жреца. Точнее исчезновении?
  - Ничего себе ты в больничке повалялся! Ты страшный человек, Лед. Хорошо, что я тебя тут встретил, - усмехнулся Зев. - Про жреца надо Торта спрашивать, он может и знает. А может и нет. Тут мы все мотыльки однодневки по сравнению со жрецами. Верховные жрецы, я слышал, по паре сотен лет живут. А то и больше.
  - Будем, значит, ждать Торта. Но готовность максимальная. До завтрака далеко, не знаешь?
  - Пару часов думаю.
  - Вернут флягу, и я метнусь к Трору. С ним надо тоже переговорить.
  Однако Трор их ждал в бараке вместе с Армом, Фробом и Батом. Последнего Лед предпочел бы не видеть. Хотя, потенциальных врагов лучше держать в поле зрения. А может просто Леда бесит этот аристократичного вида мужчина. У самого Леда претензий даже и побольше будет. А возраст Леда в комплекте с его притязаниями на командование, наверняка, бесит не только Бата, но и многих других.
  - Как всё прошло? - спокойно спросил Трор.
  - Торт в храме, без сознания. Его скорпион ужалил. У меня всё по плану. Пока никаких действий не предпринимаем. Ждём Торта. Готовность максимальная. Желательно во всех бараках дневальных поставить, чтоб монахи не застали врасплох. Верховный жрец мертв. Но всё похоже на несчастный случай. Правда, я не уверен, что можно ожидать от храмовников в такой ситуации и от их бога. Так что не расслабляться никому.
  - Верховный жрец мертв? - переспросил Бат, ошеломленно глядя на Леда.
  - Так бывает, когда кто-то хочет посадить меня за решётку, - пожал плечами Лед. Трор одобрительно екнул, а Бат замер в прострации.
  "Похоже, срочно пересматриваются какие-то планы. Надеюсь в мою пользу", - подумал Лед и усмехнулся.
  - Всё ясно. Полная готовность. Ждём Торта. Может такое быть, что понадобится вытаскивать его из храма? - уточнил Трор.
  - У храма наблюдателей надо оставить. Если подымется паника - будите меня, и идём на штурм. Без меня не пытайтесь. Там в подземельях одна неприятная тварь из клетки выбралась. До помещений храма добраться не должна, но мало ли.
  - Я-я-ясно. Тогда я пошёл, надо кучу приказов раздать. Бат, ты живой?
  - Да, пошли. Удачи, Лед, - махнул Бат рукой.
  - Удачи.
  - Удачи.
  * * *
  Несмотря не треволнения, Лед заснул как убитый и проснулся только под вечер. Зев уже не спал и доложил, что дневное время прошло спокойно.
  - Ты сам-то спал? - спросил Лед.
  - Да, мне хватило. Я привычный. Сейчас все проснутся, и я выясню, как вчера прошла вахта в плане самочувствия. Как договаривались. Тебя, как унесли, пустыня прямо навалилась. Так что это уже не секрет, что рядом с тобой в пустыне легче находиться. Дураков у нас в бараке нет. Я проверял, - усмехнулся Зев.
  - Отлично. Я к храму схожу - своими глазами оценю обстановку.
  - Давай с тобой пару ребят отправлю, - сказал, подошедший, Арм.
  - И ты не спишь? - делано удивился Лед.
  - Так барак на осадном положении. Ты же меня замом по военной части поставил, - усмехнулся Арм. - Кончились светлые денёчки, когда можно было спокойно поспать до обеда. Зев, тебе нужна помощь с опросами?
  "Похоже эти двое отлично поладили и не перетягивают одеяла. Свезло мне с обоими," - подумал Лед.
  - Возьму Гнола, где он? И ещё Зенга. Он может что-то по храмовникам знать, пока Торт недоступен.
  - Сейчас позову, - и Арм направился к койкам вглубь барака.
  - Да, Торта не хватает очень, - подтвердил мысли Леда Зев. - По захвату оружия у храмовников планы есть?
  - Ничего нет. Или мне не известно. Потому и сидим, не высовываемся. Теперь, когда ясность появилась с магией, займусь этим вплотную. И ты тоже. Если у Трора ничего конкретного на этот счет нет, то это станет твоей главной задачей. Что где лежит и где ходит, уже можешь осторожно разузнавать.
  - Я уже занимаюсь. Но пока утешительного мало. Оружие точно есть у стражи - сабли, и еще у охраны на стенах - сабли и арбалеты. Ну и у жрецов кинжалы, но это несерьезно. У обычных храмовников ничего, насколько я знаю, но надо уточнить бы. Стража парами ходит или четвёрками. На стену незаметно не попасть. Жреца можно в одиночку подловить, но у них боевая магия имеется. Арсеналы если и есть, то где-то в храме. Штурмовать его с голыми руками это большие потери.
  - Ясно. Ну ты держи на контроле это. Ближайшая важная цель - вытащить Торта живым и здоровым. Точнее пока что дождаться его возвращения. Надеюсь, ничего делать и не понадобится.
  - Удачного дня. Мы готовы, - сказал Гнол. За ним маячил, полный энтузиазма, Че Гевара. Настал его час. Не зря, выходит, он терпел пытки. Революции быть. И шансов на успех становится всё больше.
  * * *
  Они, не спеша, бродили в окрестностях храма, так и не обнаружив ничего необычного. Редкие храмовники спокойно вышагивали по мостовой, как всегда игнорируя шатающихся рядом старателей.
  От скуки Лед попытался расспросить Зенга про верховных жрецов. Оказалось, только верховный может обращаться к богу у алтаря и слышать его в ответы. Больше Зенг ничего не знал. Вопрос, о сменяемости власти у храмовников, оставался открытым. Жара как всегда выжимала из прохожих все соки, и они юркнули в одну из харчевен. Оказалось, что у Зенга не было серебра, и его отправили в барак узнать новости и сообщить Трору и остальным, где расположились Лед с Гнолом. Заказав еду, они неторопливо жевали, поглядывая в узкие окна на храмовую площадь и колоннаду входа в храм. Пили только фреш.
  Спустя пару часов Лед был, как на иголках. Обед давно миновал, стемнело, и магические светильники залили своим сиянием улицы крепости. С арены слышались раскаты объявлений о боях. Временами доносился даже гул трибун. Видимо, сегодня там проходил чемпионский поединок. Может, поэтому на улицах так непривычно мало храмовников. Леда всё больше разбирали сомнения, что все идет как надо и так и подмывало ворваться в храм и отбить Торта. Обстоятельства, с каждой минутой мучительного ожидания, казались ему всё более привлекательными. Теперь ему все больше казалось, что тварь из подземелья вполне могла выбраться наружу. А если она доберётся до Торта и Фроба? Лед все больше корил себя в трусости. Удерживало его от немедленного и отчаянного штурма только отсутствие подкрепления.
  Лед уже почти решился отправить Гнола за своей гвардией, как произошло сразу два события. Сперва из храма вышли, пошатываясь, Торт и Фроб. А со стороны улицы, ведущей к баракам, показались Трор, Арм и Утень. Лед вскочил, как ошпаренный, и радостно бросился наружу. За ним раздался топот Гнола.
  - Торт, как я рад тебя видеть! - радостно крикнул Лед, обнимая, шатающегося на непослушных ногах, друга.
  - Какая гадость эти скорпионы. Чтоб они все передохли, - прохрипел Торт в ответ.
