БРАТ 2


  

Сила - она в правде.


  
   Глава 1. Дом, милый дом.
  
   - Ну что, не ждали!? - Нацу привычно вышиб ногой дверь в гильдию, махнув рукой Люси следовать за ним.
   - Нацу! Ну ты снова отжег! Говорят, пол Харгиона теперь восстанавливать придется! - не успел один из волшебников закончить свою фразу, как тут же получил молниеносный пинок и сметя с собой стол с лавкой вместе с сидевшим напротив товарищем, улетел метра на три.
   - Так те сведения про Саламандра были фуфлом!? - под ошарашенным взглядом Люси насел Нацу на весьма быстро выкарабкавшегося из-под перевернутого стола мага, - Это был не Игнил!
   - Совсем сдурел! Я рассказал тебе ходившие в окрестностях слухи, но не утверждал, что это был действительно дракон! - потрясая кулаком в воздухе, огрызнулся в ответ Кров даже и не помышлявший о том, чтобы пугаться разошедшегося убийцу драконов.
   - Да!? А ну пойдем, выйдем! - и противореча своим собственным словам, Нацу тут же принялся дубасить мага. Впрочем, тот не остался в долгу, принявшись активно отвечать огненному убийце драконов. Причем, раздавая тумаки и кидая друг в друга попадавшиеся под руку тарелки с кружками, оба уже не смотрели по сторонам, и потому вскоре их бой превратился во всеобщую свалку, что, впрочем, не было чем-то из ряда вон выходящим для этой гильдии.
   - Здорово! Я и правда оказалась в Хвосте Феи! - справившись с первоначальным шоком, прошептала Люси, рассматривая горевшим энтузиазмом взором помещение гильдии и десятки сошедшихся в битве всех против всех магов.
   - Иди сюда, уголек! Сейчас то я надеру тебе задницу! - от углового столика отделился одетый в одни семейные трусы паренек ее возраста и как танк попер в сторону мелькавшей в куче мала розовой шевелюры, практически не глядя расшвыривая на своем пути всех встречных.
   - Грей, а одежда!? - тяжело вздохнула оккупировавшая барную стойку Кана, оторвавшись от бокала легкого вина.
   - Ох, черт! - ахнул названный Греем маг, кинув взгляд вниз, - Что-то я расслабился. Принявшись крутить головой по сторонам в попытке обнаружить где-нибудь поблизости свою одежду, он временно потерял всякий интерес к драке, но вскоре гуляющая в голове каждой уважающей себя феи дурь вновь взяла верх над разумом и махнув на все рукой, он рванул в сторону Нацу, дабы побыстрее наверстать упущенное время.
   - Вот поэтому-то я и не уважаю мужиков, - хмыкнула Кана, проследив взглядом за тремя телами сползающими по стенам, что еще секунду назад активно махали кулаками в общей свалке, но на свою беду оказались на пути идущего прямым курсом на цель Грея. - Всех, кроме одного, - тихо добавила она спустя пару тройку секунд.
   - Давай смахнемся! - наконец, добравшись до азартно лупящего всех подряд Нацу, ледяной маг отвесил своему вечному сопернику смачный пендель.
   - Сперва оденься, ледышка! - не остался в стороне Нацу, отправив того полетать ударом ноги в живот с разворота.
   - Ой! - взвизгнув, Люси едва успела увернуться от кинутого кем-то стакана, и тот влетел прямиком в лоб обнимавшего сразу двух девушек симпатичного паренька.
   - Локи!
   - Ты в порядке!
   Дуэтом ахнули обе девушки, склонившись над рухнувшем с диванчика на пол магом.
   - Ничего страшного, дорогие мои, - расплылся тот в милой улыбке, все так же продолжая лежать на полу. - Как бы я ни хотел остаться в вашем обществе, но мне придется пойти и разобраться кое с кем. Естественно, свои победы я посвящу в вашу честь!
   - О, Локи! Ты такой милый! - вновь ахнули дуэтом девушки.
   - Минус один из моего списка, - мысленно поставила крест на явном ловеласе Люси. Впрочем, это не сильно сказалось на подборке магов мужчин имевшейся у нее в закромах. Там еще оставался не один десяток возможных претендентов, с которыми можно было бы завязать очень близкое знакомство.
   - А ты новенькая, да? Я видела, что тебя привел Нацу, - поинтересовалась Миражанна, подойдя к стоявшей посреди зала с небольшим чемоданчиком девушке. Любой здравомыслящий клиент уже давно сбежал бы из гильдии, чтобы не попасть под раздачу, но пришедшая с Нацу девушка лишь благоговейно осматривалась вокруг, излучая улыбку полную счастья. Такой могла быть только молодая волшебница, впервые решившая присоединиться к какой-либо гильдии. Не один десяток подобных улыбок пришлось повидать Мире за время своего нахождения в гильдии.
   - Ой! Миражанна! Настоящая! - ахнула Люси, увидев перед собой восходящую звезду журнала "Волшебник", всего за пол года завоевавшую сердца и умы едва ли не всех читателей. Она хотела сказать насколько рада встрече, но добравшиеся друг до друга Грей с Нацу, сойдясь в схватке, принялись раскидывать всех остальных магов мешавшихся у них под ногами и один громила, получив двойной удар сразу от обоих, устремился прямо на Миражанну. Не успела Люси даже испугаться, не говоря уже о попытке что-либо предпринять, чтобы увести девушку от неминуемого столкновения, как неизвестно откуда появившийся у той за спиной обряженный в глухой черный плащ с натянутым на голову капюшоном человек, прихватил Миражанну за талию и слегка сдвинул в сторону, прижав ее к себе.
   - Ты!? - не обратив никакого внимания на пролетевшее в считанных миллиметрах тело, которое могло бы размазать хрупкую девушку по стене тонким слоем, столкнись они, и выронив из рук поднос, выдохнула Миражанна, вцепившись в продолжающие удерживать ее руки, как будто от этого зависела ее жизнь.
   - Я. - тихонечко подтвердил некто, все еще скрытый от глаз Люси капюшоном.
   - Ты вернулся! - чувствуя, как кровь активно приливает к ее щекам и ушам, Люси все же не смогла отвести взгляда от мгновенно преобразившейся Миражанны. Если еще пару секунд назад она была готова сказать, что в жизни Миражанна оказалась куда красивее, чем на фотографиях, то теперь, увидев ту гамму эмоций, что пронеслись по лицу девушки и зацепившись взглядом за начавшие капать из ее глаз слезы искреннего счастья, она смогла для себя дать лишь одно определение этой девушке - Ангел!
   - Прости, что задержался, милая, - столь же тихо произнес неизвестный и позволив Миражанне развернуться в его объятиях, подхватил счастливо пискнувшую девушку и скрылся вместе с ней за одной из массивных балок, которые отлично защищали от продолжавших разлетаться во все стороны предметов интерьера и тел проигравших.
   Внезапно, огромная тень заполнила собой все пространство разгромленного зала и драка, как по команде, прекратилась, а от души дубасившие друг друга маги, которые, войдя в азарт, уже собирались пустить в ход магию, большей частью побледнели и принялись активно рассасываться по укрытиям. Лишь стоявший по центру зала Нацу не предпринял никаких попыток куда-либо скрыться, а радостно закричал, отмечая свою победу в очередном побоище.
   - Ага! Испугались, слабаки! - только и успел выкрикнуть он, как оказался погребен под огромным ботинком как будто состоявшим из чистой тьмы.
   - А ну живо унялись, шпаньё! - проревел матово-черный великан упиравшийся макушкой в потолок третьего этажа гильдии.
   - Гигант! - испуганно пискнула Люси, вытаращив глаза на расплющенного Нацу.
   - Хм. Новенькая? - прогудел гигант, уставившись на Люси.
   - Д-да! - постукивая от страха зубами, активно закивала та головой.
   - Приветик! - сдувшийся на глазах гигант превратился в невысокого старичка поздоровавшегося с Люси.
   - Здравствуйте, мастер! - тут же подошла к дедку чем-то похожая на Миражанну, но несколько более молодая девушка. - Привет, Люси! - помахала она рукой новенькой.
   - Привет. А мы раньше встречались? - в удивлении уставилась она на Лисанну.
   - В какой-то мере, да! - улыбнулась та в ответ. - Но ты меня точно не знаешь. Я Лисанна Штраус! Будем знакомы!
   - Люси Хартфелия - представилась новенькая в ответ.
   - Идем, - Лисанна потянула Люси к барной стойке, - поставим тебе знак гильдии.
   Тем временем пока загадочно улыбающаяся Лисанна возилась с Люси, мастер задвинул любимую речь о всяком шпанье, что не дает своими выходками спокойно жить ему, закончив, впрочем, очередной разнос посылом всех недовольных магами Хвоста Феи куда подальше. Завершив речь и проконтролировав, чтобы все принялись прибираться в разгромленной гильдии, он спрыгнул со второго этажа на стойку и мгновенно присосался к взявшейся непонятно откуда кружке с пивом.
   - Лисанна, а где Мира? Обычно приемом новеньких занимается она, - сделав изрядный глоток, покосился Макаров на двух девушек.
   - Боюсь, что в ближайшее время Мира будет занята, - лукаво стрельнула та глазками в сторону дальнего и плохо просматриваемого за опорными балками углового столика.
   - О-о-о! - расплылся в ехидной улыбке мастер, стоило ему разглядеть до боли знакомый черный балахон в той стороне.
   - Папа еще не вернулся? - был он внезапно прерван маленьким мальчуганом лет шести.
   - Чего пристал, Ромео? - покосился на стоявшего перед барной стойкой ребенка мастер.
   - Он сказал, что будет через три дня, а уже прошла неделя! - притопнул ногой паренек, требовательно сверля взглядом мастера.
   - Ромео, ты сын мага и потому должен верить в своего отца!
   - Но я волнуюсь! Пожалуйста, найдите его!
   - Нет! Твой отец - маг! А здесь нет магов, не способных позаботиться о себе! Так что иди домой и выпей молоко на ночь!
   - Дурак! - прокричал уже не сдерживающий слез паренек и подпрыгнув, саданул кулаком мастеру по носу, после чего рванул прочь из гильдии, бросив напоследок, - Если бы Виктор был здесь, он бы обязательно пошел искать!
   - Строго у вас здесь, - проводив жалостливым взглядом мальчишку, повернулась Люси к Лисанне.
   - Ты только не думай плохо о мастере. На самом деле он сам очень сильно переживает. Как бы не больше, чем все остальные.
   - Точно-точно. - поддержал девушку присевший рядом здоровяк в наряде шамана. - Но если кто-нибудь отправится на его поиски, Макао может сильно обидеться на такого человека.
   - А куда он ушел? - раздался от доски заказов голос Нацу.
   - К горе Хакобе. Охотиться на вулканов, - тут же отозвался маг.
   Ничего не сказав, Нацу впечатал в доску предложение очередной работы, на которой он планировал подзаработать и закинув на плечо рюкзак, двинулся на выход.
   - Мастер, похоже, Нацу что-то задумал, - повернулся шаман к Макарову. - Как бы его помощь не задела гордость Макао.
   - Никто не в праве решать за другого, что ему делать. Пусть идет, - посмотрев вслед удаляющейся спине убийцы драконов, ответил мастер. - Тем более, такой поступок как раз в духе его учителя, - покосившись в сторону дальнего столика и убедившись, что Виктор остался на своем месте, лишь одобряюще кивнув так и не заметившему его Нацу, Макаров отпил очередной глоток и с удовольствием привалился спиной к пивному бочонку.
   - А почему Нацу так резко отреагировал? - повернулась Люси к Лисанне.
   - Может, потому что когда-то с Нацу произошло нечто похожее. - грустно вздохнула Лисанна, очень близко к сердцу воспринимавшая все похождения одного глупого розоволосого паренька. - Отец Нацу однажды ушел и не вернулся. - пояснила она на удивленный взгляд собеседницы. - Хотя он был его приемным отцом. А также драконом.
   - Чего! Нацу воспитал дракон!? - от неожиданности Люси едва не свалилась с высокого табурета.
   - Нет. - усмехнулась Лисанна. - Игнил - так звали дракона, вырастил Нацу, обучил его правилам поведения и даже чтению, правда весьма односторонне и посредственно, - прыснула в кулачок Лисанна, припомнив как беднягу потом в своем стиле переучивала Эльза, - а также магии. Но воспитал Нацу уже человек. Впрочем, он воспитал далеко не одного Нацу. Вот только и у него тоже имеется весьма плохое свойство - временами пропадать неизвестно где, неизвестно насколько. - кинув быстрый взгляд на едва просматривающегося Виктора, добавила она. - Так что Нацу, как никто другой, может понять какого сейчас приходится Ромео. И что самое главное, Нацу на отлично выучил главный урок Виктора - "феи своих не бросают". Впрочем, не один Нацу выучил этот урок.
   Повернувшись в направлении указанном новой знакомой, Люси увидела, как натягивающий на ходу футболку Грей потянулся на выход. Пробурчав что-то про ни на что не годных мужиков, Кана отставила недопитый бокал и также взяла курс вслед за Нацу, но у самого выхода была перехвачена фигурой в черном балахоне. И судя по последовавшей реакции, она прекрасно знала того, кто до сих пор скрывал свое лицо под надвинутым на глаза капюшоном. Под веселый, но малость ревнивый взгляд стоявшей рядом Миражанны, она повисла на шее этого неизвестного мага, едва ли не пища от радости.
   - Лисанна, а кто это такой? - указала Люси на приближающуюся к стойке в компании уже обоих девушек фигуру.
   - Это наш "самый старший брат", как он сам не раз шутил, наказывая нас за шалости. - расцвела в улыбке девушка и выпорхнув из-за барной стойки, сама с радостным визгом повисла на шее скинувшего в последний момент капюшон красноволосого молодого человека.

0x01 graphic


   - Ну что, маленькая вымогательница, смогла охмурить Нацу, пока меня не было!? - рассмеялся тот, взлохматив волосы Лисанны.
   - Виктор! - слегка покраснев, возмущенно воскликнула она, впрочем, не отпуская объятий.
   - Поня-я-ятно. - протянул Виктор. - Кость заменяющая нашему великовозрастному ребенку голову все еще не обзавелась ни одной извилиной, раз он до сих пор не пал к твоим прелестным ножкам!
   - Сестра, как же я тебя сейчас понимаю, когда ты говоришь, что одновременно хочешь побить и расцеловать его! - рассмеялась Лисанна, повернувшись к Мире. - А ты, Виктор, больше не говори так о Нацу! - разжав объятия и утвердившись на полу, ткнула пальчиком ему в грудь Лисанна, - Все у Нацу с головой в порядке! Просто он еще не готов!
   - Ну смотри, Лисанна, не упусти момент. - показательно покосился Виктор на Люси, - А то глазом моргнуть не успеешь, как его прихватит себе какая-нибудь красотка на очередном задании. Заманит к себе в дом обещанием покормить и все... Пропадет наш Нацу. Тебе ли не знать, как легко его поймать на что-нибудь съестное!? - посмотрев на начавшую медленно краснеть Люси, которая в полной мере смогла переложить все сказанное на свое поведение по отношению к Нацу, Виктор от души расхохотался, - А ведь я, похоже, угадал!
   - Не-не-не-не. - тут же принялась активно отнекиваться Люси, чувствуя как у нее начинают гореть щеки и уши. Но, не выдержав ехидно-ироничного взгляда единственного глаза Виктора, закрыла лицо ладонями и замотала головой, - Все было совсем не так!
   - И почему я не удивлена, что тебе известны даже такие мелкие подробности? - усмехнулась подпиравшая Виктора слева Кана.
   - Наверное, потому что ты меня очень давно знаешь. - пожал он плечами и нахмурив единственный глаз, поинтересовался, - Кстати, а почему я не вижу на тебе доспех, который я тебе подарил? Или мне показалось, что кто-то собирался рвануть на задание в одних штанишках и топике?
   - Ну...Это.. Как бы. - тут же принялась оправдываться Кана, взглядом ища поддержки у окружающих. - Доспех дома, а ребята так быстро сорвались. - наконец подобрала она правдоподобную отмазку.
   - Ну-ну. - хмыкнул наблюдавший за ее метаниями Виктор, - Надеюсь, ты не пренебрегала моим подарком? А то ведь я так и обидеться могу. И тебе ли не знать, что я могу сотворить с теми, кто меня обидел. - расплылся он в хищной улыбке, обещавшей одной непослушной девчонке очень интересное будущее.
   - Я его надевала на все опасные задания! Честное слово! - мгновенно принялась уверять Кана в своей белизне и пушистости человека, способного быть не только неимоверно заботливым старшим товарищем, но и самым грозным и изощренным врагом.
   - Что же, поверим на слово. - кивнул в ответ Виктор и рассмеявшись, взлохматил шевелюру надувшейся Каны, отчего та начала едва ли не мурлыкать.
   - С возвращением, Виктор. - поднял в приветствии свою кружку мастер. Тему того, что вид молодого мага претерпел заметные изменения, Макаров решил пока не поднимать. Раз уж даже Миражанна и Кана не устраивали ему допрос с пристрастием по этому поводу, то и у него не было никакого права.
   - Здравствуйте, мастер. Как вы тут без меня? Еще не весь Фиор разнесли по кирпичику?
   - А то ты не слышал! - фыркнул мастер.
   - Да-а-а. - протянул Виктор. - Нацу такой Нацу. - подражая голосу Хэппи, покачал он головой, вызвав дружный смех всех, кто находился рядом. - Но не переживай, дед. Как он вернется с поисков Макао, я его поучу уму-разуму.
   - А может не надо? - состоив ангельское личико, попросила Лисанна.
   - Надо, Лисанна. - притворно тяжело вздохнул Виктор - Надо!
   - Бедный Нацу. - покачала головой Кана, - Мне его уже жалко.
   - Ну Виктор! Ну позязя! - нежно обняв парня, Лисанна посмотрела на Виктора таким взглядом, под которым могла бы растаять даже вечная мерзлота.
   Издав звук близкий к скулежу зажавшей лапу собачки, Виктор покрепче сжал ладошку Миры, чтобы не сорваться и не приняться тут же тискать это сосредоточие милоты, в которое превратилась Лисанна. Закрыв глаз, он принялся глубоко дышать, но собраться с мыслями активно мешала ладошка девушки принявшаяся медленно поглаживать его по груди.
   - Нацу ведь хороший. Он ведь не специально. - тем временем продолжала психическую атаку на неподготовленный мужской разум Лисанна. - Вот увидишь, придет время и он исправится.
   - Ми-и-ира. - простонал Виктор, - Спаси меня от этой искусительницы.
   - Извини, милый, но далеко не один Нацу заслуживает наказания, своим безответственным поведением. Считай, что это прелюдия того, что ждет тебя дома. - промурлыкала довольная Мира.
   - Ах так? Сговорились? Да? Ну, дорогие мои, пеняйте на себя! - подхватив на руки взвизгнувшую Лисанну, он крепко прижал ее к себе и принялся подобно коту тереться лицом о ее плечико. - Какая прелесть!
   - Эй! - обиженно воскликнула Мира, - Так нечестно!
   - На войне правил нет! - не отрываясь от занятия, ответил ей неимоверно довольный Виктор и перекинувшись в чёрта, принялся вдобавок еще и активно урчать, что делало его сходство с громадным котом еще большим.

0x01 graphic


   Виктор понял, какую смертельную ошибку совершил, лишь когда заметил, как вокруг собрались все бывшие в гильдии девушки. Сверкая горящими очень нехорошим блеском глазами, и расплывшись в маниакальных улыбках, они тянули руки к нему в хорошо читаемом желании затискать бедную животинку до смерти. Причем Мира с Каной уже вовсю чесали ему за ушками, а Люси, также поддавшись всеобщему порыву, гладила по голове. Да и Лисанна, перестав притворно сопротивляться, сама вовсю млела от соприкосновения с мягкой шелковистой шерсткой.
   - Нет, ну с вами решительно невозможно воевать! - перекинувшись обратно в человека, проворчал Виктор под дружный вздох разочарования прокатившийся по гильдии. - Так что капитулирую под напором превосходящих сил противника.
   - А ты еще покажешь котика? - вновь состроив жалобную мордашку, подергала его за рукав Лисанна.
   - Только если прекратишь применять на мне вот это - он очертил пальцем ее личико, - оружие. Договорились?
   - Договорились. - недовольно пробурчала Лисанна.
   - Кстати, Лисанна, а кто обучил тебя этой жуткой тактике? Неужели Мира? - покосился он на любимую, но та лишь развела руками в стороны и отрицательно покачала головой.
   - Чи-и-би-и. - просветлел он взглядом через пол минуты раздумий. - Ты где прячешься, мелочь пузатая!? А ну вылазь и получи заслуженное наказание! Я знаю, что это твоих лап дело! И, Люси, - повернулся он к новенькой, - может все же перестанешь меня гладить?
   - Ой! - мгновенно залилась красной краской слегка увлекшаяся волшебница и не в силах смотреть кому-либо в глаза, закрыла лицо руками, - Стыдно-то как!
   - Кстати, Люси. Хочешь дружеский совет? - оторвав от себя явно недовольную этим фактом Лисанну и чмокнув в щеку начавшую недобро сверкать глазами Миру, поинтересовался Виктор.
   - Ну... Да. - нерешительно кивнула та, раздвинув пальцы одной ладони, чтобы хоть одним глазком смотреть на собеседника.
   - Составь компанию Нацу с Греем. Для тебя это будет весьма полезным опытом настоящей работы мага. К тому же, под защитой этих двух дуралеев тебе точно ничего не будет грозить. Да и должен же кто-то разнимать их в дороге. - едва слышно пробормотал он под конец, так что услышала его лишь одна Мира, мгновенно хихикнувшая, представив себе эту картину.
   - А можно? - в удивлении уставилась Люси на собеседника.
   - А кто тебе сможет запретить? Теперь ты маг Хвоста Феи, Люси. И как правильно сказал мастер - теперь никто не в праве решать за тебя, что тебе делать. Мы лишь можем дать добрый совет, да дружеский подзатыльник, если ты где напортачишь, но контролировать твою жизнь уж точно не собираемся. Тем более, по здравомыслию ты дашь фору доброй половине наших магов, не смотря на блондинистую голову! Так что кидай свои вещички за стойку, держи плащ - Виктор скинул с себя излюбленный черный балахон, - и дуй на вокзал. Вроде бы ближайший поезд отходит минут через двадцать.
   - А зачем мне плащ? - на автомате взяв протянутую ей вещь, поинтересовалась Люси, уже решив для себя принять первый дружеский совет.
   - Так ведь вы отправляетесь на гору Хакобе! А там теплее минус десяти не бывает. Так что плащ с системой контроля температуры придется как нельзя кстати. Да и обувку явно стоит сменить. - покосился он на ее босоножки.
   - Спасибо! - по-новому взглянув на невзрачный балахон, подскочивший в цене после последней фразы красноволосого парня в тысячу раз, поблагодарила его Люси. - А как же Нацу с Греем? У них ведь ничего подобного с собой не было.
   - За эту парочку можешь не переживать. Холод им вообще не страшен. Но если, точнее, когда они сцепятся друг с другом. А они сцепятся. Скажи им, пожалуйста, что Виктор обещал отдать их на расправу Эльзе.
   - Жестоко! - ахнул кто-то из собравшихся вокруг магов.
   - Но, если они будут вести себя смирно, смахнусь с каждым из них. - продолжил Виктор. -Полагаю, что как минимум на Нацу это должно подействовать.
   - Еще как! - усмехнулась Лисанна, - Ему тебя очень не хватало, Виктор. Нам всем не хватало. - чмокнув его в щеку, она утянула Люси за собой, чтобы показать, где на время можно оставить чемодан.
   - Кстати, Мира, - проводив взглядом ускакавшую на первое задание Люси, Виктор поинтересовался, - А кормить меня в этом доме будут?
   - Будут. - усмехнулась девушка и с сожалением оторвавшись от Виктора, направилась в сторону кухни, - Тебе всего и побольше?
   - Именно, мое солнышко!
   - Как поездка? - поинтересовался мастер, когда и все остальные маги разбрелись по своим столикам.
   - Можно сказать, что почти удачно.
   - Полюшка сильно ругала? - покосился Макаров на закрытый черной повязкой глаз.
   - Не то слово, мастер. - вздохнул Виктор и потер поясницу. - Так меня метлой охаживала, что аж древко сломала. Думал, в этот раз точно прибьет.
   - Хм. А ведь она даже мне не сказала, что ты вернулся.
   - Это я попросил, мастер. Все же тогда я выглядел не сильно презентабельно, вот и не хотел, чтобы хоть кто-нибудь из гильдии знал об этом.
   - А что с глазом?
   - Полюшка сказала, что за пару месяцев сделает новый, если я достану нужные компоненты. Но я сейчас, малость, на мели. Как насчет небольшого кредита от гильдии?
   - Будет тебе кредит, не переживай. - отмахнулся мастер. - Как ты ушел, Эльза практически все время пропадала на заданиях. Так что, даже не смотря на затраты на восстановление всего порушенного Нацу, мы в солидном плюсе. Она, кстати, и сейчас на задании.
   - Я знаю, мастер. - кивнул Виктор. - Крошит на колбасу какую-то громадную животинку. Кстати, а когда вы отправляетесь на пьянку?
   - Через неделю. - на автомате ответил мастер, но спустя пару секунд поперхнулся своим пивом, - И я еду не на пьянку, а на собрание глав гильдий!
   - А это разве не одно и то же? - в удивлении воззрился на него Виктор.
   - Ох, шпаньё. - тяжело вздохнул мастер, но мгновенно убрал с лица выражение вселенской скорби, стоило Виктору протянуть ему вилку с насаженной на нее еще шипящей горячим жирком колбаской - Мира как раз принесла первую тарелку с горячим. - Но шпаньё правильное! - тут же исправился мастер и с удовольствием захрустел сочной колбаской.
   - М-м-м! Какая вкуснотень! - расплылся в блаженной улыбке Виктор, присоединившись к мастеру в деле уничтожения съестного. - Как же мне всего этого не хватало.
   - Милый, надеюсь, в ближайшее время ты больше не планируешь никуда отлучаться? - лучась улыбкой полной счастья, поинтересовалась Мира, но от того тона, которым это было произнесено, побледнел даже мастер.
   - Так далеко, точно нет. - с трудом проглотив вставшую комком в горле картошку, активно замотал головой Виктор. - Но по Фиору придется помотаться. И прошу, не надо на меня так смотреть, Мира! Мне самому не улыбается, едва вернувшись, вновь куда-то уезжать. Впрочем, это будет не сегодня, не завтра и даже не послезавтра.
   - А без поездок совсем никак? - сделав грустную-грустную мордашку, почти пустила слезу Мира.
   - А как иначе я смогу заработать достаточно средств, чтобы обеспечить своей будущей семье достойную жизнь!?
   - А если твоя будущая семья вполне счастлива тем, что имеет сейчас и хочет только одного - чтобы ты был рядом?
   - Я ведь маг Хвоста Феи, Мира. - улыбнулся ей Виктор, - И этим все сказано. А теперь, будь добра, притащи мне на расправу одну наглую рыжую личность, которая нашептала тебе с Лисанной на ушки слишком много лишнего.
   Подавившийся едой Виктор с трудом прокашлялся и в немом изумлении уставился на молоденькую девчонку со светло-красными волосами, перемежаемыми темно-рыжими прядями. Все бы было ничего - в гильдии то и дело появлялись новые личности, но стоявшие торчком лисьи ушки и пушистый лисий же хвост, который она нервно теребила в руках, мгновенно выделяли ее на фоне остальных. Но что самое главное - по утверждениям согильдийцев это и была Чиби.
   - Это как? - все же смог сформулировать вопрос Виктор, ткнув пальцем в девчонку.
   - Ну, - замялся мастер, - она как-то сказала мне, что на самом деле является заколдованной девушкой и попросила расколдовать ее.
   - Ох, мастер. - прикрыв глаза ладонью, покачал головой Виктор, - Вас обдурила летающая лисица.
   - Она была очень убедительна. - пробормотал в ответ мастер, - Тем более, в результате действительно получилась девчонка.
   - Вы ведь прекрасно знали, что она была демоном. Как вы, вообще, могли поддаться!?
   - Но ведь ты не говорил, что она была столь прекрасным демоном! - расплылся в глупой улыбке Макаров, явно припомнив что-то очень приятное.
   - А вы то откуда могли знать, как она выглядела!? - с подозрением покосился на Макарова Виктор.
   - Ридус с ее слов нарисовал портрет. В полный рост и со всеми подробностями. - вновь вспомнив увиденное, Макаров опять растянул на пол лица глуповатую улыбку и разве что не принялся капать слюной на пол.
   - Все с вами ясно. - махнул Виктор рукой на старого ловеласа. - Вы знаете, мастер, я даже не буду вам что-либо говорить на этот счет. Я просто сдам вас Полюшке со всеми потрохами.
   - Виктор, ты не можешь поступить столь жестоко со своим старым мастером! - тут же вскочил на ноги не на шутку перепугавшийся Макаров. - А как же мужская солидарность!?
   - Простите, мастер, но в этом случае я буду вынужден поступиться ею. Я полагал, что чемпион по безответственности у нас Нацу, но вы настолько переплюнули его, что я начинаю понимать Полюшку. Вы хоть осознаете, что бы случилось, восстановись она в своей бывшей форме и ипостаси?
   - Но ведь все обошлось. - неуверенно принялся оправдываться мастер фей.
   - Обошлось, но только по той простой причине, что аватарка является духом, а не полноценным демоном. Так что, мастер, после возвращения с пьянки готовьтесь к хорошей взбучке.
   - Даешь отсрочку? - с подозрением покосился на красноволосого Макаров, - Это на тебя не похоже.
   - Это не отсрочка, мастер. Просто, если вы предстанете перед главами других гильдий со сломанным носом и подбитыми глазами, это не пойдет на пользу авторитета нашей гильдии. Теперь что касается тебя, магическое создание. - повернулся он к насупившейся Чиби, - Ты хоть понимаешь, что теперь я не смогу вернуть тебя в нижние планы?
   - Ой, как будто ты собирался это делать в ближайшее время. - фыркнула обидевшаяся Чиби.
   - Вообще-то собирался. И именно в ближайшее время. - скрестив руки на груди, ответил Виктор. - Дней семь, может десять и попала бы домой. Я же тебе говорил, что займусь этим делом сразу, как вернусь из Эдоласа. А теперь, из-за собственной неуемной глупости, ты навсегда останешься жить в этом мире. Поздравляю!
   Сказать, что Чиби оказалась раздавлена подобным известием, значило не сказать ничего. Хвостик и уши опали, а на глазах выступили ненаигранные слезы.
   - И что теперь делать? - потеряно спросила она у Виктора.
   - Ничего. - пожал тот плечами. - Живи, как все мы живем. Магическая сила у тебя имеется, так что можешь вступить в какую-нибудь гильдию и бегать по заданиям. Сил, конечно, у тебя еще немного, - покосился он на ее хвост, - но с лисьим нюхом сможешь легко разыскивать всевозможные растенья и корешки. А там, глядишь, еще хвостики со временем появятся.
   - И что? - покосилась на него все еще хлюпающая носом Чиби.
   - Что "что"? - переспросил Виктор.
   - Что произойдет после того, как у меня появятся еще хвостики, как ты говоришь?
   - А, это. - почесал нос Виктор. - Ну, ты ведь превратилась в кицунэ. - отметив полное непонимание отразившееся на лице собеседницы, он уточнил, - Ты ведь знаешь, кто такие кицунэ?
   - Неа. - отрицательно замотала головой Чиби.
   - Еще один неуч на мою голову. - тяжело вздохнул Виктор. - Ладно, не дуйся. - потрепал он между ушек Чиби, - Расскажу, все, что знаю сам. Кицунэ - это дух демонического лиса. Что-то вроде оборотня, только куда более сильные в магическом плане. А сила кицунэ определяется по количеству хвостов. Сейчас у тебя всего один хвостик и ты, наверное, можешь разве что перекидываться в лисицу.
   - Ага. - кивнула Чиби, растирая рукой слезы и сопли по лицу.
   - Потом у тебя, вроде, должна проявиться магия иллюзий и огня. Но сколько для этого надо иметь хвостов - я не знаю.
   - А сколько всего у меня может быть хвостов? - приняв из рук Виктора носовой платок, принялась чистить свою моську Чиби.
   - Вроде бы максимум может быть девять хвостов. Но сколько веков, а то и тысячелетий понадобится на получение всех девяти - я опять же не знаю.
   - Веков!? - уставилась на Виктора Чиби, напрочь позабыв о платке.
   - Ага. Вы, кицунэ, долгожители. Вот только до девяти хвостов дорастают считанные единицы. Лично мне точно известно только об одном девятихвостом кицунэ. - припомнил Виктор запертого в одном неунывающем блондине демона, - Да и то исключительно из легенды. Я даже не возьмусь утверждать, что сейчас в мире существует хотя бы еще один кицунэ помимо тебя.
   - Чего!? - полностью позабыв о недавней печали, с ужасом уставилась на парня Чиби. - Так я тут одна одинешенька? А как же мальчики!?
   - Какие мальчики?
   - Ну, с хвостиками. - показательно подергала она свои хвостом.
   - Ты для начала подрасти! Козявка малолетняя! - рассмеялся Виктор. - И вообще, теперь ты кицунэ, так что оставь свои старые привычки в прошлом.
   - Совсем!? - находясь уже на грани шока, едва слышно прошептала Чиби.
   - Совсем. - сказал, как отрезал, Виктор, внутренне ликуя от того, как тонко удалось отомстить этой наглой рыжей особе.
   - Мрак. - совсем поникла Чиби и как следует высморкавшись в платок, протянула его обратно Виктору.
   - Оставь себе. - покосившись на засморканный платок, хмыкнул Виктор.
   - Не надо. У меня свой имеется. - расплылась в нахальной улыбке Чиби, продемонстрировав чистый платочек вынутый из кармана кофты.
   - Все равно оставь. Пусть два будет. - рассмеялся Виктор и потянувшись вперед, чтобы вновь потрепать волосы девушки, резко схватил ее за шиворот, - А вот теперь, дорогая моя, ты ответишь за все те слова, что нашептывала в ушки Миры все то время, пока меня не было.
   - Помогите! Насилуют! - тут же на всю гильдию заорала Чиби, тыча пальцем в принявшегося расстегивать ремень Виктора.
   - Даже не надейся! - рассмеялся тот и полностью вытащив поддерживающий штаны ремень, принялся за публичную экзекуцию.
   - Ми-и-ира. - прохныкала заливающаяся слезами Чиби, то и дело вздрагивая от очередного пришедшегося по попе удара ремнем, - Спаси-и-и.
   - Извини, Чиби. - переглянувшись с Каной, которая так же как и она сама непроизвольно схватилась за то место, которое в свое время так же страдало в процессе воспитания, развела руками Мира, - Это надо просто принять и пережить.
   - И не советую пытаться впоследствии отомстить. - не отвлекаясь от процесса воспитания, обратился к кицунэ Виктор, - А то я никогда не расскажу тебе, как решить проблему с мальчиками.
   - А она решается? - тут же позабыв об охаживающим ее пятую точку ремне, встрепенулась Чиби.
   - Со временем решается. - утвердительно кивнул Виктор в ответ на требовательный взгляд девчонки.
   Не смотря на долгое отсутствие, войдя домой, Виктор с удивлением обнаружил, что тот практически не нес следов запустения. Никакой паутины или толстого слоя пыли нигде не наблюдалось. Нельзя было сказать, что все прям таки блестело, но то, что в доме регулярно прибирались, было заметно невооруженным глазом.
   Он специально ушел из гильдии пораньше, чтобы подготовить дом к приходу Миры, которая пообещала больше не отпускать его далеко от себя ни днем, ни ночью, но как оказалось, делать-то особо было нечего. Виктор лишь сменил пропахшее пылью постельное белье, да прошелся мокрой тряпкой по полу, шкафам и полкам у себя в комнате - единственном месте, где, по всей видимости, не убирали.
   Расположившись на кухне, чтобы попить чаю, он принялся гадать, кто же именно присматривал за его домом, когда входная дверь хлопнула, и к нему на кухню прискакала напевающая какую-то веселую песенку Чиби.
   - О! А я то думаю, кто это домой зашел! - воскликнула девушка и более не обращая на немало удивившегося Виктора никакого внимания, принялась копаться в холодильнике, активно виляя хвостом.
   - Эм-м-м. Чиби. - позвал Виктор.
   - Да? - не отрываясь от копания в холодильнике, откликнулась та.
   - А что ты тут делаешь?
   Достав какую-то миску, кицунэ принюхалась к ее содержимому и скривив носик, повернулась к Виктору, - Живу я здесь.
   - К-ха! - подавился тот чаем, - Чего!? - прохрипел он, откашливаясь от попавшего не в то горло чая. - Это как это ты тут живешь!?
   - А где мне еще, по-твоему, жить надо было? Пока еще была аватаркой - ютилась у Миры. Но после превращения, - она провела руками по своему новому телу, - пришлось переехать. Хотя и не хотелось. - тяжело вздохнула Чиби.
   - Я даже боюсь спросить, что же ты такого натворила, что даже Мира - этот ангел воплоти, выставила тебя за дверь?
   - Вот и не спрашивай, если боишься. - пожала плечами девчонка и вновь нырнула в холодильник.
   - Чиби, - прорычал Виктор, - не надо меня злить! Выкладывай! Всё!
   - Ну, понимаешь, - она достала из холодильника кусочек сыра и признав его годным к употреблению, тут же принялась жевать, - малыш Эльфи был такой сладенький, что я не удержалась.
   - Ты что, успела забраться к нему в постель? - припечатав рукой свой лоб, поинтересовался Виктор.
   - Самое обидное, что нет! - принялась жаловаться бывшая суккуба, - Даже в кровать забраться не успела! Перехватили, можно сказать, в двух шагах от цели!
   - Да-а-а, Чиби. - протянул Виктор, - До девятого хвоста ты точно не доживешь. С такими-то талантами. Стоп! А скажи ка, мелочь хвостатая, где ты спала?
   - И вовсе я не мелочь! - огрызнулась прикончившая сыр кицунэ.
   - Я, кажется, задал вопрос.
   - А тут что, много вариантов? - удивилась та, - Во второй спальне. Кстати, очень миленькая! Мне понравилась!
   - Ты заняла комнату Эльзы? - каждое произносимое Виктором слово буквально падало на голову его собеседницы, столь тяжелым был тон.
   - Так это была комната Эльзы? - почувствовав пятой точкой, что шутки закончились, растеряно улыбнулась Чиби. Встретившись с потемневшим взглядом Виктора, она поспешила начать оправдываться, - Ну я же не знала! Эльза сказала, что я могу пожить у тебя, если буду приглядывать за домом и не совать нос в твои дела! Определить какая из комнат была твоей личной было легче легкого, вот я в нее и не совалась. А что мне еще оставалось делать, как не поселиться во второй спальне!?
   - Что же. Наверное, мне стоит поблагодарить тебя, за то что присмотрела за домом. - глубоко вдохнув и выдохнув несколько раз, чтобы успокоиться, произнес Виктор. - Но сегодня же ты переедешь в женское общежитие. И это не обсуждается! - ударил он кулаком по столу, увидев попытку девушки сказать что-то против.
   - Гонишь? Да? - шмыгнув носом и отвернувшись, чтобы скрыть выступившие на глазах слезы обиды, спросила Чиби.
   - Переселяю. - спокойно ответил Виктор. - Пусть теперь мы согильдийцы, но ты не Эльза и не Мира. А этот дом я строил для себя и них.
   - Но ведь Эльза живет в общежитии, а Мира - со своей семьей! Ты же совсем один занимаешь целый дом! Неужели жалко выделить мне комнатку!? Я буду хорошей девочкой! Честно-честно!
   - Честно-честно!? - воскликнул Виктор, - И это говорит мне демон!?"
   - Бывший демон!
   - Чиби, давай не будем вступать в полемику.
   - Куда вступать?
   - Не куда, а во что. - тяжело вздохнул Виктор. - В общем, давай не будем спорить. Ты не моя сестра и ты не моя невеста, чтобы преспокойно продолжать жить в МОЕМ доме. Если у тебя нет денег, я оплачу общежитие на пару месяцев вперед и помогу с работой, но на этом все.
   - И даже последнюю ночь не позволишь провести здесь!? - тоскливо поинтересовалась Чиби.
   - Не позволю. - покачал головой Виктор. - И вообще, давай поторопимся, а то скоро придет Мира.
   - А-а-а! Понятно! - ехидно протянула Чиби, - Так бы сразу и сказал, что вы собираетесь всю ночь делать маленьких красноволосиков! Что я, не понимаю!?
   - Чиби! - прорычал Виктор.
   - Всё-всё! Умолкаю! - и в противовес своим собственным словам, тут же задала вопрос, - А когда Мира не будет у тебя ночевать, можно я буду спать во второй спаленке?
   - Нет!
   - Ну позязя! - сделав просительную мордочку и слегка приотпустив уши, пустила в ход свой главный калибр Чиби.
   - Нет. - мертвенно холодно ответил Виктор, на секунду перекинувшийся в мрачного жнеца.
   - Ну, нет так нет! Зачем сразу так то! - дрожащим голосом поинтересовалась кицунэ, успев отпрыгнуть от собеседника в противоположный конец кухни.
   - Чтобы ты, наконец, услышала меня, Чиби. Теперь мы согильдийцы и я помогу, если тебе действительно понадобится моя помощь или защита, но давай уважать личную жизнь друг друга.
   - Это у тебя есть личная жизнь. - пробурчала из своего угла Чиби, - А у меня, по твоим же словам, ее еще долго не будет.
   - Ну, теперь то тебя не должно так на мужиков тянуть, как было в ипостаси суккубы.
   - Меня и не тянет. - пожала плечами Чиби. - Но я ведь помню, какое это наслаждение.
   - Вот когда потянет, приходи ко мне, расскажу что и как можно сделать.
   - А то я не знаю! - хмыкнула Чиби, - Это еще надо посмотреть, кто кого и чему научить может!
   - Да я не о процессе. - тяжело вздохнул Виктор. - В знании этого дела я тебе не конкурент и никогда им не стану. Я о том, как тебе связать жизнь с человеком.
   - А, может, расскажешь сейчас?
   - За дурака меня держишь!? Должен же у меня быть хоть какой-нибудь козырь для нормального общения с тобой?
   - Вредина!
   - Может быть и вредина, зато нервы себе сберегу!
   Подогнав летающий островок вплотную к своему дому, Виктор принялся перегружать в подземелья мастерской все, что удалось вывезти из Эдоласа. Естественно, таскать подобную тяжесть на своих двоих нечего было и мечтать, но тележка с антигравом и маго-механический робот-погрузчик отдаленно похожий на таковой из фильма "Чужие", позволяли спокойно оперировать частями весом не в одну тонну. Раз уж более возвращение Чиби в ее родные планы бытия не стояло на повестке дня, он планировал проверить созданное вооружение на тушке Колыбельной, прежде чем превратить его в кристалл лакримы. Вот только сперва требовалось управиться со сборкой хотя бы небольшой модели первой модификации, на которой Виктор обкатывал все свои идеи и доступные технологии.
   Почти неделю непрерывного труда и бессонных ночей проведенных в ангаре, которые пришлось украсть у себя и Миры, потратил Виктор на сборку из имеющихся комплектующих первого меха. Лишь приходившая покормить его Мира изредка составляла ему компанию, да пару раз он замечал любопытный нос Чиби, которая, впрочем, не смела отвлекать его от работы. Вряд ли кто-либо еще кроме этой парочки знал, что Виктор не отдыхает после продолжительного отсутствия, а трудится, не покладая рук. С каким бы превеликим удовольствием он бы плюнул на все это и прихватив Миру, уехал бы отдохнуть на море, но прекрасно понимая, что это не мультик, а жизнь с ее грязью и кровью, продолжал готовиться к противостоянию с темной гильдией, чтобы хоть как-то сократить будущие жертвы среди населения города, в котором должны были развернуться действа. За долгие годы он успел забыть слишком много деталей просмотренного когда-то аниме и потому заранее предотвратить большую часть событий даже не мог и мечтать.
   Зайдя в гильдию, Люси отметила, что все ее пока немногочисленные знакомые уже здесь. Грей, вновь где-то успевший оставить свою одежду, с завидным аппетитом уничтожал свой завтрак. Мира и Лисанна разносили заказы многочисленным магам собравшимся в гильдии с утра пораньше. Макао, уже заметно оправившийся, тянул пиво, беседуя о чем-то с Каной. А Чиби с Нацу весьма похоже навалившись грудью на стол, медитировали на пустые тарелки - каждый на свою. По всей видимости, еще недавно находящийся в них завтрак показался обоим недостаточным, а судя по мрачным лицам, на вторую порцию денег уже не было. Во всяком случае, ее мысли на счет Нацу оказались верны, поскольку грызший небольшую рыбку Хэппи вовсю принялся жаловаться, что даже на обед оставшихся средств им не хватит.
   - Привет, Люси! - помахала ей рукой Миражанна, - Будешь завтракать?
   - Привет, Мира! - улыбнулась в ответ та, - Нет, спасибо! Я дома поела. А теперь хочу подыскать себе задание, чтобы было чем платить за дом в следующем месяце. - грустно добавила она.
   - Хорошо. - кивнула Миражанна, - Только как выберешь, не забудь зарегистрировать его у меня.
   - Угу.
   Подойдя к доске заказов, которую она так и не успела изучить, поскольку первое задание для них обоих выбрал Нацу, Люси принялась с немалым любопытством вчитываться в висящие на ней листовки. Чего только там не было! От поиска магических растений для алхимиков до поимки разбойничьих банд.
   - Уже выбрала что-нибудь? - подошел к ней сзади Нацу.
   - А? - обернулась она к подошедшему, - Нет еще.
   - Тогда давай быстрей, а то у меня от голода живот сводит.
   - А при чем тут я?
   - Ну, мы ведь теперь команда. - пожал плечами Нацу. - В прошлый раз задание выбирал я, теперь твоя очередь.
   - Команда?
   - Многие маги объединяются в команду, чтобы было легче выполнять те или иные задания. -пояснила подошедшая к ним Мира. - А порой даже команды объединяются вместе. И даже гильдии стараются объединиться в союзы.
   - Ага! Особенно, если приходится иметь дело с темными! - добавив в голос побольше зловещих ноток, злобно рассмеялся Нацу.
   - С темными? - поежившись, переспросила Люси.
   - С темными магами. - пояснила Мира, - Данную информацию стараются не афишировать, но существуют целые гильдии занимающиеся незаконными делами. Естественно, все они находятся вне закона. И порой между светлыми и темными гильдиями начинаются настоящие войны.
   - Войны!? - сказать, что Люси оказалась ошарашена, значило не сказать ничего. Вовсе не такой она представляла бытие гильдейских магов.
   - Но можешь не переживать. - положила ей на плечо руку Мира, - Войны гильдий уже давно стали достоянием истории. Теперь все разногласия между гильдиями разрешает Совет Магов, в котором состоят десять наиболее сильных и влиятельных магов королевства.
   - И с темными гильдиями тоже? - удивилась девушка.
   - Нет. С темными гильдиями сражаются королевские войска и маги. Но изредка привлекают и светлые гильдии, выдавая задания. Так что, прежде чем взяться за задание, внимательно читай, что в нем написано. Ты еще новенькая, так что объединение с кем-нибудь опытным в одну команду для тебя будет очень неплохим выбором. Нацу просто оказался первым, кто предложил тебе работать вместе.
   - Ага! - расплылся в улыбке убийца драконов.
   - Просто сознайся, что для той работы тебе была нужна блондинка. - фыркнула в ответ Люси и передернула плечами, вспомнив параметры красоты герцога Эверли, чей дом они в конечном итоге развалили.
   - Ты не права, Люси. - убрав с лица улыбку, покачал головой Нацу, - Пусть ты еще новичок, но ты хороша! Мы сможем стать отличной командой!
   - Люси, милая, не слушай его. - приобнял ее за плечи, незаметно подошедший Локи. - Лучше объединись со мной. Из нас получится отличная пара! И что самое главное, я смогу помочь тебе скрасить время долгими холодными вечерами... - проходясь пожирающим взглядом по фигуре девушки, Локи наткнулся глазами на связку ключей духов и мгновенно отпрыгнул от нее, как ошпаренный, - Ты что, заклинательница духов!?
   - Ну, да. - в удивлении посмотрела на неслабо взбледнувшего парня Люси.
   - Прости, но у нас точно ничего не выйдет! - уже на бегу прокричал Локи, прежде чем смыться из гильдии.
   - Чего это с ним? - поинтересовалась у Миражанны немало обескураженная подобной реакцией Люси. Никогда еще парни не убегали от нее, а как раз наоборот - то и дело липли.
   - Ходили слухи, что Локи однажды сильно обжегся с заклинательницей духов. - хихикнула Мира, - По-видимому, так оно и есть.
   - И он только первый, кто будет предлагать тебе вступить в одну команду. - откомментировал произошедшее Грей.
   - Это я был первый, ледышка! - тут же вскинулся Нацу.
   - Тебя забыли спросить, уголек! - ухмыльнулся Грей, явно рассчитывая на хороший махач.
   - Грей, одежда. - устало произнесла Кана.
   - Ух ё! - только сейчас обнаружив, что он уже успел раздеться, спохватился маг льда.
   - Во-во! Сперва оденься, извращенец, а потом уже встревай в чужие разговоры! - ухмыльнулся во все тридцать два зуба Нацу.
   - Нарываешься, головешка!? - мгновенно позабыв об отсутствующей одежде, двинулся к вечному сопернику Грей, потирая в предвкушении кулаки.
   - А если и так!? - зеркально повторил его действия Нацу.
   - Атас! - разнесшийся от входа по всей гильдии крик еще более бледного Локи, заставил замереть уже ринувшихся друг на друга магов, - Эльза вернулась!
   С удивлением пронаблюдав за метаморфозами находившихся в гильдии магов, Люси нервно сглотнула. В свой самый первый выход с Нацу и Греем она последовала совету Виктора и почти слово в слово повторила его фразу, стоило парням сцепиться. В тот момент она даже подумала, что "Эльза" - это какая-то невообразимо жуткая магическая тварь, поскольку оба самоуверенных и весьма сильных мага мгновенно покрылись холодным потом и в течение всего похода даже и не подумывали о том, чтобы начать бить друг другу морды, хотя по их поведению и словесным перепалкам было ясно, что именно этого им очень хочется.
   - Это про нее упоминал Виктор? - на всякий случай поинтересовалась Люси, которой уже на обратном пути оба парня понарассказывали немало ужасов насчет Эльзы.
   - Ага. - улыбнулась Мира, - Эльза у нас единственная и неповторимая. Впрочем, это у них семейное.
   - Семейное?
   - Да. - кивнула Мира, - Виктор ее старший брат.
   - И он пугает всех своей младшей сестрой!? - изумилась Люси, у которой подобное не укладывалось в голове.
   - Конечно! Он сам столько лет тренировал сестру, что знает ее силу как никто другой. В том, что Эльза является сильнейшей волшебницей гильдии, имеется немая доля его труда. Впрочем, все его ученики могут похвастать немалыми достижениями. Нацу, Грей, Кана, Эльфман, я с Лисанной - всех нас Виктор гонял по мере сил едва ли не с первого дня нашего появления в гильдии.
   - Но как он мог вас гонять? Он же сам совсем молодой!
   - Ну, это же Виктор! - вместо Миры ответил Хэппи в своей излюбленной манере.
   - И мне тут нечего добавить. - усмехнулась Мира подобному объяснению.
   - Я слышу ее шаги! - истерично прокричал кто-то из пытавшихся спрятаться под столом магов, судя по всему немало накосячивший.
   Кинув очередной взгляд на расползающихся по темным углам магов и подольше задержавшись на дружески обнявшихся Нацу с Греем, которые расплылись в глупых улыбках и не спускали взгляда с входа в гильдию, Люси поежилась от пробежавшего по спине табуна мурашек.
   - Жуть! - не сдержавшись, пискнула она, когда тень того, кто встал за дверью, полностью перекрыла лившийся через них дневной свет. Изображение принялось рисовать огромного великана, что вполне укладывалось в образ описанный ей Нацу с Греем. Вопреки ее ожиданиям вошедшая в гильдию девушка оказалась вполне нормальных размеров - большую часть тени создавал изукрашенный драгоценными камнями и золотом рог какой-то твари, что Эльза легко и непринужденно удерживала одной рукой. - Красавица! - охнула Люси, стоило ей разглядеть лицо красноволосой девушки. Не смотря на постоянное изучение вдоль и поперек номеров журнала "Волшебник", в котором постоянно публиковали фотографии наиболее выдающихся, сильных и красивых магов, Люси не доводилось встречать в нем фотографии Эльзы, и потому она оказалась внутренне не готова к лицезрению красотки способной запросто составить конкуренцию Миражанне.
   - Мастер в гильдии? - найдя взглядом Миру, поинтересовалась Эльза, одним броском сгрузив на пол свою ношу, отчего стены гильдии зашатались.
   - Нет. Он уже день как уехал на встречу мастеров гильдий. - ответила Мира.
   - Понятно. - кивнула девушка и медленно обвела взглядом всю гильдию. - Пока я была в пути, до меня дошло немало слухов. Похоже, Хвост Феи опять успел наломать немало дров. Может мастер в свойственной ему манере вновь вас простил, но я не он и потому научу вас родину любить! - последовавшее перечисление многочисленных прегрешений всех собравшихся и списка грядущих наказаний заняло почти пять минут.
   - Она тут за воспитателя что ли? - тихонечко поинтересовалась Люси у посмеивающейся Миры.
   - Так Эльза же! - развел лапами Хэппи.
   - Нацу, Грей. - закончив разбор полетов, обратилась Эльза к продолжавшим изображать вечную дружбу парням.
   - Ага! - синхронно отозвались оба голосом Хэппи.
   - Я бы хотела, чтобы вы помогли мне в одном деле.
   - Чего!? - прокатилось по гильдии групповое удивление.
   - Эльза просит о помощи!?
   - Такого в жизни не было!
   - Завтра в восемь утра будьте на станции. - не обратив никакого внимания на посыпавшиеся комментарии, продолжила ставить задачу Эльза, - И подготовьтесь как следует. Я еще не знаю, с чем нам придется столкнуться, но ничего хорошего не жду.
   - Эльза, Нацу и Грей. - пробормотала едва слышно Мира, - Это же сильнейшая команда Хвоста Феи. Даже Громовержцы им уступят. Боюсь даже подумать, что такого узнала Эльза.
   - Я пока пойду домой, отдохну и тоже подготовлюсь. - уже разворачиваясь и прихватывая рог, кинула через плечо Эльза, но в одно мгновение замерла на месте, стоило ей услышать прилетевшую вслед фразу Миры.
   - Эльза, твой брат вернулся!
   Выронив из рук рог, отчего стены гильдии вновь пошатнулись, девушка мгновенно развернулась к Мире, - Он в порядке!? - В очередной раз Люси оказалась поражена до глубины души этой красноволосой девушкой - она никак не ожидала услышать столько нежности и заботы в одном коротком вопросе той, кто еще секунду назад строила всю гильдию покруче армейского сержанта.
   - Он в своем репертуаре. - тяжело вздохнула Мира и украдкой утерла предательскую слезу.
   - Опять лежит у Полюшки? - заметно нервничая, уточнила Эльза.
   - Нет. На сей раз этот хитрец, по всей видимости, сперва отлежался у нее и только после посмел явиться мне на глаза.
   - И? - легко разобрав в тоне Миры, что это было далеко не самым плохим, подтолкнула ее к продолжению Эльза.
   - И сейчас он вновь готовится к чему-то очень серьезному, хотя ему еще лечиться и лечиться.
   - Прибью! - сказала, как припечатала, Эльза, - Он у меня из больничной койки месяц не вылезет!
   - Только сперва пусть позавтракает. - улыбнулась подруге Мира и перегнувшись через барную стойку, достала коробку, - Я уже все подготовила, только отнести еще не успела.
   - Так он не дома? - уточнила Эльза, принимая коробку.
   - Уже почти неделю безвылазно сидит в своей мастерской. - пожаловалась Мира. - Мне его едва ли не пинками удается отправлять поспать хотя бы на пару часов в день. Он даже домой не уходит, чтобы не тратить время. Спит там же, в мастерской.
   - Он не сказал, к чему так готовится? - прекрасно зная своего брата, Эльза не ждала ничего хорошего, раз уж он так торопился.
   - Единственное, что он сказал - "Колыбельная вот-вот пробудится." Но что это значит, я так и не смогла выяснить.
   - Колыбельная? - хором воскликнули Эльза, Нацу и Грей, после чего переглянулись.
   - Вы тоже о ней слышали? - поинтересовалась Эльза.
   - Что-то о Колыбельной говорили темные маги, с которыми мы недавно столкнулись. - ответил Грей, - Вот только какие-либо подробности выяснить у них не удалось. Кто-то их всех стащил прямо у нас из-под носа, после того как мы их вырубили. Я до сих пор так и не понял, как это произошло. Вот они сидят связанными у дерева, а через секунду уже никого не было.
   - Я тоже услышала о Колыбельной из беседы темных. - кивнула Эльза, - Но и мне каких-либо особых подробностей выяснить не удалось, кроме того, что это нечто смертельно опасное. В любом случае, моя просьба остается в силе. - посмотрела она на Нацу с Греем. Кинув взгляд на изукрашенный рог, она махнула на него рукой и налегке отправилась в мастерскую Виктора.
   Услышав хлопок двери, Виктор, не отрываясь от дела, прокричал - Мира, подожди, пожалуйста, одну минутку, я сейчас все закончу и поужинаю!
   - Уже пора завтракать, братец. - грустно усмехнулась Эльза, приобняв Виктора со спины. - Ты где шлялся столько времени, мерзавец!? - скользнувшие наверх руки мгновенно оплелись вокруг его шеи в удушающий захват.
   - Привет, сестренка! - оставив в покое блок наведения орудий, прохрипел Виктор. - Бить будешь? - слегка повернув голову набок, чтобы минимизировать удушающий эффект от захвата, весело поинтересовался он.
   - Непременно буду! - столь же весело ответила Эльза, - Но сперва Мира велела тебя накормить. - с явным сожалением дополнила она и ослабила хватку.
   - Мира плохого не посоветует! - тут же согласился Виктор, а урчание в животе подтвердило его слова.
   - Иди, мой руки, горе мое. - потрепала его по волосам Эльза, - А я пока расставлю тарелки. - посмотрев по сторонам и не найдя ни клочка свободного пространства, добавила, - Где-нибудь.
   - Вон там можно. - показал Виктор рукой на пару деревянных ящиков.
   Не успел он развернуться и встать с табурета, как вновь был придавлен к нему. - Что с твоим глазом? - требовательно смотря на брата, спросила Эльза. По всей видимости, Мира не решилась рассказать ей о ранении, чтобы не волновать раньше времени.
   - Не переживай, Эльза. Я ведь здесь, с тобой. Живой.
   - Кто посмел!? - буквально прорычала та в ответ, принявшись трясти Виктора за воротник, - А ну отвечай!
   - Хватит, Эльза. - спокойно произнес Виктор. Подбив под локти вцепившиеся в него мертвой хваткой нежные ручки, он вывел сестру из равновесия и прихватив за талию, усадил себе на колени, заключив в захват и обе ее руки на всякий случай. - С тем кто это сделал, я сам вскоре очень вдумчиво пообщаюсь, так что, пожалуйста, не лезь в это дело.
   - Ты и правда думаешь, что я оставлю это просто так!? Даже не надейся, Виктор! Так или иначе, я узнаю, кто сотворил это с тобой! Узнаю и сотру виновного в порошок!
   - Вот и поговорили. - тяжело вздохнул Виктор и привалился головой к плечу сестры.
   - Это все ты виноват! Вечно под удары подставляешься, а мы с Мирой потом слезы льем. - пробурчала в ответ Эльза.
   - А вот плакать точно не надо. - разжав объятия, он погладил ее по правой щеке, - Считай, что это у нас семейное. Тем более, Полюшка уже вовсю занята созданием для меня нового глаза, так что скоро вновь буду как новенький.
   - Не скажу, что терять правый глаз - одна из лучших наших семейных черт. - покачала головой Эльза.
   - Уж какая есть. - развел руками Виктор и принялся показательно принюхиваться к содержимому коробки, - А там случаем не омлет с ветчиной?
   - Опять переводишь тему разговора. - грустно улыбнулась ему Эльза. - Извини, но этот прием уже давно устарел.
   - А жаль. - покосился на одуряюще пахнущую коробку Виктор, - Кушать-то действительно хочется.
   - Ох, Виктор. - тяжело вздохнула Эльза, - Наказать бы тебя хорошенько, но уж больно жалко. - Поднявшись на ноги, она направилась распаковывать завтрак, а улыбнувшийся Виктор постарался припомнить, где Мира оставила вчера коробку с ужином, поскольку, судя по донесшемуся до него бурчанию живота, Эльза тоже не успела перекусить этим утром.
   Не смотря на активное сопротивление, он все же заставил ее съесть половину оказавшихся на ящиках блюд, не забывая при этом активно работать вилкой. Работа по сборке меха слишком сильно затягивала, и Виктор действительно забывал обо всем на свете, включая потребности организма во сне и пище. Зато он почти успел! Пусть броню и многочисленные сенсоры на мех установить все еще не удалось, но он уже мог спокойно двигаться и вести огонь, так что потягаться с демоном было чем. А защиту его тушки временно мог обеспечивать и новый доспех созданный эдоласскими мастерами-бронниками из его материалов и по его маго-техническому заданию. И пусть выглядел он слишком странно, с точки зрения рыцарей средневековья, по своим защитным возможностям и прочности доспех должен был превосходить все, что имелось в закромах Эльзы. А уж в запасниках его сестры имелись только лучшие экземпляры доспехов, которым могли бы позавидовать даже офицеры королевской гвардии.
   - Собираешься разобраться с Колыбельной? - подчистив свою тарелку, поинтересовался Виктор у задумчиво жующей Эльзы. Это был один из немногих моментов, которые он все еще помнил и потому не имело смысла ходить вокруг да около.
   - Не знаю, откуда у тебя эта информация, но я действительно планировала узнать, что задумали темные и что такое эта Колыбельная.
   - Насчет планов темных я не в курсе, но о Колыбельной расскажу. - отставив в сторону тарелки, он подпер звенящую от жуткого недосыпа голову руками. - Колыбельная - это древний артефакт изготовленный Зерефом. Представляет собой нечто вроде дудочки или флейты - я в этих музыкальных инструментах не сильно разбираюсь. Как она работает и что именно делает, мне не известно, но точно знаю, что внутри этого артефакта заточен демон класса "Пожиратель". Представляешь, что будет, когда этот демон выберется наружу?
   - Когда? - подметила одно из главных слов Эльза.
   - Именно. Я более чем уверен, что все закончится его высвобождением.
   - И это поможет тебе справиться с демоном? - она покосилась на огромные доспехи, что занимали всю центральную часть мастерской.
   - Нет. - усмехнулся Виктор, - Это поможет мне не слишком сильно мешаться под ногами у тебя с парнями, когда вы будете выносить темных и демона. Прошло то время, когда я мог составлять вам изрядную конкуренцию на поле боя.
   - Не говори так, брат. Ты до сих пор куда сильнее любого из нас. Сам же совсем недавно скрутил меня, как беспомощного котенка.
   - Только потому что кто-то позволил мне скрутить себя. Неужели ты думала, я не замечу, как ты ослабила свое тело, специально убрав накачку маной? Маленькая хитрюга! - расплылся в улыбке Виктор. - Не переживай, Эльза. Я нисколько не комплексую по этому поводу. Наоборот, я искренне счастлив и горд за вас! Но, чтобы вы не расслаблялись, я буду постоянно наступать вам на пятки с помощью подобных механизмов.
   - Виктор, а, может, на сей раз ты доверишь все нам? Извини, но сейчас ты явно не в лучшей форме.
   - В принципе, можно. - задумавшись, кивнул он, - Но, что ты скажешь тем, кто лишится своих родных, если темные пробудят демона посреди какого-нибудь города? А если пробуждение произойдет одновременно с атакой темных? Сколько времени у вас займет разборка и с тем и с другим? Не знаешь!? Вот и я не знаю! Конечно, следить за порядком в государстве - это отнюдь не наша задача. Но если у нас имеются сведения и определенные возможности, должны ли мы стоять в стороне? И чтобы ты знала, я еще Кану с Люси прихвачу на эту миссию.
   - Люси? Кто это?
   - Новенькая. Ее совсем недавно привел в гильдию Нацу. Если ты была в гильдии, то могла ее видеть - весьма красивая блондиночка с хлыстом на поясе.
   - Точно. Была такая. - потерев в раздумьях подбородок, кивнула Эльза, - Должно быть она сильная, раз ты ее хочешь взять?
   - Она как не распустившийся цветок, Эльза. Сейчас она, скорее всего, не может похвастаться изрядной силой или смелостью в нашем с тобой понимании, но она знает цену слову преданность. И в тяжелой ситуации никогда не бросит своих.
   - Ты так говоришь, будто хорошо ее знаешь. - хмыкнула Эльза.
   - В какой-то мере да. Ведь в Эдоласе именно Люси приняла на себя бремя мастера Хвоста Феи. И пусть среди наших миров весьма немало различий, внутренний стержень у них одинаков. К тому же, со временем она сможет стать сильнейшей заклинательницей духов из ныне живущих. Потенциал у нее просто огромный. Попади она мне в руки лет пять назад и на одну волшебницу "А"-класса в гильдии было бы больше.
   - Даже так? - протянула Эльза, - В таком случае ее действительно следует привлекать к возможно большему количеству заданий, на которых придется выкладываться полностью. Так она сможет набрать опыт и силу куда быстрее.
   - Привлекать и одновременно оберегать. - уточнил Виктор. - Поможешь Нацу в этом деле?
   - А при чем тут Нацу?
   - Насколько мне известно, они решили объединиться в одну команду.
   - Бедная девушка. - покачала головой Эльза, - Мне ее уже жалко. Она же с этим раздолбаем по миру пойдет.
   - Вот и присмотри, чтобы не пошла. - усмехнулся Виктор. - Кто как не моя маленькая сестренка сможет время от времени вправлять мозги нашему задиристому убийце драконов?
   - Сам ты...маленький. - фыркнула Эльза, - Всего то на год меня старше. А по росту мы вообще одинаковы!
   - А вот и нет! Я на три сантиметра выше! - расплылся в улыбке Виктор. - Так что пока не догонишь в росте, буду звать тебя ма-а-аленькой!
   - Р-р-р-р-р!
   - Не рычи. - с трудом подавив очередную улыбку, поучительно произнес Виктор, - Воспитанным девушкам не к лицу рычать на старших.
   - Ох, братец, как же я хочу, чтобы ты побыстрее поправил свое здоровье! Тогда я с чистой совестью смогу отходить тебя так, что тебе и не снилось!
   - То есть, ты хочешь дождаться, когда я приду в норму, для того, чтобы отправить меня на больничную койку? - уточнил Виктор и покачав головой, добавил, - Воистину - женская логика, это главная тайна мироздания!
  
   Глава 2. Наука на службе человечества.
  
   Едва не вывернув челюсть в зевке, Виктор осмотрел сонным взглядом перрон и встряхнул руками, приводя в чувство двух заспанных девушек. Вчера он так и не успел предупредить их о намечающейся поездке, поскольку, едва закончив с мехом, тут же завалился спать, вот и пришлось вынимать обеих буквально из кроватей. Естественно, в результате он узнал о себе много нового, особенно от Каны, но мужественно стерпев все вздохи и стенания, притащил обеих на буксире к вокзалу.
   - А вон и наши! - кивнул он в сторону уже успевших сцепиться Нацу с Греем.
   - Ну сейчас им Эльза задаст. - сонно пробормотала Кана, указав рукой на приближающуюся к парням Титанию.
   - Сами виноваты. - равнодушно пожал плечами Виктор, - За все в этой жизни надо платить, особенно за собственную глупость и невнимательность.
   - Виктор ста-а-ашный. - подражая Хэппи, произнесла Кана.
   - А я то тут зачем? - простонала Люси, которая уже успела убедиться, что там, где находятся Нацу с Греем, спокойной жизни точно ждать не приходится.
   - А, по-твоему, одна Кана должна страдать? - в удивлении воззрился на нее Виктор. - Теперь ты полноправный член нашей большой семьи, так что мы с превеликим удовольствием разделим с тобой все радости и горести. Да, Кана?
   - Ага. - прикрыв рукой рот, то ли ответила, то ли зевнула Кана.
   - Вот видишь! А если Кана говорит - "Ага.", то так оно и есть! - до отвратительности бодрым голосом произнес Виктор. - К тому же, когда тебе еще удастся смахнуться с темными магами под такой защитой. - он кивнул в сторону Эльзы, уже возвышавшейся над двумя трясущимися тушками магов и явно читающей им очередную нотацию.
   - С темными!? - пискнула Люси и попыталась вырваться, но крепко удерживающий ее Виктор не позволил новенькой сбежать.
   - А я разве не сказал?
   - Нет!
   - Наверное, забыл. - пожал он плечами и двинулся вперед, волоча за собой упирающихся девушек.
   - Ты и мне ничего не говорил про темных! - возмущенно сопела с правой стороны Кана.
   - Ну, я же сказал тебе прихватить доспех. Кстати. Прихватила?
   - Конечно! Но я полагала, что мы пойдем охотиться на какую-нибудь магическую тварь.
   - Не переживай, подруга. - хмыкнул Виктор, - Магическая тварь там тоже ожидается. Да еще какая!
   - И какая же? - уставившись на парня в ужасе, прохныкала Люси, которая уже начала жалеть о том, что вообще познакомилась с Виктором.
   - Демон. - коротко бросил тот. - Не самый сильный, конечно. Но нам и такого за глаза хватит.
   - Хочу домой! - простонала Люси.
   - Ого! - в противовес ей оживилась Кана, - А не врешь!?
   - Честно-честно! Самый настоящий древний демон! Так что сможешь проверить на нем свои новые заклинания. У тебя ведь появились новые заклинания, пока меня не было?
   - А то!
   - Вот видишь, как все удачно сложилось! Заодно и Люси сможешь показать, на что способна магия света. А то она ее, похоже, совсем не использует. Лишь бедных духов, как вшивых по бане, гоняет. Силенок у нее, конечно, заметно меньше чем у тебя, но все далеко не безнадежно. Слышишь, Люси? - повернулся он ко второй девушке, - Будешь учиться у Каны магии света?
   - А я смогу? - уже забыв о недавних стенаниях, поинтересовалась та. - Просто, я даже не подозревала, что у меня имеются подобные силы.
   - Имеются. Слабенькие и неразвитые, но имеются. И пусть против большей части тех противников, с которыми нам приходится сталкиваться, она бесполезна, для любой нечисти нет ничего хуже магии света. Думаю, при должном старании, ты вполне сможешь довести ее до ранга "С", а то и "В"!
   - Не сильно то высокий ранг. - недовольно пробурчала та.
   - Не скажи. - покачал головой Виктор, - Силу мага определяет не только мощь его заклинаний, но и умение применять их к месту. К примеру, возьмем меня. Кана, скажи, пожалуйста, как меня за глаза называют в гильдии?
   - Мерзавец. - расплывшись в ехидной улыбке, тут же ответила девушка.
   - Кхм. Это немного не то. Хотя, наверное, заслуженно. - слегка скривился Виктор. - А еще как?
   - Жуткий тип. - убрав улыбку с лица, произнесла Кана.
   - А почему меня так называют?
   - Потому что ты самый опасный маг нашей гильдии.
   - И это при том, что выше ранга "С" мне никогда не подняться!
   - Ты настолько слаб? - не сумела скрыть удивления Люси. - Ой! Извини, пожалуйста. Я не хотела.
   - Да все в порядке. Зачем обижаться на правду? - усмехнулся Виктор. - Как маг, я действительно весьма слаб в привычном всем понимании. Но это обстоятельство заставило меня научиться применять имеющуюся силу наиболее эффективно, не говоря уже о прочих многочисленных талантах!
   - Каких-каких талантов? - поспешила уточнить Кана.
   - Прочих и многочисленных. - спокойно ответил Виктор, сделав вид, что не обратил никакого внимания на подколку. - Так что у тебя, Люси, - вновь вернулся он ко второй своей спутнице, - имеются очень неплохие шансы развить свою второстепенную магию. Про призыв же духов я вообще молчу. Золотые ключи на твоем поясе говорят сами за себя. Далеко не каждому призывателю хватит сил вызвать в наш мир одного из звездных духов. Вот только недостаточно просто призвать их. Надо еще научиться правильно представлять какую именно службу ты ждешь от призванного духа. Все же согласись, призывать одного из сильнейших духов лишь для того, чтобы он подправил тебе прическу - это даже покруче забивания гвоздя микроскопом.
   - Я вижу, вы тоже уже готовы? - повернулась к подошедшей троице Эльза, у которой под ногами вовсю тряслись Нацу с Греем.
   - Малость не выспались, но в остальном - рвемся в бой. - зевнув, ответил за всех Виктор.
   - Ага. - кивнула Кана, прикрывая ладошкой рот - уж больно заразительно зевал Виктор.
   - В таком случае, грузимся. - подвела короткий итог Эльза.
   - Дамы, после вас. - отпустив руки волшебниц, Виктор склонился в шутовском поклоне и указал в сторону поезда. Проводив всю троицу взглядом, он повернулся к парням и устало вздохнув, поднял обоих за шкирки на ноги. - Слушайте сюда, парни. Дело предстоит серьезное и скорее всего, кровавое. Поэтому, Грей - головой отвечаешь за Люси. Понял меня?
   - Понял. - убрав всю напускную беспечность, кивнул тот в ответ. Уж он то хорошо знал, что когда Виктор начинал говорить подобным тоном, все игры оставались далеко в стороне.
   - Я прикрываю Кану. - дождавшись требуемой реакции, продолжил Виктор. - Эльза и Нацу будут нашей главной ударной силой, а все остальные обеспечивают их поддержку и прикрытие.
   - Кто враг? - не распыляясь на слова, поинтересовался Грей.
   - Одна из посредственных темных гильдий в полном составе и демон сравнимый по силе с Делиорой. - понаблюдав, как вытянулись лица обоих магов, Виктор продолжил, - Нацу и Эльза будут атаковать, что магов, что демона - с вашей убойной силой вы спокойно сможете противостоять обеим угрозам. Я и Грей будем действовать преимущественно против темных и одновременно прикрывать девчонок, чьей главной целью станет демон. У Люси, как и у Каны, второстепенная сила - магия света. - пояснил он, не дожидаясь вопроса. - Темных стараемся не убивать, поскольку официального задания на это дело никто не выдавал и разборки с советом нам ни к чему, но если дело пойдет совсем плохо, и пробудившийся демон начнет буйствовать, валите всех, кто мешается под ногами и переключайтесь на главную цель. Ты, Грей, уже знаешь, что может натворить демон в густонаселенном городе, так что сам понимаешь - проиграть мы не имеем никакого права. Нацу, если понадобится, круши все, что окажется на твоем пути, но не позволь демону произвести свою атаку. Всем все ясно?
   - Да. - синхронно ответили главные задиры Хвоста Феи.
   Время, проведенное в поезде, мало чем запомнилось. Долго и скучно - вот что мог сказать Виктор о поездке. Кана с Люси перебрались на отдельные сиденья, где первая принялась в ускоренном темпе объяснять второй специфику применения магии света. Мгновенно позеленевший после трогания поезда с места Нацу был милосердно приведен Эльзой в бессознательное состояние ударом кулака по макушке и вовсю храпел у той на коленях. А Грей, уйдя в себя, пялился на сотни раз виденный пейзаж пробегавший за окном.
   - Виктор, а ты уверен, что мы справимся? - нарушил долгое молчание Грей. Напоминание о погубившим его город, семью и учителя демоне изрядно выбило мага льда из колеи, и ему потребовался почти час, чтобы собраться с мыслями.
   - Не узнаем, пока не попробуем, Грей. - оторвавшись от разглядывания ползающей по потолку вагона мухи, ответил Виктор. - Конечно, будь под боком мастер или Гилдарц, мне было бы куда спокойней. Но, имеем то, что имеем. Или ты предлагаешь отступить пока не поздно?
   - Я не знаю, Виктор. - тяжело вздонул Грей и привалился головой к окну. - Даже моя наставница в свое время была вынуждена пожертвовать своей жизнью, чтобы остановить Делиору, а я прекрасно вижу, что до сих пор сильно уступаю ей и в силе и мастерстве.
   - Что же, твои сомнения понятны. Именно по этой причине на демона пойдут не один сильный маг с двумя путающимися под ногами сопляками, а сплоченный отряд из шести сильных магов. С вашего позволения, я все же причислю себя и Люси к сильным.
   - Откуда ты знаешь, что нас тогда было трое!? Я это никогда никому не рассказывал! - буквально подпрыгнул на месте Грей, услышав из уст старшего товарища то, что могли знать только два человека, одним из которых был он сам.
   - О, мой извращенный друг, - Виктор приобнял левой рукой сидящего по соседству Грея, - мне известно куда больше, чем ты можешь себе представить. Я даже знаю, каким именно способом ты подглядываешь в одну маленькую дырочку, из которой открывается великолепный вид на душевую женского общежития.
   - А ну повтори. - фраза, произнесенная Эльзой, настолько отдавала холодом, что покрылся мурашками даже морозостойкий Грей.
   - Я говорю...
   - Это не правда! - мгновенно перебил Виктора побледневший под уничижительным взглядом красноволосой красавицы Грей, - Я никогда не пробирался в женское общежитие!
   - А я и не говорил, что ты куда-то пробирался. - расплылся в довольной улыбке Виктор, - Я сказал, что знаю, как именно ты подглядываешь. Мерзкий извращенец!
   - Гр-р-рей. - если бы можно было сравнить рев льва с рыком Эльзы, то царь зверей заметно проиграл бы по всем статьям.
   - Подожди убивать его, Эльза. - перехватил он руку сестры, которая уже была готова сомкнуть пальцы на горле мага льда, - У нас впереди тяжелый бой и Грей нам еще пригодится. В крайнем случае, будем точно знать, кого кинуть демону на растерзание при героическом бегстве, если враг окажется нам не по зубам. К тому же, надо радоваться, что хоть этот начал интересоваться девушками, в отличие от Нацу, у которого на уме одни драки в перерывах между едой. Наш малыш, наконец, повзрослел. - пустил скупую слезу гордости Виктор.
   - Хорошо, сперва разберемся с темными. - посверлив Грея не предвещавшим ничего хорошего взглядом, согласилась с доводами брата Эльза, - А с мерзавцами, с мерзавцами потом! Причем с обоими!
   - Эй! А я то тут при чем!? - мгновенно возмутился Виктор.
   - А то я не догадываюсь, кто был его наставником в этом деле! Вот подожди, братец, узнает Мира, чем ты до сих пор промышляешь, вот тогда повеселишься!
   - Н-да. - вздохнул Виктор, - Вот видишь, как из-за тебя попали!? - отвесил он легкий подзатыльник Грею.
   - Из-за меня!? - вновь едва ли не подпрыгнул на месте, но теперь уже от возмущения Грей, - Сам ведь меня сдал!
   - А нечего было столь показательно заниматься самоуничижением! Как бы еще я смог тебя расшевелить!? И, Эльза, - повернулся он к сестре, - для справки - с тех пор как я связал свою жизнь с Мирой, я ни разу не использовал своего паучка для чего-либо подобного.
   - Тогда откуда тебе известно о Грее? - сверля Виктора полным подозрительности взглядом, поинтересовалась Эльза.
   - Я гонял паучка в общежитие, чтобы присмотреть за тобой. А его хитрую систему засек совершенно случайно. Кстати, Грей, за изобретательность и применение полученных на наших занятиях знаний, ставлю пять. А вот маскировка подкачала. Так что дорабатывай систему.
   - Хорошо. Мира ничего не узнает. - частично пошла на попятную Эльза, - Но советую вам обоим готовиться к изрядной взбучке. Сами понимаете, как комендант общежития я не могу оставить нечто подобное без адекватного ответа.
   - Возрадуйся, Грей. - пихнул соседа в бок Виктор, - Скоро тебя ожидает тренировка на выживание!
   - Не меня, а нас. - хмыкнул Грей.
   - Я сбегу. - не согласился с товарищем Виктор. - Так что бить будут только тебя. И бить за дело.
   - И ты бросишь товарища в подобной ситуации!?
   - Конечно! Что я, больной, добровольно соваться под удары Эльзы?
   - А как же - "Сам погибай, но товарища выручай!"?
   - Вот ты и отдашь за меня свою жизнь, камрад. - хлопнул его по плечу Виктор. - А я потом буду внукам рассказывать о твоей героической жертве!
   - Спасибо, Виктор. - усмехнулся Грей, - Мне действительно полегчало.
   - Обращайтесь. - улыбнулся в ответ Виктор. - Как говорится - "Шок - это по-нашему!".
   - Но все же, откуда тебе известно, что тогда, в бою с Делиорой, нас было трое?
   - Это очень непростой разговор, Грей, к которому мы с тобой еще вернемся. Извини, но сейчас не время и не место для него.
   - Смотри, Виктор, ты обещал. - дождавшись от старшего товарища утвердительного кивка, Грей вернулся к созерцанию проносившихся за окном пейзажей, но едва заметные изменения в выражении его лица позволили хорошо знавшим его друзьям понять, что дурные мысли покинули его голову, уступив место чему-то куда более приятному.
   Покосившись на Эльзу и получив в ответ едва заметную понимающую улыбку и одобрительный кивок, Виктор ухмыльнулся в ответ и переместился к болтавшим без остановки девушкам. Судя по доносившимся до него отрывкам фраз, те потихоньку съехали с темы магии света на тенденции моды и потому кому-то требовалось вернуть их обратно в правильное русло. Заодно можно было передать обеим ряд прихваченных с собой защитных артефактов. И если у Каны нечто подобное, но куда более мощное было встроено в доспех, Люси, с ее подчеркивающим все без исключения достоинства девушки, но совершенно непригодным для ведения боевых действий нарядом, требовался не один десяток подобных изделий. Во всяком случае, Виктор полагал именно так.
   Зацепившись языками с девушками, он сошел с поезда вместе с остальными в городе Онибас и лишь окинув взглядом собравшуюся компанию, понял, что что-то не так. Была ли это насмешка судьбы или некая неведомая сила следила за развитием канона, но они таки забыли тушку Нацу в поезде. Вспомнили же о товарище слишком поздно - поезд уже ушел. С трудом удержав сестру от поспешных и разрушительных для железной дороги действий, Виктор утащил всю компанию к пункту проката магокатов. Мастер Вельд, не смотря на консервативные с точки зрения Виктора взгляды в деле развития маго-технического дела, все же в свое время внял идеям своего ученика и несколько разнообразил модельный ряд выпускаемой техники. Так, к роскошным экипажам добавился довольно утилитарный внедорожник в мгновение ока превратившийся в лучшего друга всех магов-любителей путешествий. Именно на него и нацелился Виктор в пункте проката.
   Молча указав наметившейся усесться за руль Эльзе на соседнее пассажирское место, он уместился на месте водителя и надев на руку питающий технику маной мага браслет, рванул с места. Большинство пользователей подобной техники редко когда превышали скорость гужевой повозки или в крайнем случае почтового дилижанса, чему немало способствовали посредственные характеристики моделей всех прочих производителей, но авто выходившие из цеха завода мастера Вельда уже изначально затачивались на совершенно иные нагрузки. Тот, кто никогда в жизни не видел раллийные гонки, наверное, посчитал бы Виктора полным психом. Заходы в повороты юзом с пробуксовкой, скорость под сто километров в час на прямых участках и постоянное подпрыгивание на многочисленных кочках и ухабах заставили покрыться холодным потом даже Эльзу, которая, наконец, поняла, для чего в таких магокатах устанавливались ремни безопасности. Про сжавшихся на заднем сиденье Кану, Люси и Грея нечего было и говорить. Обе девушки намертво вцепились в зажатого между ними парня и зажмурив глаза, читали про себя все известные молитвы. Грей в отличие от них глаза не закрыл, но, судя по беззвучно двигавшимся губам, тоже смог припомнить за время поездки какие-то религиозные тексты.
   - А вот и поезд! - обрадовано указал рукой Виктор на показавшийся слева состав в тот самый момент, когда один из вагонов буквально взорвался изнутри. - И, судя по всему, Нацу на нем. - прокомментировал он произошедшее. - А может и не на нем. - выцепив взглядом вылетевшую из эпицентра взрыва и закувыркавшуюся по земле подозрительно знакомую тушку, Виктор ударил по тормозам, отчего так и не пристегнувшийся Грей за долю секунды переместился с заднего дивана на передний.
   Съехав с дороги, он подогнал авто к распластавшемуся у железнодорожной насыпи Нацу и оставив пассажиров тихо радоваться тому простому факту, что они уцелели в этой дикой поездке, принялся проверять самочувствие убийцы драконов.
   - Как он? - вскоре присоединилась к брату Эльза.
   - Были бы мозги, было бы сотрясение. - не отрываясь от осмотра бессознательной тушки, ответил Виктор, - А так все в порядке.
   - Уверен? - покосившись на изрядно покрытого ссадинами и пылью Нацу, недоверчиво поинтересовалась Эльза.
   - Уверен. - кивнул Виктор, - Мозги у него пока точно не появились.
   - Да я про здоровье спрашиваю!
   - Ну, кости вроде все целы, дыхание ровное, предсмертных хрипов не слышно. Так что можно грузить его в авто и двигать дальше. Чем больше успеем проехать, пока он находится в бессознательном состоянии, тем ему же лучше.
   - А ты знаешь, куда ехать дальше?
   - Следом за поездом. - посмотрев на Эльзу как на маленького несмышленыша, кивнул в сторону удаляющегося состава Виктор. - Чтобы так качественно разнести целый вагон, - он развел руками в стороны, как бы охватывая валяющиеся вокруг обломки, - требуется применить немало сил. И хоть Нацу у нас отличается особой страстью к уничтожению всевозможного движимого и недвижимого имущества, без веской причины он не стал бы так буйствовать.
   - Полагаешь, он мог столкнуться в поезде с кем-нибудь из темных магов?
   - Не исключаю. - кивнул Виктор, - Ты же наткнулась на кого-то из них недалеко от Онибаса, в котором мы сошли с поезда?
   - Да.
   - Вполне возможно, что те, кого ты тогда повстречала, сели как раз на наш поезд. Понимаю, что возможность подобного крайне мала, но не нереальна.
   - Логично. - подумав, кивнула Эльза, - Но ситуация слишком серьезная, чтобы полагаться на одни умозаключения.
   - Что же, тогда придется приводить в чувство Нацу. - пожал плечами Виктор и достав из пространственного кармана походную аптечку, принялся искать местный аналог нашатырного спирта. - Надеюсь, ты потом сможешь надежно, но аккуратно вновь вырубить его? - поинтересовался он у сестры, найдя требуемый бутылек.
   - Не переживай, у меня в этом деле немалый опыт. - усмехнулась Эльза. - Все же в твое отсутствие с предложениями смахнуться он лез именно ко мне.
   - Хм. Может у него поэтому до сих пор мозгов нет? - переведя взгляд с Эльзы на Нацу, задумчиво пробормотал Виктор, - Просто ты ему постоянно их выбивала.
   - Неа. - усмехнулась Эльза, - Сколько бы я его не била, кроме дури из него не выходило ничего.
   - Что же. Поверим на слово. - кивнул Виктор и сунул открытый бутылек прямо под нос Нацу. Прекрасно зная насколько у того тонкое обоняние, он нисколько не сомневался в действенности подобного метода.
   Сказать, что Нацу взревел и мгновенно подскочил, значило не сказать ничего. Виктор едва успел отпрянуть в сторону, как подлетевшее на пару метров ввысь доселе покоившееся на земле тело принялось извергать огонь одновременно с ревом достойным истинного дракона. Не менее пары минут Нацу катался по земле, держась руками за изрядно пострадавший от паров очередного творения Полюшки нос. Причем, выпученные глаза и льющиеся из них непрекращающимся потоком слезы явно свидетельствовали, что он не играет на публику.
   - Что это было!? - с трудом продышавшись, уставился он взглядом полным священного ужаса на небольшой бутылек в руках Виктора.
   - Первая помощь. - усмехнулся тот в ответ и постучал пальцем по красному кресту на белом фоне, что был нарисован на аптечке.
   - Жуть какая! - передернул плечами Нацу.
   - Ты еще не знаешь, что такое жуть, мой юный друг. - похлопал его по плечу Виктор. - Лишь тот, кто не единожды прошел через руки Полюшки, знает истинный смысл слова "жуть" и учится по настоящему ценить каждое мгновение жизни.
   - Нацу, в поезде были темные маги? - прервав начавшийся диалог, перевела на себя внимание Эльза.
   - Да! Точно! - тут же вскочил убийца драконов, - Там был какой-то хмырь с магией управления тенями! Он сказал, что является членом гильдии "Леденящий лес"!
   - Вот тебе и доказательство. - кивнул сестре Виктор. - Похоже, пришла пора приодеться. Кана! - повернулся он к едва успевшей немного отойти от бешеной поездки девушке, - Надевай свой доспех!
   - А ты? - кивнув и направившись к багажнику, где лежал ее рюкзак, поинтересовалась Кана.
   - И я тоже приоденусь. - достав вслед за Каной из багажника свой рюкзак, в котором хранились лакримы для его нового доспеха, Виктор извлек из пространственного кармана элементы своей новой брони и под заинтересованными взглядами волшебников, принялся облачаться, не забывая вставлять кристаллы в специальные разъемы. Вообще, сам доспех запитывался и функционировал от его нейтральной маны, но вот большая часть специфической защиты и атакующих возможностей работали на энергии кристаллов, запитанных маной самых различных магических направлений. Вода, электричество, лед, огонь, свет - чего только не имелось в его арсенале. Причем, все кристаллы были взаимозаменяемы, и владелец подобного доспеха мог настраивать его в зависимости от собственных предпочтений или особенностей потенциальных противников. Именно по причине наличия немалого количества кристаллов лакримы, его броня совершенно не походила на привычный местным доспех, что нисколько не делало ее менее эффектной и эффективной. Наоборот, мало что могло сравниться с доспехами изготавливаемыми Виктором, а уж по эффектности они затмевали все вокруг - слишком уж необычно смотрелся космический дизайн в мире магии и меча.
   - Обалдеть! - отвесила челюсть Люси, стоило обоим закончить свое облачение и показаться друзьям во всей красе.