  - Ты как, Фроб?
  - Пить охота, - просипел сосед. - У нас эти подонки вахтовые бурдюки отобрали, а за флягами в барак сказали идти. Сволочи.
  - Держите, пейте, - Лед с Гнолом торопливо отстегнули свои фляги и протянули товарищам.
  - Все в порядке? - спросил, подошедший с компанией, Трор.
  - Ага, живые, - буркнул Торт. - Я от яда этого гада третий раз отхожу. Ощущения хуже, чем от срыва. Нам бы перекусить. Скоро ужин? Или завтрак. Совсем во времени потерялся.
  - Ужин скоро. Идём в ваш барак? - ответил Трор и вопросительно взглянул на Леда.
  - Гнол, веди Фроба в барак. А мы пошли в харчевню. Торту лучше фреша выпить. Иначе он до завтра в себя приходить будет. А есть срочные вопросы. - сказал Лед.
  - Ждать в бараке? - уточнил Гнол.
  - Да. Удачи.
  Они впятером сели за столик. Торт жадно допил фреш Гнола, а затем и Леда. Тут сообразили, что фляги у Торта с собой нет. Хотя в харчевне было пару знакомых старателей, но расчёт делает храмовник и обед Торту не заказать. Да и из-за фреша может быть скандал. Монеты спросят с каждого, а привлекать внимание к себе из-за такой ерунды сейчас нельзя. За флягой Торта отправили Арма, а Лед тем временем очертил Торту, немного ожившему после фреша, текущую обстановку. Трор и Утень тоже слушали очень внимательно, так как подробностей не знали.
  - Как я понял, вас по пути в подземелье никто не видел, и ты, когда выбирался, тоже остался незамеченным? - уточнил Трор.
  - Да. Иначе бы я сидел в подвалах храма, а не с вами сок попивал. Как там храмовники, Торт? Ничего необычного, выходя из храма, не заметил?
  - Мне было не до того. Чувствовал себя котлетой. Да и сейчас тоже. Ещё и мысль, как у тебя все прошло, покоя не давала. Ничего необычного вроде в глаза не бросилось. А ты уверен, что верховный жрец применил против тебя именно атакующую магию?
  - Какую-то магию применил. Ощущение было как при соприкосновении с кристаллом после иммунитета. Мурашки по телу. Да и испугался он вполне красноречиво. Может какое-то божественное видение применил. Не знаю в общем. Но при лечении у меня мурашки не бегают. Следовательно, магия была другая и наверняка опасная, раз уж она не сработала.
  - Похоже на то. И это открывает нам множество вариантов! - радостно воскликнул немного оживший Торт.
  - Нужен один, но надёжный и продуманный. И парочка запасных. Я, когда метался по храму, понял, что с планированием у нас полный крах.
  - Ничего известно не было, вот и не планировали, - хмуро сказал Утень.
  - А где Бат? - задал Лед, интересовавший его вопрос.
  - Отменяет тревогу по баракам, должен скоро подойти, я думаю, - ответил Трор.
  - Значит в его руках все нити управления?
  - У всех нас они есть, - вступился Утень.
  - Не у меня, - отрезал Лед. - И это очень неудобно. Где там Арм?
  Повисла пауза.
  - Лед, была же конспирация. Торт настаивал. Да и всем тут очевидно, что было лучше тебя не светить. Ты как мальчишка ведёшь себя.
  - Ты прав, Трор. Примите мои извинения, - Лед почувствовал, что краснеет. - Просто я дважды за последние полгода попадал в серьёзные переделки именно из-за недостатка информации. А второй раз меня вообще подло подставили, навешав лапши на уши. И опять становиться жертвой чьих-то интриг и амбиций, мне не хочется.
  "Первый раз я по собственной глупости встрял, конечно, но лучше это останется при мне," - мелькнула мрачная мысль.
  - О, Арм, ты вовремя! Садись и продолжим. Итак, вернёмся к планам. Что у нас сейчас первейшая задача? - Лед обвел компанию вопросительным
  
  
   взглядом.
  - Подготовить все бараки к восстанию? - подал голос Торт.
  - Что будете заказывать?
  - Правильно! Первейшая задача заказать еду и выпивку. Во избежание, так сказать. И для профилактики. Короче, чтоб не привлекать внимание, - Лед вдруг понял, что после всего произошедшего его буквально захлестывает волна эйфории. Видимо, сказывалось пережитое напряжение и волнение из-за Торта. Ночные приключения в храме были не из приятных. Да и совсем ещё недавний срыв мог давать себя знать.
  "Я же снова убил сегодня людей! Хотя эти, конечно, полностью заслужили такую судьбу. Выбраться отсюда без крови не выйдет! Надо успокоится, а то остальные на меня уже поглядывают с опаской".
  Когда все сделали заказы, первым заговорил Арм.
  - Про подготовку старателей во всех бараках Торт, мне кажется, прав.
  Остальные помалкивали, видимо по прежнему озадаченные немного буйным поведением Леда.
  - Тех сил, что у нас есть уже достаточно, чтобы справиться с храмовниками, как я понял. Главная проблема у нас магия. А значит алтарь. Мне надо до него добраться и уничтожить. Это будет такой удар по храмовникам, что нам еще придется ловить их, как крыс, чтобы было кому потом нас лечить по дороге через пустыню. Предупреждаю сразу: грызть алтарь я не собираюсь! Его надо чем-то расколоть. Есть возможность достать в крепости что-то тяжелое? - Лед взглянул на Арма.
  - В мастерских есть молоты, в том числе и приличных размеров, - кивнул тот.
  - Вот из этого и будем исходить. Надо обеспечить поддержку Арму. Или мне. Или нам обоим. Необходимо вынести молот из мастерских. Время желательно подобрать такое, чтобы храм был как можно безлюднее. Я быстро пробираюсь или прорываюсь к алтарю и раскалываю его. Дальше восстание уже само покатится по крепости. И нашей второй задачей будет сохранить жизнь хотя бы нескольким лекарям. И магам. Таких скорпионов и прочей гадости, как я понимаю, в пустыне полно. И кому-то надо будет их уничтожать и раненых лечить. Без пленных храмовников мы не справимся. Думаю, ещё немалая гора проблем всплывет по ходу дела. У кого-то здесь есть опыт боевого или долговременного планирования?
  В ответ повисла тишина. Арм отрицательно покачал головой.
  "Надо Зева в эту компанию вводить. Он явно в своей столице не сонеты учил, а делом занимался."
  - Бат, наверняка, планировал сложные операции. Правда, думаю, другого плана. Хотя кто этих имперских знает. Ну и мне немного доводилось организацией всяких мероприятий заниматься. Но это не тот уровень. Однако, надо исходить из того, что имеем. Ещё проблема с верховным жрецом, - напомнил Трор.
  - Да, есть такая проблема. Но она влияет только на сроки, а не на первоочерёдность целей. Торт, ты в курсе, как здесь со сменой власти и чего нам ждать?
  - конкретно здесь не знаю, но думаю так же, как и в других храмах. И нам, в этом плане, немного повезло. Но, скорее всего, ненадолго. Для посвящения в верховные жрецы любого бога требуется особый кандидат, который согласен полностью отдаться служению своему божеству. Пути назад у него не будет. Ещё нужно благословение бога, и другой верховный жрец, для проведения самого ритуала. Ну и алтарь конечно. В храме.