0x01 graphic
0x01 graphic


   - Доспех матерого штурмовика. - постучал себя по груди Виктор. - Некоторое время способен сдерживать даже атаку мага "S"-класса без каких-либо последствий. Ну, если только этот маг - не Гилдарц. - уточнил он через пару секунд.
   - А оружие? - горящим взором пройдясь по фигуре Виктора, остановила взгляд на удерживаемой им бандуре Эльза. - Что-то вроде тех автоматов, что ты продал Альзаку с Биской?
   - Круче! Это не какое-либо отдельное оружие! Это целый оружейный комплекс! - принялся расхваливать свое детище Виктор. - Тут и автомат и гранатомет. А также, - отведя весьма громоздкую конструкцию в сторону, он нажал на небольшую красную кнопку - световая пика! - Все пространство между верхним и нижним стволами мгновенно вспыхнуло желтым светом, образуя выходящий более чем на метр за пределы оружия энергетический клинок. - Жрет он энергию, конечно, немилосердно. Но по пробивной силе не уступит твоему лучшему магическому клинку, Эльза. И потому, как оружие последнего шанса против умудрившегося подобраться вплотную противника, просто идеален.
   - А он не слишком громоздкий для пики? - скептически поинтересовалась Эльза, вновь окинув всю бандуру взглядом.
   - Вообще, первоначально я планировал сделать всего лишь энергетический штык. - попытался почесать затылок Виктор, но наткнувшись на шлем, чертыхнулся и вернул руку на ложе оружия, - Но немного перестарался, а переделывать времени уже не было. К тому же, больше не меньше.
   - Ладно, ладно. Можешь не оправдываться. - усмехнулась Эльза, - Главное, чтобы это все работало как надо.
   - А когда у меня что-нибудь работало не как надо!? - тут же взвился Виктор.
   - А кто пару раз в пещерах на своих же минах чуть не подорвался? Хорошо, что ты быстро бегать умеешь! Я до сих пор помню, как обваливалась подорванная тобой гора!
   - Тоже мне! Вспомнила седую древность!
   - Но ведь было!
   - Но ведь было! - передразнил ее Виктор и отключив меч, полез в магокар, - Давайте уже грузиться. Темные сами себя не упокоят.
   - Не любишь ты конструктивную критику, братец. - ехидно улыбнулась Эльза и вырубив одним ударом не ожидавшего подобного подвоха Нацу, поволокла того под шокированным взглядом Люси в авто.
   Поскольку шедшая параллельно железной дороге грунтовка зачастую делала немалые петли через окрестные городки и села, нагнать поезд они смогли лишь у небольшой станции "Дубы", но к тому моменту состав уже был полностью оцеплен солдатами. Правда, оцепление было выставлено не для того, чтобы заблокировать в нем членов темной гильдии, а в целях недопущения дальнейшего движения. Командовавший полусотней солдат сержант и сам не был в курсе, что именно произошло, но по его словам дальше этой станции не должен был пройти ни один поезд.
   Очередной рывок в раллийном стиле позволил добраться до одного из крупнейших городов королевства меньше чем за час, при том, что даже поезду требовалось не менее полутора. Впрочем, опередить темных им все равно не удалось - судя по редкому оцеплению из сотрудников железной дороги и толпящейся перед входом сотни городских стражников, те уже захватили вокзал. Остановившись прямо перед стражниками, Виктор скомандовал всем выгружаться и первым покинув машину, направился к выделяющемуся среди солдат офицеру.
   - Кто такие? - окинув хмурым взглядом неизвестных, поинтересовался капитан городской стражи. Захват неизвестными городского вокзала не добавлял ему хорошего настроения, а полученная от железнодорожников информация, что среди напавших имелось немало магов, вообще вгоняла в тоску. Пусть его солдаты и были неплохо обучены и вымуштрованы, но обычному человеку против мага нечего было и мечтать выстоять.
   - Маги гильдии Хвост Феи. - Виктор ткнул большим пальцем в символ нанесенный на одну из грудных бронепластин. - Мы располагаем информацией, что маги темной гильдии "Леденящий лес" в ближайшее время собираются призвать демона. И, судя по тому, что я вижу, призыв они планируют произвести прямо здесь. - вдаваться во все подробности вышло бы слишком долго и муторно, потому он слегка упростил и подкорректировал имеющуюся информацию.
   - Д-Демона? - выкатил глаза капитан и принялся дергать ставший резко жать воротник.
   - Да. - сняв шлем, кивнул Виктор, - По тем сведениям, что нам удалось добыть в течение последних суток - демон относится к классу Разрушителя или Пожирателя. Слышали о Делиоре?
   - Да. - коротко ответил мертвенно бледный офицер.
   - Вот, кого-то вроде такой твари они и хотят призвать.
   Представив себе, что сможет сотворить подобный демон появившийся в центре густонаселенного города, капитан с трудом подавил в себе начавшую вылезать из глубин подсознания панику и лишь передернул плечами от прошедшего по телу ознобу. Даже без учета возможности призыва демона "Леденящий лес" был весьма непростым противником. Как бывший рунный рыцарь он прекрасно знал, чем промышляли маги этой гильдии и потому не строил никаких иллюзий насчет возможности бескровного решения проблемы. Воры, похитители и убийцы - вот кем были захватившие вокзал его города темные.
   - Уверены насчет демона?
   - К сожалению, да. Нам точно известно, что они раздобыли древний артефакт изготовленный Зерефом. Название артефакта - Колыбельная. По тем крохам информации, что удалось узнать из летописей, активация артефакта приведет к появлению демона.
   - Тут еще и Зереф замешан!? - самообладание офицера все же дало изрядную трещину. Будь они в каком-нибудь захолустье, он ни за что не стал бы лезть во все это с имеющимися силами и непременно отдал бы приказ об отступлении. Но здесь и сейчас права отступить у него не было. Окинув взглядам подтянувшихся магов, он вновь обратился к своему собеседнику, - Как старший офицер городской стражи и в связи с форс-мажорными обстоятельствами я временно призываю вас на службу. Надеюсь, вы сможете взять на себя хоть часть темных магов.
   - Хоть ваш приказ и противоречит статье 135 Закона о волшебных гильдиях, мы согласимся на безвозмездный наем, если вы сейчас официально подтвердите, что принимаете на себя, как представителя городской власти, всю ответственность за возможные разрушения и уничтожение государственной и частной собственности.
   - А без разрушений никак не обойтись? - скривился как от зубной боли капитан.
   - Перед вами стоят один маг "S"-класса и четыре "А"-класса из гильдии Хвост Феи. - усмехнулся Виктор, скромно пропустив себя, - Надеюсь, дополнительных объяснений не требуется.
   - Мэр меня убьет. - тяжело вздохнул офицер. Репутация фей как разрушителей всего, к чему они только прикасались, была хорошо известна по всему королевству. Но также хорошо было известно, что задачи они выполняли в полной мере.
   - Ваше слово, господин капитан. Время не терпит. - поторопил его Виктор.
   - Хорошо. - обреченно кивнул офицер, - Я, капитан Френсис Брейден, как старший офицер городской стражи города Ошибан, нанимаю на безвозмездной основе магов гильдии "Хвост Феи" для противостояния темным магам захватившим городской вокзал. С магов Хвоста Феи снимается вся ответственность за возможные разрушения и уничтожение государственной и частной собственности произошедшие при выполнении задач по настоящему найму. Все возможные издержки принимает на себя город Ошибан. Довольны?
   - Да. - коротко ответил Виктор, прервав запись ведшуюся с начала разговора. Составлять официальный договор времени уже не было и потому от будущих наездов он постарался оградиться хотя бы таким образом.
   - В таком случае, выступаем. Мы и так потеряли слишком много времени.
   - Без предварительной разведки? - удивился Виктор.
   - На разведку уже нет времени. - отмахнулся капитан. - Рота! - прокричал он, пересиливая гомон собравшейся у здания вокзала толпы любопытствующих горожан, - На штурм!
   Только и ждавшие приказа солдаты, выставив вперед стену щитов, легкой трусцой побежали ко входу. Стоило первой шеренге ворваться в здание вокзала, как внутри что-то ярко сверкнуло, и послышался крик нескольких людей. Впрочем, это не остановило волну закованных в доспехи стражников. Шеренга за шеренгой они вламывались в здание, оттесняя устроивших у входа засаду темных. Рисковать жизнями своих Виктор в принципе не собирался и потому чуть ли не за шкирки удерживал рвущихся вперед Эльзу с Греем. Нацу же все еще не оклемался после продолжительной поездки и его безвольную тушку тащили двигавшиеся следом Кана с Люси.
   Ворвавшись с очередным десятком солдат на вокзал, Виктор быстро окинул взглядом разгромленный зал ожидания и поймав в прицел бьющего молниями с балкона второго этажа по солдатам мага, дал короткую очередь. Пять усыпляющих пуль мгновенно отправили того в царство Морфея. Немного в стороне ледяная глыба снесла еще одного темного, а на острие атаки четвертого десятка солдат уже вовсю мелькала красная шевелюра его сестры.
   Не обнаружив новых противников, Виктор позволил себе обернуться назад, чтобы посмотреть, как там поживает Нацу с девчонками. Убийцу драконов как раз приваливали к стеночке, чтобы не держать на плечах, но судя по невнятному бормотанию, тот хотя бы начал приходить в себя.
   - Люси, остаешься с Нацу. Кана, за мной. - коротко бросил Виктор и побежал вслед за возглавляемым его сестрой отрядом стражи. - Грей, как Саламандер очнется, хватаешь обоих и за нами! - прокричал он, уже скрываясь в очередных дверях.
   По всей видимости, темные ограничились лишь выставлением небольших заслонов у входов в здание вокзала, поскольку продвижению отряда из трех магов и двух десятков солдат никто не мешал. Пройдя насквозь все залы ожидания, Виктор предупреждающе поднял руку, заставляя шедших за ним следом остановиться и встав сбоку от дверей на перрон, осмотрел территорию с помощью имевшегося на корпусе стрелкового комплекса зеркальца. Пусть его доспех и был невероятно крепким, дуром соваться под возможную атаку он не собирался.
   - Что там? - тихо поинтересовался привалившийся к стене недалеко от него сержант.
   - Там собрался почти весь состав темной гильдии. Около сорока магов. - так чтобы слышали все, ответил Виктор.
   - Нам конец? - мрачно поинтересовался сержант, окинув взглядом их немногочисленное воинство.
   - Только если начнем глупить. Надеюсь, бросать своих солдат в лобовую атаку на строй магов вы не собираетесь?
   - Такие дураки в сержантах долго не задерживаются. - хмыкнут тот в ответ.
   - Уходят на повышение? - чуть повернув голову, поинтересовался Виктор.
   - Иногда и так случается. - расплылся в хищной щербатой улыбке сержант, - Но чаще всего - на понижение. Метра на два под землю.
   - Я так понимаю, вы туда не торопитесь?
   - Угадал, маг.
   - В таком случае, позвольте мы, сперва, поприветствуем наших темных коллег по-свойски?
   - Не имею ничего против.
   - Эльза, - повернулся Виктор к сестре, - готовь Сенбонзакуру.
   - А можно!? - сказать, что взор волшебницы загорелся, значило не сказать ничего.
   - Можно. - кивнул Виктор, - Местный капитан выдал нам амнистию на все возможные разрушения.
   Серьезно переработанный в свое время доспех валькирии больше не мог похвастаться невнятными стальными клинообразными образованиями на спине и прикрывающей ноги юбке, а также огромными открытыми участками позволявшими в подробностях оценить фигуру Эльзы. Все это мракобесие являвшееся результатом озабоченности одного артефактора-бронника было выметено подчистую, а доспех, наконец, превратился в то, что можно было называть броней. Правда, в долгом и жарком споре Эльза все же отстояла сохранение общей стилистики изделия, но теперь вся эта хищная красота несла в себе и немалую функциональность. Сложенные за спиной крылья из мешавшихся двигаться парусов превратились в грозное оружие, ведь каждое из составлявших его конструкцию перьев являлось мечом. От одного только воспоминания сколько денег, материалов и моральных сил было затрачено на все это ради сохранения эстетической красоты доспеха, Виктору становилось плохо. В тот момент его душу грела лишь одна мысль - тому самому артефактору-броннику, над душой которого он висел все время кардинальной переделки доспеха, было еще хуже. К концу работы тот даже заметно осунулся и похудел. Зато, в качестве ответного шага за сохранение красоты, он вытребовал у Эльзы разрешение полностью прикрыть оголенные ранее животик и верхнюю часть грудной клетки с шеей. Правда, стальными вставками обойтись не удалось, опять же в результате взыгравшего чувства прекрасного сестры и потому броневые пластины были запрятаны между внешним слоем кожи виверны и внутренними слоями руслана. Небольшую же диадему в форме крылышек ранее не несшую совершенно никой функции, удалось заменить внешне аналогичным, но уже весьма серьезным артефактом - помимо одноразового алмазного щита, способного прикрыть голову от любого удара, она превратилась в своеобразную антенну, облегчавшую контроль над многочисленными клинками, которые Эльза могла применять, призвав данный доспех.
   Магия Рыцаря - то есть смены доспеха, со стороны выглядела очень красиво - силуэт применяемого ее мага на долю секунды превращался в частичку звездного неба, где непроглядная тьма соседствовала с завораживающим взгляд светом сотен звезд. К тому же, взору зрителя представал силуэт исключительно тела мага, не стесненного какой-либо одеждой, что вкупе с идеальными формами Эльзы вечно вызывало нездоровый ажиотаж у всех представителей мужской части населения бывших свидетелями данного волшебства.
   - Предупреждаю сразу, - покосившись на принявшихся активно выделять слюну солдат, достаточно громко произнес Виктор, - я ее старший брат. - Играючи высадив многократно усиленным доспехом ударом ноги трехметровую дубовую дверь ведшую на перрон, он выпустил в толпу темных магов все десять имевшихся в магазине гранат, где вперемешку стояли картечные с усыпляющими пулями и зажигательные заряды. Донесшийся уже через секунду хор полный ужаса голосов и рев пламени разорвавшихся всего в полуметре от живых объектов гранат заставил солдат выкинуть из головы недавнее прекрасное зрелище и сосредоточить все свое внимание на обряженном в очень странный доспех маге. - И я очень люблю стрелять! Надеюсь, мой тонкий намек понятен всем. - Сдвинувшись к окну, он дал длинную очередь прямо через стекло, выбив у обескураженного и паникующего противника еще пару человек. В ответ в окно тут же прилетело несколько молний, нечто темное, воздушные лезвия и даже один меч, но вновь укрывшийся за стеной Виктор совершенно не пострадал.
   - Я готова, брат. - расправив крылья доспеха, сообщила Эльза.
   - В таком случае, только после вас. - простер рукой в сторону выбитой двери Виктор.
   Кивнув, Эльза сосредоточилась на управлении мечами и солдаты с немалым удивлением воззрились на принявшиеся облетать крылья. Вот только вместо того чтобы падать на пол, оказавшиеся мечами разных форм и размеров перья, принялись зависать в воздухе. Лишь когда их количество дошло до сотни, Эльза разом бросила весь свой арсенал в атаку. Один за другим клинки вылетали в выбитое окно и дверь, устремляясь на все еще шевелящихся темных. Кто-то сумел отбить направленные на него клинки своим оружием, кто-то прикрылся щитом, кто-то ускользнул благодаря собственной магии, но не менее пяти противников удалось надежно вывести из строя. Впрочем, взвившиеся после атаки в небо клинки, готовые по первой же команде Эльзы вновь обрушиться на головы врагов, наглядно показали, что все еще только начинается.
   По всей видимости, темные все же дружили с головой, поскольку стоило стальной бездушной сотне вновь приготовиться к нападению, они дружно ломанулись в атаку, дабы завязать с атаковавшими их магами ближний бой.
   - Сестренка, давай второй уровень! - прокричал Виктор, посылая в приближающегося противника длинную очередь.
   Внезапно, грозные клинки буквально рассыпались в воздухе и принялись опадать небольшими стальными лепестками, вот только дружный радостный ор вдохновленных подобным событием темных, решивших, что вражеская магия дала сбой, вскоре сменился столь же дружным воплем ужаса - десятки тысяч небольших стальных лезвий прошли сквозь их строй, нанося сотни небольших порезов каждому. И пусть оставляемые лепестками раны не были глубокими или особо опасными - Эльза била ниже уровня шеи, болевой шок от мгновенного получения такого количества ранений и ужас, от вида буквально взрывающихся брызгами крови соратников, поставил крест на начавшейся атаке. Лишь трое темных магов смогли избежать подобной участи благодаря своим магическим способностям. Вот только Виктор тоже не сидел без дела и подражавший древнеегипетским фараонам темный, столь удачно прикрывшийся от лепестков полосами какой-то сверхпрочной ткани, не успев обрадоваться, что остался цел, схлопотал пять усыпляющих пуль в грудь.
   - А вот теперь, можно и поговорить. - удовлетворенно хмыкнул Виктор, осмотрев заваленный постанывающими телами перрон. - К тому же, кое-кто, наконец, очухался. - добавил он, увидев влетевшего в зал Нацу. Отдав на откуп местным войскам процесс пленения израненных магов, Виктор во главе четверки фей вышел пообщаться с уцелевшими темными - достать их дистанционными атаками не выходило и потому иного выхода не оставалось - все же кто-то из них в любой момент мог активировать Колыбельную.
   - Чертовы феи! - буквально прорычал левитирующий метрах в трех от земли мужик, разглядев эмблемы гильдии нанесенные на доспехи Виктора, Эльзы и Каны. - Жалкие букашки! Вы посмели встать у меня на пути и за это познаете истинную боль! Боль потери близких! Я убью вас всех, одного за другим, и буду смаковать все то горе и отчаяние, что будут источать пока еще живые, видя тела мертвых друзей!
   - Клинический случай. - покачала головой Кана. - Он, похоже, даже не представляет себе, с кем столкнулся.
   - Не недооценивай его. - не сводя глаз с противника, произнесла Эльза. - Это Эрегорн - сильнейший маг Леденящего леса. И пусть нашему мастеру он в подметки не годится, все равно он весьма силен. К тому же, убивать - это его профессия. Этот больной ублюдок брал задания только на убийство людей и за многие годы забрал жизни сотен, если не тысяч, за что получил свое прозвище - "Жнец".
   - Жнец, значит. - хмыкнул Виктор достаточно громко, чтобы противник точно его услышал. - Ты серьезно полагаешь, что имеешь право носить боевую косу? - небрежно махнул он рукой на удерживаемое темным оружие. - Хотя, какая это боевая коса. - если бы не надетый шлем, он непременно сплюнул бы, дабы показать свое истинное отношение к оружию темного. - Вычурность, вовсе не означает эффективность.
   - Многие так говорили, до того как я сносил им головы. - усмехнулся Эрегорн.
   - Я - не многие. - положив на каменный пол перрона свое оружие, усмехнулся Виктор, что, впрочем, невозможно было разглядеть за поляризованным забралом шлема. - Может проверим, кто из нас двоих действительно имеет право носить косу? - частично преобразовавшись в мрачного жнеца, материальным воплощением чего стало появление черного балахона поверх доспеха, Виктор призвал косу и демонстративно покачал ею в руке.
   - А ты забавная мошка! - рассмеялся Эрегорн, - Я с удовольствием поиграюсь с тобой. Но чуть позже! Пусть вы и смогли вывести из игры всех моих людей, но эти слабаки сделали свое дело. Они задержали вас достаточно долго, чтобы дать мне время подготовиться. - указав своей косой в небо, где уже начало вовсю формироваться торнадо, Эрегорн взмыл еще выше и пройдя через центр образующейся воронки, скрылся из вида.
   - Нацу, давай за ним! - крикнул Виктор, вытаскивая из пространственного кармана свое летающее крыло. - Эльза - вытряси из этого всю возможную информацию. - ткнул он пальцем в последнего темного оставшегося стоять на ногах.
   В отличие от канона, возможность оперировать огнем не только для атак Нацу уже выработал, но пока еще не мог уверенно держаться в воздухе самостоятельно. Правда, сей недостаток с лихвой компенсировался наличием у него в напарниках Хэппи. Поэтому, не прошло и пары секунд, как убийца драконов взмыл в небо благодаря реактивной тяге вырывающегося из его ног пламени. Виктор же стартовал десятком секунд позже, но тоже успел проскочить до того момента, как стена двигающегося с невероятной скоростью воздуха надежно отрезала здание вокзала и всех находящихся в нем от остального города.
   Обойдя благодаря большей скорости Нацу, Виктор вскоре нагнал Эрегорна и сблизившись, ударил тому в спину длинной очередью. В отличие от всех остальных членов его шайки, Эрегорн был слишком опасным и потому в ход пошли и огненные и ледяные и бронебойные пули. Да - это было весьма расточительно выпускать в противника почти полсотни подобных пуль, но собственная жизнь была куда дороже. Впрочем, даже не смотря на неожиданную атаку, Эрегорн смог уцелеть. В полете его тело со всех сторон защищалось неким подобием миниторнадо весьма легко отклонявшим пули небольшого калибра. Однако, несколько ожогов и касательных ранений он все же получил. Вот только вместо ожидаемого Виктором захода на посадку, тот, наоборот, принялся набирать еще большую высоту, причем, двигаясь во весьма замысловатой траектории. Вновь попасть по кидаемому из стороны в сторону телу оказалось уже невозможно, к тому же Эрегорн сам атаковал в ответ и все внимание Виктор был вынужден сосредоточить на управлении своим крылом, чтобы не размазаться тонким слоем по земле.
   Опустившись на землю, Виктор отстегнулся от крыла и принялся бить короткими очередями по летавшему над ним магу. Пусть пули практически не причиняли тому какого-либо урона, большей частью уходя рикошетами, главным было задержать Эрегорна до подхода Нацу. И, по всей видимости, ему удалось настолько разозлить темного, что тот, позабыв о своем основном деле, решил задержаться, чтобы уничтожить столь надоедливого противника. Так, уклоняясь от обрушивавшихся на него с небес ветряных лезвий и небольших торнадо, бьющих наподобие копья, Виктор без остановки бегал по земле, изредка стреляя в ответ, пока не прибыла подмога. Слишком сильно увлекшись охотой на Виктора, маг перестал следить за окружающей обстановкой и обрушившийся на него огненным болидом Нацу, хоть и отлетел в сторону отброшенный защитой Эрегорна, все же смог вкачать в свой удар такое количество огня, что последний был вынужден отменить свою технику, дабы не зажариться заживо в огненном смерче. Все бы для него обошлось небольшим испугом, если бы как раз в этот момент Виктор не дал очередь. Три пули угодили точно в правую ногу темного. И если огромный ожог он еще смог бы перенести, то перелом берцовой кости организованный бронебойной пулей и полнейшая заморозка бедра ледяной пулей грозившая разрывом всех мышц и связок при малейшем движении оказались чересчур болезненными для него. Впрочем, подобные повреждения оказались бы чересчур болезненными для любого живого существа.
   - Проклятые феи! - взвыл схватившийся за ногу Эрегорн. Находись он на земле, уже давно валялся бы, потеряв сознание от болевого шока, но подвешенное состояние позволяло не опираться на пострадавшую ногу, что серьезно снизило болевой эффект полученных ранений.
   - Жги его, Нацу! - прокричал Виктор, уходя кувырком в сторону от очередной порции ветряных лезвий.
   Натуральный огненный шквал выданный убийцей драконов, дал Виктору достаточно времени, чтобы не только отдышаться, но и перезарядить гранатомет. По хорошему, в стрелковый комплекс требовалось установить возможность пространственного кармана с запасом боеприпасов, но на это, как всегда, не хватило времени и потому оружие приходилось перезаряжать старым добрым способом - вручную меняя магазины. Единственное, что удалось добиться - так это питание разом от нескольких вставленных в комплекс магазинов с разными боеприпасами, что и позволяло выбирать тип патрона или гранаты.
   Не смотря на полученные ранения, Эрегорн весьма спокойно держался против разошедшегося Нацу и даже как-то играючи отбивался от его атак благодаря своей магии воздуха. Но в очередной раз он допустил непростительную для любого опытного боевого мага ошибку - он упустил из вида второго противника. Дождавшись, когда Нацу в очередной раз отлетит от вновь заработавшей защиты Эрегорна, Виктор выпустил в противника десяток гранат. Причем ни одна из них не была предназначена для борьбы с живыми существами, но в данной конкретной ситуации именно они показались Виктору наиболее подходящими.
   Не долетев до противника какого-то полуметра, все десять световых гранат штатно подорвались, на секунду скрыв фигуру темного мага за сверхяркой вспышкой. Встроенный в шлем Виктора светофильтр позволил ему сберечь зрение, а вот Эрегорн и даже находившийся метрах в двадцати от него Нацу мгновенно потеряли ориентацию в пространстве. Все же эти гранаты Виктор готовил для боя с весьма сильным демоном, и потому магии света туда было вбухано более чем достаточно.
   Выпустив в дезориентированного противника с полсотни пуль и убедившись в полнейшей бесполезности данного действа, Виктор рванул к валявшемуся в стороне крылу. Пусть защита Эрегорна надежно защищала его от всех физических атак, отклонить свет она никак не могла, а световая пика вмонтированная в его стрелковый комплекс и была по сути сверхмощным и сверхплотным потоком излучения. Оставалось только обеспечить встречу небольшого светового клинка с телом противника. Вообще, первоначально он планировал создать натуральный джедайский световой меч, но и тут его нейтральная мана, оказавшаяся недостаточно едкой что ли, подкинула весьма неприятный сюрприз - напитанный именно ею клинок годился разве что для разделки колбасы и пасовал уже даже перед тонким листом стали. А при попытке многократно повысить количество выплескиваемой в управляющую потоком энергии в клинке лакриму силы, последняя просто-напросто не выдерживала напора и взрывалась. В результате многомесячных мучений Виктору все же удалось создать аналог светового клинка, в котором могла использоваться его мана, но вот работала она малость на других принципах. В отличие от светового меча, в котором вся поверхность клинка обладала одинаковой мощностью заряда, получившаяся пика могла похвастать великолепной пробивной способностью только на самом кончике, и достигалось это больше скоростью движения энергии клинка, нежели его мощностью. Вообще, если смотреть в очень замедленной съемке, световой клинок пики напоминал собой сверло дрели из-за особенности движения составляющей его энергии. Но при этом клинок не имел режущих кромок, каковые были на сверле и потому не мог похвастать достойной режущей способностью по всей длине клинка. Да и по факту пика не резала, а разрушала атомные связи путем высокочастотного колебания формируемого на ее кончике.
   Слишком сильно понадеявшийся на свою ветряную защиту, Эрегорн не озаботился поддержкой щита из маны, а все еще плававшие перед глазами круги не позволили ему вовремя сделать выброс маны. Взревев от боли, он схватиться левой рукой за правую, но от этого пронзившая тело боль вспыхнула с еще большей силой - пробившая его предплечье пика, в отличие от светового меча, не прижигала рану, а оставляла ровную кровоточащую дыру в теле. Потерявшие всякую силу и чувствительность пальцы разжались и невзрачная деревянная флейта украшенная трехглазым черепом, пролетев три десятка метров, шмякнулась на землю. Впрочем, одной рукой Виктор не удовлетворился и сделав мертвую петлю, успел зайти в атаку еще один раз, ударив так, что попал прямиком в запястье левой руки, отсекая кисть напрочь, до того как сильнейший поток воздуха просто снес его с неба. Лишь благодаря наличию в крыле антиграва и силовому щиту своей брони он не размазался тонким слоем по каменистой поверхности, а проделав борозду в сотню метров длиной, остановился, впечатавшись головой в небольшой скальный выступ. Впрочем, для сбившего его противника этот успех оказался последним. Слишком много сил и крови он потерял в результате полученных ранений и потому удар невероятной мощи, в который Нацу вложил все остатки сил, оказался для него фатальным. Преобразованная в форму дракона огненная мана на сей раз не отклонилась от заметно замедлившихся ветряных завихрений все еще покрывавших тело Эрегорна, а ворвалась в воздушный поток, превратив идеальную защиту темного мага в его же неминуемую смерть. Ревущее пламя изрядно подпитанное кислородом и раздутое магией Эрегорна в считанные мгновения испепелило его тело. Все же температура в пару тысяч градусов была весьма чувствительной даже для драконов, что уж было говорить о человеке.
   - Виктор, ты как? - поднапрягшись и перевернув крыло, Нацу принялся трясти намертво прикрепленного к тому товарища.
   - Если перестанешь трясти, то будет намного лучше. - глухо отозвался забодавший скалу Виктор. Все же, не смотря на общую крепость, как доспеха, так и организма, встреча с каменной твердью на солидной скорости не прошла для него даром - как минимум небольшое сотрясение мозга он точно заработал, о чем можно было судить по легкому головокружению. - Что с темным? - поинтересовался он, как только Нацу помог ему отцепиться от крыла.
   - Сгорел. - отведя взгляд в сторону, ответил убийца драконов. - От него даже пепла не осталось - только кисть и эта флейта. - он махнул рукой в сторону валявшихся на земле конечности и артефакта.
   - Он у тебя первый? - внимательно посмотрев на Нацу, поинтересовался Виктор. Все же, не смотря на пригляд за подрастающими феями, он не был в курсе абсолютно всего.
   - Нет. - слегка заторможено мотнул головой Нацу, - Но те трое, что были до него, погибли случайно, что ли. У меня не было никакого намерения убивать их. Им просто не повезло оказаться не в том месте и не в то время, как ты сам любишь говорить. Но этого я бил именно с желанием убить, увидев, как ты упал и не шевелишься. Еще никогда раньше я не испытывал такой ярости. И ты знаешь, как-то мне от подобных чувств не по себе. С одной стороны, я понимаю, что уничтожил очень опасного противника и тем самым спас наши жизни, но с другой стороны... - более ничего не сказав, он посмотрел на Виктора.
   - Это хорошо, что ты переживаешь. - стянув с головы шлем, улыбнулся Виктор. - Кто бы что ни говорил, а убить человека весьма непросто. И если ты переживаешь даже из-за такой мрази, каким был этот Эрегорн - ты действительно хороший человек, Нацу.
   - Тебе тоже было непросто? Тогда. В первый раз. - опустившись рядом со старшим товарищем на землю, едва слышно поинтересовался Нацу.
   - Наверное, мне было все же легче. - положив тому руку на плечо, ответил Виктор. - Ведь когда я отправлялся освобождать Эльзу, я точно знал, что придется убивать. И убивать много. Я готовился к этому и морально и физически весьма продолжительное время.
   - Ты ведь был младше, чем я сейчас?
   - Намного младше. - кивнул Виктор, - И это тоже сыграло свою роль. Детская психика более пластична, что ли. Не хочу сказать, что ребенку легче отнять жизнь другого человека, чем взрослому, но вот терзаться сомнениями по поводу стоит ли спускать курок или нет, мне тогда даже в голову не приходило. Я знал, что они враги и знал, что единственным шансом для меня и моих друзей выжить - было уничтожение противника. Понимаешь, я тогда не стрелял в людей, я уничтожал противника - именно таким было мое восприятие. Тогда я еще не понимал всю ценность жизни.
   - А сейчас?
   - А сейчас я полностью отдаю себе отчет в своих действиях. - откинувшись спиной на скалу и подняв взгляд к небу, ответил Виктор. - И если бы нам каким-то чудом удалось бы взять Эрегорна живым, или же он сам сдался нам, я все равно убил бы его, не смотря на последствия. Такие люди, а точнее нелюди, не имеют права на существование. Но это лишь мое мнение, Нацу. У тебя или у кого другого, может быть совсем иное. И это нормально. Мы все разные люди и по разному воспринимаем окружающий нас мир. К тому же я недостаточно силен, чтобы быть добрым ко всем. Прояви я сострадание к каким-нибудь мерзавцам, и они впоследствии могут отомстить мне или моим родным, а сил предотвратить подобное или запугать их до смерти у меня нет. Потому, делая выбор между жизнью очередной сволочи и благополучием своих родных и близких, я никогда не сомневаюсь. А что касается тебя, Нацу, то если, вернувшись домой, ты не сможешь заснуть или начнут мучить кошмары, попроси того, кто дорог тебе, как никто другой, просто полежать рядом с тобой. Поверь мне, душевное тепло того, кто тебя любит, лечит душу лучше всего.
   - Ну, Хэппи и так всегда спит на мне. - почесав затылок, ответил Нацу и в удивлении воззрился на рассмеявшегося собеседника.
   - Дурак ты, Нацу! Хоть и находчивый! - по-доброму принялся смеяться Виктор, - Хэппи твой друг, но никак не вторая половинка. Но чтобы не мучить твой детский мозг неразрешимой проблемой, дам тебе пару подсказок на правах старшего товарища. Вспомни, что ты почувствовал вот здесь, - Виктор положил руку себе на грудь, - когда узнал, что Лисанна погибла.
   - Пустоту. - зеркально повторив действие Виктора, ответил Нацу, - И боль. И ярость.
   - А что ты почувствовал, когда она вернулась живая и здоровая?
   - Даже и не знаю, как это описать.
   - Вот и не надо описывать. Не существует в мире таких слов, что могли бы в полной мере описать испытанные тогда тобой чувства.
   - Значит, мне следует попросить Лисанну поспать вместе со мной? Как ты это делаешь с Мирой? - поинтересовался пока все еще деревянный в вопросе взаимоотношения полов Нацу, заставив Виктора подавиться слюной и закашляться. Впрочем, небольшой румянец все же проступил на лице убийцы драконов, давая его наставнику надежду на то, что для парня еще далеко не все потеряно.
   - А это уже тебе решать, кому именно и какое предложение ты будешь готов сделать. - откашлявшись, пожал плечами Виктор. - Лисанна, Люси, Кана, Леви, Лакки, Микки. Откуда мне знать, кто именно поселился у тебя здесь, - он ткнул пальцем в район сердца и решив малость похулиганить, поинтересовался, - А может ты положил свой наглый глаз на Эльзу? - прищурившись, Виктор кинул очень нехороший взгляд на своего собеседника, - Так предупреждаю сразу, за сестренку я любого порву на тысячи мелких клочков.
   - Нет, что ты, Виктор! - мгновенно сменил красный цвет лица на белый изрядно перепугавшийся Нацу, - У меня и в мыслях не было предлагать что-либо подобное Эльзе!
   - Это еще почему!? - добавив в голос побольше льда и тяжести, поинтересовался Виктор, - Или ты считаешь мою маленькую миленькую сестренку недостаточно хорошей для тебя!?
   - Нет, что ты! - выставив руки вперед в защитном жесте, тут же принялся оправдываться Нацу, - Эльза очень хороша!
   - Хороша и всё!? - поднявшись на ноги и нависнув над Нацу, зловеще прошипел Виктор.
   - Она...она...она...она... - не на шутку перепугавшийся Нацу так и не смог подобрать нужных слов, чтобы избежать гибели от рук явно взбесившегося Виктора и потому лишь раз за разом повторял одно и то же слово, активно обтекая холодным потом.
   - И как? Отпустило? - внезапно улыбнувшись и по дружески приобняв убийцу драконов за шею, поинтересовался Виктор, полностью выбив собеседника из колеи.
   - Виктор стра-а-ашный. - поспешил прокомментировать произошедшее Хэппи.
   Оставив загрузившегося по самую макушку Нацу на Хэппи, Виктор, слегка припадая на чувствительно ушибленную правую ногу, поковылял к отрубленной кисти Эрегорна, чтобы подобрать лежащую рядом флейту, но в последний момент, когда он уже начал нагибаться к узилищу демона, из выросшей под ней тени выскочила рука и подхватив древний артефакт, нырнула обратно. Все произошло настолько быстро и неожиданно, что Виктор не успел вовремя среагировать - рванувшая вслед за ускользающей из-под носа добычи рука лишь бессильно скрежетнула титановыми накладками пальцев по каменной поверхности.
   - Приплыли. - растеряно произнес Виктор. Он узнал магию управления тенью того темного, что оставался на вокзале, вот только как ей противостоять и как теперь искать нового владельца Колыбельной он не представлял. По смутным воспоминаниям он припоминал, что развязка всего этого действа ожидалась в месте сбора мастеров гильдий и потому единственное, что оставалось - дождаться своих и выдвигаться к городку Клевер.
   Знакомый магокат подъехал к ним примерно через пол часа. Оценив весьма потрепанный внешний вид парней и оглядев изобилующую воронками и подпалинами округу, сидевшая за рулем Эльза приподняла левую бровь в немом вопросе.
   - Эрегорн отлетался. - повозившись у себя за спиной, Виктор продемонстрировал оставшуюся от темного кисть, - А вот тот, кого вы должны были скрутить, умудрился не только скрыться от вашей дружной компании, но и стянуть в последний момент Колыбельную. - Покосившись на избавляющуюся от своего обеда Люси, которая мгновенно позеленела, стоило ей увидеть, чем размахивает Виктор, он поинтересовался, - И как же вы умудрились упустить своего противника?
   - А сам то что не расправился с ним? - тут же огрызнулась Кана, пытаясь скрыть за грубостью злость на саму себя, что даже так не смогла помочь Нацу с Виктором сражавшихся с сильнейшим из вражеских магов.
   - Ладно. Проехали. - отмахнулся все еще удерживаемой рукой темного Виктор, вызвав очередной приступ тошноты у Люси, - Признаю, магия у этого парня весьма непростая.
   - И что теперь? - поинтересовался Грей, время от времени бросающий взгляды на угрюмого Нацу так и оставшегося сидеть рядом с летающим крылом Виктора, что было для неугомонного убийцы драконов более чем странно.
   - У вас хотел поинтересоваться. - усмехнулся Виктор, - Этот темный, перед тем как скрыться, ничего напоследок не сказал? Может, решил похвастаться своими грандиозными темными планами?
   - Нет. - покачала головой Эльза, - Стоило вам улететь, как он тут же нырнул в тень. Мы даже рыпнуться не успели.
   - Понятно. - кивнул в ответ Виктор, - А как город? Сильно пострадал?
   - Пока еще не понятно. Но у всех ближайших к вокзалу зданий крыши были сорваны подчистую. Про вырванные ставни, окна и двери я даже не говорю.
   - Люди?
   - Насчет жертв среди мирного населения ничего не скажу, но тринадцать солдат погибли. В основном из числа тех, кто первыми ринулись на штурм. Да под два десятка раненых. Я боюсь себе даже представить, что бы с ними было, не подоспей мы вовремя.
   - А чего тут гадать? Темные их всех прикончили бы. - отмахнулся Виктор, и в третий раз пронаблюдав за выворачивающейся наизнанку Люси, все же отложил кисть Эрегорна на капот магоката, чтобы не травмировать психику не готовой к чему-либо подобному девчонки еще больше.
   - А что это с Нацу? - поинтересовалась Кана, принявшаяся вслед за Греем с удивлением разглядывать тихо сидящего убийцу драконов. Подобное поведение было для него абсолютно нетипично и потому вызывало некоторое беспокойство.
   - Все никак не может выбрать, с кем из вас провести ближайшую ночь. - как ни в чем не бывало ответил Виктор и с немалым внутренним удовольствием принялся наблюдать за вытягивающимися лицами прибывших магов. - Грей, можешь не волноваться на свой счет, Нацу у нас не из этих. Так что ты в зону риска не попадаешь.
   - Ты что ему успел наплести! - спустя пару секунд Эльза схватила Виктора за ворот и принялась трясти как тряпичную куклу. - А ну отвечай, мерзавец!
   Совершенно не планируемая встряска, наложившись на только-только полученное сотрясение мозга, заставила Виктора мгновенно последовать примеру Люси. Он едва успел сбить удерживающие его руки сестры и нагнуться к переднему колесу, как его вырвало. По всей видимости, сотрясение мозга оказалось отнюдь не легким.
   - Брат! - бывший еще секунду назад весьма угрожающим тон Эльзы мгновенно сменился на обеспокоенно-заботливый, и выпрыгнувшая из машины девушка принялась поддерживать упершегося руками в машину Виктора. - Что с тобой!?
   - Со скалой поцеловался. - махнул он рукой в сторону камней, у которых сидел Нацу. - Доспех эту встречу выдержал, а вот я не очень.
   - А сразу не мог сказать!? - подставив под руку брата плечо, Эльза помогла ему отойти в сторонку от вонючей лужи бывшей некогда сытным завтраком и аккуратно опустила на землю.
   - Это Нацу добил Эрегорна. - едва слышно произнес он, чтобы больше никто не слышал. - Хоть он у нас и кичится постоянно своей силушкой, но он слишком добрый, чтобы не переживать даже по поводу такой сволочи. Помогите ему справиться с этим грузом. Я, насколько смог, загрузил его мыслями об отношениях возникающих между мужчиной и женщиной, чтобы он переключился на новую тему и поменьше рефлексировал, но скоро у него что-нибудь да сложится в голове, и мысли вновь могут вернуться куда не надо.
   - Не волнуйся, Виктор, я присмотрю. - ласково улыбнулась Эльза, - В крайнем случае, смахнусь с ним. Ты же знаешь, в хорошей драке он забывает обо всем на свете.
   - Спасибо, сестренка. Я сейчас минут десять полежу, отойду немного и поедем дальше.
   - Куда?
   - А куда двигался Эрегорн, когда покинул город? - Виктор махнул в сторону железной дороги идущей параллельно их пути. - Если он держался железнодорожных путей, то его следующим пунктом назначения должен был стать Клевер. А что у нас сейчас происходит в Клевере?
   - Собрание мастеров светлых гильдий. - медленно проговорила Эльза.
   - Именно! - кивнул Виктор, - Уж не знаю, как работает эта Колыбельная, но если с ее помощью Эрегорн собирался в одиночку справиться со всеми собравшимися там мастерами, этот артефакт является еще более грозным оружием, чем я предполагал. И потому мы просто обязаны его уничтожить, пока не случилось ничего непоправимого.
   Призвав из пространственного кармана упаковку бутылок с морсом, Виктор, взяв одну, протянул остальное Эльзе, показав взглядом на имевшую нежно-салатовый цвет Люси и с хорошо заметным удовольствием сделал глоток живительной влаги, сбив с бутылки крышку одним щелчком. Отказываться от протянутой Эльзой бутылки Люси не стала, даже наоборот, накинулась на угощение, как умирающий от жажды. Грей с Каной тоже приняли напитки с удовольствием. Понимая, что происходит что-то серьезное, они не стали лезть с вопросами и расположившись с противоположной стороны магоката, принялись потихоньку потягивать напиток.
   Взяв две последние бутылки, Эльза подошла к Нацу и протянув тому одну, уселась напротив убийцы драконов. Ничего не говоря, она притянула его голову к себе, так, что оба соприкоснулись лбами.
   - Эльза, я...
   - Не говори ничего, Нацу. Есть ситуации, когда надо просто посидеть и помолчать. Сейчас именно такая. Так что просто прикрой глаза и расслабься. Мы все здесь, мы все рядом с тобой. Знай об этом.
   - Спасибо, Эльза. - едва заметно улыбнулся Нацу и последовав совету, прикрыл глаза. Так они и просидели почти четверть часа, не притронувшись к своим напиткам.
   Первым зашевелился Виктор. Повздыхав по поводу недостаточного отдыха, он приказал всем грузиться в магокат, а сам отправился упаковывать обратно в карман свое крыло. По-хорошему, ему следовало вновь воспользоваться оказавшимся столь полезным агрегатом, но даже небольшая прогулка до скалы вызвала очередной приступ головокружения, потому подниматься в воздух он не рискнул. Нацу с Эльзой хоть и могли преодолеть часть пути по воздуху, рисковали встретиться с разозленным демоном совершенно без сил и потому выбор вновь пал на передвижение всей компанией на магокате.
   На сей раз Виктор сам указал сестре на водительское место, после того как она по его сигналу вырубила Нацу, а сам уселся рядом и надел на запястье питающий машину маной мага браслет. Сгрузив Нацу на заднее сиденье на колени девушек, Эльза коротко взглянула на Виктора и кивнула, соглашаясь с распределением ролей. Все же маны у Виктора имелось неприлично огромное количество и затраты на предполагаемый путь он мог даже не заметить в отличие от любого другого из их компании.
   Нельзя было сказать, что путь до Клевера оказался простым и быстрым - ехать большей частью приходилось либо по бездорожью, либо по шпалам железной дороги, что не добавляло здоровья Виктору непрекращающейся болтанкой. Впрочем, приняв пару пилюль из аптечки и прося Грея время от времени охлаждать его лоб, он смог продержаться, так что сбавлять скорость или тем более останавливаться им не пришлось.
   Семь часов безумной гонки закончились, когда на небе появились первые звезды. Добравшись до зала собраний мастеров и удостоверившись, что пока ничего непоправимого не произошло, Виктор просто стек по сиденью на землю и принялся чуть ли не целовать ее за тот простой факт, что она не дергалась из стороны в сторону ежесекундно и не пыталась вытрясти из него всю душу. Вот только насладиться покоем и умиротворением ему не дали.
   - Виктор, милашка! - раздался от дверей здания до боли знакомый голос мастера пегасов. - Ты где пропадал столько времени! Я ску-у-уча-а-ал! - жалобно протянул под конец своей фразы ходячий ахтунг.
   - Добейте меня кто-нибудь. - простонал Виктор, будучи не в силах оторваться от земли. - И сожгите мое тело, чтобы оно не досталось этому старому извращенцу.
   Впрочем, ни добивать его, ни сжигать тело никто не стал - вместо этого объяснявшая сложившуюся ситуацию своему мастеру Эльза призвала клинок и не глядя, приставила его точно к горлу собиравшегося уже рвануть к беспомощному Виктору мастера Боба. Намек был осмотрен, проверен пальцем на остроту и признан весьма весомым аргументом для смены объекта обожания.
   - Грей, лапочка! Ну хоть ты не отвергай меня! Вспомни, как мы весело проводили время на золотых пляжах Акане! - переключился мастер Боб на еще одну любимую жертву из числа фей. Покосившись на Эльзу и убедившись, что помогать товарищу она не собирается, он с веселым улюлюканьем рванул за не на шутку перепугавшимся Греем.
   - Значит, полагаешь, он непременно объявится здесь и пустит в ход артефакт Зерефа? - едва слышно поинтересовался Макаров у Эльзы.
   - Виктор в этом не сомневается. - так же тихо ответила Эльза.
   - Что же, придется устроить несколько засад. Упускать этого темного со столь страшным артефактом в руках, мы не имеем никакого права. Я сам передам информацию прочим мастерам, а вы пока отдохните. Особенно это касается Виктора. Давненько мне не доводилось видеть его в столь жалком состоянии. Хорошо, что Полюшки рядом нет, а то уже добила бы беднягу своей метлой.
   - Хорошо, мастер. - коротко кивнула Эльза и подхватив вместе с Каной под руки абсолютно не сопротивляющееся тело Виктора, потащила его внутрь здания.
   - Тащи на чердак. - только и смог сказать Виктор, давая направление движения. - Посижу там с винтовкой. - пояснил он на вопросительный взгляд сестры.
   Осмотрев чердак одной из башен, куда его подняли и проверив на крепость деревянные перекрытия парой усиленных ударов ногой, Виктор удостоверился, что здесь вполне сможет уместиться его мех.
   - Эльза, доставай его. - коротко обратился он к сестре в чьем пространственном кармане все это время и путешествовал мех. Как Виктор ни тужился, но запихать в свой карман даже лишенное брони творение своего сумрачного гения он не смог и потому пришлось обращаться за помощью в транспортировке к сестре.
   Не сказав ни слова и лишь кивнув в ответ, Эльза извлекла из своего кармана собранный Виктором мех. И пусть он все еще не был покрыт броней, даже в таком виде произвел на не видевшую его ранее Кану неизгладимое впечатление. Но если для многих не знакомых с артефактами производимыми Виктором невероятным показался бы сам вид меха, то Кана целенаправленно косилась на две автоматические пушки, что замещали творению Виктора руки.
  

0x01 graphic

   - Конец демону. - предрекла она, обозрев представшую взгляду картину. - Тут даже с помощью моих карт гадать не надо.
   - Брат, а ты уверен, что он здесь уместен? - покосившись на небольшое слуховое окошко - единственное, которое было на чердаке, решила уточнить Эльза. Да и постоянные скрипы напряженной древесины, что принялись раздаваться по всему чердаку, не внушали уверенности в том, что здание переживет применение меха с выбранной братом позиции.
   - Нет. - совершенно искренне ответил Виктор. - Но мне не дают покоя лавры Виктории Церес! Я тоже хочу пафосно расстреливать врага из двух удерживаемых в руках 30-мм пушек, стоя на крыше особняка!
   - О чем это он? - тихо поинтересовалась Кана у Эльзы.
   - Если бы я знала. - столь же тихо ответила Титания. Время от времени она замечала, что у ее брата начинают очень недобро сверкать глаза, и тогда на свет рождались какие-либо бредовые идеи или безумные желания по типу нынешнего. Но, вспоминая, сколько всего ему пришлось пережить, она решила, что Виктор имеет полное право на небольшое сумасшествие для спускания пара, тем более что спускал свое сумасшествие Виктор с цепи исключительно при борьбе с врагом, независимо от размеров и степени угрозы последнего. И его вечная битва с комарами при помощи небольшого огнемета на всех лесных стоянках уже давно не казалась ей чем-то ненормальным. "Есть у ее брата некоторые бзики. Ну и что? А у кого их нет!?" - именно подобными мыслями она постоянно успокаивала себя, когда Виктор выкидывал что-либо новое.
   - А кто это такая, Виктория Церес? - поинтересовалась Кана, дабы спросить хоть что-нибудь и прервать затянувшееся молчание.
   - О! Это одна молоденькая и весьма привлекательная блондиночка! - тут же отозвался Виктор, продолжая упаковывать мех в заметно больший аналог такого же балахона, который любил носить сам.
   - Молоденькая и привлекательная, значит? - ехидно переспросила Кана, - А Мира о ней знает?
   - Нет. Вряд ли. - помотал головой увлекшийся упаковкой меха в одежку Виктор. - Да и опасно это.
   - Еще бы! - фыркнула Кана. - Прознай Мира о всяких молоденьких и привлекательных блондиночках занимающих ум одного мерзавца, и единственный артефактор нашей гильдии с большой вероятностью может не дожить до следующего дня рождения. - расплылась она в предвкушающей улыбке, найдя таки возможность отомстить Виктору за то, что ей пришлось пережить в последние сутки.
   - И это тоже. - не стал отрицать Виктор, - Но я имел в виду опасность иного рода. Все же водить знакомство с высшим вампиром обожающим стрелять в своих врагов из стволов особо крупного калибра - не самое умное занятие.
   - В-высшим вампиром? - нервно сглотнула Кана, которая после полученной много лет назад порки все же ознакомилась со справочниками по нечисти, что обнаружились в библиотеке их гильдии.
   - Что? Больше не тянет ерничать? - усмехнулся Виктор, окинув взглядом враз побледневшую Кану.
   - И откуда у тебя такие знакомства, брат? - поинтересовалась держащаяся куда лучше подруги Эльза.
   - Я что, больной на всю голову, иметь подобные знакомства? - удивился Виктор. - Мне еще жить не надоело, знаете ли! Я просто знаю, что она есть, что она любит стрелять, и что она выглядит как миленькая молоденькая блондиночка. А также, что обративший ее в вампира хозяин является самым первым вампиром. В общем, она является тем существом, от которого всякий здравомыслящий человек должен держаться как можно дальше, если только не хочет скоропостижно скончаться.
   - И откуда ты о ней только узнал. - покачала головой Эльза, решившая удостовериться в том, что у него на уме нет ничего связанного с этой высшей вампиршей.
   - Из легенд. - пожал плечами Виктор, закончивший одевать меха и теперь любующийся огромной матово черной фигурой.
   - А как ты мог узнать из легенд, что она молоденькая и красивая блондинка? - с заметным недоверием в голосе поинтересовалась Кана.
   - Рисунки видел. А что?
   - Да нет. Ничего. - помотала она головой. - Просто странно, что ты хочешь повторить действие какой-то древней вампирши, о которой узнал из легенд.
   - Это правда странно? - поинтересовался Виктор у Эльзы.
   - Угу. - просто кивнула та в ответ, - Но если для тебя это важно, я поддержу твое решение.
   - Хм. - потер подбородок Виктор, - Будем считать, что для меня это важно! Жаль только, что противник ожидается наземный. А так бы хотелось нарисовать на борту красную звездочку.
   - Даже не спрашивай, о чем он сейчас говорит. - опередила Эльза порывавшуюся что-то сказать Кану.
   Уже через час предпринятые меры предостороженности принесли результат. Темного, весьма подробно описанного феями, засекли в полукилометре от здания собрания. Причем, обнаружил его мастер Макаров, так что у Кагеямы не было ни одного шанса. Не смотря на показную дурашливость, один из десятки богоизвранных мог стереть в порошок практически любого противника в мгновение ока. И угроза призыва демона была как раз тем событием, которое могло заставить его оставить в стороне маску престарелого чудака.
   Разглядывая противника через оптический прицел, Виктор так и не смог понять, почему его мастер вместо молниеносного нападения затеял беседу с темным, но раз Макаров решил, что следует поступить именно так, не ему было указывать прожившему долгую и весьма непростую жизнь магу, что и как следует делать. Потому, практически выбравший свободный ход спускового крючка палец застыл на месте, а вскоре и вообще лег на ствольную коробку поскольку сбежавшийся к месту обнаружения противника народ полностью перекрыл сектор обстрела.
   Вот только даже последовавшая вскоре добровольная сдача в плен последнего представителя Леденящего леса не смогла предотвратить появление демона. Тот, по всей видимости, уже давно наблюдал из своей темницы за обнаружившими флейту магами и когда понял, что подпитка душами сорвалась, бросил все остатки сил на прорыв из удерживавшего его столетиями артефакта. Деревянная флейта, вырвавшись из рук мага, взлетела метров на десять и взорвавшись с яркой вспышкой, оставила на своем месте древоподобного демона - этакого адского энта.
   Оценив размеры противника и покосившись на свою крупнокалиберную винтовку, Виктор быстренько убрал ее в пространственный карман и метнулся к меху. Все же демон по размерам оказался куда больше, чем он предполагал - никак не менее дюжины метров в высоту, так что по сравнению с ним даже его мех смотрелся откровенно жалко, что уж было говорить о столпившихся у его ног магах.
   К тому моменту как полившаяся из Виктора в мех мана растеклась по всему его высокомаготехнологическому телу и заставила вспыхнуть тысячи нанесенных на его корпус рун и письмен, что позволило активировать машину и сдвинуть ее с места, прошло не менее двадцати секунд, за которые в месте появления демона произошли немалые изменения.
   Не менее двух третей мастеров гильдий просто-напросто улепетывало куда подальше, активно сверкая пятками, что наглядно свидетельствовало как о их духе, так и личной силе. Но винить их было не в чем - все же в Фиоре насчитывалось более сотни гильдий, а богоравных магов всего десяток, так что мастера многих гильдий по личной магической силе зачастую являлись магами даже не "S"-, а всего лишь "А"-ранга. И будь демон полон сил, Виктор тоже предпочел бы отступить, находись он на их месте. Но все дело было в том, что Колыбельная после многовекового заточения и прорыва буквально едва держалась на ногах, хоть по поведению демона этого и нельзя было понять. Однако, будучи артефактором успевшим поработать с лакримами созданными из демонов и знакомым с трудами Зерефа по созданию артефактов питающихся от заточенных внутри существ, Виктор в отличие от остальных осознавал, что сейчас демон сможет продемонстрировать от силы 5-10% своих возможностей. И это внушало страх, когда он видел как мощнейшие заклинания и удары посыпавшиеся на демона от его друзей оставляли лишь незначительные раны, на которые тот практически не обращал внимание, и безмерное уважение к наставнице Грея умудрившейся в одиночку расправиться с аналогичным демоном, причем, когда тот был в расцвете сил.
   Вот только, что было странно - ни один из оставшихся на поле боя мастеров не спешил принять участия в избиении демона. По всей видимости, Макаров решил продемонстрировать коллегам удаль и навыки подрастающего поколения магов Хвоста Феи и попросил никого не вмешиваться - иного варианта творившегося представления Виктор для себя не видел.
   Впрочем, собравшаяся команда действительно показывала весьма неплохой результат, беспрестанно атакуя демоническую деревяшку и не позволяя тому выйти из глухой обороны для нанесения контрудара. Даже Люси, хоть и под командованием Каны, к немалому удивлению Виктора действовала весьма эффективно, вместо того чтобы валяться без сознания, как полагается всякой уважающей себя блондинистой принцессе с младенческого возраста воспитывавшейся в лучших традициях фиорской аристократии. И пусть аристократкой по крови она не была, финансы семьи позволяли нанять ей лучших учителей.
   Виктор помнил, что они и без его помощи смогут одолеть этого демона, но когда заметно выдохшиеся Нацу с Эльзой, что атаковали демона в воздухе, опустились на землю, дабы хоть немного перевести дух, он решил, что пришло, наконец, время проверить его новую игрушку в боевых условиях.
   - Теперь моя очередь! - прогремело над головой и обернувшаяся к зданию собрания мастеров гильдий Эльза, впрочем как и все остальные, смогла увидеть, как часть крыши одной из башен взорвалась изнутри и в образовавшемся проеме появилась огромная, закутанная в черный плащ фигура. - В сторону, мелюзга! - весьма невежливо пророкотала эта самая фигура, но возмущаться на подобное обращение стали лишь некоторые из мастеров. Все же феи, после того как услышали из уст Эльзы, - Это Виктор! - как один, ломанулись куда подальше от явно обреченного демона, не зная точно, но прекрасно представляя, что можно ожидать от их старшего товарища. Причем, впереди всех бежал мастер Макаров, удерживая рукой свою потешную шапочку, чтобы ее не сдуло набегающим потоком воздуха.
   - Ты еще кто так... - по всей видимости попытался возмутиться демон и впоследствии выдать какой-нибудь едкий комментарий, по поводу неспособности жалких людишек противостоять такому всесильному и непобедимому ему, поскольку, не смотря на старание сильнейших молодых магов гильдии, все еще выглядел живее всех живых, но его голос потонул в разлившемся по всей округе безумном смехе, вслед за которым прилетели сотни 30-мм снарядов. Они не только вбили готовые сорваться с языка демона слова в его же глотку, но и доставили их до самого мозга, если у деревяшки таковой вообще имелся. Все же скорострельность в 600 выстрелов в минуту каждого из орудий позволяла создать настоящую стену огня и стали. Впрочем, световые снаряды тоже вносили свою немалую лепту в дело выбивания жизни из Колыбельной.
   Тридцать секунд непрерывного огня и шесть сотен снарядов превратили некогда грозного демона в дуршлаг. Он еще успел прикрыть голову своими лапами, но к моменту, когда короба с боеприпасами опустели, обе конечности превратились в измочаленные лохмотья, впрочем, как и вся левая часть головы с шеей. Убедившись, что демон сильно просел в плане магических сил, что было хорошо заметно по тому простому факту, что под конец обстрела он перестал прикрываться щитом из маны, Виктор спрыгнул с разгромленного чердака здания, вызвав таки своим отталкиванием обрушение державшихся на честном слове балок и устремился к кренящемуся демону.
   Он не знал, побил ли какие-либо спортивные рекорды во время своего забега и существовали ли подобные рекорды по забегам мехов вообще, но пол километра по пересеченной местности он пробежал менее чем за тридцать секунд, не взирая на недавнее сотрясение мозга вновь напомнившее о себе из-за жуткой тряски изрядным головокружением. Вот только торопился он явно зря. Демон агонизировал. Было хорошо видно, как он буквально распадается на глазах. Естественно, хомячиная натура Виктора не смогла смотреть на подобную потерю ценнейшего материала и с наведенного на Колыбельную смонтированного на мехе эдоласского излучателя вырвался яркий луч. В отличие от демонического герцога, на которого для кристаллизации пришлось потратить едва ли не весь резерв маны из-за его немалых запасов силы, на обессиленного Пожирателя пришлось потратить никак не меньше по причине его огромных размеров - давление силы было куда меньше, но вот площадь единовременного воздействия в тысячи раз больше. Потому, к тому моменту как адский Буратино превратился в небольших размеров кристаллический желудь, Виктор вновь почувствовал, что находится на грани магического истощения.
   - Как-то так. - прокомментировал Виктор стоявшим с отвалившимися челюстями магам произошедшее и сдвинув мех с места, подошел к упавшей на землю красно-фиолетовой лакриме. Пусть сил у него оставалось немного, но показывать это остальным он не намеревался.
   - Макаров, а это кто? - ткнув пальцем в скрытую под черным плащом огромную фигуру, поинтересовался один из оставшихся мастеров. - Что-то я никогда не слышал о нем.
   - Д-а-а-а! - протянул неимоверно довольный Макаров, - Он у нас не сильно любит излишнее внимание к своей скромной, но выдающейся персоне. - усмехнулся в усы старик, - Но если объяснять в двух словах - он ...
   - Не стоит, мастер. - прогудел через встроенный динамик Виктор. - Вы очень правильно сказали - я не люблю излишнего внимания к своей персоне. Надеюсь, мне не придется уничтожать ваших друзей и знакомых, чтобы избежать огласки?
   - Советую отнестись к его словам с полной серьезностью, а не как к неудачной шутке. - обратился к немногочисленным мастерам удиравшим в одну сторону с Макаровым и подошедший полюбопытствовать насчет превращения демона в лакриму мастер Боб. - Я уже не первый год знаю его, так что могу утверждать - если понадобится, он уничтожит кого угодно. Черт возьми, однажды он чуть было не взорвал всю мою гильдию! С трудом удалось договориться!
   - Вы же знаете, мастер Боб, я привык спрашивать за совершенные ошибки кровью. - пожал плечами Виктор, что, впрочем, осталось незамеченным.
   - Это факт. - закивал тот в ответ. Подойдя вплотную к меху, он самым наглым образом залез под балахон и принялся осматривать скрытый тканью механизм, то и дело щупая его и в восхищении цокая языком. Только такой же больной на всю голову артефактор, каковым являлся сам Виктор, мог понять всю прелесть и сложность изготовления данного маго-технического меха. - Я так понимаю, ты над этим работал последний год. - тихо поинтересовался мастер пегасов.
   - В том числе. - кивнул из своего ложемента Виктор.
   - Как появится свободное время, наведайся ко мне в гильдию. Нам есть что обсудить. - выкарабкавшись обратно под лунный свет, он еще раз окинул восхищенным взглядом мех, и отбросив в сторону маску нормального человека, упорхнул приставать к уже успевшему скинуть практически всю одежду Грею. После продемонстрированных возможностей, приставать к самому Виктору он посчитал слишком опасным занятием как для себя лично, так и для всей гильдии в целом.
   Виктор тоже не стал задерживаться дольше необходимого и заприметив неплохой завал из поваленных деревьев, способный полностью скрыть мех, направился в сторону укрытия. Все же светить своими игрушками даже перед мастерами светлых гильдий он не имел никакого желания - мало ли кому и что впоследствии они могли бы разболтать.
   - Как ты? - подошла к вылезшему из меха брату Эльза. Она то знала, что Виктор еще час назад едва держался на ногах и потому серьезно беспокоилась за его самочувствие.
   - Если честно, с трудом удерживаюсь от того, чтобы рухнуть прямо здесь. - отключив динамик и открыв забрало шлема, тихонечко ответил тот. - Надо бы поскорее добраться до здания собраний и завалиться где-нибудь спать. Так что пакуй меха, сестренка, и сваливаем отсюда. К тому же, все, что можно было порушить в ближайшей округе, мы и так уже порушили. - он обвел взглядом вырванные с корнем, разнесенные в щепки или испепеленные деревья некогда великолепного фруктового сада, на фоне которого терялась слегка порушенная башня зала собрания мастеров. - Надеюсь, что хоть это Магический Совет не вменит нам в вину. Все же с демоном сражались.
   - Полагаешь, будут проблемы с советом? - покосилась на брата Эльза.
   - Проблем не будет. - отрицательно покачал головой Виктор, - Все же насчет разрушений в Ошибане мы заранее подсуетились. А этот сад является такой мелочью, что не стоит и говорить о нем. К залу же собраний Совет не имеет никакого отношения. Но нашу гильдию в Совете уж очень не любят, и потому они не применут воспользоваться поводом, чтобы ткнуть нас лицом в грязь.
   - Я тоже так думаю. - подтвердил слова одного из своих сорванцов незаметно подошедший Макаров, - Так что надо как можно скорее возвращаться в гильдию. А то наши могут натворить бед, если получат какой-нибудь ультиматум от посланников совета.
   - Виктору сейчас нельзя никуда ехать. Ему вообще положено лежать! - тут же включила режим мамочки Эльза, убедившись, что никого чужого рядом нет. - Он еще от предыдущего ранения не отошел, а уже вновь успел подставиться под удары.
   - Согласен. - пройдясь взглядом по Виктору, которого уже вовсю поддерживала Эльза, поднырнув ему под правую руку, сказал мастер. - Я договорюсь, чтобы тебе позволили задержаться здесь на пару дней.
   - И мне. - тут же добавила Эльза. - Должен же кто-нибудь присматривать за ним!
   - Извини, сестренка, но тебе надо отправляться с мастером. Из всех остальных непосредственных участников недавних событий ты самая ответственная и адекватная что ли. - усмехнулся Виктор. - Представляешь, что смогут наговорить Нацу или Грей если кого-нибудь из них попросят дать показания по поводу событий в Ошибане?
   - Ты прав, я должна ехать. - подумав секунд десять и ужаснувшись от пришедших в голову по поводу двух дуралеев мыслей, тут же согласилась Эльза. - Тогда с тобой останется Кана. - причем это было сказано таким тоном, что сразу стало понятно - мнение самой Каны здесь никого не интересует.
  
   Глава 3. Желание vs. верность.
  
   Взяв магокат, вся честная компания во главе с мастером укатила той же ночью, а Виктор, препровожденный в одну из расположенных на третьем этаже и уцелевших комнат, отрубился, стоило голове коснуться подушки. Все же хронический недосып последней недели и весьма большая трата как маны, так и физических сил дали о себе знать. Он буквально провалился во тьму без сновидений и лишь ощущение нежного, но настойчивого поцелуя смогло вытянуть его из царства Морфея. Точно так же порой будила его Мира, и потому он ответил и даже притянул к себе девушку, нащупав руками ее тело, но все же включившиеся мозги подсказали, что Мира осталась в Магнолии, а сам он пребывал в Клевере. Данная мысль полностью выбила из него всю сонливость почище ушата ледяной воды. Не желавшие еще секунду назад раскрываться глаза, в одно мгновение стали размером с блюдца и поданная оценившим открывшуюся картину мозгом команда заставила руки отстранить от себя ту, что решила разбудить его подобным образом.
   - Кана!? - ошарашено воскликнул он, смотря на залезшую к нему под одеяло девушку, - Ты чего делаешь!?
   - А то ты сам не видишь!? - с вызовом произнесла та и прильнула грудью к удерживающим ее рукам, давая почувствовать Виктору, что из всей одежды на ней осталось только более чем тонкое нижнее белье. - Когда-то ты сказал, что мы сами строители своего счастья. - она попыталась продвинуться еще немного вперед, чтобы получить возможность вновь подразнить парня поцелуем, но не смогла сдвинуться ни на миллиметр.
   - Это неправильно, Кана. - покачал головой Виктор, удержав порыв подруги прильнуть к нему. - Ты, конечно, очень красивая и привлекательная девушка, но у меня уже есть Мира. И я никогда не предам ее.
   - Ты в этом уверен? Все же твое тело, по всей видимости, имеет иное мнение. - она провела ранее закинутой ему на торс ножкой вниз, многозначительно хмыкнув, наткнувшись на возникшее препятствие.
   - Прекрати. Немедленно. - твердо произнес Виктор, - Я не хочу применять к тебе силу, но если ты не образумишься, мне придется.
   - Неужели я тебе ни капельки не нравлюсь? - чуть отвернувшись в сторону и часто заморгав, чтобы скрыть принявшиеся пощипывать глаза подступающие слезы, тихо спросила Кана.
   - Ох, подруга. - тяжело вздохнул Виктор. Вывернувшись из захвата ее соблазнительного тела, он буквально запеленал девушку в одеяло и надежно зафиксировав руками и ногами в состоянии куколки, продолжил весьма непростой разговор. - И как же ты умудрилась положить глаз на такого мерзавца, как я?
   - Сама не знаю. - изрядно посопротивлявшись и поняв, что вырваться ей не удастся, все же ответила Кана. - Просто однажды ты поселился у меня здесь, - она двинула левым боком, чуть сильнее нажимая грудью на удерживающую ее в захвате руку и давая тем самым понять, что имеет в виду сердце, - и как бы я ни старалась, не смогла выкинуть тебя оттуда.
   - А ты пыталась? - с изрядным любопытством поинтересовался Виктор.
   - Конечно! Все же Мира мне хорошая подруга и отбивать у нее любимого человека было бы настоящим свинством. Но что бы я ни делала, ничего не помогало. Наоборот, с каждым днем, с каждым новым свиданием с очередным ухажером, все становилось только хуже. Все те, с кем я встречалась, были хорошими людьми, интересными собеседниками, нежными любовниками, но ты... Ты просто находишься на ином уровне.
   - Сердцу не прикажешь, да, подруга? - грустно улыбнувшись, спросил Виктор.
   - Угу. - кивнула та в ответ и шмыгнула носом - все же слезы горечи начинали потихоньку брать свое.
   - Вот и я не могу своему приказать. - промокнув скатившиеся по щекам Каны слезы, произнес Виктор. - Ты очень красивая. Ты дорога мне. Но я не позволю себе пустить тебя в свое сердце, ведь оно полностью принадлежит Мире.
   - Ты даже не представляешь себе, как я ей завидую. - все еще не решаясь смотреть Виктору в глаза, тихо произнесла Кана. - Наверное, я плохая подруга.
   - Главное, что ты хороший человек, Кана. А поддаться чувствам, особенно если они искренние, может каждый. Любовь же - вообще самое прекрасное чувство, из тех, что может испытывать человек. Так что тебе не за что наговаривать на себя.
   - Ты не обижаешься за то, что я сделала?
   - Как я, нормальный парень, могу обижаться на красивейшую девушку, за то, что она попыталась прибрать меня к своим милым ручкам!? - весело рассмеялся Виктор. - Да будь я свободен, я должен был валяться у тебя в ногах за то, что подобная богиня снизошла до меня - жалкого смертного.
   - Ты всегда умел говорить красиво, языкастый мерзавец. - улыбнулась в ответ Кана и попыталась убрать с щек все еще текущие слезы, но, будучи надежно зафиксированной, лишь слегка дернулась. - Может, все же отпустишь меня? Или все, что ты сейчас говорил, было лишь сотрясанием воздуха, и на самом деле ты намереваешься сотворить с моим юным телом нечто, о чем порядочным девушкам нельзя говорить вслух?
   - Вот теперь я тебя узнаю, маленькая язва. - усмехнулся Виктор и выпустив Кану из захвата, отвернулся - все же та забралась к нему в кровать практически в одежде Евы. - Можешь вылезать из-под одеяла. Я не буду смотреть.
   - А это тебе моя маленькая месть! - довольно промурлыкала ему на ухо Кана, обхватив Виктора сзади и как можно крепче прижавшись к его спине своей грудью. - Чтобы ты знал от чего столь опрометчиво отказался, и что отныне будет для тебя недосягаемым!
   Издав нечто среднее между рыком и скулежом, Виктор все же сдержал себя в руках, не смотря на взрыв гормонов произошедший в организме и как итог - возникновение желания немедленно наброситься на столь притягательную красотку.
   - Надо же! Сдержался! - весело хихикнув, оставила его в покое примерно через пол минуты обнимашек Кана. - Повезло Мире с тобой.
   - Ну, знаешь ли, Кана! - только и смог высказать ей Виктор, все еще пытаясь успокоить дыхательной гимнастикой перевозбудившийся организм, - Я всегда знал, что ты опасный и коварный противник. Но даже не подозревал насколько!
   - Так я для тебя противник?
   - В данной конкретной ситуации - да! Ты сейчас вообще одно сплошное воплощение истинного врага всей мужской половины человечества! Вытворять такое, зная, что получить желаемое мужчина не сможет себе позволить! Это, я тебе скажу, истинная жестокость!
   - Ну, должны же у нас, девушек, быть свои маленькие радости в жизни! - хихикнула она. - Всё. Я оделась. Можешь повернуться.
   Решив не задерживаться в резиденции мастеров гильдий, они покинули здание по-английски и пробравшись через уничтоженный сад к городу, завалились в прилично выглядевший ресторанчик. Все же за весь предыдущий день оба успели только слегка перекусить в поезде, прикупив по несколько пирожков на одной из небольших станций, да и то Виктор вскоре распрощался с едой, так что оба готовы были сожрать слона.
   Все то время, что они утоляли первый голод, Виктор соображал, как же ему начать весьма непростой разговор. Все же своим утренним поведением Кана поставила его в очень непростое положение, а после они не проронили ни одного слова. Как бы он хотел сейчас смалодушничать и оставить все как есть в надежде, что все рассосется само собой, но разыгравшееся воображение то и дело подкидывало полный обиды взгляд Миры напрочь убивающий весь аппетит.
   - Кана.
   - Что?
   - Что это было утром?
   - О чем ты?
   - Не надо играть со мной, Кана. Я не знаю, как тебе, а лично мне сейчас очень трудно говорить. Трудно начать строить разговор, без которого нам никак не обойтись. Пожалуйста, не закрывайся от меня за внешним безразличием и помоги. Все же он необходим нам обоим. Ты так не думаешь?
   - Неа.
   - Я тебя так сильно обидел? - говорить чем именно обидел, Виктор не стал, чтобы не разбередить сердечную рану еще больше. - Хотя, чего я спрашиваю? Стоит лишь представить себя на твоем месте, чтобы понять.
   - И что же ты смог понять, о великий знаток человеческих душ?
   - Я понял, что тебе нужен тот, на кого ты могла бы полностью положиться во всем. Тот, кто выслушает тебя, даст поплакаться в рубашку при необходимости и с удовольствием составит компанию в совершении какой-нибудь глупости. Твой отец, за чьей спиной ты чувствовала себя, как за каменной стеной, и кто был для тебя всем, хоть ты и старалась демонстрировать совершенно иное, ушел и не осталось того, кто мог бы занять его место хотя бы на время. Не сомневаюсь, что ты пыталась найти себе такого друга, который смог бы помочь тебе справиться с навалившимся стрессом, но я не могу понять, почему ты так и не смогла никого найти. Ты же веселая, общительная, красивая девушка. Обычно люди сами к тебе тянутся. Так что же произошло? Зачем надо было ждать моего возвращения, накручивая себя?
   - Ох, Виктор. - тяжело вздохнула Кана. - Тебе знакомо такое выражение как "Горе от ума"?
   - Да. Не скажу, что мне понравилась эта книга, но прочитать ее стоит.
   - А? Есть такая книга?
   - Есть.
   - Ну надо же! Чего только в жизни не бывает!
   - Не уходи от темы, Кана. Пожалуйста.
   - Хорошо, Виктор. - усмехнулась Кана. - Я всего лишь хотела сказать, что ты в своих рассуждениях забрался в слишком глубокие дебри и заблудился в них. Все куда проще. Я, как дурочка, влюбилась в тебя и не смогла просто переболеть эту дурацкую влюбленность, даже прекрасно зная, что ты никогда не бросишь Миру, чтобы быть со мной. Вот и все!
   - Уж лучше бы был прав я. - тяжело вздохнул Виктор.
   - Это еще почему? - удивилась Кана.
   - Потому что ты дорога мне, Кана. Я не смогу дать тебе того, что ты хочешь, но и не смогу отвернуться от тебя, зная, что тебе плохо. Вспомни, сколько всего мы с тобой пережили. Ведь именно ты и Альзак были моими первыми и лучшими друзьями в гильдии. И к моему величайшему счастью остаетесь ими до сих пор.
   - Гад ты, Виктор. - всхлипнула Кана. - Все же заставил расплакаться. Не мог дать просто поесть в тишине?
   - Извини, Кана. Не мог. Мне и сейчас было весьма непросто начать этот разговор и оттягивай я его, он мог бы вообще никогда не состояться.
   - Так, может, оно было бы к лучшему?
   - Это было бы к лучшему персонально для меня. Со временем я бы вообще позабыл обо всем произошедшем и как ни в чем ни бывало продолжил бы счастливо жить с Мирой. А ты изо дня в день была бы вынуждена смотреть на то, как мы радуемся каждому дню проведенному вместе. Смотреть и выгорать изнутри от разрывающей сердце боли. Я не хочу для тебя такого будущего.
   - Сволочь, гад и мерзавец. - тихо произнесла Кана, утирая салфеткой катящиеся по щекам слезы. - И как прикажешь после подобного не влюбиться в тебя!?
   - Вот блин! Я же еще, оказывается, и виноват!
   - А кто же еще!? Ты хоть знаешь, сколько девушек по всей Магнолии тяжело вздыхают, глядя тебе вслед!?
   - Разве много? - немало удивился Виктор. Он, конечно, не был параноиком, но старался время от времени отслеживать происходящее вокруг него исключительно на всякий пожарный случай. Но вот сказать, что на него постоянно заглядывались девушки, никак не мог. Да, были взгляды, но нельзя было сказать, что они превосходили среднестатистическую возможность проявления интереса молодой девушки к представителю противоположного пола.
   - Сейчас, скорее всего, уже нет. Мира, заручившись поддержкой Эльзы, очень доходчиво объяснила наиболее ретивым красоткам, что ты принадлежишь только и исключительно ей.
   - Мира!? - подавился омлетом Виктор. - Этот ангел!?
   - Если ты уже забыл, напомню, что ты сам дал своему ангелу прозвище Дьяволица. Так что нет ничего странного в том, что она защищает принадлежащее ей от посягательств всевозможных вертихвосток. Впрочем, ты ведь и сам с парнями частенько занимаешься тем же самым, отваживая от нас надоедливых кавалеров. Поэтому, не вижу, чему тут можно удивляться. Вы защищаете нас, а мы вас.
   - Ну ничего себе! - вновь удивился Виктор. - Можно сказать, прямо под носом кипят такие нешуточные страсти, а я ни сном, ни духом! Что-то я совсем расслабился. Спасибо, что просветила, Кана. Придется сделать своей паранойе выговор с занесением в личное дело, чтобы она активизировалась, а то совсем мышей не ловит. Но мы ушли от темы разговора. Оставим всевозможных красоток в стороне и вернемся к одной конкретной брюнеточке.
   - Я хочу от тебя ребенка. - огорошила собеседника Кана.
   - Кха? - только и смог ответить снова подавившийся Виктор, прежде чем зайтись в кашле.
   - Ой, не могу! - буквально зашлась в смехе Кана, стуча рукой по столу от переизбытка эмоций, - Видел бы ты свое лицо в этот момент!?
   - Ты так, пожалуйста, больше не шути. - с трудом прокашлявшись, прохрипел Виктор. - Хоть я и кажусь тебе достаточно крепким, но даже у меня есть предел прочности. Как физический, так и психологический. И вообще! Я сейчас чуть не помер, подавившись! Представляешь, какой бы это был эпический провал! Выжить в сотнях боев, дважды наведаться в параллельный мир и помереть от того, что подавился омлетом за завтраком!
   - А кто сказал, что я шутила? - расплылась в ехидной улыбке Кана.
   - Ты это что, серьезно?
   - Да. - все так же продолжая улыбаться, кивнула Кана. - Но пока что можешь не переживать. Я еще слишком юна, чтобы становиться матерью. Так что несколько ближайших лет можешь гулять спокойно. Но когда настанет время, ты от меня не отвертишься! Будь уверен!
   - Хочу выпить. - потеряно произнес Виктор, уже сто раз успевший пожалеть о том, что все же начал этот разговор.
   Взяв билеты на поезд, уже на следующий день они прибыли в Магнолию. Не смотря на недавний инцидент и изрядно пострадавший вокзал в Ошибане, железнодорожное движение было прервано всего на пол дня, после чего возобновилось в полной мере.
   - Всем привет! - привычно открыв дверь с ноги, Виктор махнул рукой присутствующим.
   - О! Явились!
   - Ну вы, блин, даете!
   - Как вы умудрились половину Ошибана разнести!?
   Со всех сторон посыпались ответные приветствия, подколки и вопросы. Мало кто сомневался, что обойдется без разрушений, когда Эльза позвала с собой на задание Нацу с Греем, но никто даже не предполагал, что последствия окажутся настолько серьезными.
   - С возвращением! - хитро улыбнувшись Кане и подарив поцелуй Виктору, поприветствовала их Мира. - А где остальные?
   - А они разве еще не приехали? - удивилась Кана.
   - Нет. А должны были?
   - Вообще-то они отправились домой на сутки раньше нас с Виктором. Твой благоверный опять умудрился подставиться под удары, и потому мы вдвоем задержались на денек, чтобы он смог хоть немного отлежаться. - кинув мстительный взгляд на отвергшего ее парня, Кана сдала его с потрохами той, кто могла совершенно безнаказанно сделать с Виктором все что угодно.
   - Предательница. - наградив Кану неодобрительным взглядом, пробормотал себе под нос Виктор.
   - Ничего, хорошая трепка будет тебе полезна. - расплылась та в улыбке. - Сейчас тебе надает по твоей глупой головешке Мира, а потом еще и Эльза добавит. И будут правы!
   - И что на сей раз? - осмотрев Виктора с головы до ног, уточнила у подруги Мира.
   - Куча синяков, ссадин, возможно несколько трещин в костях и сильное сотрясение мозга. Я ничего не упустила, Виктор!? - лучась довольством, уточнила у него Кана.
   - Ничего. - передразнил ее Виктор и под не предвещавшим ничего хорошего взглядом Миры опустился на ближайшую лавку, поскольку ноги стали уже предательски подрагивать - за почти сутки проведенные в поезде его изрядно растрясло и слабость наряду с головокружением вновь начали накатывать с новой силой.
   Уже собираясь устроить Виктору показательную "публичную порку", Мира заметила выступившие у того на лбу и висках капельки пота и вместо гневной тирады промокнула их платком, после чего принялась гладить его по голове.
   - Бедненький мой. Все-то тебя норовят обидеть.
   - Да. - обиженно шмыгнул носом Виктор и показал язык сдавшей его с потрохами Кане.
   - Ну ничего. Сейчас мы отправимся домой, и ты приляжешь в кроватку. - все так же нежно поглаживая его по голове, продолжила Мира. - И не встанешь из нее неделю! Минимум! - сказала, как припечатала, она, внезапно сменив любовно-заботливый тон на командный. - Эльфман, Макао, аккуратно берите это чудо под руки и тащите в наш дом.
   - Может, лучше ко мне? - попытался вставить пару слов Виктор.
   - Нет! До твоего дома добираться слишком долго! Полежишь у нас. Заодно и присматривать за тобой будет легче.
   - Слушаюсь и повинуюсь. - тяжело вздохнул Виктор. - Но только если Кана испечет мне ванильный кекс! - та уже пару лет не баловала его своей выпечкой и на все тонкие и толстые намеки, лишь язвила в ответ. Теперь же появился шанс немного отомстить.
   - Кана. Кекс! - коротко бросила в сторону подруги Мира, и та не нашла в себе силы дать очередной отказ - тон, которым была произнесена эта короткая фраза, явно не подразумевал какого-либо отрицательного ответа.
   - Да, Кана! Кекс! - не смог удержаться расплывшийся в ехидной улыбке Виктор, которая стала еще шире, стоило ему оценить ту гамму чувств и эмоций, что отразились на лице старой подруги.
   Поддерживаемый с двух сторон, Виктор уже через десять минут оказался в доме Штраусов, где и был уложен в кровать Миры. На робкие попытки Эльфмана предложить разместить Виктора в его комнате, последовал незамедлительный короткий рык старшей сестры, так что более никаких возражений или предложений не последовало. Стоило Виктору положить голову на подушку, он, как и два дня назад, мгновенно отрубился и проспал мертвым сном до следующего утра.
   Проснувшись утром, Виктор первым делом подумал, что это все еще сон, поскольку в кровати он лежал отнюдь не один - их на небольшой кровати уместилось ТРОЕ! Справа, посапывая ему в плечо, лежала Мира - и это было понятно и приятно, а вот слева, зеркально уткнувшись ему личиком в плечо, спала Кана, что было тоже весьма приятно, но одновременно жутко страшно. Представив себе в красках, что может произойти, если проснувшаяся Мира обнаружит у него под боком пробравшуюся сюда неведомым образом Кану, Виктор нервно сглотнул, поскольку поделать что-либо еще он попросту не мог - обе руки находились в надежных захватах девушек. Единственным положительным моментом, который он смог отметить, было то, что обе спасли в верхней одежде, а значит шансы на выживание у него еще оставались.
   - Вот это я попал. - едва слышно пробормотал Виктор.
   - Ты даже не представляешь насколько. - не открывая глаз, произнесла Мира и принялась поудобнее устраиваться у него под боком. - Вскружил бедной невинной девушке голову и в кусты? Мерзавец!
   - Да! Мерзавец! - раздалось с противоположной стороны и там тоже началось движение направленное на куда более комфортное размещение. - Поматросил и бросил!
   - А ведь как маскировался столько лет! Добрый, любящий, заботливый. Кто бы мог подумать, что под всем этим лоском скрывается самый обычный похотливый котяра!
   - Точно, точно! Похотливый! - поддакнула Кана и посильнее прижалась к руке Виктора, позволяя тому прочувствовать каждый квадратный миллиметр двух упругих холмов, что уперлись в его тело.
   - Сговорились, да? - усмехнулся Виктор и повернувшись вправо, встретился с озорным взглядом Миры, - Нашли раненого и обессиленного парня и давай издеваться!? Так вот вы какие на самом деле! Каким же слепцом я был все эти годы, считая вас чистыми душой и телом ангелами во плоти!
   - Переигрываешь! - ткнув кулачком в бок, насупилась Мира, но будучи притянутой Виктором и получив поцелуй, мгновенно сменила гнев на милость.
   - И до чего же вы договорились над моим обессиленным и бесчувственным телом? - вернув Миру обратно к себе под бок, повернулся он к уткнувшейся в подушку Кане, которой было больно смотреть на милование этой парочки. - Надеюсь, что до идеи многоженства вы не дошли?
   - А ты был бы против? - отлипнув от подушки, посмотрела ему в глаза Кана.
   - Если честно, то я трезво оцениваю свои возможности и понимаю, что трех жен мне никак не потянуть. - покачал головой Виктор.
   - ТРЕХ!? - хором рыкнули девушки.
   - Кто она!?
   - О ком это ты!?
   Едва не передравшись за право удушения Виктора, на пару принялись трясти его Кана с Мирой.
   - Ну да. Трех. - спокойно ответил Виктор, тягаемый из стороны в сторону. - Посудите сами. На самом деле все очень просто. Две жены никогда не смогут найти консенсуса в каком-нибудь споре - обязательно должна быть третья, которая могла бы встать на ту или иную сторону. Честно говоря, я еще вообще не задумывался о подобном, но если вы настаиваете, немедленно примусь за подбор потенциальной кандидатки. Как вариант, можно попробовать подкатить к Люси. Умница и красавица - так же как и вы. Что скажете?
   - Ах ты котяра мартовский! - все же перетянув Виктора к себе, принялась душить его Мира, - На молоденьких потянуло!? Мы для тебя уже старыми стали!?
   Показательно подергавшись в захвате любимой, Виктор начал потихоньку сдавать, как бы показывая, что удушающий эффект начинает действовать на его организм и в конечном итоге совсем уронил руки и полностью расслабил тело. После этого его душили еще секунд двадцать.
   - Виктор? - охватывающие горло пальчики разжались, и уставившаяся на бессознательное тело Мира принялась теребить его в попытке привести в чувство, - Ты же притворяешься, да?
   - Это не смешно! - тут же включилась Кана. Подняв его левую руку, она отпустила ее и пронаблюдав, как та безвольно упала на кровать, в ужасе уставилась на Миру.
   - Виктор! - невозможно было описать словами, что почувствовала Мира.
   - Виктор в настоящий момент недоступен по причине подлого удушения. Вы можете оставить для него сообщение после звукового сигнала. - не открывая глаз, произнес Виктор и спустя пяток секунд был зверски избит подушками в четыре руки. Лишь спустя пару минут Кана с Мирой все же поддались на уговоры избиваемой жертвы и согласились на мирные переговоры, отложив на время свое оружие в сторону.
   - Никогда так больше не делай! - сильно нахмурившись, произнесла Мира, но Виктор смог почувствовать, как за показной серьезностью плещется настоящий коктейль из страха и обреченности.
   Мысленно обозвав себя идиотом за то, что своей глупой выходкой напомнил Мире те жуткие времена, когда она считала, что потеряла исключительно по своей вине младшую сестренку, Виктор повинился перед девушками и получив прощение, вернул разговор в прежнее русло.
   - Так к какому соглашению на мой счет вы пришли? - поинтересовался он, внимательно глядя на двух девушек. - Кому достанется голова, а кому левая рука? - усмехнулся он, переводя взгляд с Миры на Кану.
   - Мы тебя еще не успели поделить. - первой улыбнулась Кана. - А может у тебя вообще имеется свое собственное мнение на этот счет?
   - Как будто оно кого-нибудь здесь волнует. - фыркнул Виктор.
   - Волнует! Очень волнует! - более чем эмоционально тут же ответила Мира, а Кана кивнула, подтверждая ее мнение.
   - В таком случае, скажу сразу. Хоть я и стал куда более хорошо понимать образ жизни Гилдарца, я не могу примерить на себя его роль. Кана, ты сама знаешь, что твой отец, каким бы хорошим другом и товарищем он ни был, и как бы сильно мы его ни любили и ни уважали, отнюдь не является образчиком достойного супруга. Я так не могу. Я хочу иметь семью. Большую или маленькую - это уж как Бог даст. Но семью. Жену, детей. И слово "верность" для меня отнюдь не пустой звук. Может большинство мужиков лишь покрутят пальцем у виска на мой счет, но я такой. К моему величайшему счастью та единственная и неповторимая уже давно появилась в моей жизни, и я не собираюсь изменять своей избраннице. - прижав к себе покрепче Миру, он поцеловал ее в макушку. - Но и ты для меня не чужая, подруга детства превратившаяся с годами в невероятную красотку. Мы вместе росли, вместе веселились и радовались жизни, вместе преодолевали трудности. Мы были и являемся семьей, как правильно говорит наш мастер. Так что я никогда не смогу откреститься от тебя. Однако и подарить тебе плотскую любовь я тоже не смогу, поскольку не собираюсь предавать Миру. Но если она позволит, я с превеликим удовольствием буду ухаживать за тобой и водить на свидания. - сложив все факты, он утвердился во мнении, что в своем недавнем предположении был все же прав и почувствовавшей гнетущее одиночество после ухода Гилдарца на столетнее задание Кане требовался близкий человек, который смог бы стать для нее новым якорем. Как ни крути, но у всех в гильдии были, что называется, свои компании, в которых люди безбоязненно могли выплеснуть все накопившееся на душе - будь то страх, горечь, обида или не дающие покоя сокровенные мысли. И лишь Кана после ухода отца была вынуждена держать все в себе, будучи не готовой раскрыться тем, кто не был готов стать для нее кем-то большим нежели просто хорошим другом. Учитывая же тот факт, что она не глушила вино десятками литров, подобно канонной Кане, становилось отчетливо ясно, отчего девушка захотела найти близкого человека. Хотя, может он был в корне не прав в своих предположениях и со временем действительно слишком глубоко засел в сердце подруги. Все же разгадать, что на самом деле творится в голове и душе женщины вряд ли было бы под силу любому, даже самому чуткому, мужчине.
   - Хоть ты и мерзавец, Виктор. Причем заслуженный! Я прекрасно понимаю, почему Кана положила на тебя глаз. Сама такая. - усмехнулась Мира. - И расскажи мне кто другой о том, что минувшей ночью мне поведала Кана, я бы разорвала такую девушку на тысячу мелких клочков, чтобы больше никто даже и не думал бы претендовать на тебя. Скажу сразу, я никогда не отдам тебя ни Кане, ни кому-либо еще, но о таком отце для своих детей любая девушка может только мечтать. И когда придет время, я не буду против, если ты подаришь Кане радость материнства. - с заметно видимым трудом выдавливая из себя слова, произнесла Мира. - Но только после того, как у нас появится первенец! - тут же добавила она, заливаясь красной краской от шеи до кончиков ушей. - И ухаживать за ней тоже можешь. Только целуйтесь не в засос и где-нибудь тайком. Пожалуйста. - тихо закончила она.
   - Спасибо тебе, Мира! Огромное, спасибо! Наверное, только ты и могла понять насколько для меня это важно. И можешь не переживать. Я не буду даже пытаться отбить у тебя Виктора. Наоборот, присмотрю, чтобы больше никто не положил на него глаз. Обещаю. А любовника на одну ночь я легко смогу найти себе где угодно.
   - Санта-Барбара какая-то. - покачав головой, беззвучно одними губами произнес имеющий непреодолимое желание вусмерть напиться Виктор. Кто бы ему сказал еще пару дней назад, что его ожидает подобный разговор - он бы непременно рассмеялся такому человеку прямо в лицо.
   Выяснение отношений все же закончилось, и Мира упорхнула в гильдию - она и так прогуляла почти весь вчерашний день, взвалив всю работу на плечи младшей сестры, потому, приведя себя в порядок, умчалась кормить бестолковых фей. Кана тоже не стала задерживаться и убежала в общежитие, пообещав притащить к обеду ванильный кекс. А поделенный девушками Виктор принялся размышлять, как ему выжить - рано или поздно ему предстояло объяснять Гилдарцу сложившуюся ситуацию, отчего почему-то уже сейчас по спине носились настоящие табуны мурашек. Не чаявший души в своей дочке маг "S"-класса запросто мог обидеться и распылить на мельчайшие частицы за отведение его драгоценной Кане роли практически узаконенной любовницы. Да и фальшивая улыбка Миры, за которой та пыталась скрыть затопившую душу, сердце и разум горечь, ранила посильнее ножа в сердце.
   Обед Виктору принесла Лисанна. Причем, наряду с горячими блюдами, в качестве десерта в коробке лежал одуряюще пахнущий кекс. Судя по всему, девушки пришли еще к каким-то соглашениям на его счет, о которых самому Виктору не стоило знать, раз уж ни одна из них не появилась.
   - Осуждаешь? - поинтересовался он у Лисанны, поймав ее задумчивый взгляд.
   - О чем ты? - решив сыграть дурочку, удивилась та.
   - О том, что тебе поведала Мира сегодня утром.
   - Я... просто не знаю, как к этому относиться. - присев на уголок кровати, ответила Лисанна.
   - Отношения - они такие. - понятливо кивнул Виктор. - Честно говоря, я и сам не ожидал ничего подобного. - Помолчав минуту, он тихо спросил, - Она долго плакала?
   - Долго. - кивнула Лисанна.
   - Понятно. - он не сомневался, что принятые решения оказались настоящим ударом для его любимой, но как-либо прокомментировать это попросту не мог. В голове была лишь звенящая пустота, изредка прерываемая тупой болью - все же сотрясение мозга время от времени давало о себе знать.
   - Я, пожалуй, пойду. - покосившись на еду, к которой Виктор даже не притронулся, сказала нервно теребившая подол своей юбки Лисанна.
   - Лисанна?
   - Что?
   - Мастер с остальными уже вернулись?
   - Да. Как раз когда я собиралась к тебе. Мира их сейчас кормит. Они где-то заблудились по пути и потому почти два дня ничего не ели.
   - Прими дружеский совет. Отпросись сегодня с работы и когда Нацу пойдет домой, уйди вместе с ним. Раньше я не мог разглядеть, что за своей показной дурашливостью он нередко пытается скрыть терзающие его мысли. Пожалуйста, не спрашивай его ни о чем и ничего не говори, а просто приляг рядом и подари ему свое душевное тепло. Поверь, ему это очень надо.
   Внимательно посмотрев на Виктора, Лисанна лишь кивнула в ответ. Не смотря на обиду за старшую сестру, пренебрегать советами человека, столько лет заботившегося о всех молодых волшебниках Хвоста Феи, она не собиралась. И если он говорил, что Нацу понадобится именно ее поддержка, то так оно и было.
  