  - значит, в крепости сейчас такой ритуал невозможен? - уточнил Утень.
  - Невозможен. И обратиться к Аткату с вопросом о произошедшим с прежним верховным жрецом тоже некому. Я более чем уверен, что магическая связь в пустыне не действует. Это, правда, уже всего лишь мои догадки, но тем не менее, только это может объяснить, почему тебя, до сих пор не ищет толпа разъярённой стражи. Скорее всего, через верховного жреца и происходила экстренная связь. Нового жреца, бывает, ищут годами. Но нам на такое рассчитывать не стоит. Сюда, наверняка, пришлют верховного из другого храма. Из Саргада, скорее всего. Но главная проблема в том, что они вместе с ним пришлют еще и карательный отряд. С такой силой нам не справиться. Думаю, нам необходимо уложиться в одну неделю.
  - Тогда срочно нужен пост на восточных воротах. Например, отправлять каждый день туда наших людей на чистку песка. Есть же у старателей возможность как-то попасть внутрь до окончания работ?
  - Да, просто в туалет пойти. Сообщаешь монаху и идёшь. Калитка всегда открыта, - кивнул Торт.
  - Значит, всем нашим полная готовность. По первому сигналу о приближении опасности с востока, мы должны быть готовы выступить немедленно. Арм, ты кузнец, и, видимо, знаком, как в крепости с этим. Насколько тяжело добыть молот?
  - Я в здешних мастерских последний раз шесть лет назад был. Надо сходить разузнать.
  - Вместе пойдём?
  - Лучше сперва я один. У меня и монеты уже на исходе, а у тебя золотой запас на арене имеется. Смысл на мелочи палиться?
  - Сейчас ещё не поздно?
  - Поздно, сегодня пойду, запишусь на завтра. Я даже не знаю, кто там сейчас мастер.
  - Пошли вместе пройдемся, заодно покажешь, где эти мастерские находятся.
  - Я их видел, так что пойду к своим. Организую пост у восточных ворот, - сказал Утень. - Поищу Бата заодно.
  - Ты с нами, Трор? - спросил Лед.
  - Да.
  - Торт, тебе, наверное, лучше в барак идти. Что-то ты, неважно выглядишь, похоже, ещё не оклемался до конца?
  - Да, пойду, высплюсь. Вы сегодня алтарь не ломайте. Пускай меня чуток ещё подлечит, - невесело усмехнулся бывший историк.
  - Да, ещё этот момент. Как сломаем храмовую магию, в крепости ведь долго оставаться не получится? Тут, я так понял, почти всё на магии держится? - заметил Лед.
  - И ещё бури. Без купола нас просто заметёт, - Торт даже забыл, что устал.
  - А если нас буря застанет в пустыне, то и подавно никто не выживет, - сказал Лед. Все замолкли. - Значит надо дождаться следующей бури и сразу подымать восстание. Чтобы был хоть какой-то запас времени для прохода через пустыню.
  - А как же карательный отряд? - спросил Утень.
  - Да, проблема. Значит, будем действовать по обстоятельствам. Огромный отряд вояк от обычного каравана мы же отличить сможем даже на большом расстоянии?
  - Там в любом случае будет немаленькая свита нового верховного жреца, - с сомнением сказал Трор.
  - Гадство! Действуем, пока по плану. Первая задача - молот и алтарь. С бурями и карателями отложим на потом, раз ничего с этим поделать не можем. Готовность, как договаривались. Утень, не забудь, что наблюдательный пост на тебе. Идем к мастерским.
  Кивнув друг другу, они направились в разные стороны. Часть пути их компания шли молча.
  - А почему Брут не с нами? - спросил Лед у бывшего чемпиона.
  - Он с нами, просто у него особый статус. И особое внимание со стороны храмовников, - так как Лед молча ждал продолжения, Торт продолжил. - его активное участие усложнит конспирацию. Ну и ему есть что терять. Он сказал, что готов рубиться с храмовниками и участвовать в восстании, но в подготовке участвовать не будет, - Трор поморщился.
  - Не рисковый, значит, парень?
  - Мало кто верит в успех. Никто же не в курсе твоих возможностей. Я сам не уверен, что знаю о тебе все.
  - Я также не в курсе всего, - усмехнулся Лед.
  - Но того, что уже стало известно теперь достаточно, чтобы поднять всех старателей поголовно. Правда, что рядом с тобой пустыня совсем не давит?
  - Да, все мои говорят, что дыхание пустыни не действует. Вон у Арма спроси. А когда меня в храм унесли, так всех сразу и накрыло. Думаю, что это не совпадение.
  - Кто же ты такой? Ты сам-то, Лед, знаешь?
  - Пока что, я ключ от этой крепости. И от этой проклятой пустыни. Мне этого достаточно, а тебе?
  * * *
  На фоне поспешной подготовки к восстанию, Лед продолжал упорно тренироваться. Часто занятия проходили без Трора, но Лед даже с Брутом и Армом умудрялся выложиться по полной. Всё увереннее Лед сражался двумя мечами. Травмы сыпались нескончаемой чередой, но храмовники исправно лечили, и их магия действовала как надо. Бой на арене с Армом прошёл также буднично. Они яростно порубились в своё удовольствие. Самым сложным для Леда было не повышать темп. Когда Арм свалился от кровопотери, к ним подбежали храмовники и, как всегда, отобрали клинки. Лед, в который раз, с трудом подавил желание покрошить их всех на месте или хотя бы врезать по морде. Вышел он с арены уже чемпионом двадцать седьмого барака. Эта победа, которая когда-то казалась такой недосягаемой и грандиозной, тут же забылась в суете подготовки к более смертельно опасному событию - захвату крепости.
  С мастерской дело сразу же застопорилось на пол десятка дней. Новые рабочие руки там оказались просто не нужными. Пришлось уговаривать, сходить в баню сразу трёх старателей, которые там постоянно работали. Таким образом Арму всё же удалось попасть в мастерские. И только на третий день его поставили в кузню.
  Попытка договориться с другими работниками о выносе инструмента, вызвала у них дикий перепуг и недоверие. Лед понял, как не просто убедить людей участвовать в опасной авантюре, если над ними не висит дамоклов меч вахт и срывов. Оказалось, храмовники недавно убрали работников мастерской из списков на срыв. Ещё одна каста наравне с гладиаторами. Даже ещё избраннее.
  "Что-то у храмовников все же меняется. Похоже рассказы о тысяче лет стабильности вранье, для подавления протестных настроений".
  * * *
  Вскоре другое событие убрало срочность с операции по добыче нужного инструмента. За день до того, как Арм взял в руки кузнечный молот, в крепость пришёл караван из Саргада. Без карательного отряда, но с паланкином и семью новыми старателями. Кроме немного большей, чем обычно, охраны никаких странностей и неожиданностей не было. Точнее это и была главная неожиданность. То, что ничего не произошло. Словно и не было никакого убийства верховного жреца крепости.
  Пост у ворот сработал как надо и распознал небольшой караван, а не карательный отряд. Паники, к счастью, не произошло и штурма сломя голову никто не начал. Однако все планы висели на волоске и посыльным пришлось побегать, объявляя полную боевую готовность, а потом, еще более спешно, отменяя ее. Один из бараков даже вышел на позицию, но десяток угрюмых старателей не привлек внимания стражи и все обошлось.