   Глава 4. Незнание закона не освобождает от ответственности.
  
   Провалявшись у Миры два дня, Виктор все же отпросился у нее сходить в гильдию, поскольку буквально взвыл от скуки. И как оказалось, сделал он это как нельзя кстати. Не смотря на куда меньшие разрушения нежели в каноне, Магический Совет все же решил показать Хвосту Феи, кто в доме хозяин, и на третий день после их возвращения в Магнолию пожаловал отряд рунных рыцарей возглавляемый самой натуральной прямоходящей жабой. Вообще в этом мире обитало немало разумных рас отличных от людей, вот только их нельзя было назвать многочисленными. И если человеческое население континента насчитывало сотни миллионов человек, то жаб, вертигров, великанов и гоблинов вместе со всеми прочими было чуть более пяти миллионов. Учитывая же факт их проживания весьма закрытыми общинами да еще в каких-нибудь труднодоступных местах, встретить представителя иного вида было весьма редкой возможностью.
   - Кстати, Мира, а ты когда-нибудь готовила жареные лягушачьи лапки? - поинтересовался у любимой Виктор, едва успев дослушать все то множество обвинений, которые Магический Совет инкриминировал Эльзе. - Знавал я одного французского повара, так он утверждал, что правильно приготовленные лягушачьи лапки невозможно отличить от жареной курицы. - покосившись на хорошо слышавшего его жаба и пройдясь плотоядным взглядом по рясе тянувшейся от шеи посланника до самой земли, Виктор показательно облизнулся. - Тут ведь порций на двадцать хватит! Никак не меньше! - чтобы окончательно добить сделавшегося из темно зеленого салатовым жаба, он ткнул пальцем в область ног посланика.
   - Вы разговариваете с посланником Магического Совета! - выдвинулся вперед командовавший отрядом рунных рыцарей офицер, кладя руку на эфес меча для придания большего веса своим словам.
   - Так этот жаб ученый? Может еще и считать умеет? - немало удивился Виктор под предвкушающими взглядами всех бывших в гильдии магов. Уж они то прекрасно знали, на что способен самый жуткий из их товарищей. Особенно в плане устрашающих розыгрышей.
   - У господина посланника мозгов будет побольше, чем у вас всех вместе взятых. - процедил сквозь зубы офицер.
   - Тогда с чесночком! - вновь повернувшись к Мире, авторитетно уточнил Виктор. - У меня был знакомый лесной монстр - большой специалист по приготовлению блюд из разумных. Так он утверждал, что всех ученых готовить надо непременно с чесночком! Тут, я смотрю, с килограмм понадобится. У нас в закромах найдется столько?
   - Найдется. - приложив пальчик к губам и ненадолго задумавшись, подтвердила Мира. Образ ангельского вида девушки реально задумавшейся насчет возможности приготовления из посланника Совета блюда, вызвал натуральный когнитивный диссонанс у всех рунных рыцарей. А уж когда у вечно голодных Нацу и Чиби заслушавшихся рассказом старшего товарища о приготовлении очередного экзотического блюда из раскрытых ртов принялась капать на пол слюна, следом за жабом побледнели и его охранники. Особо опасливо они косились на милую девчушку с красно-рыжей шевелюрой и лисьими ушками, у которой во рту обнаружились два солидных размеров клыка.
   - Благодарю за своевременную подсказку, господин офицер. - вновь вернувшись к командиру рыцарей, слегка кивнул Виктор, - А то ведь могли столько дармового мяса испортить! - Достав из пространственного кармана огромную сковороду, только час назад выкупленную у Нацу, которую убийца драконов в свою очередь отобрал у вставших на его пути в одной из недавних миссий магов, Виктор принялся примерять ее к фигуре жаба. - Вроде должен полностью влезть. - принялся тихо бормотать он себе под нос.
   - Эт-т-т-то чт-т-то!? - заметно заикаясь, жаб ткнул пальцем в сковороду, при этом было хорошо заметен ужас плескавшийся в его глазах.
   - Как что!? - удивился Виктор. - Сковорода. - пояснил он посланнику, как несмышленому ребенку. - У меня опять же был один знакомый - житель нижних планов бытия. Так он точно на такой же грешников заживо любил жарить. Утверждал, что если их подольше подержать в кипящем масле, то они становятся чище. Вы, случаем, недавно не грешили? - мило улыбнувшись, поинтересовался он у жаба, но не получив ответа по причине потери последним сознания, обратился с тем же вопросом к офицеру, - А вы? Не грешили в последнее время?
   - Да это безумие какое-то! - все же не выдержал командир рыцарей и выхватив меч, встал в защитную стойку. Меньше чем за секунду его примеру последовали семь оставшихся бойцов.
   - Безумие!? - дико хихикнув, расплылся в улыбке маньяка Виктор. Впрочем, в считанное мгновение его лицо стало донельзя серьезным, не оставив на себе ни единого следа играемого секунду назад безумия. - Нет! Это Хвост Феи! - в лучших традициях царя Леонида прокричал он прямо в лицо рунному рыцарю, но бить того ногой в грудь не стал, а лишь приставил к его голове ствол материализовавшейся в руках крупнокалиберной винтовки. - Вы без приглашения пришли в мой дом! Угрожали моей младшей сестре! Натоптали, в конце концов! - кивнул он на пару грязных отпечатков подошв, оставленных одним из рыцарей, умудрившегося вляпаться недавно в какую-то грязную лужу. - Да я за меньшее убивал. - голосом мрачного жнеца, от которого у всех живых начинал активно выделяться холодный пот, закончил свою речь Виктор.
   - Хватит, Виктор. - наконец подал голос мастер, хранивший молчание с момента появления посланника, - Они все же пришли сюда не по своей воле, а в силу служебного долга. Лично они не виноваты в том, что Магический Совет оказался нами недоволен.
   - А может все же поступим, как в стародавние времена было принято у татаро-монголов?
   - Хм, не слышал о таких. - задумчиво пробормотал Макаров, - И что же они делали?
   - Казнили гонцов принесших дурную весть. - спокойно ответил Виктор. - Тут, кстати, километрах в десяти отличное болотце имеется. Старое, глубокое. Там не то что восемь рыцарей и одну жабу притопить можно так, что никаких следов не найдут, при необходимости целая армия поместится, да еще и место останется.
   - Нельзя. - скривился, будто съел лимон, мастер. - Слишком много людей видело, что они прибыли в Магнолию. Если пропадут, то спрос опять же будет с нас.
   - Обидно. - тяжело вздохнул Виктор и медленно отвел винтовку в сторону, после чего спрятал ее обратно в карман. - А я так хотел попробовать какова лягушатина на вкус.
   К немалому ужасу жаба, после того как его привели в чувство и сообщили, что здесь и сейчас есть его никто не собирается, красноволосый маг в ультимативной форме потребовал забрать его вместе с сестрой. В любом другом случае, он бы с огромным удовольствием надел кандалы на того, кто посмел угрожать ему и сопровождавшим его рыцарям, но в данном конкретном случае он предпочел бы все забыть и побыстрее убраться с глаз чудовища все еще продолжавшего время от времени кидать на него плотоядные взгляды и при этом облизываться. Впрочем, рунные рыцари тоже косились на красноволосого с немалой опаской.
   В отличие от крупнейших городов раскинувшихся на западе и юго-востоке Фиора, столица королевства не могла похвастать наличием проходящей через нее железной дороги. Что было более чем странно, поскольку то, что могло значительно ускорить и упростить как жизнь королевского двора, так и вообще управление государством, оказалось абсолютно проигнорировано бюрократическим аппаратом Фиора. Параллельно со столицей оказался обделен данным видом транспорта и дворец Магического Совета, что находился в полусотне километров от Крокуса. В результате, весь путь длиной в немалые четыре сотни километров Эльза с Виктором были вынуждены провести в тряской тюремной телеге, двигавшейся к тому же с поистине черепашьей скоростью.
   Уже спустя первые пять километров, Виктор, соорудив из своего плаща подобие гамака, с превеликим удовольствием завалился спать, попросив источавшую зависть сестру вынужденную сидеть на жесткой деревянной лавке, разбудить его к обеду. Подобное ложе хоть немного сглаживало постоянную тряску тюремного транспорта, которая весьма негативно сказывалась на все еще не отошедшем от сотрясения мозга маге. Лишь тот факт, что, очутившись в гамаке, Виктор перестал хмуриться от головной боли, не позволил Эльзе выкинуть его из столь уютного гнездышка, чтобы занять его самой. Впрочем, вдоволь налюбовавшись на насупившуюся Эльзу, Виктор поманил ее пальчиком к себе - пошедший на изготовление гамака плащ был не только весьма объемным, но и крепким, так что легко выдержал нагрузку в дополнительные полсотни килограмм, когда счастливо пискнувшая Эльза забралась под бок к брату. Под завистливые взгляды рыцарей, красноволосая семейка продрыхла вплоть до самого ужина, и лишь сидевший на козлах телеги жаб время от времени вздрагивал, когда из клетки доносились едва слышные причмокивания и коротенькие фразы о мясных деликатесах сквозь сон время от времени произносимых нежеланным пассажиром. Еще большую зависть и негодование вызвал ужин пленников - в отличие от рыцарей, вынужденных довольствоваться черствым хлебом с головкой сыра, Виктор накрыл внутри их с Эльзой временного средства передвижения отличную поляну. До того как присоединиться к сестре, которую сразу же заковали в кандалы по выходу из гильдии, Виктор успел шепнуть Мире пару слов и наведаться вместе с ней на кухню гильдии. Так что поджарка из свинины поданная в глиняных горшочках, да под легкое красное вино пошла на ура. Про разнообразие овощей и солений со всевозможными нарезками, которые также украсили их стол, можно было даже не говорить.
   - Вот это я понимаю - отдых! - потянулся Виктор, когда их небольшой отряд, наконец, достиг цитадели Магического Совета. - Здоровый сон, свежий воздух, вкусная еда и никаких тебе забот! Круглосуточная охрана опять же! Ты знаешь, сестренка, я даже не подозревал, что быть задержанным - это так здорово! Не курорт, конечно, но тоже весьма неплохо! Сейчас еще всякое магическое старичье мокнем прямо лицом прямо в гуано и тогда можно будет сказать, что жизнь действительно удалась!
   - Ты так уверен, что нам удастся отвертеться?
   - А то! Более того! Я им еще встречное обвинение выдвину - за незаконное задержание! Будут знать, как на честных магов поклеп наводить. О! Гляди, кто нас встречает! - Виктор указал рукой на парапет седьмого этажа башни, где виднелась синяя шевелюра, - Джерар собственной персоной!
   - Вы ошибаетесь. - тут же принялся квакать жаб, - Это советник Зигрейн Фернандес, а не его брат Джерар.
   - Да!? - показательно удивился Виктор, - Будет интересно пообщаться с ним.
   - Выходите. - отперев клетку, командир отряда рыцарей отошел в сторону, позволив арестованным беспрепятственно выбраться наружу. - Вскоре вы предстанете перед Магическим Советом. Советую быть честными и вежливыми, если вы не желаете усугубить свое положение.
   - А помыться с дороги нам позволят? Ладно я, а вот девушке не престало появляться на людях в столь запыленном виде. - указав на растрепанную спросонья сестру, поинтересовался Виктор. - Или задержанным запрещено принимать водные процедуры?
   - Не запрещено. Но и не положено. - окинув красноволосую парочку тяжелым взглядом, ответил офицер. - Идемте. Незачем заставлять столь занятых людей как советники ждать.
   - Это такой психологический прием. - тут же принялся просвещать сестру Виктор. - Сейчас нам не позволили умыться, чтобы мы все такие помятые и чумазые чувствовали себя еще более неуютно на скамье подсудимых и испытывали чувство вины хотя бы из-за своего внешнего вида. Особенно на фоне чистеньких и ухоженных советников и обвинителей.
   - И зачем ты мне сейчас все это рассказываешь? - покосилась на идущего рядом брата Эльза.
   - Чтобы ты изначально чихала на все те уничижительные взгляды, что начнут на нас бросать в зале суда. Необходимо сразу дать им понять, что они не на тех напали и что их мнение нам, мягко говоря, абсолютно не интересно.
   С Джераром они столкнулись уже на четвертом этаже. Тот как бы случайно вышел им навстречу.
   - Эльза Скарлетт и Виктор Ред из Хвоста Феи. - окинув взглядом красноволосую парочку, слегка улыбнулся Джерар, - И почему я нисколько не сомневался, что рано или поздно вы предстанете перед судом Магического Совета?
   - Наверное, потому что ты слишком хорошо нас знаешь, Джерар. - пожал плечами Виктор.
   - Вы ошибаетесь. - покачал он головой. - Я не Джерар. Меня зовут Зигрейн. Я брат-близнец того, кого вы знаете под именем Джерар.
   - Да ладно тебе, Джерар. Тут же все свои. - усмехнулся в ответ Виктор. - А жабу, если что, и придушить не долго. - покосился он на посланника, что отправился провожать их в зал суда, отчего последний заметно дернулся. - Не все же его сородичам постоянно заниматься этим делом со мной. - пробубнил он себе под нос, так что никто не смог расслышать.
   - Угроза жизни посланника совета - это подсудное дело, знаете ли.
   - Подсудное дело - стрелять друзьям в спину, Джерар. - хмыкнул в ответ Виктор. - Но ты не переживай. Я на тебя уже давно не в обиде. Все же тебе пришлось куда хуже, чем мне. У нас с Эльзой есть гильдия, у нас есть те, кого любим мы и кто любит нас. В конце концов, мы с сестренкой есть друг у друга. А у тебя нет ничего и никого. Тебя никто не любит. Тебя никто не ценит. Ты никому не нужен. А самое главное - дело всей твоей жизни - это просто погоня за призраком прошлого. Мне тебя искренне жаль, маленький, глупенький Джерар.
   - Хм. Мне было интересно узнать, как ты относишься к моему брату. Благодарю. - обозначил легкий поклон называющий себя Зигрейном.
   - Всегда пожалуйста, Джерар. - улыбнулся в ответ Виктор. - Будет желание узнать о себе что-нибудь еще, обращайся. Обещаю быть политкорректным и вставлять нецензурные обороты не через каждое слово.
   - Я ведь уже говорил. Меня зовут Зигрейн. - с легкой улыбкой попенял тот Виктора.
   - Хорошо, хорошо, не будем раскрывать твое инкогнито, раз ты так настаиваешь. - отмахнулся от него Виктор. - Зигрейн, так Зигрейн. Все равно от перемены мест слагаемых сумма не меняется.
   - Ты очень интересный человек, Виктор Ред. После суда я с удовольствием спущусь к тебе в камеру, чтобы поговорить.
   - Извини, но я тут нахожусь как бы в роли защитника своей сестренки, а не обвиняемого. Так что не смогу предоставить тебе возможность лицезреть себя запертым в камере.
   - Защитника? - удивился Зигрейн и показательно покосился на сковывавшие руки Виктора наручники.
   - Это просто для антуража. - усмехнулся тот, проследив за взглядом собеседника. - Надел их, чтобы Эльзе не было грустно от того, что все свободны, а она одна в кандалах. Видишь? - Виктор под ошарашенным взглядом жаба совершенно спокойно снял с себя наручники и повертев ими перед носом советника, надел обратно. - Да и рыцари ваши уж больно нервные. Чуть что, сразу за мечи хватаются. Так что, дабы сбереч их нервные клетки, пришлось разыгрывать из себя скованную по рукам и ногам жертву.
   - Ха-ха-ха-ха-ха! - от души рассмеялся советник. - Ты очень, очень интересный человек, Виктор Ред! Мы с тобой непременно встретимся чуть позже и поговорим. А пока советую вам поторопиться в зал судебных заседаний.
   - Это точно. Раньше сядем, раньше выйдем. - усмехнулся в ответ Виктор.
   Выслушав гневную тираду председателя совета магов закончившуюся вынесением приговора, Виктор слегка прокашлялся и послал того открытым текстом на три буквы, после чего пояснил опешившим магам на основании какого закона и какой статьи он позволил себе столь открытое пренебрежение к Совету вообще и его председателю в частности. Знакомство с Хибики Лейтисом обладавшим весьма сильной и весьма недооцененной магией "Архив" позволило Виктору отыскивать лазейки едва ли не во всех законах королевства. Прекрасно зная о большой любви Совета к Хвосту Феи, он создал для себя кодекс всех законов королевства, упрятав его в артефактные очки скорочтения. В результате получился артефакт позволявший находить требуемый закон или статью закона буквально за одну секунду - главное было правильно поставить задачу.
   - ...посему, на основании статей: N85 "Закона о магах" принятого королем Густавом Феором в 345 году, N7 "Общего свода законов магов королевства Фиор" от 457-го года и N11 закона номер 324 "Уголовного кодекса королевства Фиор" редакции 782-го года, данный суд является незаконным, а выдвигаемые обвинения ничтожными. Что в свою очередь на основании закона номер 121 "Уголовного кодекса королевства Фиор" позволяет мне, гильдейскому магу королевства Фиор, обвинить собравшихся в данном зале разумных в попытке совершения государственной измены, путем причисления себя к законодательному органу королевства, а также в незаконном удержании гильдейского мага королевства Фиор - Эльзы Скарлетт, совершаемом против ее воли, что в соответствии со статьей 254 "Уголовного кодекса королевства Фиор" редакции 782-го года тянет как минимум на 10 лет каторжных работ. За государственную же измену, насколько я помню, вообще отрубают голову. - мило улыбнувшись, закончил свою речь Виктор.
   - Большая часть перечисленных вами законов уже давно устарели и утратили свою силу! - наконец, спустя пару минут звенящей тишины установившейся в зале суда, подал голос председатель Магического Совета.
   - То, что большая часть озвученных мною законов несколько устарели - соглашусь. - кивнул Виктор своему визави, - Вот только никто их не отменял. А если закон установленный государством и королем не был отменен - он считается действующим. Посему, советую вам поскорее начать сушить сухари и готовить теплые вещи. Кто знает, куда королевский суд определит каждого из вас, мои ни разу не уважаемые государственные изменники.
   - Да это фарс какой-то! - фыркнула в ответ Уртир Милкович.
   - Это не фарс! Это закон! А закон един для всех! - ударив кулаками по кафедре, за которой он выступал, с такой силой, что последняя разлетелась в щепки, произнес ледяным тоном Виктор - все же возможность частичного преобразования в черта и мрачного жнеца позволяли порой весьма неслабо удивить неподготовленного к подобному человека. Вот и сейчас одни из сильнейших магов королевства, считавшие, что перед ними распинается какой-то "С"-уровневый слабак, оказались абсолютно не готовы получить столь жесткий ответ. Причем жесткий, что в плане слов, что в плане физической силы и ментального воздействия. Разнести вдребезги дубовую кафедру - это еще куда ни шло, но вот заставить взбледнуть одним тоном своего голоса - это был уже показатель совершенно иного уровня. Вот только присутствовавшие в зале проекции никак не могли побледнеть, а считавшие себя наиболее могущественными магами, пусть и не в плане личной силы, вряд ли признались бы кому бы то ни было, что испугались.
   Вновь наступившую в зале тишину прервали хлопки в ладоши. Джерар, расплывшись в улыбке, молча рукоплескал человеку столь изящно макнувшему этих, возомнивших о себе невесть что стариков, лицом в грязь. Он и сам в своих мечтах уже не один раз убивал всех этих старых маразматиков сотнями способов, но предпринять что-либо в реальной жизни даже не помышлял - все же для осуществления его плана требовалось, чтобы в совете находились именно такие - старые, самоуверенные и трясущиеся за свои жизни и положение отбросы. Возможно, когда-то все они были весьма неплохими боевыми магами, но за десятки лет проведенных в составе совета они превратились в настоящих политиков, а политика во все времена была настолько грязной вещью, что даже самые достойные, попав в нее, со временем превращались в лицемеров и лжецов.
   - Один-один, господин Ред! Один-один! - все же рассмеялся Джерар.
   - Ты не прав, Джерар. Два-ноль в мою пользу. Все же предоставленные мною доказательства подтверждают, что в Ошибане мы действовали в соответствии с приказами командира городской королевской стражи, и все расходы брал на себя город в его лице.
   - Ну я же вам уже не единожды говорил, что меня зовут Зигрейн. - с хорошо слышимой обидой в голосе, покачал головой маг.
   - Да. Извини. Все время забываю, что ты шифруешься от своих коллег, Джерар. - сделав серьезное лицо, повинился Виктор. - Впредь постараюсь запомнить, что здесь ты именуешь себя Зигрейн, а не Джерар.
   - Уж сделай милость. - вновь рассмеялся тот.
   - Ну так что, граждане государственные изменники, будем звать рунных рыцарей и писать чистосердечные признания или будем говорить?
   - Чего ты хочешь? - буквально проскрежетал зубами председатель совета.
   - Для начала - оплаты за уничтоженного демона. Мы не подряжались работать королевскими магами. Мы гильдейские маги. А это значит, что работаем за вознаграждение, а не за зарплату. Люди мы не жадные, так что стандартной платы в пятнадцать миллионов вполне хватит. Затем - компенсацию морального ущерба, который вы нанесли моей сестре, выдвинув против нее кучу надуманных обвинений и заставив провести в кандалах почти пять дней. Полагаю, одного миллиона за каждый день заточения будет для вас достаточно, чтобы в будущем не совершать подобных ошибок.
   - Это наглый шантаж! - выкрикнул один из магов совета.
   - Конечно! - расплылся в улыбке Виктор, - А чего вы еще ожидали? Но я еще не закончил. Все же я не хочу, чтобы у вас сложилось обо мне мнение, как о беспринципной меркантильной сволочи. Поэтому, третьим условием будет предоставление находящейся здесь Уртир Милкович засекреченных сведений о том, как именно ее отняли у ее матери и почему Ур Милкович, когда она вернулась забрать свое дитя, было сказано, что ее дочь скончалась. Полагаю, ей будет интересно узнать, кто именно виновен в том, что ей пришлось расти в качестве лабораторной мыши без материнской любви и заботы. Кстати, предупреждаю сразу, у меня имеется дневник одного из уже почивших лаборантов из той веселой компании, что ставили опыты на одаренных детях. Так вот, среди прочего в нем весьма детально описано именно это событие. И я не сомневаюсь, что если после ознакомления с предоставленной Советом информацией и данным дневником у госпожи Милкович возникнут вопросы о несоответствии предоставленных ей данных, она сможет найти кого стереть в порошок, чтобы добраться до правды.
   - Зачем тебе это надо? - поинтересовалась со своего места Уртир, внимательно наблюдая за оказавшимся весьма непростым человеком красноволосым магом.
   - Скажем так, у меня имеются собственные интересы в том, чтобы вы узнали всю правду.
   - Это и так понятно.
   - А раз понятно, зачем спрашивать? - расплылся в улыбке Виктор.
   - Наглец! - хмыкнула Уртир.
   - Сочту это за комплимент! - слегка поклонился в сторону девушки Виктор. - И может кто-нибудь, наконец, отдаст приказ снять с моей младшей сестры кандалы?
   Покинув пределы цитадели Магического Совета, Виктор в двух словах, но во все горло проорал, что именно он думает об обитателях сего замка и закончив свой демарш международным жестом из согнутой в локте правой руки, с чувством глубокого морального удовлетворения направился в сторону столицы. Конечно, можно было сразу достать из пространственного кармана крыло и подхватив Эльзу, рвануть в гильдию, но, во-первых, раз уж он оказался столь близко к Крокусу, стоило воспользоваться моментом и наведаться как минимум к паре тройке знакомых артефакторов, а во-вторых, ему было страшно. Он так и не смог для себя решить, как именно ему выкручиваться из сложившейся с Мирой и Каной ситуации, чтобы не обидеть ни одну из этих дорогих ему девушек.
   - О чем задумался, братец? - подхватив его под руку, поинтересовалась довольная жизнью Эльза. - Что-то ты не сильно походишь на человека только что умудрившегося развести Совет на два десятка миллионов драгоценных, да еще и преподнести это так, будто оказываешь им этим самым услугу.
   - К черту этот Совет. - отмахнулся Виктор, - По моей шкале проблем они находятся едва ли не на последнем месте.
   - И что же тебя гложет на сей раз? Опять узнал о скором пробуждении какого-нибудь демона?
   - Если бы все было так легко. - тяжело вздохнул Виктор. - Я не знаю, как мне смотреть в глаза Мире, не знаю, что мне делать с Каной, и как вообще выпутываться из сложившейся ситуации.
   - А что ты успел с ними натворить!? - немало удивилась Эльза. - Ты же после возвращения в гильдию только и успел, что пару дней проваляться болезным у Миры дома.
   - Они тебе не рассказывали?
   - Никто ничего мне не рассказывал.
   - Если кратко, то Кана призналась Мире, что влюбилась в меня и не может без меня жить.
   - Ч-чего!? - от услышанного Эльза даже сбилась с шага и споткнулась.
   - Вот-вот! И у меня была похожая реакция, когда я узнал об этом!
   - И до чего вы договорились? - с трудом переварив свалившуюся, как снежный ком на голову, информацию, поинтересовалась Эльза.
   - Мала еще, знать о таком. - хмыкнул Виктор, но тут же получив несильный удар в бок, все же раскололся, ведь когда у Эльзы в глазах загорался огонек любопытства, как-либо сладить с ней нечего было и мечтать. - Уж не знаю как и о чем они шептались друг с другом, но Мира позволила мне и Кане встречаться. И даже больше.
   - Больше!?
   - Да. Намного больше. А после ушла в гильдию и весь день прорыдала.
   - А ты что?
   - А я теперь не знаю, что мне делать! С одной стороны, я люблю Миру. Я даже не могу описать словами как сильно я ее люблю! С другой стороны, я не могу отказать Кане в толике счастья. Ты бы видела ее взгляд, когда мы все втроем пытались разобраться в сложившейся ситуации. Отказать ей в тот момент, было сродни вырыванию спасательного круга из рук тонущего человека. А все Гилдарц - гад! Свалил на свое столетнее задание, вновь оставив ее в одиночестве, а я теперь разгребай!
   - Но ведь ты не любишь Кану.
   - Я не могу сказать, что люблю ее, но также не могу сказать, что не люблю ее. Она дорога мне. Я не могу отказаться от нее в тот момент, когда она действительно нуждается в поддержке. Мне очень повезло, что и Мира, по всей видимости, смогла понять именно это. Но только от одной мысли, что я заставляю Миру страдать, мне хочется пойти и утопиться.
   - А вот этого делать точно не следует. И чтобы я от тебя ничего подобного больше не слышала! Понял меня!?
   - Понял, сестренка. - усмехнулся Виктор. - И извини, что загрузил тебя своими проблемами. Просто, мне действительно было необходимо выговориться.
   - И ты извини меня, Виктор. Сам знаешь, я не сильно разбираюсь в подобных отношениях и потому не смогу дать тебе какой-либо действенный совет. Но одно я могу сказать точно - кто-кто, а ты точно заслужил любовь двух таких замечательных девушек. Возможно, сейчас для тебя это видится неразрешимой проблемой, но я более чем уверена, что со временем все образуется, и ты сам будешь благодарить судьбу за то, что подобное случилось в твоей жизни.
   - Может ты и права, Эльза.
   - Конечно я права! - фыркнула та. - А кто скажет, что это не так, пусть первым бросит в меня камень!
   - Боюсь, что самоубийц поблизости точно нет. - рассмеялся Виктор. Пусть ему так и не удалось найти ответ на столь непростой вопрос, но легче стало точно.
  
   Глава 5. Встреча с прошлым.
  