  - Мы опять, прямо скажем, сели в лужу. Нас спасает везение, и я не уверен, что его запасы бесконечны, - сказал Лед, когда собрал в харчевне Арма, Зева, Торта, Трора, Утня и Бата. - Мы были не готовы действовать, и что нас спасло - непонятно. Торт, у тебя есть идеи? Почему крепость не зачищает разъярённый легион последователей Атката.
  - Похоже, он тебя просто не видит, Лед, - спокойно сказал Торт.
  - Как это не видит?
  - Вот не видит, и всё. Как на тебя пустыня не действует? Так и тут. Или видит, но боится. Но это же совсем безумное предположение, я считаю.
  - Кого боится? Кто? Ты что, Торт, песка наелся? - ошарашено спросил Бат. Лед молча пытался осознать сказанное.
  - Может просто не знает, что делать. Мне самым правдоподобным кажется, что просто не видит. Вот не существует Лед для Атката. И для других богов. И для магии вообще.
  - А как же лечение? - встрепенулся Лед.
  - Не знаю. Выглядит так, будто это ты сам решаешь, чему на тебя действовать, а чему нет.
  - Ты из меня кого тут лепишь? Ничего я такого не решаю, Торт. Давай без лишних фантазий.
  - Другого объяснения я не вижу. Боги вовсе не всевидящие, но в своем-то храме не разглядеть, как погиб его собственный верховный жрец божество целителей никак не могло. Да и сам жрец должен был сообщить сразу же о тебе Аткату. Может, он как раз не тебя испугался, а того, что пропала его связь с богом. Есть ещё вероятность, что та тварь экранировала взгляд бога. Или сами подвалы недоступны взгляду богов. Ведь это основание Кристаллической пустыни. Но, с учетом других твоих доказанных талантов, я бы не стал вешать это на бедную зверушку, как впрочем и на грунт. Но это сейчас, в общем-то, и не важно. Можем даже списать на случайность. Чтобы без лишней эйфории. Самое главное то, что храмовники не поднимают тревогу.
  - Полагаешь, жрецы думают, что произошёл несчастный случай? - уточнил Лед.
  - Похоже, что так. А как ещё можно объяснить отсутствие паники и поисков виноватых среди нас?
  - Выходит, мы ждём бурю и сразу же начинаем восстание. Я крушу алтарь. И устраиваем рубилово. Магов по возможности берём живьём. Что там с молотом, Арм?
  - Он здоровенный. Убить им раз плюнуть. Поэтому рядом монах надзирает. Взять и вынести не получится. Убить охранника я вряд ли смогу. Он меня магией срежет. Можно рискнуть, но это, скорее всего, положит конец всем планам, а нам устроят кровавую баню. С последующим лечением и бесконечными пытками. Там нужен ты, Лед. Без магии тот храмовник никто. Ты его размажешь.
  - И как это сделать?
  - Я скажу, что знаю у себя в бараке отличного мастера ковки. Золотые руки и всё такое. Ты запишешься в мастерские, я приведу тебя в кузнецу, и мы тут же начинаем всю операцию. Второго шанса не будет. То, что ты не кузнец, мастер поймет сразу.
  - Есть другие предложения?
  - Да какие другие? Штурмом брать не вариант. Поднимется такой шум, что у храма нас встретит вооруженное и полностью готовое к бою войско храмовников. Их, все-таки, триста человек, - пробормотал Утень. - А если стража со стен подоспеет, то мы под арбалетным огнем просто ляжем. Без эффекта внезапности на успех не стоит даже и надеяться.
  - Да, шум нам не нужен, - покачал головой Бат.
  - Значит, ждём бурю и начинаем заварушку. Как раз есть время закончить приготовления. И пора бы представить меня остальным баракам.
  * * *
  Леду начали сниться странные сны. Проснувшись, он не мог вспомнить ничего, кроме ощущения хаоса и тревоги. Но один сон он всё же вспомнить смог. В нём была пара драконов, которые превращались в девушек. Точнее в маму и дочь. Дочь, то соблазняла его полуобнажёнными формами, то пожирала, превратившись в дракона. Мать просто подтрунивала над обоими. Лед сразу же пошёл с расспросами к Торту.
  - Ты не знаешь, огромные крылатые ящеры существуют?
  - Драконы? В Сумрачных горах точно имеются. Да и в других местах встречаются.
  - А в людей они превращаться умеют?
  - Про такое ни разу не слышал. А что?
  - Да вот снится всякая хрень. Про драконов сумел запомнить. Про остальное, как проснусь, только чувство опасности остается.
  - А в кого превращаются?
  - В девушек.
  - Голых? - хмыкнул Торт.
  - Ну, почти, - покраснел Лед, проклиная себя за то, что начал этот разговор. А потом вовремя не удержал язык за зубами. Не совсем голых и не все. Не обе.
  - Это от волнения. Обстановка напряжённая. Некоторые спать совсем не могут. Зенг вообще через день спит. Ну а девушки - дело молодое. Могли и раньше присниться, - хохотнул Торт. - С твоим то иммунитетом.
  - Ладно, мне на тренировку пора. Удачи.
  - Скорее бы буря уже. Вконец это ожидание всех вымотало.
  И она пришла. Страшная буря трепала стены барака весь день до самой темноты. Лед не переставал радоваться, что они сейчас не в пустыне.
  Под вечер было решено провести генеральный инструктаж, и гвардия двадцать седьмого собралась в углу вместе с группой остальных старателей, готовых участвовать в восстании, с оружием или без. Большая часть обитателей барака была полна решимости умереть или вырваться из лап храмовников, но далеко не все. Многие относились к происходящим событиям абсолютно апатично.
  - Зев, напомни основное. И окончательно распределим наших по ключевым точкам, - обратился Лед к своему главе по боевому планированию и разведке.
  Родившись в Оридоле - столице королевства Пикасто, он рано заинтересовался бизнесом семьи. Весьма не бедной семьи, следует заметить, хотя и не аристократической. Тридцатисемилетний пикастийский купец получил образование в лучшем университете Оридола и имел немалый опыт торговли, как внутри Пикасто, так и с ближними и дальними соседями королевства. Оказавшись в заложниках у пиратов, он дожидался скорого выкупа. А дождался захвата пиратского корабля храмовниками. А уж им-то было глубоко плевать, пират он или их пленник. Перед заключением в пустынную крепость все равны. Для Леда умный и опытный Зев без сомнения являлся просто бесценной находкой.
  - У нас есть семь ключевых точек. Первая это мастерская. Сегодня Арм расскажет мастеру-монаху про кузнечное мастерство Леда и мы, в зависимости от ответа, окончательно определимся, какой вариант дальнейшего развития событий выбрать - диверсию или штурм. Тогда же окончательно назначим время выступления отрядов. В мастерской поддержку Леду и Арму окажет отряд из шестидесяти человек под командованием чемпиона пятнадцатого барака. По завершению этой диверсионной вылазки командование переходит Арму. Если будет штурм, то из резерва будет добавлен еще один отряд под моим командованием. Итого сто двадцать человек. Должно хватить. Тем более главной ударной силой будет Лед, а целью всего лишь зайти, взять молот и выйти. Обычно там несколько охранников. При внезапном нападении они вряд ли смогут оказать серьезное сопротивление. Если так же быстро удастся добыть оружие, то эта второстепенная задача должна выполняться половиной отряда.
  После того, как Лед получит молот, выдвигаемся к храму. Там уже будут ожидать два отряда под командованием Трора и Бейта. Оба должны подойти от тренировочного центра с взятыми там учебными мечами. Захват центра должен совпасть с атакой на мастерские. Срам, ты в отряде Бейта заместитель. Возможно, начало боевых действий у храма произойдет до подхода Леда и отряда Арма от мастерской. Ваша главная цель - прорыв к алтарю и оказание силовой поддержки Леду. До его появления основная цель - сдерживать храмовников, не давая им рассеять наши отряды и избегать потерь.
  Захват следующих трёх целей крайне важен для обеспечения успешного перехода по пустыне. Это бани, конюшня и харчевни. В банях хранятся почти все запасы воды крепости. В том числе и питьевой. Нельзя позволить храмовникам её слить. Иначе без воды это будет наша медленная и мучительная смерть. В конюшнях важно захватить лам и повозки. Без них шансы выбраться тоже весьма призрачные. Наверняка, придётся идти через пустыню больше десятка, а то и двух. В руках столько припасов нам не унести. Поэтому нельзя ни в коем случае позволить конюхам увести или убить лам. В харчевнях запасы еды, тут тоже все очевидно. Про другие хранилища съестного пока ничего неизвестно, так что захват харчевен не менее важен.
  Следующие два объекта важно быстро изолировать. От одного, пожалуй, стоит просто держаться подальше. Речь идет про казармы и стены. Чем позже начнутся стычки на этих направлениях, тем больше шансов, что мы избежим больших потерь. После уничтожение алтаря и потери храмовниками магической подпитки, они, вероятнее всего, попытаются прорваться к восточным воротам и покинуть крепость. Туда им и дорога, но нам важно захватить хотя бы несколько магов. Они живут в центре крепости, а обе казармы находятся по краям. В храме тоже есть свой гарнизон, именно он для нас серьезная проблема.
  Срам, ты помощник командира отряда, берущего под контроль высокие бани. Это Брут, теперешний абсолютный чемпион. Гнол, ты во втором отряде, штурмующем наши обычные бани, вы все их отлично знаете. Командир Драй. Конюшню штурмует отряд Траса. Ты там командир - не подведи. На тебе вся ответственность. Семь отрядов по два десятка штурмуют разные харчевни. Винт и Стик, вы в командиры второго и пятого. Это очень важное направление, не забывайте.
  При штурме большинства из этих объектов, внутри заранее будут наши люди. Насколько мне известно, все успешно записались на работы. На конюшню всего двое наших попало, но думаю должно хватить.
  Казармы блокируют два отряда по сто человек под командованием Бата и Утня. Наших представителей там нет, оба не захотели брать к себе новых бойцов. Надеюсь, проблем не будет. От стен просто держимся подальше, а после захвата ключевых точек и полного восстановления командования, будем уже действовать по обстановке.
  Три отряда по десять человек ловят магов и лекарей. Этим же займутся резервы, если останутся не задействованы на основных направлениях.
  У меня всё.
  - Вопросы есть? - обратился к остальным Лед.
  - Всё ясно. А чего в отрядах возле казарм наших нет? - спросил Гнол.
  - Там все несколько мутно, - поморщился Зев. - На всякий случай всем быть начеку. От Бата и Утня можно ждать всякой пакости. Есть вероятность, что они единолично штурмуют казармы, чтобы получить преимущество в вооружении. На потери, судя по всему, им плевать. Отправлять туда наших опасно - есть вероятность, что их могут убить в спину. Лед - наш билет из пустыни, его защищаем любой ценой. Его, мои и приказы наших гвардейцев не обсуждаются.
  - Теперь точно ясно, - печально сказал Гнол. - Победим врага, а потом еще между своими разборки предстоят.
  - Ага, есть у революции начало, нет у революции конца, - кивнул Лед. - Уже стемнело, а ветер воет по-прежнему.
  - Немного стихает, - заметил Торт.
  - От этих нервов даже есть не хочется, - пробурчал Срам.
  - Может, обеда и не привезут вовсе. Там по колено песка, наверное, - кивнул на двери барака Арм.
  - А мне наоборот что-то жрать захотелось, - хмыкнул Трас.
  - Пока не стихнет буря, сидим и ждём. Выбора нет.
  - В этот раз буря намного сильне, чем прошлая. Ты такие помнишь, Арм?
  - Бывали ещё и не такие. Как-то раз даже крышу барака разметало. Один старатель погиб. Но вообще-то да, эта буря сильнее, чем обычно.
  Спустя час буря все-таки стихла. А ещё через час в двери барака въехала повозка с обедом. Арм, быстро перекусив, заспешил в мастерскую. С ним для связи отправился Срам. Лед и Зев пошли в тренировочный центр. Остальные отправились в соседние бараки по десятку оповещать свои отряды о готовности.
  * * *
  Обсудив в центре с Трором и Брутом предстоящие совместные действия, Зев ушёл по своим делам, а оставшиеся решили помахать мечами, чтобы отвлечься. Сейчас в мастерской решался вопрос, насколько внезапным получится восстание и будет ли они кровопролитным. Да и сам его успех стоял под вопросом. В это время в зал ворвался Срам.
  - Храмовники назначили встречу!
  - Фух, как гора с плеч, - вздохнул Трор. На лицах Леда и Брута сияли довольные улыбки.
  - Завтра после обеда мастер-кузнец ждёт тебя, Лед, в мастерской вместе с Армом.
  - Значит повоюем. Давайте, все по своим отрядам. Начинайте подготовку по основному варианту плана, - сказал Лед и положил деревянный клинок на место.
  - Ты куда сейчас? - спросил Трор.
  - В барак. Буду там, если что. Основное управление и координация через Зева.
  - Срам, проведи, - кивнул Трор.
  - Да, пожалуй не помешает, - печально усмехнулся Лед. Революция ещё и не началась, а опасность контрреволюции уже витает в воздухе.
  Улицы были перегорожены целыми холмами песка. Старатели уже сгребали его на повозки, но пока что только на центральных улицах крепости. Несмотря на напряженную атмосферу, стражники ходили спокойно обычными группами по двое. Видимо, напряжение было внутри Леда и пока не выплеснулось на улицы крепости.
  В бараке Зева не оказалось и Лед сел на койку и задумался. Срам убежал к своим, а к Леду подошёл Торт.
  - Что нового?
  - Завтра иду с Армом в мастерские к мастеру.
  - Значит всё по плану. Быстрее бы уже. У меня нервы звенят. Даже странно, что храмовники не сбегаются.
  - Зря ты устранился из командования.
  - Вояка из меня никакой, командовать другими опыта нет, а уговаривать сейчас уже никого не надо. Так что давайте уж вы доводите начатое до конца. Главное, чтобы без осечек.
  - Да, самое опасное время сейчас. Лишь бы никто не сорвался на нервах, - кивнул Лед.
  - Думаешь Бат может пойти против нас с оружием?
  - Может и такое быть. Тебе виднее, я же его вообще не знаю. Кем он до крепости был, ты не в курсе? С виду, то ли аристократ, то ли просто заносчивый тип.
  - Да, я слышал, что он лисский дворянин. Служил вроде бы в разведке, но достоверность сведений никакая, сам понимаешь. В империи Лис ссылка в одну из крепостей - официальное наказание для бунтовщиков. Из благородных.
  - А простолюдинов, значит, не ссылают сюда?