   Отойдя от замка Совета на пяток километров, чтобы не светить своими возможностями еще больше, Виктор достал из кармана излюбленное крыло и уже через пол часа неспешного полета они приземлились недалеко от пригорода столицы. Не смотря на позвякивающие в кармане двадцать миллионов, вселяться в один из шикарнейших столичных отелей они даже не думали, а остановили свой выбор на твердом середнячке, в котором, впрочем, имелось все необходимое для уставшего с дороги путника. Едва кинув взгляд на покрытые дорожной пылью хмурые лица подошедшей к стойке пары красноволосых молодых людей, администратор приказал подготовить лучшие ванные комнаты и поинтересовался насчет подачи обеда, еще до того как потенциальные жильцы вымолвили хоть одно слово.
   - Всего и побольше. Можно прямо в ванную комнату. - тут же ответил Виктор. - И лучший двухкомнатный номер с раздельными кроватями.
   - Всенепременно! - кинув быстрый взгляд на девушку и не увидев никакого возражения с ее стороны, слегка поклонился администратор.
   Джакузи, идею которой Виктор года три назад продал мастеру Вельду, оказалось именно тем, что так требовалось его организму. Активный массаж воздушными пузырьками подзатекшего за пять дней пребывания в клетке тела вкупе с умопомрачительно вкусным мясным ассорти оперативно доставленным в его ванную комнату вновь позволили Виктору почувствовать себя человеком. Вот только от услуг в помощи помывки спины и массажа, которые здесь осуществляли весьма привлекательные девушки, пришлось отказаться, поскольку от одной мысли, что Мира могла прознать про нечто подобное, его тело пробивала нервная дрожь - все же в гневе она была не только прекрасна, но и реально опасна.
   Приведя себя в порядок, он наведался в Королевский банк, чтобы обналичить выданный в Совете вексель. И пусть он мог рассчитывать далеко не на все деньги, так как демона били всей толпой, его доли должно было хватить с лихвой на заказ потребных для создания нового глаза линз и кристалликов, тем более у кого размещать заказы он знал прекрасно. Правда, хотя бы себе стоило признаться что его доля не покрывала даже себестоимость потраченных на этом задании боеприпасов, что откровенно вгоняло в тоску и заставляло задумываться о необходимости изготовления какого-либо оружия ближнего боя для меха, чтобы не пойти по миру после пары тройки подобных схваток.
   - Так значит, ты решил задержаться в столице? - поинтересовалась Эльза, когда они встретились за ужином.
   - Да. Я тут припомнил кое-что интересное, и хочу проверить достоверна ли информация. С мастером я уже связался по палантиру и сообщил, что у нас все в порядке, так что заставлять нервничать и переживать своим отсутствием мы никого не будет.
   - Ты действительно так боишься попасть на глаза своим девушкам? - усмехнулась Эльза.
   - Не буду отрицать. Это тоже. Но и про проверку кое-какой информации я не придумывал.
   - Это связано с очередными темными? - максимально понизив голос, поинтересовалась Эльза.
   - Нет. Можешь не переживать. - отмахнулся Виктор. - Это, скорее, археологические работы.
   - Вспоминая наш выход на археологические работы, когда мы повстречали ДВУХ демонов, я как-то начинаю нервничать еще больше от твоих слов. Честно говоря, уж лучше бы ты вновь занялся искоренением темных.
   - Я правильно понимаю, что этим самым ты мне даешь понять, что один я никуда не пойду?
   - А то! Полагаешь, что все веселье должно доставаться только тебе!?
   - Да какое там веселье. Скорее всего, придется активно работать лопатой и киркой.
   - Чтобы ты работал лопатой и киркой!? Да быть такого не может! У тебя ведь для всего какое-нибудь очередное изобретение имеется!
   - В принципе, ты права. Но, во-первых, его еще надо собрать из комплектующих, а во-вторых, все это добро сейчас находится в моей мастерской. А мотаться туда и терять время, пока я еще не уверен насчет достоверности информации, видится нецелесообразным.
   - И что же такое ты решил раскопать?
   - Кладбище драконов.
   - Ч-чего!? - подавилась салатиком Эльза.
   - Ты не ослышалась.
   - Где-то недалеко от столицы имеется кладбище драконов? - пробормотала себе под нос Эльза, - Невероятно! Как же его до сих пор не обнаружили?
   - Вообще-то, оно находится под столицей. И даже больше - под руинами древнего города, на остатках которого и был возведен Крокус.
   - Что-то мне подсказывает, что ты даже знаешь, где точно под столицей надо искать.
   - Наверное, это твоя непоколебимая вера в великого меня. - выпятил грудь колесом Виктор под смех сестры.
   - Суп не пролей, великий ты мой. - Эльза указала взглядом на опасно накренившуюся в руке Виктора ложку.
   - Хорошо, мамочка. - показательно насупился Виктор, чем вызвал очередную волну смеха у Эльзы.
   Спустившись в катакомбы находящиеся под ареной для Великих магических игр, Виктор достал из рюкзака моток веревки и привязал один конец к скальному выступу. Все же прекрасно отдавая себе отчет в том, что он ни разу не диггер, да и по причине отсутствия каких-либо карт или проводников, он решил, что методом поиска обратного пути примененного героем древнегреческих мифов и легенд - Тесеем, не стыдно будет воспользоваться и ему. Естественно, одного клубка никак не могло хватить на весь предполагаемый путь, но после налета на склады десятка лавок, у него имелось почти десять километров весьма крепкой веревки.
   За два дня скитаний по древним катакомбам и развалинам их пять раз чуть не засыпало, два раза они проваливались в разверзавшиеся прямо у них под ногами провалы и выдержали один бой с полчищами крыс-переростков, по сравнению с которыми даже дворовые коты смотрелись откровенно тускло. Одним словом, настроение у Эльзы, которая вынуждена была проделать весь этот путь в своей обычной одежде, а не в полностью герметичном доспехе, как Виктор, с каждым новым часом проведенным под землей падало все ниже и ниже. И тот факт, что Виктор, наоборот, балдел от всего происходящего, лишь ускоряло этот процесс. Впрочем, его можно было понять - фильтры доспеха очищали воздух от пыли и запаха тлена сильно перемешанного с ароматами канализации и плесени, которыми была вынуждена дышать Эльза. Паутина и сами пауки не лезли ему в лицо через каждые десять метров, а всевозможные тараканы, сороконожки и прочие снующие под ногами мерзости не имели ни малейшего шанса забраться к нему в сапоги или штаны. Эльзе же то и дело приходилось вылавливать излишне настырных насекомых, что никак не хотели бросить попытки забраться к ней под одежду. Но что было хуже всего - у Виктора закончились прихваченные с собой в дорогу тортики! Причем последний кусок был сожран крысами прямо на глазах у Эльзы, когда они разместились на очередном привале. Бедные тварюшки явно не знали, кого и чего они лишают, иначе не задержались бы на месте преступления достаточно долго, чтобы позволить Эльзе призвать Сенбонзакуру.
   - Теперь я, наверное, представляю себе, как выглядит атмосфера в Скрытой Деревне Кровавого Тумана. - пробормотал после молниеносной расправы над зверушками Виктор, протирая краем плаща забрало своего шлема от осевшей на нем красной взвеси. - Надо будет показать эту запись Нацу, чтобы он понимал, к чему в конечном итоге могут привести его вечные залеты с твоими тортиками, сестренка.
   - Вот только не надо делать из меня монстра. - фыркнула Эльза, смахивая кровавую кашу с меча и наручей, что вкупе со счастливой улыбкой на обагренном кровью лице, сбросившей копившееся несколько дней нервное напряжение девушки, выглядело более чем пугающе.
   - Да пусть только кто-нибудь посмеет сказать, что моя маленькая миленькая сестренка - монстр! - показательно возмутился Виктор, - Я лично притащу такового тебе на растерзание!
   - Я всегда знала, что ты у меня самый заботливый в мире брат! - продолжая все так же счастливо улыбаться, Эльза встряхнула крыльями доспеха, и с составлявших их клинков во все стороны брызнул настоящий кровавый дождь.
   На кладбище драконов они попали лишь на третий день скитаний по мрачным лабиринтам погибшего города. На них попыталась напасть какая-то магическая тварюшка, в мгновение ока окончившая свое жалкое существование на клинке Эльзы, но замах Титании оказался чересчур велик и дошедший до пола клинок организовал очередной провал, в который они и ухнули. Оба окончили полет весьма быстро, поскольку позвонки драконьего скелета, оказавшегося прямо под ними, не доходили до потолка пещеры каких-то трех - четырех метров.
   - Ого! - только и смогла вымолвить Эльза, стоило Виктору включить лампу помощнее той, что была вмонтирована в шлем. И ведь поразиться было от чего. На сколько хватало взгляда, тут и там над каменным полом пещеры возвышались скелеты древних ящеров. Десятки, если не сотни, драконов закончили свой жизненный путь именно здесь.
   - Это еще мягко сказано. - хмыкнул Виктор, - Я бы сказал - огого-го-го!
   - Ради столь величественного зрелища действительно стоило потратить столько дней на спуск.
   - Зрелища!? - фыркнул Виктор, - Да кому оно нужно! Эльза, - это кладбище драконов! Здесь покоятся драконы всех типов, цветов и размеров! Помнишь, сколько всего мы смогли откопать с обнаруженного в горах ОДНОГО мертвого дракона?
   - Конечно помню! Неделю мы изображали из себя шахтеров, а в итоге ты скормил практически все своим вивернам!
   - И теперь шкурки этих виверн защищают твою!
   - Ладно, тут я с тобой спорить не буду. Но все равно! Не для того я страдала все эти дни, чтобы в конечном итоге проработать несколько месяцев землеройкой, откапывая твои драгоценные артефактные ингредиенты!
   - На этот счет можешь не переживать, Эльза. Прямо сейчас я планирую только осмотреться. Может тут все уже давно вычистили до нас, так что вполне возможно, что весь этот путь был проделан зря.
   - Чтобы ты, да не попытался хоть что-нибудь утащить отсюда!? Братец, ты, часом, не заболел!? Голова не болит? Суставы не ломит?
   - Да! Я адепт священного хомячизма и горжусь этим! И кстати, - покосился он на Эльзу, - если сравнивать наши пространственные карманы, то ты уже давно должна носить сан святой в этой противоречивой религии.
   - А почему она противоречивая?
   - Потому что возносить хвалы небольшому полевому грызуну - это нечто из разряда сумасшествия, но вот отказаться от самого процесса хомячизма попросту невозможно.
   - Хм. Действительно. - вынуждена была признать правоту брата Эльза.
   За те восемь часов, что Виктор отвел себе на осмотр драконьего кладбища, они обследовали не более десятка драконьих скелетов, но даже это позволило Виктору вознестись на седьмое небо от счастья - кладбище оказалось нетронутым и ему удалось собрать неплохую коллекцию сохранившихся бронечешуек разных драконов, которые удалось обнаружить, неглубоко копнув в паре-тройке десятков мест. Но самыми главными трофеями выступали куда более объемные находки. Во время экскурсии один из драконьих скелетов привлек внимание Виктора тем простым фактом, что состоял не из костного материала, а являлся кристаллическим. Причем, все попытки оставить на нем хоть какие-нибудь царапины с помощью ножа, меча и бронебойных пуль не увенчались успехом. По крепости древние кости давно почившего ящера явно не уступали алмазному доспеху Эльзы. И если что делать со всеми этими костями он пока себе не представлял, то череп, идеально подходивший для его очередного проекта, был помечен как обязательным к забору. Впрочем, этот же скелет подарил ему еще одну невероятную находку. Копнув поглубже, чтобы добраться до чешуек столь заинтересовавшего его дракона, Виктор наткнулся на немалых размеров кристаллические сферы. Что-то такое припомнив из почти уже забывшегося мультика, он предположил, что обнаружил останки дракона, который, подобно ИЛ-76, мог сбрасывать десант из небольших драконоподобных существ на головы наземного противника. И обнаруженные сферы как раз являлись "десантными капсулами" драконьего десанта.
   Представив себе, как бы он мучался, вытаскивая все это добро через все те узкие проходы и катакомбы, в которых они бродили последние три дня, Виктор воздал хвалы всему святому за то, что у него имеется такая замечательная сестренка с таким замечательным и что немаловажно - невероятно объемным пространственным карманом. Правда, чтобы все это добро влезло в него, Эльзе пришлось достать из кармана ряд вещей, которые можно было бы на время передать Виктору.
   Смотря на циклопических размеров тележку забитую под завязку сумками и чемоданами, Виктор был вынужден признать, что японский мангака оказался не таким уж укуренным типом, как он прежде предполагал. Ведь ЭТО существовало на самом деле!
   - Эльза.
   - Что?
   - А зачем тебе вот это. - он ткнул пальцем в тележку, которую и КАМАЗу было бы не стыдно тянуть на буксире. - У тебя ведь такой шикарный пространственный карман. Неужели порой и его возможностей не хватает?
   - Нет. - усмехнулась Эльза, - Это чтобы отваживать нежеланных кавалеров. Не все же тебе с парнями стесывать кулаки о их физиономии!
   - Да? И как это работает? - с удивлением воззрившись на тележку, поинтересовался он, не представляя себе механизм работы данного каваллероотваживателя.
   - О, тут нет ничего сложного. Просто я прошу их всех помочь мне донести вещи до дома. - улыбнувшись, она молча кивнула в сторону явно многотонной телеги, - Как ты понимаешь, еще ни один так и не смог справиться с задачей. Конечно, были те, кто пытался тужиться и даже сдвигал ее на пару десятков метров, но и они завсегда ретировались, подобрав слюни и поджав хвосты, после того как я сама легко и непринужденно начинала катить телегу за собой после их фиаско. Да и как тренировка по прокачке размеров кармана она тоже играет немалую роль.
   - Хм. Как коварно! Теперь я горжусь тобой еще больше! - расплылся в улыбке Виктор, представив себе подобную картину.
   Из всех сложенных в телегу вещей он со скрипом и скрежетом смог запихать в свой карман не более трети баулов, да и то в результате ощущал себя в магическом плане как готовый вот-вот лопнуть перекаченный воздушный шарик. Эльза же, легко и непринужденно загрузив в телегу весивший никак не менее полутора тонн драконий череп и закидав его сверху оставшимися вещами, вновь спрятала телегу в карман и под завистливым взглядом Виктора отправила следом все три обнаруженных им "десантных капсулы".
   Потратив остатки заработанного на подарки теперь уже двум девушкам, под ехидные комментарии сестры, которая тоже решила спустить часть средств в излюбленном Кресте Сердца и обнаружила там осматривавшего с видом приговоренного к смерти комплекты женского нижнего белья брата, Виктор подхватил более чем довольную незапланированным путешествием Эльзу, и через полтора часа полета на максимальной скорости оба ступили на брусчатку родной Магнолии.
   - Как все прошло? - поинтересовался мастер, стоило обоим зайти в гильдию и привычно разместиться у барной стойки.
   - Как я и говорил, все нормально, мастер. - отмахнулся Виктор. - Особо наглеть я не стал, так что срубили с них только двадцать миллионов.
   - Двадцать миллионов. - тяжело вздохнул мастер, повторив услышанную сумму. - Не знаю, наберется ли у нас столько. Стоп! Ты сказал, что смог...
   - Стребовать с них двадцать миллионов, мастер. - помог осознать Макарову случившееся Виктор. Все же он хорошо мог понять шок старика, привыкшего за многие десятилетия то и дело отдавать Совету всевозможные штрафы и компенсации, но ни разу в жизни не получавшего каких-либо средств от Совета.
   - И как? В смысле, что ты такого им сказал, что эти патологические жадины согласились расстаться с подобной суммой!? От них же обычно зимой снега не допросишься!
   - Просто, я знаю три волшебных слова, мастер. - усмехнулся маг.
   - И какие же? - примерно через минуту раздумий поинтересовался Макаров, так и не представив себе этих, несомненно, сильных в магическом плане слов.
   - Законы королевства Фиор. - рассмеялся Виктор, - Совет настолько уверился в собственной непогрешимости, что забыл одно простое, но важное правило - законы, которыми они так любят оперировать, могут быть применены и к ним тоже. Просто, я, наверное, был первым за последнее время, кто не постеснялся им напомнить об этом немаловажном факте.
   - Он смог выдвинуть против них обвинения в измене короне, сопроводив все законодательной базой, к тому же записав ход заседания на кристалл памяти. - пояснила Эльза, - Так что членам Совета не оставалось ничего, кроме как поскрежетать зубами да отпустить нас, выплатив вполне законно затребованную сумму, чтобы не расхлебывать последствия собственной же глупости и недальновидности.
   - Даже я не смог бы объяснить лучше. - кивнул в подтверждение слов сестры Виктор. - Вот только, боюсь, что теперь они недолюбливают нашу гильдию еще больше. У нас могут быть с этим проблемы, мастер?
   - Не переживай, Виктор. Предъявить что-либо серьезное гильдии они в принципе не могут, а на всевозможные мелкие пакости с их стороны я уже давно научился не обращать внимание.
   - Вот и отлично! А то я только по этому поводу и переживал. Кстати, мастер, это вам. - Виктор вытащил из кармана кристалл памяти и протянул Макарову, - Здесь запись хода заседания. Потом как-нибудь вечерком посмотрите под пиво с вяленой рыбкой. Я постарался сделать акцент на их постных лица, так что хоть немного отведете душу.
   - А вот за это отдельная благодарность! - расплылся в улыбке Макаров, принимая кристалл. Уж слишком много крови выпил у него Совет, чтобы не побаловать себя подобным зрелищем.
   - Кстати, а где народ? - поинтересовалась Эльза, не увидев в гильдии никого из тех, кто был с ними на разборках с Леденящим лесом.
   - Мира, Лисанна и Кана сейчас у Виктора дома. Они решили навести в твоей берлоге порядок к твоему возвращению. - посмотрел на артефактора мастер.
   - Кошмар! - только и смог ответить на это мгновенно побледневший Виктор. - Я ведь теперь точно ничего не смогу найти!
   - С Нацу и Люси все гораздо хуже. - между тем продолжил мастер, - Они украли одно из заданий со второго этажа и отправились на его исполнение. Я послал вслед за ними Грея, чтобы он их остановил, но судя по тому, что никто до сих пор не вернулся, не сомневаюсь, что он просто-напросто присоединился к ним.
   - Кто-нибудь еще отправился чтобы вернуть их? - поинтересовалась Эльза.
   - Нет. - ответил нахмурившийся мастер, - Все, кто имел хоть какой-либо авторитет у нашего неугомонного Нацу и, соответственно, мог уговорить его одуматься, отсутствовали в гильдии. А посылать просто кого-нибудь не имело никакого смысла.
   - Камешек в наш огород, мастер? - поинтересовался Виктор.
   - Нет, Виктор. Только в свой. - тяжело вздохнул Макаров, припомнив ответ, что дал его родной внук на просьбу о помощи.
   - Куда и как давно они отправились? - мысленно попрощавшись с планируемым отдыхом, поинтересовался Виктор.
   - На остров Галуна, три дня назад.
   - Знакомое местечко. - кивнул головой Виктор, - Бывал там года три назад. И если Грей действительно отправился туда с Нацу, его ждет весьма неприятная встреча с призраками прошлого.
   - О чем это ты? - поинтересовалась Эльза.
   - На острове имеется один древний храм. Именно в нем уже многие годы находится замороженная тушка Делиоры. И группа придурков все эти годы пытается растопить сковавший демона лед. Дальше надо объяснять?
   - Ты об этом знал и ничего не предпринял!? - пораженно спросила Эльза.
   - Они не были темными. - лишь пожал в ответ плечами Виктор. - Просто какие-то больные на всю голову фанатики, что решили растопить демона только для того, чтобы тут же уничтожить его. К тому же, творимая ими магия является весьма редкой и в качестве побочного эффекта производит очень интересные артефактные ингредиенты, так что у меня не поднялась рука вмешаться в творящееся там действо. А вот Грей может наломать дров. Потому, я в любом случае рвану туда, хотя бы для спасения оставленных там накопителей, которые слегка подворовывали как саму магическую силу, так и возникающие при ее воздействии на замороженного демона производные, пока наши парни в лучших традициях Хвоста Феи не разнесли там все на атомы. И тебя, сестренка, я тоже попрошу отправиться со мной.
   - Полагаешь, что не справишься в одиночку с возвращением наших залетчиков?
   - И это тоже. - кивнул Виктор, - Но также я попрошу тебя поделиться маной твоей пространственной магии, так что на время очисти свой пространственный карман пожалуйста. Оставь только самое, повторяю, САМОЕ необходимое и пару тройку доспехов покрепче, на всякий пожарный. И пожелай мне удачи.
   - Зачем? - не поняла хода мысли брата Эльза.
   - Затем, что сейчас мне предстоит забежать домой, чтобы скинуть все лишнее, забрать все необходимое и при этом как-то объяснить Мире, что я вновь сваливаю черт знает куда. А теперь еще и Кане тоже. - совсем убито добавил он.
   - Может мне сходить с тобой? Все же задания S-класса должны выполнять именно маги S-класса. А предстоящий тебе разговор на меньшее ну никак не тянет.
   - Нет, чтобы пожалеть меня, а она подкалывает. - надулся в ответ на предложение сестры Виктор, вызвав у той целый поток смеха. Да и мастер, предатель, лыбился во все тридцать два зуба, явно припоминая Виктору все подколки по поводу его бурной молодости.
   - Не боись, братец, прорвемся! - хлопнула Виктора по плечу Эльза. - Все равно мне надо сгружать все твои находки именно у тебя в мастерской, так что, возникни такая необходимость, так и быть, отобью тебя у твоих разъяренных девушек.
   К величайшему облегчению Виктора, решившие поиграть в домохозяек девушки не успели добраться до его мастерской и как раз заканчивали прибираться в доме, когда он под прикрытием Эльзы появился на пороге. Поцеловав Миру и с немалым волнением под пристальным взглядом любимой и ехидным взглядом Эльзы, чмокнув в щеку Кану, Виктор вручил обеим подготовленные презенты, дабы задобрить хищниц перед озвучиванием информации о его очередном отъезде.
   - Ох уж эти бестолочи. - покачала головой Мира, выслушав сбивчивый рассказ Виктора о необходимости вернуть в гильдию младших товарищей. - Вечно они что-нибудь учудят, а ты разгребаешь. Ты только возвращайся поскорее. - поправив на Викторе его излюбленный плащ, произнесла Мира. Но не успел Виктор умилиться насчет понятливости его второй половинки, как нежные ручки Миры превратились в стальные захваты, сомкнувшиеся на его горле, - Что, думал я скажу что-нибудь такое!? И это после стольких месяцев разлуки!?
   - Но я ведь целую неделю провел в Магнолии после возвращения из Эдоласа! - предпринял попытку спасти свою шкурку почуявший немалую опасность артефактор.
   - Ты провел ее в своей мастерской, а не со мной! - притопнула ножкой Мира, к которой действительно стала возвращаться ее демоническая черта характера, что постоянно так пугала Эльфмана.
   - Какая же ты у меня красивая в гневе! - расплылся в улыбке идиота Виктор, пожирая девушку взглядом.
   - Подлизывается, мерзавец! - хмыкнула Кана, мелко мстя за то, что Виктор оправдывался только и исключительно перед Мирой.
   - А то я не вижу! - прищурив глаза и поджав губки, принялась сверлить своего благоверного взглядом Мира.
   - Ну не виноват я, что так складываются обстоятельства! - всплеснул руками Виктор. - Или прикажете бросить наших раздолбаев на произвол судьбы!?
   - Похоже, перестарались. - посмотрев на психанувшего Виктора, пихнула локтем в бок подругу Кана.
   - Ладно, погрызли моего братца и хватит. - наконец вступила в разговор Эльза. - Трепки он, конечно, заслуживает. Но сейчас действительно не время и не место. Вот вернемся, тогда и устроите ему головомойку.
   - Ну спасибо, Эльза. - пробурчал Виктор. - Прикрыла, называется.
   - А я вам в этом помогу. - хмыкнув в ответ на бурчание брата, добавила Титания.
   Отделавшись малой кровью и сгрузив все лишнее в закрома мастерской, Виктор попросил не распространять на его рабочее место взыгравшее в девушках желание привести его место обитания в порядок и подхватив Эльзу, взмыл в небо. Добираться сперва на поезде до Харгиона, а затем на каком-нибудь суденышке до острова, тратя кучу времени, когда этого самого времени ни на что не хватало, было бы слишком долго. К тому же, влезать в бои, которые вскоре должны были развернуться на острове, он не собирался, отдав их на откуп тем, кому было положено махаться по канону, и потому силы можно было не беречь. Все же постоянно влезать в схватки, которые позволяли бы молодым магам Хвоста Феи расти над собой и развивать свои навыки, было бы натуральной медвежьей услугой с его стороны. Вот прикрыть, на всякий пожарный - это да, виделось вполне необходимым. Но никак не пытаться решать все проблемы самому, что он ошибочно и делал все последние годы, забыв слова мастера о том, что гильдия - это семья, где каждый будет рад помочь товарищу.
   Через два с половиной часа полета Виктор сбросил Эльзу на пляже, где Люси изображала бой с какой-то готичного вида девицей, мысленно похоронив противника заклинательницы духов, с чистым сердцем рванул к древнему храму. Судя по тому, что тот еще не превратился в древние, но уже развалины, Нацу с Греем не успели добраться до него. Совершенно беспрепятственно приземлившись на вершине пирамиды по типу ацтекских, он убрал крыло в карман и юркнул в ближайший проход. Карта этого сооружения была составлена им еще в первое посещение и потому, не тратя времени зря, Виктор устремился к первому из расставленных по храму накопителей. Этот был смонтирован практически на самом верху пирамиды и собирал в себя непосредственно лунные капли в виде эссенции. Причем о немалой редкости и ценности данного ингредиента можно было судить по тому факту, что за четыре года в накопителе набралось чуть более трех литров. А ведь воровал он целых 0,5%!
   Следом шла та же лунная капля, но уже кристаллизовавшаяся по пути от вершины пирамиды к подземельям, в которых был запрятан Делиора. Сотни этаких миниверсий той линзы, что возникла над островом и влияла на разум и внешний вид населявших его существ, заполняли собой все стенки вертикального светового колодца. Куда их можно было бы приспособить, Виктор еще не решил, но сам по себе материал был весьма любопытным и потому каждый кристаллик аккуратно упаковывался в материю и опускался в ударопрочный кофр.
   И под конец он пробрался под зал с замороженным демоном, где заглянул в огромное подобие кувшина-непроливайки, куда все это время по капельке собиралась вся влага отстающая от тела Делиоры. Кто бы знал, во что ему в свое время встало создание и встраивание в стены подземелий системы заклинаний, которые направляли даже мельчайшие частички потихоньку тающего льда именно в его артефактный кувшин. Все же сковывавший демона лед был не только телом, но и душой, а также сутью, памятью и Бог знает чем еще Ур Милкович, а потому малейшая потеря даже одного атома влаги грозила сорвать столь долго планируемый эксперимент по возвращению ее к жизни.
   Виктор отнюдь не являлся альтруистом и не пытался спасти всех подряд, но не попытаться вернуть к жизни столь дорогого его младшему товарищу человека, тем более, что параллельно это превращалось в весьма занятный эксперимент, он не мог.
   - Кстати, надо будет отловить этого Леона, пока он не свалил куда подальше. - тихо пробурчал себе под нос Виктор, поскольку магия второго ученика Ур была одним из важнейших компонентов планируемого процесса воскрешения.
   - Хе-хе-хе. - раздалось со спины и мгновенно ушедший в кувырок через левое плечо Виктор лишь на пол секунды смог зацепить краем глаза непрезентабельно выглядящего старика-шамана, что умудрился подкрасться к нему незамеченным.
   - Фух. - выдохнул, демонстративно схватившийся за сердце Виктор, - Ну нельзя же так пугать людей, госпожа Милкович. - А если бы я помер от сердечного приступа или, не дай Бог, поседел!? Знаете, через что мне пришлось пройти, чтобы заполучить этот цвет волос! Да мне пришлось целых пять минут практически вплотную стоять спиной к мастеру Голубых пегасов, пока он колдовал над своим артефактом! А за подобное любому нормальному мужику полагается орден "За мужество", если вы не знали!
   - Какой же ты интересный наглец, Виктор Ред! - усмехнулась вышедшая из тени Уртир Милкович уже успевшая принять свой истинный облик. - И как только умудрился узнать меня?
   - С вашего позволения, принимаю ваши слова за комплимент! - слегка поклонился Виктор, не упуская советницу из вида и полностью игнорируя заданный вопрос.
   - Галантный наглец! - мило улыбнувшись, советница принялась подходить к Виктору. - Но ответь мне, пожалуйста. Что ты забыл на этом острове? И как вообще умудрился попасть сюда за столь короткое время?
   - Насчет последнего вопроса я, с вашего позволения, промолчу. А вот на первый отвечу. Я здесь, чтобы воскресить вашу мать. Точнее, даже не воскресить, а восстановить ее тело, которым она столь опрометчиво пожертвовала, ведь технически она не умирала - ее душа до сих пор привязана ко льду удерживающему Делиору. И с тех самых пор как эти фанатики - Виктор ткнул пальцем вверх, доставили сюда демона, я собираю ее по молекулам в данном сосуде. - он указал рукой на артефакт.
   - Не шути со мной! - прошипела Уртир, мгновенно растеряв весь заигрывающе-шутливый тон.
   - С такими вещами не шутят, госпожа Милкович. Не могу обещать, что у меня все выйдет так, как я запланировал - все же я не слышал, чтобы кто-нибудь до меня пытался осуществить нечто подобное. Нет, попытки воскресить умерших осуществлялись неоднократно, но вот восстановить тело того, кто применил заклинание "Ледяная гробница" - о подобном мне нигде не попадалось ни единой строчки информации. Но в отличие от всех остальных я хотя бы пытаюсь сделать что-нибудь.
   - Зачем тебе это? Зачем тебе понадобилось воскрешать мою мать? - хоть тон советницы и продолжал оставаться весьма недружелюбным, огонь ярости пылавший в ее глазах, слегка поутих.
   - У меня есть младший товарищ - один из тех двух, кого вы столь ненавидите, госпожа советница, за то, что, по вашему мнению, они украли у вас материнскую любовь и заботу. - усмехнулся Виктор, - И мне очень не нравится видеть, как он занимается самоедством, когда полагает, что его никто не видит, по причине того, что считает себя виновным в гибели той, что смогла заменить ему погибших от рук Делиоры родителей. К тому же, если мне удастся воскресить вашу мать, я смогу получить в союзники весьма сильного мага льда. - про то, что это еще и весьма интересный эксперимент Виктор решил благоразумно умолчать, разговаривая с девушкой не один год проведшей в лаборатории в качестве подопытной мыши.
   - Допустим, я смогу поверить в озвученные тобой мотивы, хотя и уверена, что это далеко не все. Но я никак не могу считать совпадением твое нахождение здесь и твои слова, сказанные на недавнем судебном разбирательстве.
   - Ой. - скривился Виктор. - Давайте называть все своими словами. Это было не разбирательство, а один сплошной фарс. А что касается моего нахождения здесь именно сейчас - хотите верьте, хотите - нет, но это действительно случайность. Просто у меня хватает неугомонных младших товарищей, за которыми то и дело приходится приглядывать.
   - Извини, но я тебе не верю.
   - Ваше право. - пожал плечами Виктор. - Но, я надеюсь, что вы не будете мешать мне в этом деле. - он кивнул в сторону артефактного сосуда. - Все же, полагаю, в благополучном конечном результате заинтересованы мы оба.
   - Не буду. Но когда ты начнешь сам процесс оживления, я должна присутствовать. Таково мое условие.
   - Не имею ничего против. - тут же согласился артефактор. - Единственное, подскажите, как с вами можно будет связаться.
   - Я передам в вашу гильдию палантир специально для тебя.
   - Вот и чудненько! - потер руки Виктор. - Но у меня будет еще одна просьба. Не мешайте моим согильдийцам на этом острове. Или хотя бы проиграйте тому, с кем вам придется столкнуться, если вам впоследствии будет необходимо отчитываться перед Советом о всем происходящем. - он, помнил, что его собеседница основным работодателем имела отнюдь не Совет, но раскрывать все карты раньше времени, считал неправильным.
   - Хорошо. - хмыкнула Уртир. - Можешь не переживать за своих малышей. Сильно обижать я их не буду.
   - И Леона тоже! - добавил Виктор. - Его магия ледяного созидания будет необходима мне в процессе воскрешения.
   - Пусть живет. - коротко кивнула советница и вновь превратившись в старика, покинула помещение, оставив Виктора одного дожидаться финала эпической битвы двух бывших учеников Ур Милкович, которая, впрочем, еще даже не началась.
   Следить за временем во всепоглощающей темноте подземного помещения не представлялось возможным и потому сколько ему пришлось просидеть тут, Виктор не знал. Однако факт прибытия в храм одного из своих товарищей он ощутил сразу. Впрочем, не заметить то, что древний храм принялся крениться, не смог бы даже увившийся в хлам глухой слепец.
   Решив, что неплохо было бы проследить за боем его неугомонных, но далеко еще не доучившихся учеников, Виктор поднялся по вентиляционной шахте в помещение с демоном и жалея лишь об отсутствии под рукой попкорна, принялся лицезреть разборки Нацу с Леоном.
   - Они сошлись. Волна и камень, стихи и проза, лед и пламень. - процитировал Виктор всплывшие из каких-то темных уголков памяти строки, пришедшие на ум при виде разразившейся битвы ледяного и огненного магов. Хмыкнув, увидев все то же пижонское показушничество, что он в свое время выбивал из Грея, Виктор с немалым удовольствием отметил куда более профессиональное и продуманное передвижение по полю боя демонстрируемые Нацу. Пусть пока маги и обменивались только дистанционными атаками, уже сейчас было заметно, что не отвлекавшийся на совершенно лишние перекаты, ужимки и прыжки Нацу бил в своего противника куда чаще, потихоньку заставляя Леона подстраиваться именно под удобный ему стиль боя. Вот только все карты огненного убийцы драконов смешал пафосно появившийся на поле брани успевший уже где-то неслабо отхватить и оттого перебинтованный с ног до головы Грей.
   - Мрак. - только и смог прокомментировать Виктор действия его второго ученика, казалось, позабывшего все, чему он когда-либо его учил. Вместо того, чтобы воспользоваться ситуацией и ударить в спину, Грей не нашел ничего лучшего, чем "кинуться грудью на амбразуру", да еще и приказав Нацу не вмешиваться. - Позор на мою когда-нибудь седую голову. - прикрыл ладонью свой единственный глаз артефактор, будучи не в силах наблюдать за крушением многих лет его труда. Поддавшийся ярости Грей принялся мериться с Леоном голой силой и в конечном итоге не придумал ничего лучшего, чем повторить "подвиг" своего первого учителя. Проклиная узость старой воздушной шахты, Виктор попытался рвануть к Грею, дабы отвесить тому мозговправляющий подзатыльник, но Нацу успел первым, отправив Грея в полет неплохим боковым в челюсть.
   Впрочем, очередной раунд битвы огня со льдом не состоялся по причине восстановления пирамиды в прежнее положение, что, впрочем, было на руку самому Виктору - ведь многолетнее растапливание демона все же требовалось завершить. Возможно, Нацу поспешил бы вновь разрушить часть фундамента пирамиды, но появившаяся в своем фальшивом облике Уртир, смогла увлечь его за собой, отвлекая от всех иных целей.
   Посчитавшие, что вновь остались в гордом одиночестве два ледяных мага принялись за очередной раунд выяснения отношений, путем капания друг другу на мозги, но уже один раз не успевший вовремя вмешаться Виктор на сей раз решил не отдавать все на волю случая и потому Леон постоянно находился на мушке его верного револьвера. И стоило в руке старшего ученика Ур появиться ледяному клинку, как тут же прозвучал выстрел.
   - Виктор!? - увидев разлетевшийся на куски меч и отскочив от Леона, принялся озираться в поисках согильдийца Грей, не забыв, однако, прикрыться ледяным барьером от весьма возможной очередной атаки.
   - Нет, блин! Кентервильское привидение! - возмутился из своего укрытия Виктор. - Ты чего на стену пялишься, когда враг стоит перед тобой! Заканчивай уже маяться дурью, вспомни, наконец, чему я тебя учил и выруби этого показушника. А после свяжи хорошенько! Он нам еще понадобится.
   - Сделаю. - хмыкнул Грей, которому та беспечная уверенность, с которой Виктор говорил о его победе не только придала внутренних сил, но и прочистила зашоренные гневом мозги. Увернувшись от атак нескольких ледяных тварей, созданных Леоном, Грей провел атаку ледяными кольями, что десятками выскочили из пола и пока его противник отвлекся на защиту, создал "Ледяную пушку". Как именно работала эта ледяная копия гранатомета, и по каким таким магическим законам в ней создавалось избыточное давление, выталкивавшее ледяной снаряд, Виктор так и не смог понять, как ни старался. Но она исправно функционировала, и это было главным. Выпущенный из ствола ледяной снаряд просто-напросто снес не успевшего отреагировать на новую угрозу Леона и припечатал к каменной стене храма. Причем, судя по хрусту ребер, ближайшие пару месяцев старому знакомому Грея предстояло провести как минимум в гипсовом панцире.
   Оставив на этой мажорной ноте ледяных магов, Виктор полез обратно в помещение с накопителем, поскольку до его слуха, благодаря отличной аккустики храма, дошла оброненная кем-то фраза о скором завершении "Лунной капли" и высвобождении демона.
   Ждать пришлось недолго. Сперва, храм вновь сотрясся, затем, по всем его помещениям, коридорам и закоулкам разнесся рев пробудившегося демона и одновременно с этим с потолка устремился натуральный поток воды. Впрочем, ни одна капелька так и не долетела до пола - артефактный кувшин на все сто отрабатывал вложенные в него средства и вкаченную ману. Вода, как примагниченная, тоненькими струйками устремлялась к горлышку сосуда, заполняя его прямо на глазах. Если за три года собравшийся в нем уровень воды не превышал пары миллиметров нарисованной сбоку шкалы, то сейчас уровень прирастал на подобное же количество едва ли ни ежесекундно.
   Убедившись, что вся, до последней капельки, вода схлынувшая с потолка оказалась в сосуде, Виктор тут же убрал его в свой пространственный карман, дабы драгоценный артефакт с куда более драгоценным содержимым не погиб под камнями, принявшимися сыпаться сверху. Все же сошедшиеся в бою маги не сдерживались, выясняя отношения, отчего древний храм ходил ходуном, не взирая на монументальность каменных блоков, из которых был сложен.
   - Здравствуйте, мои маленькие залетчики! - расплывшись в улыбке, поздоровался он с Нацу и Греем обнаружившимся в зале, где еще совсем недавно стоял Делиора. Вот только вместо ответного пожелания здоровья и дружеских объятий, оба молодые мага заметно побледнели и даже изобразили нечто вроде дружеских объятий, что ранее замечалось за ними только при появлении на горизонте Эльзы. Должно быть всему виной была улыбка их наставника, которую даже с большой натяжкой нельзя было назвать доброй и понимающей. - Надеюсь, вы успели составить завещания?
   - Отдашь на растерзание Эльзе? - покосившись на Виктора, уточнил Грей в отличие от Нацу уже успевший столкнуться с ней в деревне.
   - Нет, мой извращенный друг. - покачал головой Виктор. - Эльза для вас будет самым легким вариантом - она вас просто прирежет и уйдете вы на перерождение легко и непринужденно. Я же принесу всех вас Мире, которая была вынуждена лишиться моего общества уже через двадцать минут после моего возвращения из Магического Совета. Что, с учетом отсутствия возможности уделить ей хоть толику внимания с моей стороны в течение последнего полугода, пробудило в ней непреодолимое желание разорвать кого-нибудь на мелкие-мелкие кусочки. А что это мы так побледнели? - на сей раз мило улыбнулся Виктор. - Неужто вспомнили, какой на самом деле может быть моя милая Мира в гневе?
   - Виктор, а может не надо Миру? - проблеял заметно подрагивающий Грей - в отличие от Эльзы, которая всего лишь несчадно охаживала их тренировочным мечом, Мира в свою бытность истинной Дьяволицей могла похвастать немалым воображением, стоившим ее жертвам миллионов сгоревших нервных клеток. Да и рука у нее была ничуть не легче чем у Эльзы.
   - Либо Мира, либо связанным к мастеру Бобу. Выбирай Грей.
   - Ну нельзя же быть настолько жестоким! - попытался воззвать к совести старшего товарища Грей.
   - Это не жестокость Грей. Это месть! Месть за то, что пришлось пережить мне в течение тех двадцати минут, что я смог уделить Мире! И Кане. - добавил Виктор тихонечко, после чего передернул плечами. - В общем, ты пока решай, какая участь окажется тебе ближе к сердцу, а я пойду пообщаюсь с твоим слабоумным товарищем. Нет, это надо же было придумать - растопить демона только для того чтобы его убить! Какое невиданное расточительство ценнейших ресурсов!
   Разговор с Леоном окончательно сломавшимся после разрушения Делиоры произошедшего прямо у него на глазах, много времени не занял, и узнав планы артефактора по воскрешению его учителя, тот чуть ли не сразу же собрался рвануть в Магнолию и ждать там вызова в мастерскую Виктора столько, сколько могло бы потребоваться.
   Что больше сподвигло его согласиться - желание вновь увидеть Ур живой и здоровой или возможность, наконец, схлестнуться с ней, дабы выяснить, кто из них сильнее, Виктор так и не понял. Но мотивы ледяного мага его волновали мало. Главное, договоренность была достигнута.
   Разобравшись с этим вопросом, Виктор прихватил все еще раздумывающих о своей незавидной судьбе согильдицев и под их предводительством прошествовал в деревню демонов. Из всех запланированных на острове дел оставалось только последнее - решение проблемы с Луной.
   - Эльза, не стоит. - притормозил Виктор разошедшуюся сестру, которая уже вовсю готовилась метнуть свое монструозное копье в Луну.
   - Но ведь в соответствии с договором, мы должны ее уничтожить! - под одобрительный гул собравшейся вокруг толпы деревенских жителей, возразила Титания.
   - Давай все же сперва попробуем выполнить условия найма без прибегания к радикальным методам. Что для вас главное? - обратился артефактор к местным, - Чтобы Луна была уничтожена, или чтобы ушло насылаемое ею на ваши головы проклятие?
   - Конечно, чтобы ушло проклятие! - тут же выступил вперед староста.
   - В таком случае, сперва, мы постараемся проделать все более мирными методами.
   - И как ты себе это представляешь? - вопросительно выгнула бровь Эльза.
   - О-о-о! - протянул Виктор. - Как всякий уважающий себя русский черт я, непременно, должен попытаться украсть Луну! - С немалым удовольствием насладившись глухим звуком упавших на землю челюстей своих согильдийцев, Виктор достал из пространственного кармана крыло, полностью преобразился в черта и подхватив Эльзу, рванул ввысь. Время полного преобразования в представителя рогатого племени было все еще весьма коротким - чуть более четырех минут, так что стоило поторопиться с расстановкой и запиткой уже давно подготовленного артефакта. Как он ни старался, но высококлассные артефакты с пространственной магией ему так и не дались, и потому практически все оснащение пришлось заказывать по знакомым и только после самому собирать все вместе. В результате получился шар метрового диаметра, который при раскрытии превратился в паутину, облепившую сверху центральную часть возникшей над островом магической линзы. Всю ее попытаться прибрать к рукам он даже и не смел мечтать, но окружность с радиусом в сотню метров имевшийся в наличии артефакт прихватить мог.
   - Запитывай! - разрешающе кивнул сестре Виктор, поднеся ее к центральной части артефакта, где находился хаб всей сети, связывающий воедино огромное число накопителей и излучателей маны пространственной магии.
   Со стороны это было похоже на начало формирования торнадо. Начавший движение воздух со временем превратился в хорошо различимую воронку огромных размеров, в которую и засосало огромную линзу, оставив на небе аккуратный вырез диаметром в две сотни метров. Закончив работу, паутина артефакта вновь собралась в шар, и тот в соответствии с законами всемирного тяготения ухнул вниз. Забывший предусмотреть подобное Виктор едва успел перехватить артефакт у самой земли, предварительно ссадив с рук Эльзу. Вот только скорость, на которой он производил десантирование сестры, оказалась все же великовата и потому следующие пол часа он активно улепетывал от разгневанной Титании, приземлившейся его стараниями сперва в колючие кусты, а после десятка кувырков закончившей "пробежку" в муравейнике. Лишь обещание еще на пять лет продлить оплату всех ее тортиков позволило Виктору сохранить свою тушку в целости и относительной сохранности. Причем, судя по хитро-довольному взгляду сестры, именно ради этого она и затеяла всю погоню, а возможно и сама слегка подкорректировала свое падение, дабы получить в руки "материал" для выдвижения оправданных обвинений в адрес брата.
   Впрочем, канонный запуск копья на реактивной тяге обеспеченной Нацу все же состоялось. Той части кристаллической линзы, что прихватизировал Виктор, оказалось совершенно недостаточно для начала процесса разрушения всей образовавшейся завесы и потому собравшиеся смогли наблюдать как сперва по Луне, а после и всему небосводу расползаются трещины.
  
   Глава 6. Дым отчизны.
  