  - Простолюдин кому-то принадлежит. Зачем ему имущество монахам отдавать? Хозяин и сам найдёт, как бунтовщика к делу приспособить. А благородных сюда. Но это за преступления против короны. Маньяки и прочая нечисть монахам здесь ни к чему. Только лишняя морока.
  - Так в империи рабство?
  - Как бы нет. Но работники к благородным приписаны и их землям. По сути рабство. И вольная магия под запретом. Да и храмовая тоже. Только если огромный взнос платишь в казну. Судя по всему все храмовники, что имеют в кристаллической пустыне крепости, разрешены в империи. Остальные под запретом. Зато у них эксклюзивный доступ к одарённым. С заранее промытыми мозгами. Большая часть верховных жрецов некромантов, целителей, огневиков и прочих, кого я знаю, из империи, это уроженцы империи Лис. В других королевствах на такую кабалу мало кто со способностями решится.
  - Я слышал, хорошая новость есть? - подошёл к ним Зев.
  - Да, завтра иду за молотком прямо к мастеру кузнецу, - усмехнулся Лед. - Что у нас нового? Буря планов не сломала? Бат и Утень не бузят?
  - Пока всё отлично. Раз так, я побегу. Надо кучу народа оповестить и уточнить время. Ты сразу после обеда идёшь?
  - Да. Может, я с тобой пройдусь?
  - Отличная идея. Надо бы пару человек ещё взять. Для связи и вообще на всякий случай. Кит, Бал, подъём. Пойдете с нами.
  * * *
  Лед бежал по коридорам храма, стискивая рукоять тяжелого молота. Его гвардейцы с хмурыми лицами мчались за ним по стопам. Впереди показалась белая плита алтаря, окружённая слабым сиянием. Лед с разбегу размахнулся и опустил молот в самый центр каменного блока. Раздался страшный треск, и тут же непонятный водоворот закружил Леда, утягивая куда-то вверх. Внизу все быстрее мелькали отчаянные лица друзей. В глазах их нарастал ужас. Внезапно Лед оказался погруженным в странную зеленоватую желеобразную субстанцию. Она мерцала тусклыми огоньками и почему-то совсем не мешала дышать. Лед вспомнил, что его друзья остались одни посреди пустыни без защитной магии разбитого ним алтаря, и в ужасе закричал.
  И тут же проснулся. Сердце пыталось выскочить из груди, холодный пот катился градом по лицу. К его койке уже бежали Зев и Трас.
  - Лед, что случилось?
  - Гадские сны! Постоянно последнее время снится какая-то дрянь.
  - Все в порядке? - уточнил Зев.
  - Да. Мне нужен Торт. Или он ещё спит? Я сам долго спал?
  - До обеда далеко. Но Торт уже не спит, - насмешливо сказал последний, подходя к их компании. - С такими криками ты и мертвого разбудишь. Глотка у тебя, Лед, луженая - не иначе. Что, опять голые девки тебя съесть хотели?
  - Шутник, да? Разговор есть. Садись.
  - Ну, рассказывай, дитя суеверий. Толкование снов - моя сильная фишка.
  - Я смотрю, тебя тоже трясёт. И пробивает на тупой юмор, - недовольно осклабился Лед. - Есть вопрос. Часто ли раньше разрушали алтари в храмах? И какие были последствия? Для тех, кто это делал, я имею в виду.
  - Вовремя ты спросил - перед самой операцией, - саркастически хмыкнул Торт. - Не часто, но бывало. Как правило алтари крушили при помощи мощных заклинаний. Но бывали случаи, когда маги только обеспечивали защиту, а уже саму плиту разрушали обычные воины. Булавой, мечом, или вот, как ты собираешься - кувалдой. Последствий, насколько я знаю, никаких. Маги, порою, даже сильнее становились. Но это и другими причинами, как правило, объяснить можно. С уверенностью могу сказать, что обычные люди магами не становились, а также никаких новых возможностей не демонстрировали. Вот на погоду порой влияло. Гроза, там, молнии и прочее светопредставление. Высвобождается ведь огромное количество магической энергии. Но она как бы нейтральна. Все известные фатальные случаи связаны с тем, что алтарь разрушить не удавалось. Ну, тут тоже причины понятны. Бог оказывался сильнее и устраивал показательную казнь. Надеюсь, это не наш случай.
  - А может, под действием этого магического выброса меня куда-то переместить? Или вообще из этого мира вытолкнуть? Ну, вот как архимаги уходят.
  - Так на тебя же магия не действует. Если других не выкидывало, то тебя и подавно. Нет, не было таких случаев. Точнее мне о них не известно. А это моя сфера знаний, как историка, уж поверь.
  - Ты сам говорил, что я сам решаю, чему позволять воздействовать, я чему нет. Может моё подсознание хочет переместиться и воспользуется возможностью?
  - Какое подсознание?
  - Ну, не контролируемая мною часть меня. Душа может. Вот хочет что-то во мне вырваться отсюда любой ценой, например.
  - Идея интересная. Но что, в таком случае, мы можем поделать? Не отменять же теперь всё?
  - Ты прав. Просто приснилось, что я сломал алтарь, и меня унесло вверх и забросило в какую-то зеленую жижу, а вы остались в этой проклятой пустыне.
  - Так ты из-за этого кричал? Рад, что ты за нас так переживаешь. Как-то даже спокойнее.
  - Хватит подкалывать уже.
  - Да я серьёзно, - не унимался Торт.
  - Да, Лед, то, что ты нас воспринимаешь как свой отряд, и переживаешь за нашу судьбу - приятно. Всё-таки, мы от тебя очень зависим, знаешь ли, - вступил в разговор, молча слушавший до этого Зев.
  - Я от вас тоже завишу. Особенно, если у Бата на меня особые планы.
  "А кричал я еще и из-за того, что в медузе непонятной очутился. Ну да ладно, думаю уточнять не стоит".
  - С Батом и Утнем разберёмся, если понадобится, - серьёзно сказал Зев.
  - Разберёмся, но крови между своими из-за глупых амбиций проливать не хочется. Арм ещё спит?
  - Ага, как сурок, - усмехнулся Зев.
  - Действуем по плану. Но ты, Зев, возможность моего исчезновения или гибели учитывай.
  - Умрем геройски, чего уж там учитывать. Всё же лучше, чем дрожать от страха, и все равно подохнуть растением или как Рейд - от боли, - мрачно ответил Зев.
  * * *
  - Всё спокойно. Все наши уже на местах в нижних банях, в харчевнях и на конюшне. Ничего подозрительного. Храмовники ведут себя как обычно. Связные наготове, ждут вашего выхода. В бараках все готовы выступать. Как только начнём, назад уже ничего не вернуть. Движение такой толпы, хоть и рассредоточенной стража точно заметит. Пути назад не будет. Готовы?
   - Зев смотрел на Леда и ждал его ответа. Как и стоящий рядом Арм. Вокруг на хмурых лицах тревожно блестели глаза старателей.
  - Арм, выступаем. Зев, труби сигнал к атаке. Удачи нам всем!
  - Удачи! - хором посыпалось в ответ со всех сторон.
  Выйдя из барака, они быстрым шагом направились к мастерской. Следом, на некотором отдалении, шли порознь еще три старателя. Это был резервный вариант на случай
  
  непредвиденной задержки. Они должны бегом вернуться
  обратно и притормозить выступление. Однако же, это был самый аварийный вариант. По-настоящему, как сказал Зев, уже ничего не остановить и не переиграть по новой. Задержки не допустимы.