   Сгрузив, словно добытые трофеи, к ногам Миры всех трех молодых магов и одного синего кота, Виктор поинтересовался у любимой, - Как, по-твоему, дорогая, с чего нам следует начать экзекуцию тех, кто оказался виновен в моем столь скором убытии и невозможности провести последние три дня в твоем обществе?
   - Отмазался, мерзавец. - тихонько хмыкнула сидевшая у барной стойки Кана наблюдающая за наглым перекладыванием вины одним красноволосым артефактором на головы их неразумных товарищей.
   - А с чего бы начал ты, милый? - расплылась в предвкушающей улыбке Мира. - Все же это твоя законная добыча.
   - О-о-о! Я бы пустил их на эксперименты! - нацепив на лицо маску безумца, нездорово хихикнул Виктор. - К примеру, меня всегда интересовал механизм стремления Грея к бессознательному эксгибиционизму в плане возможности пересадки его человеку противоположного пола! А тут как раз имеется целая Люси! Что скажете, парни, - крикнул он в активно прислушивающийся к беседе зал, - хотели бы, чтобы у нашей Люси появилась такая же тяга к раздеванию как и у Грея?
   - ДА-А-А-А! - взревело разом с полсотни луженых глоток, заставив зазвенеть стоявшие на полках чистые бокалы, так что писк - "Нет!" - самой заклинательницы звездных духов, никем не был услышан.
   - В таком случае большинством голосов Люси Хартфелия приговаривается верховным судом гильдии в моем лице к пожизненному эксгибиционизму! Приговор окончательный и обжалованию не подлежит!
   - Ми-и-илый. - протянула Мира, - А этот твой приговор никак не связан с твоими недавними словами насчет ТРЕТЬЕЙ? - последнее слово, которое Мира прорычала, должно было заставить Виктора припомнить их совместную беседу с Каной состоявшуюся в доме Штраусов.
   - Сам подставился. - тут же расплылась в улыбке Кана, в отместку за то, что один мерзавец даже не удосужился хотя бы поцеловать ее в щечку, вернувшись в гильдию.
   - Ложь и клевета! - тут же пошел в отказ Виктор. - Я преследую исключительно научные цели! Мне интересно, что же именно возьмет верх - сила воли Люси или проклятие эксгибиционизма Грея!
   - Не надо! Пожалуйста! - взмолилась Люси, видя, как ее будущая жизнь и репутация рушатся буквально на глазах. - Я сделаю все, что скажете, только не надо мне ничего пересаживать от Грея!
   - Солнышко мое, - повернулся Виктор к Дьяволице, - кажется, кто-то готов продать тебе свою душу. Берешь?
   - Беру. - кивнула Мира, все же решив проявить женскую солидарность и вытащить Люси из того болота, в которое втянул ее неугомонный Нацу.
   - Продано! - хлопнул по барной стойке рукой Виктор и повернулся к Грею, - Что же такого мне с тобой сделать? - Задумчиво осмотрев мага льда с ног до головы, Виктор тяжело вздохнул, - Как-то ничего интересного в голову не приходит. Извини, друг, я не хотел быть столь жестоким, но поскольку Мира отказалась от права покарать тебя лично, ты приговариваешься к месячной ссылке в личное пользование мастеру Бобу. Уж он то точно найдет, как тебя применить.
   - Мира! - мгновенно рухнул на колени Грей, - Пощади! Я сделаю все! Все, что ты только скажешь или пожелаешь! Только не надо мастера Боба!!!
   - Виктор, ну ты же у меня такая умница. - полюбовавшись с минуту на вымаливающего снисхождения Грея, повернулась Мира к своему мужчине, - Неужели ты не можешь придумать чего-либо менее радикального?
   - Ох, Мира. - покачал головой Виктор, - Исключительно ради тебя. - Вновь повернувшись к залу и набрав побольше воздуха в грудь, он принялся горланить так, что позавидовали бы лучшие рыночные зазывалы - Только сегодня! Только здесь и сейчас! Эксклюзивное предложение - раб на месяц! Поспешите и станьте эксклюзивными правообладателями на Грея Фулбастера! Девушки, вы только оцените это тело! Какой пресс! Какая развитая мускулатура! Первосортный самец! Всего сто тысяч драгоценных и в течение целого месяца каждый ваш вечер будет скрашен приятной беседой, изысканным ужином и теплой посте...
   - Уж слишком он разошелся. - вырубив Виктора одним неожиданным ударом, пожала плечами Эльза в ответ на десятки сошедшихся на ней недоуменных взглядов. - Я бы еще поняла, действительно пусти он их на опыты взамен лабораторных мышей. Но продавать друзей в рабство - это перебор. Нацу, Грей - вами я займусь лично, но чуть позже, а сейчас берите это тело и несите к нему домой.
   Проснулся Виктор от ощущения чужого взгляда на себе. Не открывая глаза, он постарался определить, где находится. Вот только единственное, что удалось узнать - то, что он лежал на диване. Подключение к сбору информации зрения позволило Виктору выдохнуть - ведь не узнать потолок родного дома он не мог. Но стоило ему слегка расслабиться и повернуть голову, чтобы рассмотреть забредших к нему гостей, как табун огромных мурашек пронесся по спине. Мира, Эльза и Кана с комфортом разместившиеся напротив него синхронно улыбнулись очнувшемуся Виктору столь многообещающе, что одному артефактору резко захотелось ужаться до размеров молекулы и забиться в самый темный угол дома.
   - Очнулся? - мило поинтересовалась Эльза.
   - А куда я денусь? - тяжело вздохнул Виктор и с кряхтением сменил положение тела с горизонтального на вертикальное. - Я готов. Можете расстреливать.
   - И даже не будешь сопротивляться? - удивилась Кана невиданной ранее покладистости артефактора.
   - Даже если буду сейчас, все равно ведь рано или поздно приползу к вам вымаливать прощение. Причем, скорее рано, нежели поздно.
   - Значит, осознаешь всю тяжесть содеянного? - уточнила Эльза.
   - Осознаю! - покаянно кивнул головой Виктор. - Что бы я ни делал, ничего и никогда не давалось мне легко.
   - Кхм. Я имела в виду немного другое.
   - Я знаю. - расплылся в улыбке Виктор, - Просто у меня слегка затекла нога. И мне требовалось выиграть немного времени, чтобы размять ее. - прокричал уже от входной двери Виктор, оставляя своих несостоявшихся мучителей с носом.
   - Сбежал! - недовольно констатировала Кана, захлопнувшуюся за спиной Виктора дверь.
   - Достойная дичь! - в противовес Кане расплылась в счастливой улыбке Эльза. - Мира, что ты скажешь насчет организации охоты на одного обольстительного мерзавца?
   - Скажу, что охота обещает быть занимательной! - зеркально отразив улыбку Эльзы, поднялась со своего кресла Миражанна. - Виктор давно просил меня распечатать мои магические способности и после того, как вы вдвоем, едва вернувшись, были вынуждены тут же лететь, сломя голову, на "тушение нового пожара", я осознала, что больше не имею права сваливать все на ваши плечи. Что же, дорогой, - она кинула многозначительный взгляд на дверь, за которой скрылся Виктор, - ты сам этого хотел! - Прикрыв глаза, Мира сосредоточилась на своей магической силе и спустя пол минуты вверх и в стороны от нее ударил настолько сильный и плотный поток тьмы, что все оказавшееся на его пути было попросту снесено неукротимой силой, копившейся внутри девушки почти два года. - Упс! - только и смогла вымолвить принявшая демоническую форму Мира, совершенно спокойно осматривая окрестности по причине отсутствия у дома как крыши, так и большей части стен.
   - Мой домик! - примерно пятью сотнями метров южнее рухнул на колени Виктор, как завороженный наблюдая за кувыркающимися в воздухе досками, балками и камнями, что еще секунду назад составляли его жилище. - Мой прекрасный домик! - естественно, в первую секунду после аннигилирования его дома, Виктор не на шутку перепугался за оставшихся в нем девушек, но до того как труха и пыль принялись оседать вниз, заволакивая весь вид, он успел разглядеть, что все трое остались вполне целыми и невредимыми, а потому единственным, что оставалось оплакивать был именно дом.
   - Бойтесь своих желаний. Они могут исполниться. - заторможенно произнесла Кана, так и продолжая сидеть в своем кресле, поскольку просто-напросто не успела как-либо среагировать на произошедшее. - Виктор так иногда говорил. - пояснила она выглянувшей из-за алмазного щита Эльзе и нервно хихикнула.
   - Я не хотела! - прикрыв лицо руками и упав на колени, принялась реветь Мира, прекрасно зная, как болезненно трепетно Виктор относился к своему личному дому. Однажды она задала ему вопрос, пытаясь узнать причину столь нездоровой любви к простому упорядоченному нагромождению камней и древесины, но мало что поняла в короткой и весьма эмоциональной речи, в которой Виктор на все лады проклинал какое-то "вековое ипотечное рабство".
   - Н-да. - только и смогла сказать Эльза, окинув взором масштаб катастрофы, прежде чем пылевое облако накрыло всех троих с головой.
   - Апчхи? - поинтересовался Виктор у сестры, оказавшейся первой, кого он увидел вернувшись на место, где еще недавно стоял его дом.
   - Пчхи! - кивнув, ответила ему Эльза, непрестанно фыркая от забившейся в нос пыли.
   - Ну хоть это радует. - совершенно потерянным голосом произнес Виктор и раздвинув носком сапога мелкие обломки, устилавшие уцелевший пол, поднял с пола книгу - от его собираемой годами библиотеки также не осталось ровным счетом ничего.
   - Извини, что так получилось, брат. - хоть сама Эльза не приложила не то что руку, а даже мизинец к разрушению его дома, она чувствовала в произошедшем и свою немалую вину. Все же именно она предложила Мире начать охоту на Виктора, что в конечном итоге и привело к столь печальному итогу. - Мы не специально.
   - Чем это вы его так? - понять и простить он пока совершенно не был готов, но вот узнать откуда взялась столь неслабая разрушительная сила, что не обратила внимание даже на укрепленные магией стены, было необходимо.
   - Ты ведь сам просил у Миры, чтобы она сняла свою печать.
   - Ну, да. Было дело.
   - Вот она и сняла. - коротко пояснила Эльза. - Кто же знал, что все это время магическая сила накапливалась в ней.
   - Понятно. - лишь кивнул в ответ артефактор. - Мира с Каной не пострадали?
   - Физически нет. Но Мира сейчас бьется в истерике и накручивает себя из-за произошедшего. Когда она увидела, что ты идешь обратно, то убежала, не решившись попадаться тебе на глаза. Кана рванула вслед за ней, чтобы не оставлять ее одну.
   - Может, так действительно будет лучше. - присев на чудом сохранившийся диван, произнес Виктор. - Мне, наверное, тоже потребуется некоторое время, чтобы остыть и не наговорить ей сгоряча того, о чем я впоследствии буду жалеть.
   - Как-то ты не сильно похож на жаждущего крови. - присев радом с братом, слегка толкнула того плечом Титания.
   - Это холодная ярость, Эльза. Она клокочет внутри. Вроде мозгоправы советуют не сдерживать ее и выплескивать все наружу, но ...
   - Но ты слишком сильно любишь Миру, чтобы возненавидеть ее за содеянное. Ты ведь даже не можешь по-настоящему разозлиться на нее. Так? - улыбнулась Эльза, искренне радуясь за нашедшего свое истинное счастье брата.
   - Так. - не стал отпираться тот, - А выплескивать негатив на первого попавшегося под руку бедолагу тоже было бы неправильно.
   - Может схлестнемся? Хоть немного выпустишь пар.
   - Не стоит, Эльза. Я же не Нацу. Лучше давай немного посидим в тишине. Птичек послушаем, на солнышке погреемся. Глядишь, я и оттаю немного, так что даже желание пристрелить первого встречного отпустит меня.
   - Давай. - умиротворенно произнесла Эльза, косясь на щелкающую застежкой кобуры руку брата.
   Время и так было уже не раннее и через пару часов начало уже заметно темнеть, да и урчание в животе усилилось, так что Эльза, сперва, уволокла своего брата перекусить в ближайший ресторанчик, а после проводила до его мастерской, которая хоть и пострадала от упавших на нее обломков дома, но позволяла провести ночь под крышей. Тем более что у Виктора уже давно был оборудован в ней уголок для отдыха, в котором он не единожды ночевал.
   Придя на следующий день в гильдию, Эльза застыла на месте со смесью гнева и ужаса, уставившись на изрядно порушенное здание из всех стен и крыши которого торчали стальные балки явно не предусмотренные первоначальной конструкцией. Тут же обнаружились и скрипевшие на пару зубами Нацу с Греем. По всей видимости, они тоже только подошли, иначе Нацу не стал бы задавать вопрос о виновнике столь непрезентабельного вида их общего дома.
   - Это были Фантомы. - подойдя сзади к товарищам, пояснила как раз вернувшаяся с рынка Мира. Вместе с гильдией была уничтожена и кухня с кладовой, а потому, чтобы выставить на столы хотя бы минимальную закуску, пришлось совершить налет на несколько лавок и магазинчиков.
   - Они атаковали ночью, так что никто не пострадал. - дополнил возвышавшийся рядом с сестрой Эльфман, которого использовали в качестве грубой тягловой силы. Все же магов в гильдии числилось под две сотни, и повод изрядно напиться для них всех сейчас как раз находился перед глазами собеседников. Потому здоровяк оказался увешан сумками и мешками с провиантом с ног до головы.
   - Фантомы. Твари! - прорычал Грей, озвучивая общее невысказанное мнение.
   - Где сейчас мастер? - положив руку на плечо товарищу, чтобы успокоить того немного, спросила Эльза.
   - В подвале восточного крыла. Все сейчас там. - тут же ответила Мира и тихо добавила, - Пьет.
   - Пьет!? - переспросил Нацу. - Нашел время! Сейчас надо готовиться к ответному удару, а он пьет!
   - Не тебе судить, что делать в подобной ситуации мастеру, а что нет! - тут же одернула его Эльза. - У мастера ума и опыта больше чем у нас всех вместе взятых!
   - И потому он пьет? - ехидно осведомился Нацу, успевший нахвататься у Виктора не только хорошего.
   - Именно! Или вы полагаете, что ему не хочется дать достойный ответ за атаку на гильдию, которая является делом всей его жизни? Да я не сомневаюсь, что его буквально трясет от ярости! Но если мы ответим, начнется война гильдий и Магический Совет мгновенно прикроет всех участников, особо не разбираясь! А то и объявит темными! Учитывая же "особую любовь" Совета к Хвосту Феи, могу гарантировать, что главными виновниками сделают именно нас! - высказала на одном дыхании Мира, успевшая куда лучше разобраться в "магической кухне" королевства Фиор, помогая мастеру разбирать бумаги в последние годы.
   - И что ты предлагаешь делать!? Сидеть и ждать когда фантомы нанесут новый удар!? - сжимая от бессилия кулаки и скрипя зубами, поинтересовался Грей.
   - Что бы мастер ни решил, главное сейчас держать Виктора подальше от гильдии. - взбледнула Эльза, только представив себе, что может натворить с фантонами ее находящийся в не самом лучшем расположении духа брат годами занимавшийся охотой на темных магов и уничтожением темных гильдий. - Ведь если он это увидит, то непременно начнется... - закончил за нее фразу раздавшийся за спиной такой спокойный, но такой знакомый и оттого пугающий голос.
   - Война. - произнес Виктор. - Не мы ее начали. Но мы ее закончим. Похоже, слишком многие, подобно Лексусу, убедили себя в том, что гильдия превратилась в сборище слабаков. Придется их разубедить. Так, чтобы все надолго запомнили, что трогать Хвост Феи - себе дороже.
   - Виктор! - дернулась было к нему Миражанна, но остановилась, не пройдя и пары шагов, после чего отвела взгляд в сторону.
   - Не говори ничего, Мира. Дай мне время остыть.
   - Хорошо, Виктор. - тихонько произнесла Мира. - И извини меня, если сможешь.
   - Брат, пожалуйста, не предпринимай ничего, пока не поговоришь с мастером. - убедившись, что его разговор с Мирой закончился, подошла к Виктору Эльза.
   - Не переживай, Эльза. Против воли мастера я не пойду. Но помяни мои слова - войне быть. И я бы советовал вам начать готовиться к ней уже сейчас.
   Пройдя вместе с остальными в гильдию, Виктор лишь покачал головой, смотря на насквозь фальшивую игру мастера. Тот шутил, пил свое любимое пиво, раздавал комплименты и подмигивал всем молодым волшебницам и даже отхлопал по попе появившуюся вскоре Люси, якобы в качестве наказания за залет с заданием S-класса, но Виктор видел лишь боль поселившуюся в глазах старика. Один из десяти сильнейших магов континента не мог себе позволить защитить тех, кого считал своими детьми, чтобы у них всех не отобрали место, являвшееся их общим домом.
   Очень многие подходили к мастеру с желанием склонить его к адекватному ответу фантомам, и чем больше вина и пива выпивалось гудящими, словно разозленные пчелы, гильдейскими магами, чем чаще и громче звучали подобные предложения у импровизированной барной стойки, на которой по старой привычке расположился Макаров. Вот только никакие громкие слова не могли перекрыть собой тот простой факт, что силы Призрачного Фантома, являвшейся сильнейшей гильдией не только королевства, но и континента в разы превосходили таковые Хвоста Фей. И если по количеству магов S- и А-рангов у них выходил паритет, то более слабых магов в фантомах состояло более тысячи. И эта тысяча могла просто-напросто закидать шапками всех этих разгоряченных алкоголем крикунов, собравшихся в подвале гильдии. Сперва Виктор и сам планировал подойти к мастеру для подобного разговора, но увидев как нелегко ему приходится, решил не нервировать деда еще больше и потому, просидев в компании Эльзы чуть более двух часов и выслушав напутствие мастера по поведению в ближайшее время, ушел домой. Точнее, к развалинам своего дома. До вечера еще оставалось более чем прилично времени и потому его можно было потратить с немалой пользой - например, выискивая по округе книги из тех, что смогли уцелеть в катастрофе постигшей его жилище.
   - Жаль твой дом. - вильнув хвостиком, подошла к разбирающему очередной завал артефактору Чиби, - Он был очень уютным.
   - Благодарю, Чиби. Мне тоже в нем очень нравилось жить. - отвалив в стороны два последних камня, Виктор аккуратно вытащил скрывавшуюся под ними книгу и оставив неплохо потрудившийся в роли строительной техники мех, принялся счищать пыль и грязь с последней находки. За прошедшие после возвращения из гильдии пять часов он уже успел разобрать основные завалы и восстановить свою библиотеку почти на четверть.
   - Я тебе тут поесть принесла! - продемонстрировала та прикрытую платочком корзинку, - Мира просила проследить, чтобы ты хорошо пообедал. Только я немного схомячила по дороге. - поковыряв в притворном раскаянии носочком туфельки землю, призналась Чиби. - Ты не против?
   - Кушай еще, если хочешь, молодой растущий организм. - усмехнулся Виктор, смотря на эту плутовку. - Я потом, в крайнем случае, в ближайший ресторан наведаюсь.
   - А почему ты один? - получив дозволение и тут же выудив из корзинки жареную куриную ножку, поинтересовалась Чиби, прежде чем вцепиться клыками во все еще теплую мясную мякоть. - Мастер ведь сказал держаться всем компаниями для большей безопасности.
   - Полагаю, днем фантомы вряд ли отважатся нападать на кого-нибудь из наших. А к ночи я уже планирую закончить прибираться здесь и завалюсь к кому-нибудь домой. Хотя бы к той же Люси! Дом она снимает солидный. Глядишь, выделит какой-нибудь уголок бездомному мне.
   - А не боишься, что Мира прознает? - ехидно улыбнувшись, поинтересовалась Чиби и тут же захрустела огурцом вприкуску к куре.
   - Ну, я ведь только на побывку попрошусь. Не более того. - пожал плечами Виктор. - Так что перед Мирой я буду чист, аки агнец.
   - Ну-ну! - хмыкнула бывшая суккуба, принимаясь за уничтожение следующей куриной ножки. - Чтобы такой мужчина просто пришел поспать в дом красивой девушки!?
   - Не мерь всех по себе, Чиби. - покачал головой Виктор и отложив книгу в сторону, присел рядом с пустеющей прямо на глаза корзиной. Вцепившись зубами в нежное куриное мясо под обиженно-голодный взгляд активно жующей собеседницы, Виктор продолжил, - Если бы не небольшое недоразумение, он кивнул в сторону видимых развалин своего дома, я бы непременно переночевал у Миры. Но, случилось то, что случилось. - Разделавшись со съестным, Виктор сыто отвалился на спину, разваливаясь прямо на траве. - А как ты устроилась? Что-то я последнее время замотался, так что даже поинтересоваться было некогда.
   - Неужто переживаешь? За меня!? Демона!
   - Ты теперь одна из нас, Чиби. К тому же именно я привел тебя в гильдию. Потому, именно я в ответе за тебя. Так что да, переживаю. Не доверяю! Но переживаю.
   - Странный ты человек, Виктор Ред. - перевернувшись на живот и подперев голову руками, принялась разглядывать собеседника Чиби. - То готов убить, то проявляешь заботу.
   - Уж какой есть. - хмыкнул Виктор и сорвав травинку посочнее, сунул ее в рот, - К тому же теперь ты действительно больше не демон и потому ничем не отличаешься от любого другого человека.
   - Так уж и ничем!? - прянула ушами Чиби и обольстительно улыбнулась.
   - Это мир магии и волшебства. Так что твои ушки и хвостик, могут, конечно, вызвать интерес, но шокировать точно не будут. Да и с увеличением количества хвостов, ты сможешь скрывать их.
   - Такую прелесть! И скрывать! Да ты шутишь! - возмутилась Чиби. - Знаешь, как это мне помогает вертеть всякими безмозглыми мужчинками! Все же у одной молоденькой, неопытной, бедной кицуне далеко не всегда хватает денег на всевозможные развлечения. А ведь столько всего хочется попробовать!
   - Пытаешься наверстать века проведенные в заключении?
   - И не только! Раньше, когда я была суккубой, меня ведь в мире людей только одно интересовало. А сейчас я открыла для себя мир развлечений! Может для тебя это все привычно, но мне, прежде ни разу не бывавшей даже в аквапарке, хочется попробовать абсолютно все!
   - Пробуй, Чиби. Только не бездумно. Я не в курсе как обстоят дела в нижних планах бытия, но мир людей не только интересен, но весьма опасен и жесток. Особенно для тех, кто выглядит как красивая молоденькая девушка. Все же сил у тебя сейчас заметно меньше, чем в бытность демоном, а дури в голове явно не уменьшилось.
   - Пф! - только и ответила Чиби, показывая все, что она думает насчет всевозможных поучений.
   - Ладно, отдохнули и хватит. С видимым нежеланием поднявшись, Виктор отряхнулся от налипших на плащ травинок и продолжил поиски книг и прочих уцелевших вещей.
   На ночь он, как и говорил Чиби, заявился к Люси. Вид дергающей глазом заклинательницы духов, когда она открыла дверь и увидела Виктора со свернутым одеялом и подушкой под мышкой, даже поднял ему немного настроение.
   - Я, так понимаю, далеко не первый, кто завалился к тебе на ночевку. - расплылся в улыбке Виктор, оценив вид окончательно поникшей Люси.
   - Не первый. - тяжело вздохнула та. - Медом у меня, что ли, намазано. - тихо пробурчала она, отходя в сторону, чтобы позволить позднему гостю войти.
   - Всем привет! - поздоровался Виктор, оказавшись в гостиной, где уже обитались Эльза, Грей и Нацу с Хэппи. - Гляжу, не я один вспомнил, что у Люси такой большой и уютный дом.
   - Но у тебя ведь тоже дом немаленький. - простонала из-за его спины Люси. - Почему же все приперлись ко мне?
   - А ты не в курсе? - повернулся к ней Виктор. - Мой дом превратился в развалины. Только фундамент и сохранился.
   - Ч-чего? - ошарашенно уставилась на него Люси. - На тебя напали фантомы что ли?
   - Нет. Это Мира случайно разрушила. Чуть-чуть силы не рассчитала. - пояснил Виктор, вызвав у хозяйки дома очередной приступ шока. - И я искренне надеюсь, что когда мы начнем жить вместе, до истерик у нас не дойдет. - представив себе, что может сделать его любимая Дьяволица в гневе и подсчитав, во сколько будет обходиться восстановление дома после каждого возможного "битья посуды", Виктор зябко поежился.
   - Мира случайно разрушила. - все еще пребывая в шоке, тихо повторила Люси.
   - Что? Не верится? - хмыкнул Виктор, с комфортом устраиваясь в кресле.
   - Как-то я не могу себе подобное представить.
   - И все же это так. - вступила в разговор Эльза. - Ты у нас совсем недавно и еще многого не знаешь. Но та милая Мира, которую ты могла видеть каждый день в гильдии, еще пару лет назад специализировалась на уничтожении демонов. А всякую мелочь вроде вулканов вообще рвала голыми руками. И даже сейчас, после столь длительного перерыва, я не смогу сказать, кто из нас двоих сильнее.
   - Но, если она такая сильная, почему работает официанткой? - полнейшее недоумение на лице Люси было написано огромными буквами.
   - Мира работает не только официанткой, Люси. - покачал головой Виктор. - Она неофициальный заместитель мастера. Но ты, наверное, хотела узнать, почему она не ходит на задания так же как и все остальные маги нашей гильдии?
   - Ага.
   - Скажем так. На своем крайнем задании она очень сильно обожглась. Случись нечто подобное со мной, - Виктор посмотрел на Эльзу, - и я не знаю, смог бы найти в себе силы жить дальше. Существовать бы я продолжил, но вот жить... Не знаю.
   - И если бы не мой неугомонный братец, кто знает, какой бы Мира была сейчас. - не преминула похвастаться Эльза тем, кто был для нее самым близким и родным человеком.
   - А что случилось? - проснулось в Люси любопытство. - Если это не тайна, конечно.
   - Мира едва не потеряла свою младшую сестру. - пояснила Эльза. - Все сперва думали, что Лисанна погибла, но оказалось, что она провалилась в параллельный мир. И один заслуживающий хорошей порки красноволосый индивидум не придумал ничего лучше, как последовать за ней в одиночку. Год мы ничего не знали об их судьбе, пока Виктор не вывалился из перехода между мирами с Лисанной под мышкой и ножом в спине.
   - Параллельный мир? - округлила глаза Люси.
   - Да какая разница, параллельный или перпендикулярный. - отмахнулся Виктор, - Давайте уже устраиваться спать. Я сегодня весь день камни ворочал, так что устал, как собака. - и принялся показательно присматривать местечко, куда можно было бы приткнуть свои пастельные принадлежности.
   - Сперва сходи помойся и почисти на ночь зубы! - пресекла попытку брата устроиться прямо на полу в гостиной Эльза.
   - Слушаюсь, мамочка. - тяжело вздохнул Виктор и поинтересовавшись, где в доме находится ванная комната, отправился приводить себя в порядок.
   Помывшись, переодевшись в чистое и спустившись вниз, он вызвал настоящий поток безудержного смеха у всех собравшихся.
   - Посмотрел бы я, что бы вы одели, если кто-нибудь уничтожил бы ваш дом вместе со всеми вещами! - надулся Виктор, одетый в пижаму с многочисленными изображениями маленьких фигурок черта и мрачного жнеца. Все бы было ничего - все же пижама считалась вполне стандартным одеянием на ночь, но вот размер одежды откровенно подкачал. Да и как он мог не подкачать, если последний раз Виктор одевал ее лет в двенадцать. Потому, штаны, более походившие на обтягивающие шорты и трещащая по швам при малейшем движении кофта вкупе с белыми мохнатыми тапочками с кошачьими моськами на носках, смотрелись на нем весьма потешно.
   - Не переживай, брат. Тебе идет! - в перерывах между смехом просипела Эльза. - Сразу видно - брутальный самец вышел на охоту!
   Ночь прошла вполне спокойно, а вот утром недалеко от дома Люси поднялся гвалт. Переглянувшись с Эльзой, с которой он уже сидел за столом и уплетал за обе щеки тосты с сыром, Виктор вытащил из пространственного кармана свой стрелковый комплекс и в чем был, рванул на звуки разрастающего шума. Впрочем, правильно среагировал не он один. Эльза с мечом наперевес и парни, тащившие под руки сонную Люси, от него не отставали.
   Очутившись на небольшой полянке с одиноким огромным дубом, Виктор только и смог что выругаться, увидев распятых на дереве Леви, Джета и Троя с символами гильдии Призрачный Фантом, нанесенных на их тела. Когда он спохватился и начал записывать все, что помнил о развитии событий в давно просмотренном аниме, слишком много мелких деталей, в которых и кроется дьявол, успели вылететь из головы. Про противостояние с фантомами он помнил. Помнил про какое-то ранение мастера и гигантский шагающий замок. Естественно, помнил и про имевшееся в замке тяжелое орудие и том, как Эльза подставилась под его выстрел. Но на этом запас знаний практически и заканчивался. Во всяком случае о том, что нечто подобное может случится с его друзьями в перечитываемых время от времени записях не было.
   - Чего стоим!? Снимайте их! - крикнул он в толпу собравшихся вокруг дерева горожан и положив на землю свое оружие, сам кинулся к дубу. Забравшись на подставленные плечи одного из молодых парней, что, услышав его крик, тоже отмерли и бросились на помощь, Виктор попытался оторвать одну из стальных скоб, которыми были прибиты к дубу его согильдийцы, но те сидели столь крепко, что даже его сил не хватило хотя бы на раскачивание железяки. Лишь полностью перекинувшись в личину мрачного жнеца, он смог освободить Леви и помочь Эльзе с Джетом. Троя же снял с дерева появившийся несколько позже них мастер.
   - Не пора ли нам откапывать топор войны, мастер? - проверяя, как может, состояние раненых, поинтересовался Виктор. Лично ему было достаточно одного мимолетного взгляда на Макарова, чтобы понять - его мастер был в бешенстве.
   - Как они? - глухо поинтересовался закрывший ладонью лицо мастер.
   - Их знатно избили, мастер. Куча ссадин и синяков. Подозреваю, что и сотрясение мозга с трещинами в костях у кого-нибудь найдутся. Но они живы и умирать не собираются. - на последних словах Виктора мастер так сильно сжал свой посох, что тот переломился пополам, словно сухая соломинка.
   - Я еще мог смириться с разрушением нашей гильдии. Я мог бы проигнорировать какие-либо нападки на меня. Но ни один родитель не сможет оставить кровь своих детей неотомщенной. Они хотели войны!? Они ее получат! - та аура ярости, что разошлась в стороны от невысокого старичка, заставила поежиться магов и присесть на пятые точки простых горожан.
   - Мастер, может мне нанести фантомам превентивный визит вежливости?
   - Нет, Виктор. Я не сомневаюсь, что ты мог бы заставить познать их, что такое истинный страх, но на сей раз это не твое дело и даже не дело гильдии. Это дело семьи! И потому семья имеет такое же право на месть, что и ты! - все же не смотря на клокочущую внутри ярость, Макаров смог вовремя взять в себя в руки и не спустил с цепи "пса войны", что так удачно долгие годы маскировался под не очень белого и не сильно пушистого артефактора. Уж он то прекрасно знал, на что действительно способен Виктор в плане охоты на магов. Как-никак, уже не первый год союз темных гильдий вел безрезультатные поиски охотника, что вот уже длительное время сокращал их ряды. И это была одна из причин, почему его сейчас нельзя было отпускать в одиночку. Хотел бы Виктор того или нет, но, несомненно, был бы вынужден использовать что-нибудь из того арсенала средств или тактик, которые он применял для охоты на темных. А это был след! И рано или поздно темные могли что-нибудь да разнюхать. Все же жаждущих лишь власти и денег дураков среди них было не столь много, как хотелось бы.
   - Я понимаю, мастер. - кивнул Виктор и повернувшись к остальным, скомандовал, - Эльза, берешь Троя, парни - на вас Джет. Все идем в городскую больницу. - Аккуратно подняв на руки Леви, он двинулся вслед за возглавившим шествие мастером распугивавшим с дороги всех встречных и поперечных одним своим мрачным видом.
   Путь, на который у Виктора ушло бы не более трех часов лета, собранный мастером ударный отряд Хвоста Фей преодолел лишь за три дня. Все же Магнолия располагалась почти на юге королевства Фиор, а Город Дубов, бывший вотчиной Призрачного Фантома - на северо-востоке. Да и то столь немалое расстояние удалось покрыть за подобное время лишь благодаря наличию железной дороги, по которой маги добрались до Клевера и постоянного речного сообщения на пересекающей с севера на юг все королевство реке, что опять же протекала недалеко от Клевера.
   Виктор оставил своих согильдийцев на второй день пути и воспользовавшись излюбленным крылом, прибыл к главному замку фантомов заранее для проведения разведки. То, что в его записях сохранились данные о каком-то ранении Макарова, явно говорило об ожидающей их засаде. Все же он примерно представлял силу их мастера и понимал, что достать этого невысокого старичка так, чтобы отправить на больничную койку, надо было ОЧЕНЬ постараться.
   Сутки прошедший с ним огонь, воду и медные трубы паучок шнырял по всем помещениям огромного каменного замка. Но из всех сильных магов фантомов, на которых у мастера обнаружились хоть какие-нибудь досье, в гильдии находились всего двое, помимо самого Жозе. И это настораживало! Будь там вся фантомовская кодла магов S- и А-классов, он еще мог бы себе представить гипотетическую возможность получения его мастером ранения. От случайностей не был застрахован никто. Но два, всего два сильных мага никак не могли что-либо противопоставить Эльзе, Нацу и Грею, не говоря уже о мастере. А значит, ловушка все же была. И он ее не обнаружил, как ни старался. Иной вариант Виктор даже не желал рассматривать. Ведь если ранение мастера было результатом его сшибки с мастером фантомов, кисло могло стать им всем. Потому, по мнению Виктора, лучшим выходом из сложившейся ситуации было бы выкурить фантомов из их замка и навязать бой на открытой местности, но подобное было возможно лишь при условии применения того тяжелого вооружения, что тащила в своем пространственном кармане Эльза. А мастер до его отлета так и не решился дать разрешение на его применение. Впечатления от уничтожения Колыбельной были в нем все еще слишком живы.
   - Удалось что-нибудь разузнать, Виктор? - поинтересовался Макаров у вновь присоединившегося к отряду артефактора.
   - Они нас ждут, мастер. И они очень самоуверенны. Но что самое плохое - я не смог обнаружить следов какой-либо ловушки или засады.
   - Значит, Жозе подготовил нечто такое, что не смог обнаружить даже ты. - задумчиво пробормотал Макаров. - Какое-то заклинание?
   - Или артефакт. - кивнул Виктор. - Это единственные разумные объяснения их поведения, мастер. Все же назвать дураками тех, кто занимает первую строчку в списке магических гильдий никак нельзя. И они прекрасно понимают, что мы придем мстить.
   - Твои предложения?
   - Я мог бы заставить их покинуть гильдию, если вы дадите разрешение на применение моих тяжелых игрушек. В этом случае применить что-либо незаметно они вряд ли смогут.
   - Еще что-нибудь? - едва заметно поморщился мастер, понимавший, что, разнеси Виктор замок фантомов на куски, Магический Совет спустит на Хвост Феи всех собак.
   - Или же я могу следовать за вами неотрывно шаг в шаг, находясь под своей маскировкой. Только в этом случае вам придется очень аккуратно выбирать путь - там где потемнее и поменьше свидетелей. Все же даже мой лучший костюм невидимки становится заметен при движении.
   - Почему именно за мной?
   - Потому что вы единственный, кто может принести нам победу в грядущей битве, мастер. Эльзе с парнями, да и всем остальным тоже, конечно, придется попотеть. Но у фантомов здесь и сейчас как минимум двукратный численный перевес над нашим отрядом, так что в битве обычных магов они смело могут рассчитывать как минимум на ничью. Потому, чтобы раздавить нас, им необходимо выбить из строя именно вас, мастер.
   - Логично. И раз они готовят для меня какой-то сюрприз, я не могу позволить, чтобы под его воздействие попал кто-либо из вас, Виктор. Сам понимаешь, то, что сможет нанести вред даже мне, убьет любого другого из нашей гильдии. Так что если Жозе поймет, что мы раскрыли его замысел, он легко может ударить по вам. Потому, будем играть по их правилам. Во всяком случае, пусть они так думают.
   - Значит, план номер два?
   - Да, Виктор. Только и ты держись от меня так далеко, как только сможешь. Если с тобой, не дай Бог, что-нибудь случится, я не знаю как смогу объяснить все Эльзе и Мире. Да и самому себе тоже.
   - Буду стараться не попасть под удар, мастер.
   - Ты уж постарайся! А то по коллекции ран и так переплюнул уже всех в гильдии! Полюшка вообще грозилась выдрать мне последние волосы, если ты опять попадешь к ней!
   - Да? - хмыкнул Виктор и принялся показательно рассматривать голову мастера.
   - И чего это ты там высматриваешь? - пробурчал покосившийся на артефактора старик.
   - Пытаюсь представить себе, как вы будете выглядеть совсем без волос, мастер. - серьезно ответил Виктор и едва успел увернуться от просвистевшего над головой посоха. Вот только карающая рука сестры, слышавшей весь разговор от начала и до конца, в отличие от орудия мастера все же достигла намеченной цели.
   - Балбес! - поставила Эльза диагноз потирающему затылок брату. - Чтобы я от тебя больше такого не слышала!
   - Хорошо. Не буду я больше обсуждать прическу мастера. - пробурчал Виктор. - Но бить-то за это так было зачем?
   - Дважды балбес! - довольно осклабился мастер, успевший на сей раз легонько стукнуть по тупой красноволосой головешке, отвлекшегося на разговор с сестрой артефактора.
   - Ну ладно, ладно! Хватит уже меня бить по голове! У нас в гильдии и так хватает безмозглых раздолбаев! Не стоит множить их количество собственными руками.
   Еще до того как ударный отряд фей появился в зоне видимости гильдии фантомов, Виктор ушел в скрыт и лишь легкое искажение воздуха, подобно мареву от нагретого камня, могло дать понять, где он сейчас находится. Впрочем, отпечатки подошв на земле и примятая трава тоже с головой выдавали его любому внимательному противнику. Вот только кто бы стал обращать внимание на какое-то едва заметное марево, когда толпа с сотню озлобленных магических рыл двинулась к замку с хорошо читаемым желанием как минимум что-нибудь разломать.
   - Здорово парни! Как дела делишки? - только-только зашедший в гильдию маг, скинув рюкзак, рухнул на лавку и выхватил из стоявшей на столе общей тарелки обжаренное на гриле свинное ребрышко.
   - Привет, Хилариус! - тут же отсалютовал кружкой ему один из знакомых. Мы все же утерли нос этим зазнайкам из Хвоста Феи, пока ты прохлаждался на своем задании! Их гильдия теперь годится разве что на дрова!
   - О как!? Похоже, мастер решил взяться за этих фей всерьез! Давно пора! А то слишком часто в последнее время наши давние клиенты начали размещать заказы у них. Так, глядишь, скоро и на хороший стол денег хватать не будет!
   - Ага! Особенно тебе! - хрюкнул сидевший справа бородатый толстяк. - Вместо того, чтобы жаловаться на безденежье, лучше бы поделился с друзьями секретом того, как ты умудряешься снимать с клиентов по две-три цены заказа!
   - О! Тут нет ничего сложного! Я просто знаю три волшебных слова! Маг я или погулять вышел!?
   - И какие же? - жадно подался вперед четвертый из сидевших за этим же столов.
   - Кошелек или жизнь! - разразился в смехе Хилариус, мгновенно поддержанный своими гоповатыми дружками.
   - Ну теперь-то кошельков, что понесут нам, должно прибавиться! - принялся потирать руки Норд. - А если феи продолжат упорствовать, Гажил нанесет им еще один визит!
   - Так это наш убийца драконов постарался?
   - Ага! Мало того, что он разнес всю их гильдию в хлам. Так еще и с тремя феями успел позабавиться! С тех пор они сидят у себя в подполе, поджав хвост!
   - За такое не грех выпить!
   - А то!
   - Ладно, братаны, вы продолжайте, а мне пора. - добив свою кружку с пивом, Норд поднялся из-за стола и подхватив свой вещмешок, двинулся к выходу.
   - Никак на свиданку собрался?
   - Кто знает? - хмыкнул маг, - Сперва, конечно, придется поработать. Но потом никто не запрещает мне склонить клиентку к более близкому общению! На первый взгляд она - горячая штучка!
   - Тогда смотри не обожгись!
   - Ничего я огнеупорный! - уже не глядя назад, отмахнулся Норд рукой и через мгновение исчез вместе с двустворчатыми дверьми гильдии в огненной вспышке. Впрочем, уже через долю секунды его дымящаяся тушка, пролетев метров десять, рухнула прямо на тот стол, за которым он еще недавно обедал.
   Бывшие в гильдии маги только и успели, что выругаться от неожиданности, когда дым и копоть рассеялись явив их взору оскаленные "добрыми и понимающими улыбкам" лица сильнейших магов Хвоста Феи за чьими спинами толпились и все прочие желающие попробовать челюсти фантомов на крепость.
   - Мочи! - буквально проревел вынесший с одного пинка сдобренного немалым количеством магических сил дверь Нацу и выдохнув в сторону остолбеневших фантомов поток огня, первым бросился в атаку.
   Дважды приглашать поучаствовать в драке ему никого не пришлось. Взревевшая толпа, разразившись всевозможными магическими атаками, рванула вслед за разошедшимся огненным убийцей драконов, обтекая с обеих сторон замершего на входе в гильдию Макарова.
  
   Ну ж был денек! Сквозь дым летучий
   Фантомы двинулись, как тучи,
   И все на Нацу прут.
   Кинжалы с острыми концами,
   Дубины с твердыми телами,
   Все промелькнули перед нами,
   И огребали тут.
  
   Вам не видать таких сражений!..
   Носились феи, словно тени,
   В дыму огонь блестел,
   Звучал булат, толпа визжала,
   Но Эльза жалости не знала,
   И Хэппи пролетать мешала
   Гора кровавых тел.
  
   Изведал враг в тот миг немало,
   Что значит русский бой удалый,
   Наш рукопашный бой!..
   Враги тряслись - как ее груди;
   Собрались в кучу твари-люди,
   И просьбы милости фантомов
   Слились в протяжный вой...
  