  Возле мастерской Лед заметил пару знакомых лиц. Сейчас они с Армом зайдут внутрь, и время понесётся вскачь. Через пять сотен ударов возле мастерской уже соберется толпа народа, а ещё через тысячу гораздо большая толпа начнет стекаться к храму. И им к тому времени желательно быть там же вместе с молотом, а если повезет и с хоть каким-то оружием. Тех же молотов, да и молотков поменьше в мастерских должно быть полно. После этого в течении нескольких сотен ударов надо начать штурм всех остальных точек. Жаль, нет часов для синхронизации действий.
  - Заходим, - сказал Лед, и они с Армом направились внутрь мастерской. Оглянувшись в дверях, Лед увидел, бегущих со всех ног в сторону бараков, троих старателей.
  "Началось! Сейчас куча народа пойдет на огромный риск, в надежде на то, что у меня все получится. Только бы не накосячить!"
  У входа их встретил монах-стражник. Почему-то один.
  - Мы к мастеру-кузнецу, - уверенно сказал Арм, и монах кивнул на двери. Они, стараясь не выказывать спешки, начали подниматься по лестнице. На втором этаже сидел ещё один стражник. Арм, молча, прошёл мимо него. Затем они направились по коридору. Впереди все четче был слышен гул и звон. Из открытых дверей их обдало горячим, словно бы полуденным, воздухом, и Арм с Ледом оказались в огромном производственном зале. А точнее в кузнечном цеху.
  Лед окинул помещение быстрым взглядом. Он заметил всего трёх человек. Двое здоровяков возилось у наковальни, и один щуплый типчик сидел в сторонке на стуле у широкого окна.
  - У наковальни один наш? Всё нормально? - быстро уточнил Лед у Арма. Он не знал в лицо старателя, который должен был участвовать в захвате молота вместе с ними.
  - Да.
  - Всё, я пошёл. Действуй по обстоятельствам.
  - Справимся, - кивнул Арм.
  Лед широкими шагами направился к сидящему храмовнику.
  - Ближе не подходи! - крикнул ему, быстро вскочивший маг.
  От его резкого движения стул покатился в сторону. Но Лед и не думал замедлять шаг. Пока храмовник говорил, юноше почти удалось приблизиться на расстояние удара. Лицо храмовника исказила злобная гримаса, и он широко взмахнул рукой, что-то быстро прошептав.
  Не обращая внимания на телодвижения монаха, и побежавшие по телу мурашки, Лед от души пробил тому правой в челюсть. Мелкому монаху хватило с головой. Он, раскинув руки, улетел спиной прямо на стул, но даже не поломал его. У Леда было стойкое ощущение, что скорее уж сам монах поломался об стул. Точнее доломался. Быстро, развернувшись, он бросился в сторону наковальни. Но там тоже всё уже было кончено. Судя по всему, старатель ударил кузнеца-храмовника молотком по голове, и тот валялся на полу в луже крови. Арм, не теряя времени, шарил в одном из больших шкафов.
  - Где молот? - спросил Лед, но понял, что опоздал с вопросом. Арм как раз вытащил здоровенный кузнечный инструмент и протянул ему.
  Взяв в руки это оружие пролетариата, Лед понял, что будет совсем не легко. Весил молот больше пятнадцати, а то и двадцати килограмм. Еще полгода назад Лед вряд ли бы смог управится с подобной махиной. Перехватив молот за рукоять у самого навершия, Лед обратился к спутникам.
  - Себе что-нибудь нашли?
  Арм вытащил из шкафа молот поменьше и направился с ним к забранной решеткой нише в противоположной от окна стене. Хекнув, он принялся со всей силы бить по замку. Тот поддался очень быстро. Судя по всему, его сделали без учета подобной атаки молотобойца. За решёткой обнаружились четыре желтых ящика, а в них сабли стражников. Не меньше пары десятков.
  "Теперь повоюем", - усмехнулся Лед клинкам, как родным. - "Вечер перестает быть томным".
  - Пока что понесешь эту штуку. - обратился он к незнакомому помощнику, протягивая молот. - Как зовут?
  - Зехор.
  - Отлично, держи молот. Береги его и вообще не отходи от меня ни на шаг.
  Избавившись от веса, Лед взял себе сразу две сабли. Баланс у оружия был отменный.
  "Хотя, может и не очень, однако, после чрезмерно длинных и вообще не сбалансированных клинков арены, это просто сказочные мечи".
  Крутя оружие в кистях, и радостно улыбаясь, Лед направился к выходу из цеха.
  - Арм, прихвати, сколько сможешь, клинков. А свой молот тоже отдай Зехору. Надо наших вооружить. Мы сразу в храм, а рыться здесь будут те, кому не хватит оружия и резерв Зева.
  - Понял, но он два молота не утащит. Мы себе по сабле возьмем - ответ Арма догнал Леда уже в коридоре.
  Сам он тем временем вихрем налетел на стражника, и тот осел изрубленный, даже не успев осознать, что происходит. Не задерживаясь, Лед бросился вниз по лестнице, стараясь всё же не шуметь. Тем не менее, внизу его встретил настороженный взгляд стражника. Тот успел рвануть клинок из ножен и даже попытался защититься от удара Леда, но второй клинок рассек ему грудь. Быстро перепрыгнув оседающее тело, Лед бросился наружу. Там он увидел стоящие толпой отряды Зева и Арма.
  "Пока все по плану! Отлично".
  - Не нашли молота? - тревожно выкрикнул Зев?
  - Сзади несут, - мотнул головой Лед. - Держи саблю.
  Послышался топот и из дверей выскочил Арм и Зехор. Арм умудрился все же набрать чуть ли не десяток клинков и бросился раздавать их старателям, а Зехор с двумя молотами подошёл к Леду.
  - Осилил оба? - улыбнулся Лед.
  - Три года у наковальни. Чай не мальчик, - ответил ему улыбкой кузнец.
  - Зев, мне нужен оруженосец. Точнее молотоносец. Хотя бы до храма. И, Арм, дай-ка мне ещё один клинок. С двумя я как-то уверенней себя чувствую.
  - Кит, возьми большой молот, и следуй за Ледом не отставая, - приказал Зев одному из своих ребят. - В заварушки не лезь. Все помнят? Основная задача - защитить Леда! Кто уже с оружием - выступаете к храму, остальные быстро в мастерские. Добудете оружие - сразу нас догоняйте. Мой резерв собирается здесь, у входа. Зехор, показывай дорогу. Ты же знаешь, где в мастерских добыть оружие или что-то на него похожее? Охрана там еще может быть?
  - В оружейном складе ещё остались клинки. И по шкафам поискать можно. Где-то на первом этаже могут быть арбалеты. Но они, скорее всего, неисправны. Я там не работаю давно. И про охранников в других помещениях ничего не знаю.
  - Вперёд, не будем терять время! - сказал Лед.
  - Все мои, кто с оружием, бегом вместе с нами к храму! - крикнул Арм, и они, уже не скрываясь, побежали по улице к храмовой площади.
  * * *
  На площади было уже весьма многолюдно. И дела у повстанцев были не очень. Пара магов у входа в храм громко орали, приказывая всем разойтись по баракам. На ступенях догорали остатки двух скорченных тел. Похоже, маги еще не понимали всей серьёзности ситуации и пытались утихомирить толпу, по возможности не теряя старателей. Времени терять было нельзя!
  Лед, не задумываясь, рванул к ступеням. Ведь для этого всё и затевалось. Если он сейчас сгорит, как это двое несчастных, то значит всё зря. Но маги уже не раз продемонстрировали свою беспомощность против Леда. Так что прочь сомнения!
  Маги заметили бегущего к ним юношу шагов за тридцать. Оба удивлённо следили, как он пробирается сквозь толпу. Тут его узнали свои, и кто-то из командиров гаркнул: "Дорогу!" Старатели очнулись и быстро расступились в стороны, создавая живой коридор. Маги, разглядев у Леда в руках окровавленные клинки, злобно забормотали заклинания. Юноша сломя голову бросился вперед, сокращая расстояние. По телу побежали мириады знакомых мурашек, и Лед радостно расхохотался. Видимо со стороны зрелище было еще то.
  "Жаль, что нельзя этих магов живыми захватить. Пока я буду в храме с алтарем возиться, они в себя придут и, даже связанными, еще пару десятков людей сожгут. У них же полно магических сил. Пока алтарь цел, магов живыми за спиной оставлять нельзя".
  И его клинки опустились на головы застывших в ужасе врагов.
  - Где молот?! - гаркнул Лед в толпу. Старатели заволновалась, и в первый ряд выбрался Кит с молотом наперевес. - Держись рядом. На штурм!!!
  Лед поискал глазами Трора. По плану он должен быть его проводником к алтарю, так как точно знал его расположение. Наставник уже торопливо пробирался к нему с тренировочной палкой в руках.
  - Я тут, Лед. Пошли?
  - Возьми лучше молот, а Киту дай свою палку.
  Трор сменил оружие, и они бросились догонять уже хлынувшую в храм толпу. За ними по пятам следовал отряд Трора с тренировочными мечами, слегка разбавленный людьми Арма с боевым оружием. Сам Арм держался позади Леда и Трора, внимательно следя за обстановкой. В коридорах послышались первые крики, и Лед прибавил шагу. Вскоре они выбежали в центральный зал храма, так и не встретив по пути сопротивления. Видимо основные столкновения произошли в боковых коридорах.
  - Держи клинки, давай мне молот, - нетерпеливо прошептал Лед. Каждый десяток ударов означал потери среди повстанцев, а лишнее внимание храмовников могло серьезно помешать им при разрушении алтаря. Пока маги в полной силе, нельзя терять ни одного лишнего удара сердца.
  Схватив молот, Лед понёсся к белой плите в центре зала. Никакого сияния вокруг него, как во сне, не было. Но Леда охватило жуткое чувство дежавю. Со злостью на себя он отбросил все сомнения и со всей силы обрушил молот на алтарную плиту. Осколки брызнули в разные стороны, но камень почти не поддался. Лед стал раз за разом бить по плите. Внезапно он понял, что не ощущает привычных мурашек. Похоже, бог даже не сопротивляется. Аткат действительно не видит его или просто сдался?
  На третьем десятке ударов алтарь, наконец, поддался. Сперва появилась одна тонкая паутинка трещины, а потом белый камень распался на три неровных куска.
  - Победа! - закричал Лед, высоко вскинув молот. - Удача с нами!
  - Победа!!! - закричали во все горло собравшиеся вокруг старатели.
  - Победа! - волной покатилось по храму.
  - Теперь магов брать живыми! Но осторожно. У них наверняка ещё есть какой-то запас манны. Где Зев?
  - Наверное, на площади, - пожал плечами Трор.
  - Мне нужны данные по остальным точкам. Кит, ты где?!
  - Я здесь!
  - Быстро найди Зева, мне надо знать, что у нас по остальным объектам.
  - Понял, - и Кит быстро побежал к выходу.
  - Что у нас в храме? Есть сопротивление? - обратился Лед к Трору.
  - Отряд Брута сражался с храмовым гарнизоном в правом крыле, когда мы пробегали к алтарю.
  "А я и не заметил", - мелькнула мысль. - "Только вперед и смотрел".
  - Тогда нам туда. Арм, ты займись левым крылом. В подвалы не спускаться пока. Если что, присылай гонцов к нам за подкреплением.
  - Ясно.
  - Мне нужны клинки.
  Трор протянул Леду один из клинков, а Арм отдал свой, приняв молот. Они вместе бросились на звон железа и крики боли.
  * * *
  Большая группа магов забаррикадировалась в заднем крыле храма. В коридорах лежали тела мертвых старателей. Их было много. Кожа погибших сплошь покрывали страшные язвы. Огонь храмовники почему-то больше не использовали, это была какая-то другая магия. Повстанцы прятались за изгибами коридоров и старались не попадаться разъяренным жрецам на глаза.
  Лед спокойным шагом направился к одним из заблокированных дверей. В руках он легко нес молот. Это была не та здоровенная махина, которой он разрушил плиту алтаря, а тот что поменьше. Под мышкой юноша зажимал пару клинков. От вида изувеченных трупов своих соратников его немного мутило и потряхивало. Но в то же время он понимал, что сейчас не до мести. Надо заставить магов сломаться. Если они не примкнут к восставшим, то предстоящий побег через пустыню закончится, так и не начавшись. И тогда единственным вариантом для них всех останется дожидаться осады крепости и смерти. Такая перспектива его не устраивала.
  По коже побежали мурашки. Маги начали атаку заклинаниями.
  "Надо сыграть на их шоке. Ведь они привыкли, что от магии нет спасения. Если я смогу опустить этих тварей, возомнивших себя полубогами, на землю, то у нас появится шанс".
  Лед отложил в сторону клинки и, подойдя к дверям, начал бить по ним молотом. Красивая, но старая древесина легко поддавалась тяжелому тарану. Видимо строители совсем не опасались штурма. Очень быстро средняя часть дверей разлетелась в щепки. Из появившейся дыры в юношу полетели сгустки зеленого пламени, которые бесследно рассеивались, едва достигнув поверхности кожи. Именно от них разбегались по телу самые неприятные мурашки. Зуд становился просто невыносимым, и Лед едва сдерживался, чтобы не начать остервенело чесаться.
  Еще парой сильных ударов он быстро выбил дверь. Та повисла на одной петле, открыв взгляду, заполненную храмовниками комнату. Выражения лиц были самыми разными: от безумной ярости, до полной растерянности. Лед, не спеша, отложил молот и взял в руки сабли.
  - Ребята, кто не с нами, тот против нас. Третьего не дано. Поэтому, желающие умереть прямо сейчас, сделайте шаг вперед.
  * * *
  Спустя четверть часа в храме всё было кончено. Однако верховного жреца найти так и не удалось. Но у Леда имелись догадки, где он может прятаться. Поэтому посещение подземелья за кристаллической аркой стояло у него в самых срочных планах. Неизвестно какого сюрприза можно ждать, если дать главному жрецу храма время, чтобы опомнится и связаться со своим богом. А заодно привести в действие все резервы. Одна только пятнистая тварь чего стоит. Возможно даже, что уже поздно.
  Зато они захватили больше двух десятков магов. После исчезновения ауры храма они и так были в панике, а увидев, как Лед спокойно рубит их собратьев, не замечая летящих в него заклинаний, они быстро потеряли всякую волю к сопротивлению.
  Когда Зев нашёл юношу, сидящим на ступенях храма, то сообщил, что все ключевые точки крепости, кроме казарм стражников, захвачены.
  - Потери больше полусотни человек. От отрядов Бата и Уте