   Вот смерклось. Были все готовы
   Рвануться в бой, затеять новый
   И до конца стоять...
   ... - декламировал про себя Виктор, наблюдая за завязкой сражения, прежде чем их мастер переступил порог вражеской гильдии и мгновенно увеличившись в размерах, смахнул своими огромными ладонями последний десяток фантомов, мешавших пройти к лестнице ведущей на верхние этажи гильдии. Оставив поэзию в покое, Виктор юркнул в образовавшийся корридор вслед за мастером, оставляя за спиной изрядно разошедшихся товарищей. Единственное, что его сильно волновало - он смог обнаружить только одного из сильных магов фантомов - железного убийцу драконов. Но тот пока не спешил вмешиваться в творившееся побоище, наблюдая за всем с комфортом развалившись на удерживавших свод общего зала гильдии деревянных балках. Впрочем, удостоверившись, что как минимум Грей постоянно отслеживает того, между раздачей звиздюлей попадавшимся ему под руку неудачникам, Виктор немного успокоился и принялся настраиваться на возможную встречу со вторым из обнаруженных им ранее магов - так называемым элементом воздуха.
   Сказать, что мастер Макаров крался к покоям своего визави, было никак нельзя. Хоть он вновь и уменьшился в размерах, но от его поступи заметно трясся пол, с головой выдавая силу, что тот готовился обрушить на своего противника.
   - Жозе! - прокричал старик, одним щелбаном раскалывая дверь в кабинет мастера гильдии Призрачный Фантом в щепки. - Что ты творишь, Жозе!?
   - Макаров, наконец-то ты решился выползти из своей норы! Давно не виделись!
   - Не заговаривай мне зубы! Мы никогда раньше не ладили, но и не были врагами! Что сподвигло тебя разрушить мою гильдию!? Что заставило тебя поднять руку на моих детей!?
   - А то ты не догадываешься!? - фыркнул в ответ мастер фантомов. - Призрачный фантом - была, есть и будет лучшей магической гильдией континента! И никакие хитрые ходы не позволят тебе, Макаров, отнять законное место моей гильдии!
   - О чем ты говоришь!? Какие ходы!? - прорычал продолжавший приближаться к своей цели Макаров.
   - Вот только не надо строить из себя ничего не понимающего дурачка! Я ведь я тебя недооценивал. Это надо же было так втихаря заграбастать себе эту девчонку!
   - Какую девчонку!? - слегка опешил Макаров, что, впрочем, нисколько не отразилось ни на его лице, ни на его намерениях.
   - Хартфелию! Кого же еще!? Думал, что тебе кто-нибудь позволит наложить лапу на единственную наследницу такого состояния!? Или ты полагал, что ее отец останется в стороне и будет просто наблюдать, как ты прополаскиваешь ей мозги своей игрой в семью!? Даже не надейся!
   - Хартфелия? Отец? - судорожно сопоставляя услышанные факты, Макаров вскоре уточнил пришедшую в голову догадку - Джуд Хартфелий ее отец?
   - Еще скажи, что ты не знал об этом, принимая ее в свою гильдию!?
   - Моя гильдия открыта для всех, кто знает, что такое быть человеком! Независимо от его прошлого!
   - Рассказывай эти сказки кому другому, Макаров. Впрочем, у меня нет желания продолжать этот разговор. Все равно ты уже выполнил все, что я запланировал. Ты явился сюда вместе со всеми своими магами, оставив девчонку в Магнолии без какого-либо присмотра. И да будет тебе известно, мои люди уже выкрали ее. - рассмеялся Жозе и даже мгновенно увеличившаяся рука Макарова легко прошедшая сквозь его тело, не заставила того прерваться. Все же фантому или проекции, говоря научным языком, были абсолютно фиолетовы все удары. - Впрочем, - между тем продолжил Жозе, - я не собираюсь упускать и еще одну возможность, раз уж ты заглянул ко мне в гости!
   - Как грустно! - одновременно с последними словами мастера фантомов раздалось в кабинете и за спиной Макарова прямо в воздухе возникла фигура огромных размеров мага с закрытыми повязкой глазами.
   Мгновенно отреагировавший Виктор, понимая, что не успевает достать хоть какое-нибудь оружие, на одних рефлексах нанес мощнейший удар ногой по своему мастеру, чтобы сбить того из-под грядущей атаки, да разбил о свою грудь зажимаемый с начала продвижения к гильдии артефактный флакон. Конечно, можно было бы попытаться нанести удар непосредственно по атакующему вражескому магу. Вот только его размеры, явная склонность к нематериальности и расположение в воздухе все вместе делали подобную попытку крайне рисковой для мастера. Ведь противник вполне мог успеть нанести тот самый удар, на который, несомненно, делал ставки Жозе в противостоянии с Макаровым.
   - Как же это грустно! - взревел маг фантомов, когда под удар вместо намеченной цели попал взявшийся из ниоткуда неизвестный, выряженный в очень необычный черный костюм.
   - Да что ж такое то! - только и успел простонать Виктор, которому вновь прилетело. Мало того, что постоянные травмы и ранения начали откровенно раздражать и пополнение их списка уже начинало походить на какое-то изощренное издевательство неизвестного божества над одним бедным попаданцем, так еще ведь впереди помимо лечения маячила неслабая групповая головомойка. С какой детской радостью он припомнил время, когда за очередные полученные травмы нотации читала ему одна Полюшка. И как пугало его будущее, в котором он видел себя связанным по рукам и ногам в окружении очень недобро улыбающихся девушек. Особенно сильно шокировала его Эльза, представшая в воображении в своем костюме медсестры с ведерных размеров клизмой наперевес. Впрочем, кошмарное видение длилось недолго - всего три секунды. Именно столько ему понадобилось, чтобы, пробив пол второго этажа, долететь до пола первого.
   - ВИКТОР! - наполненный ужасом крик красноволосой девушки, что, играючи размахивая парой деревянных мечей, отправляла на больничную койку одного мага фантомов за другим, с головой перекрыл стоящий над общей свалкой гвалт и заставил прекративших чистить друг другу физиономии магов кинуть взгяд на прилетевшее сверху тело.
   Впрочем, надолго тело в одиночестве не осталось. Едва успела пройти секунда или две, как сверху сперва послышался РЕВ, затем треск ломающихся перекрытий и следом за первым телом в пол первого этажа впечаталось второе, бывшее куда большим по размерам и узнаваемым.
   - Ария! - не веря собственным глазам, выдохнул кто-то из фантомов.
   - Сильнейший из "Четырех элементов" повержен! - тут же подхватил кто-то еще.
   - Рвем когти! - резюмировал третий, дав толчок к групповому драпу все еще способных стоять на ногах фантомов.
   Вот только далеко не каждому, из метнувшихся во все стороны сотни магов, было суждено покинуть стены своей гильдии. Предоставив Виктора рванувшей к нему Кане, все прочие маги Хвоста Феи, уже не сдерживаясь, ударили в спины лезущих во все окна и двери фантомов. Результатом этой атаки стали десятки замороженных, опаленных, поломанных или просто обездвиженных всевозможными способами тел. Но больше всего не повезло тем, кто оказался поблизости от Эльзы. Если бы в тот момент, когда кровь застила ее глаза и сознание, у нее в руках находился настоящий боевой меч, без трупов бы точно не обошлось. А так результатом ее ярости стали лишь десяток открытых переломов, два десятка испачканных штанов и пара тройка сотен тысяч седых волос. Могло бы быть и больше, но не выдержавшие нагрузок тренировочные мечи разлетелись в щепки, а когда вместо них в руке Титании появился излюбленный полуторник, успевший спуститься вниз Макаров перехватил ее руки на замахе, спасая жизни двум трясущимся под ее ногами неудачникам.
   - Хватит, Эльза. - спокойно произнес мастер, - Мы победили.
   - Да, мастер. - стоило в ее глазах зажечься искорке разума, враз расслабилась Эльза.
   - Лучше сходи, проведай, как там себя чувствует твой брат.
   Не прошло и секунды, как, растолкав всех столпившихся вокруг брата согильдийцев, Эльза смогла стать свидетелем весьма занимательной картины - шипящая, подобно дикой кошке, Кана вовсю колотила кулаками пытающегося отбиться от нее Виктора, ругая его на разный лад.
   - Сволочь, гад, мерзавец! Заставил меня так волноваться! - сопровождая каждое слово крепким ударом, даже и не думала успокаиваться Кана. - Я уже думала, что он помер! А он, оказывается, просто лежал и наслаждался моими метаниями вокруг своей тушки! Паршивый котяра!
   - Эльза, выручай! - заметив среди столпившихся вокруг зрителей сестру, взмолился Виктор. - А то эта кошка сейчас сделает со мной то, что не удалось фантомам!
   - Пусть делает. - холодно произнесла Эльза, едва сдерживаясь, чтобы не присоединиться к Кане в деле воспитания одного великовозрастного балбеса. - А после того, как она закончит, я лично сдам тебя на руки Полюшке с просьбой провести углубленный курс лечения.
   По мере того как Эльза говорила, улыбка Виктора становилась все более тусклой, а под конец вообще померкла и в голове всплыл тот самый образ сестры, что приходил ему на ум во время недавнего полета. Поежившись от пришедших в голову мыслей, Виктор решил воспользоваться старым-добрым средством - а именно, переложением внимания участников его "избиения" на новый объект приложения сил.
   - Ну, все, все! Поиграли и хватит! У нас впереди еще дел невпроворот и допрос с пристрастием! Так что я пока еще нужен гильдии целым и относительно здоровым!
   - А разве вы не разобрались с мастером фантомов? - удивился кто-то из собравшейся вокруг толпы фей.
   - Нет. - вступил в разговор подошедший к Виктору мастер. Увеличив руку, он приподнял за шкирку даже и не думавшую прекращать экзекуцию Кану и хорошенько встряхнув ту, передал девушку в руки куда более спокойного Макао. - Жозе не было в гильдии. Более того, они специально выманили нас сюда, чтобы беспрепятственно похитить Люси.
   - Они похитили новенькую? Но зачем!?
   - А какая разница? - поинтересовался поднявшийся с пола Виктор. - Важен сам факт! Мало того, что они осмелились поднять руку на наших друзей, так теперь еще и принялись похищать миленьких молоденьких блондиночек!
   - Все Мире расскажу! - тут же подала голос трясущаяся от переполняющих ее чувств Кана.
   - Да и пожалуйста! - показал ей язык Виктор. - Моя милая Мира как никто другой подходит под это описание! А вдруг она будет следующей!?
   - Хотела бы я на это посмотреть! - хмыкнула Эльза, - Учитывая, известный тебе факт. - напомнила она про распечатывание той своих сил. - Как бы после такого Магнолию не пришлось заново отстраивать.
   - Как ты себя чувствуешь, Виктор? - все же поинтересовался самочувствием вовсю хохмящего артефактора мастер. Уж он то смог определить каким неприятным заклинанием приложило того и потому откровенно недоумевал, отчего Виктор ведет себя, будто ничего не случилось, вместо того, чтобы валяться присмерти. Все же магия рассеивания лишающая любого мага абсолютно всех магических сил, была очень опасна даже для любого из десятки богоизбранных. Ведь магическая сила была одной из важнейших составляющих жизненных сил одаренных. И чем больше сил имелось у мага, тем опаснее для него было воздействие подобного заклинания. Учитывая же огромный запас маны Виктора, он, как и сам Макаров, входил в немногочисленную группу наивысшего риска.
   - Плохо, мастер. - тяжело вздохнул артефактор и подняв с пола табурет, с немалым облегчением плюхнулся на него. - Знаете как больно вот здесь? - он приложил ладонь к своей груди.
   - А что же ты молчал, что тебе больно, когда я тебя спрашивала!? - тут же вскинулась Кана.
   - Да потому что ты начала меня сразу бить, не дав сказать и слова! - обвинительно ткнул в нее пальцем Виктор.
   - Что у тебя болит, брат? - присела рядом с ним Эльза, сменившая облик ледяной королевы на сестринско-заботливый. - Ребра, легкие, сердце?
   - Душа у меня болит, Эльза! - едва ли не всплакнул Виктор, - СТО! Целых сто миллилитров концентрированной Лунной капли ушли в небытие! Ну что вы ржете, мастер!? - тут же повернулся он к принявшему ухохатываться Макарову, у которого с души свалился камень размером с гору Хакобе. - Знаете сколько стоил тот небольшой флакончик, что мне пришлось разбить о себя!? Так я вам скажу! ТРИ миллиона! И кто-то мне эти деньги вернет. - очень недобро посмотрел он на все еще распластанное на полу тело. - Тем или иным способом. Но прежде, - поднявшись и взяв у Эльзы ее полуторный меч, Виктор подошел к телу Арии и ни говоря ни слова, отсек тому левую руку по локоть, - мы узнаем, где эти твари держат нашу подругу. - Подняв отрубленную конечность, он ткнул торчащей из кровоточащей раны костью в кучку связанных всевозможными способами магов Призрачного Фантома, - И если от кого-нибудь из вас я услышу - "Не знаю", количество отрубленных рук в моей коллекции возрастет. Начнем, пожалуй, с тебя блондинчик. - обратился он к невысокому пареньку своего возраста, страх в глазах которого плескался подобно морю в семибальный шторм, - Так где может находиться наша несравненная Люси? Ась?...
   Спустя еще две отрубленных под гробовое молчание остальных магов Хвоста Феи руки, на уши Виктора полился целый поток информации. Кто-то вспомнил, что мастер Жозе приказывал ни в коем случае не причинять вреда какой-то конкретной девушке из фей. Кто-то, что захватывать ее отправились Джувия и Сол. Кто-то припомнил о паре тройке мест, где ее могли бы удерживать. В общем, уже спустя пару часов от разгромленной гильдии фантомов во все стороны устремились поисковые команды, а оставшиеся принялись за сбор трофеев. Кипевший праведным гневом Макаров все же приказал уничтожить замок фантомов в отместку за разгромленное здание их гильдии, потому, во всех помещениях цитадели сейчас происходил скоростной обыск, как политкорректно обозвал Виктор творящееся мародерство.
   Всех слишком сильно пострадавших в произошедшем сражении и последовавшем допросе фениксов, выпнули из гильдии, выделив им в сопровождающие два десятка менее пострадавших коллег. Все же в Городе Дубов как и в Магнолии имелась городская больница, так что их будущее здоровье отныне находилось исключительно в их руках. Виктор даже сунул одному из сопровождающих все три отрубленные им конечности. Мало ли какие медицинские светила могли проживать тут? Да и валяясь на одном из уцелевших обеденных столов, они сильно нервировали некоторых из фей. Не смотря на легендарную любовь к постоянным дракам процветавшую в гильдии, не каждый из фей был готов не только убивать, но и даже калечить столь сильно. Остальные уцелевшие оказались закованы в блокирующие магию кандалы, которых у Виктора имелось вагон и маленькая тележка. Все же даже охотясь на темных, он был вынужден сдавать их властям живыми, пусть и инкогнито - подбрасывая под двери гарнизонов и тюрем, и потому подобные артефакты всегда имелись в темных закромах его мастерской.
   Сам же Виктор, повздыхав по поводу невозможности поучаствовать в мародерстве, опять влез в свое незаменимое крыло и взяв на себя проверку двух наиболее удаленных мест из тех, что были названы допрашиваемыми фантомами, усвистал на поиски Люси. Впрочем, оба выбранных им места оказались пустышками, и потому уже через четыре часа он подлетал к развалинам древнего города, куда изначально отправлялся Нацу.
   - Какая занимательная картина! - пробормотал себе под нос Виктор, наблюдая за диалогом их новенькой с мастером фантомов. Не заметить единственное уцелевшее здание во всем погибшем века назад городе было не реально и потому еще на подлете он смог разглядеть стоявшую на верхнем этаже Люси, благо пустые глазницы окон и дверей позволяли просматривать его чуть ли не насквозь. Он не мог слышать, о чем там велась речь, но когда девушка принялась "устраиваться" на ведро, указанное фантомом, чтобы сделать свои "дела" и уже через секунду, после того как Жозе отвернулся, нанесла ему размашистый удар в пах, едва сам рефлекторно не схватился за свое самое слабое место - так страшно выглядела картина со стороны. Ему даже на какую-то долю секунды стало по-мужски искренне жаль пострадавшего. Но только на долю секунды! А после он, в лучших традициях родного мира, врубил запись на кристалл памяти и принялся смаковать творящееся действо.
   Впрочем, когда не сумевшая открыть единственную дверь Люси не придумала ничего лучше чем сигануть вниз, Виктор сам едва не побледнел еще больше чем получивший по колокольчикам мастер фантомов. Рванув наперехват устремившегося к земле с двадцатиметровой высоты тела, он в каких-то миллиметрах разминулся с еще одним "Икаром" их гильдии. Тандем Нацу с Хэппи успели к этой блондинистой суициднице долей секунды раньше, но сбитые воздушной струей от его крыла, вместо последующей мягкой посадки, едва не пропахали своими физиономиями лежавшие под ногами живописные руины.
   Удостоверившись, что его согильдийцы пусть и не совсем мягко, но и не аварийно приземлились, Виктор вновь взмыл к верхушке каменной башни, где удерживали Люси и уровняв тягу двигателей так, чтобы зависнуть на месте, принялся подобно лучшим папарацци делать десятки снимков все еще агонизирующего Жозе.
   - Мастер Жозе, скажите "чи-и-и-з"! - закончив с фотосессией, Виктор от души двинул ногой по перекошенной от ярости и боли роже одного из десяти сильнейших магов континента и тут же поспешил ретироваться, чтобы не получить в ответ. Пакость вроде и мелкая - всего пару зубов выбил, а приятно! Конечно, можно было бы ударить и еще разок, а то и пару раз, но нога уже при первом ударе с трудом преодолела защитный выплеск маны мастера, так что о продолжении веселья нечего было и мечтать - все же они находились в совершенно разных весовых категориях.
   Нырнув к земле и подхватив пискнувшую от неожиданности заклинательницу духов, Виктор махнул Нацу головой, призывая двигать вслед за ним и на примерно трети от максимальной скорости крыла, чтобы не отрываться от друзей, рванул в сторону Города Дубов. Правда, вскоре пришлось отказаться от столь быстрого способа передвижения, поскольку Хэппи полностью выдохся уже через десять минут полета, но теперь уже хотя бы можно было не беспокоиться об оставшимся в полутора десятках километров за спиной закипающим от ярости мастере Жозе.
   - Люси, теперь я могу авторитетно заявить - ты истинная фея! - показал Виктор большой палец очумевшей от событий последней трети часа заклинательнице духов. - Безмозглые и бесшабашные действа - это точно по-нашему! Ты только скажи мне, пожалуйста, какого... полового органа ты сиганула башкой вниз с двадцатиметровой башни!? Жить надоело!?
   - Н-нет. - принялась крутить головой Люси, которую слегка потряхивало, но явно не от холода - все же в летающем крыле была встроена функция создания тепловой завесы, так что замерзнуть, летая на нем, было невозможно. - Просто, сперва, я заметила тебя в небе. А потом расслышала голос Нацу.
   - И ты была столь уверена в наших силах и возможностях, что не побоялась прыгнуть с такой верхотуры!?
   - Я боялась. - потупилась волшебница, - Но верила! Я собственными глазами не раз видела, на что способны вы двое и просто верила, что вы сможете спасти меня.
   - Это, конечно, очень приятно. Но на будущее у меня будет к тебе большая просьба. БОЛЬШЕ ТАК НЕ ДЕЛАЙ! - проорал чуть ли не в самое ухо своей собеседнице Виктор. - Да я, небось, лет пять жизни потерял от нервяка, когда увидел, как ты поступила! - Пнув попавшийся под ногу камешек, Виктор принялся ходить туда-сюда, чтобы хоть немного успокоиться для продолжения разговора. - Со временем ты станешь сильной волшебницей, Люси. Очень сильной. Если будешь учиться и постоянно заниматься развитием имеющихся сил. Но чтобы ею стать, необходимо выполнить еще одно немаловажное условие - ВЫЖИТЬ! Пусть ты провела в гильдии совсем немного времени, но ты уже должна была понять, что мир жесток и только и ждет того момента, когда ты совершишь ошибку, чтобы отправить тебя на перерождение...
   - Не переживай, Люси. - подбадривающе подмигнул ей Нацу. - Это у Виктора нервное.
   - Что именно? - так же тихо, как говорил убийца драконов, поинтересовалась она.
   - Читать нотации. Он и сам ненавидит эту свою особенность, но никак не может от нее избавиться. Так что это надо просто пережить. И вообще, считай, что это некий негласный обряд посвящения в маги Хвоста Феи. Кто не слышал от Виктора в свой адрес каких-либо нотаций, тот никак не может считаться истинной феей.
   Закончив с распеканием новенькой всего за пятнадцать минут, Виктор подхватил обоих согильдицев, для чего пришлось вывести на максимум работу как антиграва, так и обоих двигателей и уже через час сдал обоих на руки Мастеру. Сам же, прихватив Эльзу, рванул в Магнолию. Впереди еще было пришествие шагающего замка фантомов и к нему необходимо было достойно подготовиться. А без пространственного кармана Эльзы справиться с этой задачей было бы непросто. К тому же именно у нее сейчас хранилось немалое количество того вооружения, что вскоре должно было быть смонтировано на будущей оборонительной линии у гильдии.
   Нанятая бригада строителей только-только закончила устанавливать временные подпорки под перебитые несущие балки здания гильдии, когда над головой немногочисленных оставшихся в Магнолии магов Хвоста Феи пришедших принять работу пронесся знакомый крылатый силуэт. Сделав пару кругов, Виктор приземлился на пустыре находящимся за гильдией и уже через минуту вместе с Эльзой подходил к кучкующимся согильдийцам.
   Обозрев дюжину девушек - всех кто остался в Магнолии, Виктор в очередной раз мысленно покачал головой. Все же его мастер слишком сильно поддался эмоциям и забрал с собой в поход абсолютно всех мало-мальски сильных магов, не оставив никого для прикрытия тех, чья магия и способности совершенно не подходили для ведения боя. Так что заявись сюда в их отсутствие хотя бы один даже не очень сильный маг фантомов, все могло бы обернуться куда худшими последствиями. И лишь одно обстоятельство все это время успокаивало самого Виктора - среди оставшихся была распечатавшая свои силы Мира, а стало быть нежданного гостя было кому встретить. Вот только знал ли об этом мастер?
   - С возвращением. - улыбнулась Мира красноволосой парочке, стоило тем приблизиться к их группе.
   - Здравствуй, милая. - обняв девушку, потерся о нее щекой Виктор, - Как вы тут без нас?
   - У нас Люси пропала! - внутренне млея от того, что Виктор явно перестал дуться на нее из-за порушенного дома, тут же выдала главную по ее мнению новость девушка. - На следующий день после того как вы все уехали! А поскольку наш стационарный палантир оказался разбит, я не могла сообщить мастеру об этом!
   - Все в порядке, Мира. - вступила в беседу Эльза, заодно привлекая внимание и остальных девушек, тактично отвернувшихся от милующейся пары. - Ее похитили маги Призрачного Фантома, но Нацу с Виктором смогли ее обнаружить и вытащить. Так что сейчас она вместе с остальными уже, скорее всего, находится на обратном пути сюда.
   - Значит, мы победили? - поинтересовалась Чиби.
   - Мы разгромили их центральное отделение, но самого мастера фантомов достать не удалось. Да и боеспособных магов у них осталась еще не одна сотня. Так что теперь необходимо подготовиться к обороне и ждать их ответный шаг. И что-то мне подсказывает, что медлить фантомы не будут.
   - Что-то? - уточнила у Виктора Мира.
   - Ага. Что-то. - хмыкнул Виктор, припомнив вид скрючившегося на полу Жозе.
   - Как-нибудь потом расскажешь. - улыбнулась Мира, почуяв за коротким ответом любимого весьма занимательную историю. - И спасибо, что все же простил меня.
   - А кто сказал, что я простил!? - тут же вскинулся Виктор. - Нетушки! Моя месть, что не будет знать границ, еще ждет тебя впереди, дорогая! Но это не значит, что я не могу продолжать получать наслаждение от нахождения в твоей компании.
   - Виктор! - мгновенно покраснела Мира, - Ну не при людях же!
   - Это ты о чем? - уточнил не поспевающий разгадывать выверты женской логики Виктор.
   - О наказании. - едва слышно уточнила Мира, заливаясь красной краской еще больше, отчего ее личико вскоре приобрело бордовый цвет. - Потом отшлепаешь меня и я даже не буду сопротивляться. Но не стоит обсуждать наши отношения прилюдно.
   - Похоже, в ком-то вновь начинает просыпаться маленький демоненок? - расплывшись в улыбке, проворковал на ушко своей второй половинке Виктор, но немного отстранившись и окинув ее восхищенным взглядом, уточнил, - Хотя, демоненок уже подрос! И, как я понимаю, его понятия "шалостей" тоже несколько изменились.
   - Подожди немного и сам все узнаешь. - многообещающе улыбнулась ему Мира.
   - Как же я теперь понимаю Нацу! - усмехнулся артефактор.
   - В смысле? - слегка вздернула правую бровь Дьяволица.
   - В том смысле, что я аж воспылал!
   - Смотри, не перегори раньше времени, братец! - усмехнулась Эльза, - А то когда придет момент, совсем грустно будет! И стыдно! За себя!
   - И это говорит моя маленькая, миленькая, невинная сестренка! - патетически воскликнул Виктор - Позор мне - не сумевшему воспитать ее истинной леди!
   - Извини, братец, но чтобы воспитать меня истинной леди, тебе необходимо было быть истинным джентльменом. Но на такового ты никак не тянешь. - расплылась в улыбке Эльза, - И мне это нравится! Так что и впредь, пожалуйста, оставайся таким же ворчливым букой, которого мы все так любим.
   - Я и правда ворчливый бука? - скорчив обиженную моську, уточнил Виктор у похихикивающих девушек.
   - Еще какой!
   - Натуральный!
   - Я бы даже сказала эталонный!
   Тут же последовали ответы со всех сторон.
   Осмотрев залатанное на скорую руку здание гильдии, Виктор не рискнул размещаться внутри и на время попросил всех продолжать собираться в подвале. Тем более что последний был дополнительно укреплен многочисленными письменами напитанными магией под завязку. Так что пробиться именно в подвальные помещения противнику было бы весьма непросто. Да и барьерные заклинания, что он смог разобрать среди прочих, обещали выдержать даже атаки S-класса. Откуда шла постоянная подпитка всего этого многообразия заклинаний, он не знал, но источник был явно неслабый. Впрочем, если мастер все еще не решился поведать ему о ряде тайн их гильдии, на то были веские причины и в данном случае лезть, куда не надо, Виктор не собирался, хоть и очень хотелось.
   Перевезя с помощью Эльзы и ее незаменимого пространственного кармана все планируемое к использованию вооружение и системы защиты со складов своей мастерской, Виктор на три дня погрузился в процесс устройства локальной линии Мажино. По причине сильной ограниченности в количестве имеющегося вооружения и боеприпасов, сперва пришлось пораскинуть мозгами и решить для себя стоит ли доверять японскому мангаке.
   Обозрев залив, изобилующий торчащими тут и там из воды небольшими скалами и потому совершенно непригодный для торгового судоходства, Виктор понял, почему именно с его стороны планировалось пришествие ходячего замка. Просто со всех остальных сторон Магнолия была окружена либо совершенно непроходимыми лесами, через которые даже подобной махине было бы не продраться, либо давно обжитыми сельскохозяйственными землями, где возможность остаться незамеченным отсутствовала как таковая. Потому, дабы не привлекать к себе внимание и свалиться феям, как снег на голову, фантомам не оставалось ничего другого, кроме как пройти по одной из рек питающих огромных размеров озеро, отчего некоторые даже называли его пресноводным морем, и преодолев его, появиться в заливе.
   И пусть площадь залива была относительно небольшой, наглухо перекрыть его имеющимися средствами, нечего было и мечтать. Сперва, он планировал соорудить нечто вроде миниатюрных аналогов бункеров, как в кадрах высадки на пляж американского десанта из фильма "Спасти рядового Райана", но по причине отсутствия материалов и времени, был вынужден обойтись куда более простыми фортификационными сооружениями. Хорошо еще, что Магнолия считалась весьма зажиточным городом и потому в ней постоянно велось какое-либо строительство, так что отыскать как строительные материалы так и самих строителей оказалось вполне посильным делом не требующим сотворения натурального чуда.
   Пять небольших огневых точек, окруженных каменными стенами с наскоро нанесенными на них укрепляющими и защитными письменами хоть и выглядели внешне не сильно грозно или хотя бы презентабельно, могли сильно удивить своим содержимым любого противника привыкшего к средневековым тактикам ведения боя. Два крупнокалиберных пулемета, два автоматических 57-мм скорострельных орудия, что со временем должны были пойти на укомплектование тяжелого меха и главный калибр построенный для противостояния ну очень большим в массогабаритном плане противникам обещали устроить любому сунувшемуся к гильдии супостату весьма горячую встречу. К тому же, в качестве подвижного резерва Виктор собирался использовать свой мех, уже успевший один раз показать себя с наилучшей стороны.
   Вот только помимо самого оружия, к ним требовались подготовленные расчеты, взять которые было попросту неоткуда. И если пулеметы впоследствии можно было бы отдать на откуп Альзаку с Биской как знакомым с их конструкцией и особенностями применения, то для орудий расчеты пришлось формировать из тех, кто остался в гильдии. И пусть времени катастрофически не хватало, научить целиться и заряжать обоймы со снарядами в скорострелки пусть со скрипом, но удалось. Да, девчата не могли похвастать великолепными результатами. Но и будущая мишень обещала быть солидных размеров, так что промахнуться мимо нее, надо было еще постараться. Однако, если с мелочью удалось более-менее разобраться, то шестидюймовая бандура осталась исключительно на его личное попечение. И поделать тут что-либо было попросту невозможно, разве что заранее подготовить выстрелы и заряды, да сложить их поближе к орудию. Прекрасной вишенкой к приготовленному торту стали бы маскировочные накидки из материала подобного тому, что составлял основу его маскировочных костюмов, но чего не было, того не было. В результате пришлось ограничиться натягиванием обычной ткани на сколоченные на скорую руку каркасы, с последующим измазыванием ее грязью, дабы хоть отдаленно сделать похожим на простые выходы скальных пород.
   - И чем вы тут занимались? - покосившись на осунувшиеся лица с немалыми синяками под глазами, поинтересовался Макао у вышедших встречать вернувшихся с победой фей согильдийцев.
   - Помогали Виктору готовиться к обороне. - с трудом сдержав очередной зевок, ответила Мира. - Так что вы теперь смотрите, куда ступаете, а то он разошелся и понаставил везде минных полей. - Сказать, что после этих слов феи побледнели, значило не сказать ничего - те, кто знал Виктора получше других даже перестали на время дышать и обливаясь холодным потом, принялись медленно и очень внимательно осматривать землю у себя под ногами. - А еще он запустил своих хедкрабов в патрули с командой атаковать каждого, кто не помечен как дружественный объект. - продолжила подливать масло в огонь Мира.
   - А кто у него числился в дружественных объектах? - прекрасно зная о чем идет речь, в миг принялся активно потеть Грей.
   - Все, у кого есть метка нашей гильдии. Местных уже предупредили, чтобы не приближались в ближайшее время к нашей гильдии, так что если с вами имеются пленные, лучше пока отвести их куда-нибудь в другое место.
   - Только мины и его зверушки? - несказанно удивилась Кана, - И все!?
   - Нет, конечно! - усмехнулась Мира, - Это только то, что реально может угрожать даже своим. С главной линией обороны Виктор все еще возится. Монтирует там "генераторы защитных полей", как он сказал. Кстати, Альзак, Биска - он вас просил подойти к нему сразу как появитесь. Идите на задний двор гильдии, он сейчас как раз там.
   Не успели прибывшие феи накрыть столы для отмечания своей победы, как почувствовали подземные толчки, от которых здание гильдии принялось опасно поскрипывать и осыпать собравшихся внутри магов тучами древесной трухи. Тут же поднялся гвалт. Принявшиеся переглядываться феи с хорошо читаемым недоумением на лицах начали строить всевозможные версии происходящего, и лишь присевший отдохнуть всего пол часа назад Виктор хранил молчание, с удовольствием потягивая крепкий ароматный чай, что хорошо сбивал сонливость.
   - Это они, брат? - поинтересовалась сидевшая за одним столиком с Виктором Эльза.
   - Да. - спокойно ответил тот, продолжая отдавать должное напитку. - Но пока Альзак не подаст сигнал тревоги, можно продолжать отдыхать. Ни к чему начинать мандражировать и накручивать себя раньше времени. Все равно уже каждому известно, где его место по боевому расписанию. А сделать что-либо сверх того, что уже сделано - попросту невозможно.
   - Ты уже знаешь, с чем нам придется столкнуться?
   - Знаю, Эльза. Фантомы где-то раскопали древнюю самоходную заставу одной исчезнувшей цивилизации и перестроили ее под свои нужды.
   - И?
   - И у меня уже имеется идея, куда ее можно было бы пристроить. - расплылся в улыбке спустивший с цепи своего внутреннего хомяка Виктор. - Все же подобные вещи далеко не всегда сами приходят ко мне в руки. Причем, в прямом смысле этого слова! Так что когда пойдем на штурм, ты там, пожалуйста, не рушь все, что окажется на твоем пути, сестренка. Хорошо?
   - Ничего не могу обещать.
   - Ну Эльзочка, ну пожалуйста! У фантомов всего лишь одна подобная махина. А нас тут сотня! Сотня истинных фей! Мне уже сейчас становится плохо лишь от одной мысли, что сотворят с ней Нацу с Греем. А если еще и ты приложишь свою нежную ручку, то затрофеить кроме груды обломков будет уже нечего!
   Сказать, что мастер Жозе был в бешенстве, значило не сказать ничего. А ведь составленный им план виделся более чем удачным. Феи и так слишком сильно потоптались по мозолям Совета, и потому о будущих разбирательствах по поводу войны между двумя гильдиями можно было особо не переживать. Что негласно ему дали понять еще месяц назад. И сперва все шло как по маслу. Гажил справился со своим заданием на отлично и Макаров повел себя именно так, как он предполагал. Но потом все рухнуло в тартарары. У его коллеги тоже нашелся козырь в рукаве, который и спутал столь тщательно выверенный и подготовленный план. Что именно за магию использовал этот пока еще неизвестный маг, Жозе так и не смог определить. Но лишь то, что, пережив атаку Арии, он смог вскоре объявиться в их скрытом убежище и играючи выбить ему два зуба, внушало немалое уважение к его силе. А еще вызывало едва сдерживаемую бешенную ярость! Мало того, что эта девчонка Хартфелия подловила его как последнего простачка и отбила "то самое", так еще этот выскочка не преминул возможности поглумиться, запечатлев его в весьма не героической позе! А уж когда на месте своего замка он обнаружил лишь груду обломков! Таким, своего мастера фантомы не видели никогда. Ударившая от него во все стороны волна маны и ауры буквально вжала всех присутствующих в землю, а от близлежащего леса не осталось ничего, кроме нагромождения поваленных и расщепленных деревьев. И пусть прошло уже три дня, Жозе все еще жаждал крови фей и на сей раз обойтись всего лишь избитыми согильдийцами им нечего было и мечтать.
   - Юпитер готов к стрельбе, мастер. - обратился к Жозе один из операторов их самоходного замка.
   - Уничтожить! - проскрежетал зубами наблюдающий за прибывающим в блаженном неведении городом мастер фантомов. - Огонь!
   Вот только едва на конце дула Юпитера начала формироваться сфера магического заряда, как мирная картина спящей Магнолии одномоментно преобразилась. Пять небольших булыжников, которые даже скалами нельзя было назвать из-за незначительных размеров, исчезли, явив всем наблюдающим небольшие каменные укрепления ранее скрывавшиеся под их личиной. И все бы было ничего - Юпитер был способен одним выстрелом уничтожить половину Магнолии, так что пять столь крохотных укреплений не играли особой роли, но вот калибр ствола появившегося из-за стен центрального из них заставил нервно сглотнуть всех находившихся в зале управления замком, включая самого Жозе.
   - Трубка - пятнадцать, прицел - сто двадцать. - пробормотал себе под нос Виктор, ловя в прицел замок фантомов. Как бы ему ни хотелось заполучить вражеское орудие целым и невредимым, испытывать на прочность установленную защиту, рискуя жизнями своих друзей и горожан, у него не было никакого морального права и потому первый снаряд был пущен именно в формируемый магический заряд.
   Преодолев каких-то три сотни метров, начиненный до состояния саморазрушения огненной магией снаряд взорвался, едва коснувшись намеченной цели. Вот только встреча двух зарядов и соответственно детонация произошла уже в полутора сотнях метров от замка и потому о его единомоментном выведении из строя нечего было и говорить. Да, взрыв получился на славу. Ударная волна оказалась такой силы, что центральная часть залива в одночасье лишилась воды, обнажив свое дно усеянное оглушенной рыбой. Тысячи тонн воды обрушились на скалистые берега и частично прорвавшись через природные преграды, устремились по улицам и каналам Магнолии подтапливая город. Покрылись трещинами, но все же устояли магические щиты, генерируемые расставленными Виктором артефактами, так что разрушительная воздушно-магическая ударная волна отразилась лишь на стоявшем ближе всего к эпицентру взрыва замке фантомов. Хоть он и устоял на своих огромных стальных лапах, ни одного целого окна в нем не осталось, да и стены пошли заметными трещинами.
   Сбросив с себя выплеском маны стеклянные осколки, мастер Жозе аж зарычал, рассмотрев абсолютно непострадавшую гильдию фей. А уж когда над каменной стеной укрепления с тяжелым орудием появился до боли знакомый силуэт того самого мага, что посмел надсмехаться на ним, у Жозе сорвало последние клапана.
   - Рррраздавлю, букашка! - прорычал он в микрофон и установленные на замке громкоговорители разнесли его рык по всей округе. - Мелкое насекомое! Я заставлю тебя страдать! Когда ты попадешь мне в руки, я оторву тебе все конечности, но оставлю в живых, а после заставлю смотреть, как я расправляюсь с теми, кто был тебе дорог! Ты посмел надсмехаться надо мной! Что же! Давай посмотрим, кто будет смеяться последним!
   - Зря это он. - заранее ставя крест на мастере фантомов, хмыкнул покосившийся на Виктора и стоявшего рядом с ним Макарова Грей. - А ведь мог еще жить и жить.
   - Никак переживаешь за фантомов? - усмехнулась стоявшая рядом Кана.
   - Не. За Виктора. - и в ответ на вопросительный взгляд пояснил, - Представляешь, как он будет себя проклинать, после того как самолично разнесет в клочки весь этот замок со всеми его обитателями? Он ведь буквально спал и видел как приберет его к рукам. А тут такое! - Грей кивнул в сторону загоняющего в орудие новый заряд артефактора.
   - Так, может, остановим его пока не поздно?
   - Не. Пускай сперва выпустит немного пар.
   - Через пятнадцать минут Юпитер перезарядится, - меж тем продолжал вещать мастер Жозе, - и никакая защита более не спасет вас от моего гнева! А пока, попытайтесь остановить мою личную армию! - с его последними словами во все стороны ударил поток тьмы и если бы не надетый шлем, у Виктора явно отвалилась бы челюсть.
   - И как я мог такое забыть!? - простонал он, наблюдая за сотнями бесплотных духов устремившихся в атаку на их многострадальную гильдию. Впрочем, мысленное самобичевание не помешало ему произвести очередной выстрел по вражескому замку. Бронебойная болванка скрылась в недрах вражеского укрепления как раз в районе ствола Юпитера и судя по тому, что через пару секунд изнутри вырвался столб огня вперемешку с вкраплениями разнообразной атакующей магии, выстрел оказался золотым и повредил внутри что-то действительно ценное. Вот только останавливаться на достигнутом он никак не собирался и до того как фантомы сделали свой новый шаг, всадил в их замок еще два зажигательных снаряда. Не отставали от него и расчеты 57-мм орудий. Пусть их снаряды имели куда меньшую мощь, но не ведавшие об астрономической цене этих боеприпасов девушки выпускали их в сторону замка десятками.
   Тем временем набегающая волна теней напоролась на огонь оживших пулеметных гнезд и начала заметно рядеть. Вскоре к Альзаку с Биской присоединились и все остальные собравшиеся на оборонительной линии маги Хвоста Феи, но лишь немногие обладатели магии света могли противостоять бестелесным созданиям призванным из потустороннего мира. Однако, на место выбывших вскоре вставали новые тени и проверять, у кого окажется больше сил, в данном противостоянии виделось Виктору совершенно неверным. К тому же каждый призрак убитый световой пулей стоил лично ему полторы тысячи драгоценных, не считая его личного труда затраченного на производство этих боеприпасов.
   Впрочем, не одному артефактору быстро надоело это действо. Увидев отсутствие какого-либо результата, Жозе перевел замок в режим "Титана" и от увиденного заклинания, что принялся чертить получившийся из замка гигант, даже у Макарова отпала челюсть. И если прежде мастер фей занимался лишь сдерживанием теней, прекрасно видя, что и без него дела идут неплохо, то с началом активации "Разлома бездны" перестал маяться дурью и показал, почему имеет звание одного из десяти богоизбранных.
   - Хватит, Жозе! - проревел превратившийся в гиганта Макаров. Причем мастер фей увеличился настолько, что даже превзошел по размерам Титана фантомов. Что уж было говорить о его силе. Преодолев жалкие пол километра всего за пол минуты, Макаров оторвал механическому гиганту сперва одну руку, а после и вторую, полностью лишая его возможности закончить заклинание. Вот только уже ощущаемая феями в своих карманах победа внезапно обернулась горьким поражением. Все же у магии увеличения тела мастера Макарова имелась одна ахиллесова пята - в момент бытия великаном он превращался в мишень, промазать по которой не представлялось возможным. Вот и сейчас задумка Жозе, не удавшаяся в первый раз, наконец, получила возможность быть реализованной. Появившийся в воздухе прямо над макушкой Макарова Ария водрузил на того теперь уже единственную ладонь и открыл глаза, что мгновенно увеличило силу его магического воздействия.
   - Мастер! - разом взревели чуть ли не все феи, глядя на то, как уменьшившееся тело их мастера упало в успевшую вернуться обратно в залив воду.
   Призвав чернокрылый доспех, Эльза стартовала с такой силой, что даже порушилась часть заговоренной каменной кладки бруствера тяжелого орудия. Следом за ней с помощью Хэппи рванул Нацу. Проморозивший себе дорожку прямо до тела мастера, устремился вперед и Грей со всеми, кто находился рядом с ним в тот момент. Естественно, все еще кружившие вокруг тени попытались помешать продвижению магов Хвоста Феи, но заградительный огонь открытый с четырех огневых точек надежно отрезал как их пострадавшего мастера, так и рванувших к нему магов от призванных слуг Жозе.
   - Эй, здоровяк! - не остался в стороне и Виктор. Включив динамик своего шлема на максимум, он принялся привлекать к себе внимание сильнейшего из четырех элементов, чтобы дать своим друзьям как можно больше шансов. - Похоже, я зря оставил тебе вторую руку! Надо было отрубить обе! И еще что-нибудь из не особо нужного!
   - Ты-ы-ы-ы! - взревел Ария, разглядев того, кто к нему обращался.
   - Я, я! - издевательски засмеявшись, подтвердил Виктор.
   Не говоря более ни слова, Ария метнулся к сволочи, что отрубила ему руку, пока он находился без сознания. И пусть на неизвестном маге на сей раз был совершенно иной доспех, он узнал голос того, кто подставился под его удар предназначавшийся мастеру фей. Каким образом этот маг смог уцелеть, Ария не понимал, но обходиться полумерами с развеиванием магических сил своего противника, он больше не собирался. На сей раз он планировал пустить в ход магию несущую только смерть и ничего более.
   - Пространство смерти "Зеро". - выставив руку в сторону даже и не думавшего сойти с места мага фей, произнес Ария, чтобы максимально усилить силу заклинания. И стоило фигуре его противника оказаться в центре магического круга, сильнейший из четверки элементов рассмеялся, - Как же легко оказалось справиться с тобой, тварь!
   - Что-то я не чувствую себя побежденным? - склонив голову набок, усмехнулся в ответ Виктор.
   - Ничего страшного. Подожди немного и все узнаешь. - расплылся в довольной улыбке Ария. - Впрочем, у тебя и выхода то другого нет. Никто не сможет вырваться из активированного Зеро. И все живое оказавшееся в ее пределах умрет!
   - Но как ты можешь убить того, кто уже давно мертв? - совершенно спокойным голосом поинтересовался Виктор, полностью преображаясь в мрачного жнеца. Выйдя под ошарашенным взглядом Арии за границы круга активированного заклинания, артефактор приблизился к своему врагу вплотную и слегка откинув полностью скрывавший голову капюшон назад, мило улыбнулся, демонстрируя идеально белые зубы и столь же идеально белые кости лишенного плоти черепа.
  

0x01 graphic

   - Смерть! - икнув, Ария попятился назад от существа точно не могущего быть человеком.
   - Именно! - проскрежетал зубами Виктор, опуская лезвие косы на шею противника. Правда, тот успел среагировать и создать щит из маны, так что завязшее в незримой преграде лезвие пришлось выдергивать и повторять атаку вновь и вновь.
   Все же Ария не зря числился одним из сильнейших магов фантомов - ни один из двух десятков ударов так и не смог нанести ему серьезного ранения. Лезвие косы с немалым трудом преодолевало сопротивление защитных выплесков маны мага, оставляя лишь неглубокие порезы. Но вечно так продолжаться не могло - даже очень сильные маги не обладали достаточными запасами сил, чтобы непрерывно выплескивать ману в пространство. Тем более Ария только-только потратился на два очень сильных и оттого затратных заклинания. Потому, не было ничего удивительного, что вскоре заточенная сталь все же вошла в его тело на всю длину. Вот только вместо косы, на которую было направлено все внимание мага, конец его сопротивлению положил совершенно неожиданно оказавшийся воткнутым ему в бок нож. А затем последовал еще один удар и еще один. Но если печень удалось спасти, разорившись на очередной выплеск маны, то легкое оказалось продырявлено вслед за почкой. Сбросивший же перевоплощение Виктор, войдя в раж, нанес еще три удара и отскочил от оседающего со сломанной в колене ногой и хрипящего отбитым горлом противника. Как бы он ни желал убить собственными руками сволочь ранившего их мастера - человека, что заменил разом отца, мать, дедов и бабушек многим из его согильдийцев, но смерть столь сильного мага могла позволить пробиться в этот мир как минимум паре низших демонов, чего нельзя было допустить ни в коем случае.
   - А это тебе за мастера. - выстрелив из верного револьвера в кисть правой руки зажигательной пулей и проследив за тем как та развеялась по воздуху пеплом, с чувством внутреннего удовлетворения произнес Виктор. Вновь повторять свою ошибку и оставлять столь опасному противнику способность даже к частичному применению его магических сил, он не собирался. А в случае Арии все атаки производились им именно посредством рук, задававших направление проведения атаки.
   Осмотревшись вокруг и отметив два очага применения весьма сильной магии, что находились уже внутри заметно порушенного замка фантомов, Виктор поспешил в ту же сторону по оставленному Греем ледяному мосту, отстреливая по пути световыми пулями пытавшиеся остановить его тени. Конечно, можно было бы остаться и помочь остальным отбиваться от следующих волна за волной теней, но согильдийцы уже давно сориентировались и скучковались вокруг тех немногих магов, что могли применять магию света, а также стрелков явно не жалеющих выделенные Виктором боеприпасы.
   Решив не мешать Грею с Нацу проверять на прочность своих противников, Виктор проскочил в замок, нырнув в одно из выбитых окон и мгновенно замер с отпавшей челюстью. Был ли это подарок небес или просто весьма удачное стечение обстоятельств, но помещение, в котором он оказался, являлось замковой библиотекой. Тут уж успевший распрощаться с таким знатным трофеем как сам замок его внутренний хомяк взвыл дурным голосом и полностью завладел рассудком артефактора. Когда Виктор все же вернул себе возможность соображать, он, как при недавнем посещении подземелий столицы, вновь начал ощущать себя раздутым шариком - так сильно был забит его пространственный карман. Причем, тело все еще пыталось впихнуть в него хотя бы пару дополнительных книг, но те лишь слегка искажались в его руках, не желая помещаться туда, где попросту не оставалось свободного места.
   - Ничего! - прохрипел Виктор, поднапрягшись, - Маршрутка резиновая! Влезут все! - Кому как не артефактору было знать всю ценность хранящихся в запасниках магических гильдий фолиантов, потому, с трудом и практически треща от напряжения, он все же сумел впихнуть в карман еще одну книгу. Остальные же - из валявшейся под ногами кучи, были завернуты в сорванную с окон портьеру и заныканы под кучей добротной тяжелой мебели найденной тут же. Конечно, случись здесь появиться тому же Нацу, и со всем этим добром можно было бы смело распрощаться. Но все же небольшой шанс уцелеть у книг имелся и Виктор очень сильно надеялся, что им повезет пережить сражение.
   Миновав с десяток разгромленных комнат, Виктор все же вышел к залу, откуда по всему замку разносился грохот ведущегося сражения. И почему-то он оказался совершенно не удивлен, увидев свою сестру вколачивающей в пол очередного попавшего под ее горячую руку фантома. Причем, если судить только по этому конкретному залу, минимум дюжина вражеских магов успели познать на своей шкуре, какой может быть Эльза в бешенстве.
   - И это вы знакомы с ней всего несколько минут! - наставительно произнес Виктор, обращаясь к привалившемуся спиной к стене и косящему на него единственный пока еще не заплывший глаз магу. - А я с ней всю жизнь живу!
   - Ты что-то сказал, братец!? - проревела не на шутку разошедшаяся Эльза, закончив таки изображать из себя паровой молот, тем самым давая шанс своей последней жертве на будущее существование. Потому что жизнью, судя по видимым травмам, ждущее его впереди вряд ли можно было бы назвать.
   - Да так. - отмахнулся Виктор. - Ничего особого! Ты, кстати, не поможешь мне немного? - тут же попытался переключить он внимание сестры, дабы впоследствии не познать ее гнева на своей, порой, излишне болтливой, тушке.
   - В чем?
   - Нужен твой замечательный пространственный карман. А то я вот-вот лопну.
   - И почему я не удивлена? - возведя очи к потолку, вздохнула Эльза. - Показывай, что ты там успел затрофеить.
   Прокрутив барабан револьвера и выстрелив во все еще пребывающего в сознании фантома усыпляющей пулей, Виктор, намурлыкивая себе под нос что-то веселое, подошел к сестре и с немалым облегчением, вывалил на пол честно украденные книги.
   - Решил восстановить свою библиотеку? - одним мановением руки убрав все в свой карман, поинтересовалась Эльза.
   - Ну ведь надо с чего-то начинать! - просветлел Виктор, убедившись, что его трофеи отныне находятся в полной безопасности. - Я еще себе тут неплохую антикварную мебель присмотрел. Так что если уцелеет - обязательно приберу к рукам.
   - Хм. Надо и мне будет присмотреть что-нибудь полезное в хозяйстве. - обведя взглядом разнесенный ею же зал, задумчиво пробормотала Эльза.
   - Вот только чтобы прибрать что-нибудь к рукам, сперва надо найти комнату, где никто из наших еще не успел отметиться. А то судя по тому, что я лицезрел снаружи, четверть замка уже представляет из себя либо вылизанные огнем голые каменные стены, либо промороженный насквозь кусок льда. Кстати, ты кому на руки сдала мастера?
   - Полюшке. Кому же еще! Она как раз прибыла в гильдию незадолго до начала сражения.
   - Бедный дед. - шмыгнул носом Виктор, - Мне будет его не хватать. Прожить такую полную событиями и приключениями жизнь и быть убитым простой метлой. Это ли не настоящая насмешка судьбы?
   - Дурак! - тут же отвесила брату подзатыльник Эльза. - Даже не смей говорить о смерти мастера! Понял меня!
   - Так значит Макаров не помер? - раздалось с балкона второго этажа зала. - Какая жалость! - покачал головой мастер Жозе и тут же перестал сдерживать свою ауру, придавив двух пробравшихся в его замок фей к полу. - Ну да ничего. Как только я разберусь с вами, то поспешу исправить эту оплошность моих людей.
   - Какая сила! - ошарашено прохрипела Эльза, никогда доселе не сталкивавшаяся ни с чем подобным.
   - Ага. Силен гад. - не стал спорить с ней Виктор. - Но в отсутствии мастера справиться с ним можем только мы.
   - Справиться со мной? - усмехнулся Жозе, с немалым удовольствием во взгляде наблюдая за скрюченными телами двух магов фей, что доставили ему больше всего неприятностей. Особенно тот, что был полностью скрыт странного вида доспехом. - Никак, букашки грозятся закусать меня досмерти? - хохотнул он. - Посмотрите на себя, немощь! Мне даже стыдно убивать вас одним из моих сильнейших заклинаний. Хватит и простых теней. - с этими словами вокруг Жозе проявилось с десяток темных силуэтов тут же устремившихся к указанным целям.
   Впрочем, долететь до намеченных целей им было не суждено. Виктор активировал пару вытолкнутых из пространственного кармана световых гранат и тени исчезли в потоках магии света.
   - Мошки смеют противиться моей воле? - усмехнулся Жозе. - Интересно! Будь у нас побольше времени, я бы с удовольствием с вами поиграл! Но у меня сегодня по планам еще уничтожение всех ваших согильдийцев, так что прошу прощения, но еще больше продлить вашу агонию я никак не могу.
   Спустившись с балкона, Жозе подошел к магам Хвоста Феи и спокойно подняв их за шеи, метнул в ближайшую стену. Не успели оба вновь осесть на пол, как подлетевший к ним мастер нанес столь сокрушительные удары, что доспехи обоих магов не только промялись, но и пошли небольшими трещинками. Все же попытки оказать сопротивление играючи отбивались, поскольку двигаться, находясь в состоянии, как будто ты плаваешь в густом желе, что Эльзе, что Виктору было более чем затруднительно.
   Лишь перекинувшись в мрачного жнеца, Виктор смог начать двигаться наравне с противником и первым делом вырвал из рук Жозе сестру. Укрыв ее за одной из колонн, Виктор тут же метнулся к противнику, но как показало дальнейшее действо, даже сил слуги Смерти оказалось недостаточно, чтобы на равных тягаться с постоянно подпитываемым энергией нижних планов бытия Жозе. Да, как оказалось, вся сила мастера фантомов происходила из его особенности заимствовать энергию инфернальных миров, а заодно призывать на свою службу слабейших из духов. Но увидеть это мог только тот, кто сам имел склонность к подобной силе.
   Непрерывно атакуя противника, Виктор смог добиться того, что у Жозе все же сбилась концентрация и чудовищное давление его ауры начало заметно слабеть. Почувствовав, будто с его рук и ног сняли пудовые гири, Виктор ускорился еще больше и теперь уже мастеру фантомов пришлось уйти в глухую оборону и все чаще начать выплескивать ману, дабы защититься от мелькавшего перед глазами лезвия косы, что легко и непринужденно разрезало всех призываемых им призраков.
   Внезапно, чудовищной силы удар пришедший откуда-то сбоку просто напросто снес Жозе. Лишь немалый опыт схваток с действительно сильными монстрами и одаренными позволил ему вовремя произвести очередной выплеск маны. Но даже так матово-черный меч смог достать его и нанести первую почти опасную рану.
   - Эльза, ты как? - своим мертвым голосом мрачного жнеца поинтересовался Виктор, отметив, что та облачилась в некогда подаренный им доспех убийцы теней.
   - Уже лучше, Виктор. Извини, что заставила так долго ждать.
   - Готовься Эльза и не упусти момент. - Виктор не стал уточнять какой именно, понадеявшись, что его сестра, имеющая за плечами немало боев, сможет разобраться в ситуации.
   Получив от Эльзы едва заметный кивок, Виктор в одно мгновение "выпил" весь запас сил жнеца и в заполненном магией тьмы Жозе зале стало еще темней, а на отвесившего челюсть мастера фантомов устремилось лезвие гигантской косы, не менее гигантского мрачного жнеца.
   Лишь одновременно выплеснув всю скопившуюся в его теле силу, мастер Жозе смог сдержать удар косы наполненный магией смерти. Но давление оказалось столь велико, что он аж рухнул на колени, а пол под ним обзавелся не предусмотренным конструкцией кратером. Хуже же всего было то, что девчонка не упустила предоставленный ей напарником шанс и едва не насадила его на клинок. Лишь в последний момент Жозе удалось призвать пару теней, которые прикрыли его своими "телами" и смогли отвести клинок в сторону, так что атака закончилась пусть и болезненным, но незначительным порезом, да может переломом пары ребер.


0x01 graphic


   - Я все! - выдохнул упавший на колени Виктор, полностью исчерпав силы жнеца. Однако посмотрев на поднимающегося мастера фантомов, лишь простонал, да перекинулся в черта - полное преображение в представителя рогатого народа давалось ему с трудом, да еще и последствия оставляли желать лучшего, но сейчас требовалось непрестанно атаковать заметно просевшего в силах Жозе, чтобы не дать тому восстановить свой резерв.
   Рыкнув, Виктор устремился в рукопашную, стараясь как можно чаще подставлять противника под удары принявшейся кружиться вокруг них Эльзы, но нанести когтями и копытами урон, что не смогла нанести даже коса жнеца, оказалось невозможно - уж слишком быстро мастер фантомов восполнял свои силы. Да к тому же оказалось, что в битве с чудовищно сильным магом возможности рукопашного боя Виктора заметно теряли в своей эффективности - все удары просто-напросто вязли в выставляемом Жозе щите. Лишь трижды Эльзе удалось пробить защиту Жозе, но на этом ее роль в битве и закончилась. Кипящий от ярости богоизбранный маг все же смог совладать с собой и успокоившись, вновь обрушил на фей всю силу своей ауры.
   - Какая тяга к жизни! И какая интересная броня! - восхитился мастер Жозе, вминая Виктора в стену, отчего составляющие ее камни начали крошиться и осыпаться.
   Эльза к этому моменту уже несколько минут как не могла даже пошевелиться, поскольку полностью отбитое и местами поломанное тело совершенно не желало слушаться и беззвучно плача, лишь наблюдала за тем, как ее брата используют в качестве боксерской груши. А любимое магострельное оружие артефактора выбитое из его рук еще в самом начале боя, было уже давно завалено под обвалившимися стенами. Единственное, что Виктор смог - еще пару раз применить свой трюк со световыми гранатами, сбивая потоками света тьму, что окутывала мастера фантомов и тем самым минимизируя силу его ударов, но в конечном итоге лишь еще больше раззадорил своего противника.
   - Да что же ты за существо такое! - спустя пять минут непрерывной работы ногами и руками, выдохнул запыхавшийся мастер Жозе. Желание лично отомстить тому, кто еще недавно так надсмехался над ним и лишил пары зубов, а пару минут назад и вовсе едва не убил, все же победило здравый смысл и в конечном итоге вылилось в простой мордобой, от которого, впрочем, Жозе получал неимоверное наслаждение. Вот только орешек оказался чересчур крепким. Мало того, что маг оказался с немалым количеством неприятных сюрпризов в виде форм жителей нижних планов бытия и заставил его изрядно попотеть, так еще вернувшийся на его тело доспех, что он носил пребывая в человеческом облике, смог продержаться под его сильнейшими атаками почти две минуты! Да, сейчас его удары были лишь жалким подобием того, что он мог бы продемонстрировать, будучи полон сил, но даже так творение неизвестного артефактора вызывало немалое восхищение.

0x01 graphic


   Доспех сминался, шел трещинами, искривлялся и осыпался пеплом от непрерывных атак тьмой, но продолжал сохранять тело облаченного в него человека. А уж сколько всевозможных защитных барьеров ему пришлось проломить, чтобы добраться до стали брони! Хотя, наблюдая за тем как деформированные пластины, подвергаясь воздействию какой-то огненной магии, отчего от них шел неимоверный жар, возвращали свою первоначальную форму, Жозе начал сильно сомневаться, что это была сталь. Однако, никакие шедевры артефактного искусства не могли спасти пусть даже весьма сильного мага от разошедшегося не на шутку богоизбранного.
   Вот только даже после того, как доспехи все же развалились на части, всевозможные чудеса даже не думали заканчиваться - тот, кто казался просто сильным магом раз за разом выплескивал из себя такие объемы маны, защищаясь от ударов, что вскоре даже самому Жозе стало откровенно завидно. Признаваясь самому себе, он не сомневался, что сам никак не смог бы столь долго продержаться под подобными атаками. Этот же, хоть и выглядел заметно побитым, но даже и не думал умирать. Наоборот, скалился и то и дело подначивал его еще больше, заставляя расходовать на себя все больше сил и времени.
   В очередной раз нанеся удар по красноволосому парню, отчего последний отлетел метра на три и с хрустом впечатался в непонятно каким чудом продолжавшую стоять каменную колонну, Жозе глубоко вздохнул и неимоверным усилием воли заставив себя перестать обращать внимания на колкие комментарии избиваемого им мага, медленно подошел к девушке, от которой все это время весьма эффективно отвлекал его маг.
   - Титания. - хмыкнул Жозе, поднимая Эльзу за волосы, - Сильнейшая волшебница Хвоста Феи. Кто она тебе? - повернулся он к ползущему к нему на четвереньках Виктору, - Возлюбленная? Хотя нет. Судя по цвету волос - скорее сестра. О! Похоже я угадал! Занятно, занятно. Я и не подозревал, что у Титании имеется столь сильный брат. Умеет же Макаров прятать своих козырей! Ну да ничего. Сейчас я прикончу вас. А после доберусь и до всех остальных. А что это мы молчим? Почему не хохмим как раньше? Неужели больше не смешно?
   - Отпусти ее. - сплевывая тягучую кровавую слюну с осколками зубов, прохрипел Виктор.
   - А то что? Убьешь меня? - усмехнулся Жозе. - Так тебе силенок не хватит! Или ты еще не показал мне все на что способен!?
   - Тебе же нужен я! Так вот он я! Еще один удар и ты победил! Отпусти ее! - едва сохраняя фокусировку зрения, только и смог прокричать Виктор, вложив в это дело все остатки сил.
   - Ну раз ты так просишь! Хорошо! Она свободна! - расплылся в улыбке Жозе и проткнул тело Эльзы сформировавшимся из тьмы клинком, - От всего!
   - Не-е-е-т! - смотря на упавшую безвольной куклой на пол сестру, завопил Виктор. Оставшихся крох сил едва хватило на то, чтобы под любопытно-насмешливым взглядом Жозе подползти к бледнеющей на глазах от потери крови Эльзе и попытаться зажать ладонями кровоточащую рану. Замаха мастера фантомов он уже не видел. Впрочем, не видел он и подоспевшего как никогда вовремя товарища.
   - Ледяна Гробница. - раздалось на грани слышимости и с трудом повернувший голову Виктор смог увидеть, как застывает во льду перекошенное от ужаса и отчаяния лицо мастера Жозе, а также как исчезает, превращаясь в мельчайшие льдинки один из его лучших друзей.
   - Грей! Суицидник хренов. - только и смог простонать Виктор. - На одной силе воли поднявшись на ноги с удерживаемой на руках Эльзой, Виктор подошел к застывшему во льду Жозе и прислонившись лбом к обжигающе холодной поверхности, прошептал, - Спасибо тебе.
  
   Глава 7. Цена победы
   Он не помнил, каким образом выбрался из практически полностью разрушенного замка фантомов, он не помнил, как смог добраться до берега, он не помнил, каким чудом оказался в городской больнице. В себя Виктор пришел только после того, как кто-то заставил его проглотить целую горсть неизвестного порошка и запить это все литрами какого-то гадостного отвара. Сфокусировав зрение, артефактор увидел перед собой, казалось, постаревшую разом на десяток лет Полюшку.
   - Эльза? - только и смог вымолвить он, поскольку горло тут же перехватило спазмом.
   - Жива. - устало кивнула лекарь. - Не буду скрывать, состояние у нее очень тяжелое, но умереть я ей не дам. Обещаю.
   - А мастер? - кивнув в ответ на информацию о самочувствии сестры, продолжил Виктор.
   - Тоже жив. И скоро даже сможет встать на ноги.
   - После такой атаки?
   - Мистган помог. - изобразив нечто вроде улыбки, объяснила Полюшка, - Он смог собрать выбитую из Макарова магическую силу и влить ее обратно в этого старого дурня.
   - Мы недосчитались кого-нибудь еще кроме Грея? - с трудом выталкивая из себя слова, поинтересовался Виктор.
   - Да. - легкое подобие улыбки тут же сошло с лица лекаря. - Тоно и Ван погибли. По словам Микки до них смогли добраться тени, когда у Тоно закончились силы. А поскольку именно он наносил им немалые потери своей магией света, на его боевую группу разом навалилась чуть ли не сотня этих призраков. Остальных из их отряда смогли отбить, но для этой пары уже все было кончено. Также в той или иной мере ранены практически все. Но за Миру с Каной можешь не волноваться. У них всего лишь пара синяков да ссадин.
   - Ясно. - устало кивнул Виктор и поднапрягшись, сел на кровати на которой, как оказалось, все это время лежал. - Дайте мне самое ядреное из укрепляющего и предающего сил, что у вас имеется в закромах, Полюшка. Мне надо кое-куда слетать.
   - Совсем сдурел!? - тут же вскипела лекарь. - Да у тебя такое магическое истощение, что я вообще не понимаю, каким образом ты смог сюда добраться, да еще принести сестру! Тебе вообще положено сейчас валяться без сознания!
   - ДАЙТЕ! - что было сил рявкнул Виктор, так что даже ужас всех фей отшатнулась от него. - Я привезу мага жизни. - уже куда спокойнее пояснил он.
   - Маг жизни!? - сказать, что лекарь была поражена, значило не сказать ничего. - Настоящий маг жизни!?
   - Ну, не совсем. - устало потерев ладонями лицо, уточнил Виктор, - Но ее магия может в том числе лечить. Причем, с очень большой эффективностью.
   - Смотри, Виктор. Не заставляй своих девочек лить по тебе слезы. - приняв доводы своего любимого пациента как значительные, принялась рыться в своих запасах Полюшка. - Я дам тебе то, что ты просишь. И еще сутки ты будешь буквально бурлить от переполняющей тебя энергии. Однако, потом как минимум неделю тебе придется провести на больничной койке. Да и здоровья подобный допинг тебе отнюдь не прибавит.
   - Жить вообще вредно. - хмыкнул Виктор, протягивая руку за ничем не примечательными бутыльками, что подала ему лекарь. Четыре как всегда неимоверно противных на вкус эликсира подействовали уже через минуту. Сперва ушла из тела свинцовая тяжесть, буквально придавливавшая его к койке, затем вообще вернулась привычная легкость молодого тела, а под конец он почувствовал, как магические силы вновь принялись растекаться по телу, даря ни с чем несравнимое чувство уверенности. Правда, на то, что его отличное самочувствие является "подделкой" весьма красноречиво намекали многочисленные бинты опоясывавшие его с головы до ног, да заключенная в шину левая рука.
   Поблагодарив Полюшку за заботу и проведав находящуюся без сознания сестру, Виктор поспешил вернуться в гильдию, в подвале которой было сложено все его имущество, что могло бы пригодиться при осаде, но так и осталось нетронутым. И среди всего прочего, именно там покоилось его летающее крыло.
   Находясь в здании больницы, Виктор даже не обратил внимание, что хорошо просматриваемое из нее здание их гильдии несколько изменилось с тех пор, как он видел его в последний раз. Коротко же говоря - оно перестало существовать. Постояв с совершенно отрешенным видом перед кучей раскуроченных балок и досок, приправленных сверху битой черепицей, Виктор все же удосужился прочитать текст накарябанный на скорую руку на небольшом щите стоявшем там, где ранее располагался вход и отправился в подвал восточного крыла, куда его собственно и направляла надпись. Кто, каким образом и когда успел разнести вдребезги их уютный теремок, он к своему стыду не заметил во время боя, но собирался вскоре выяснить это.
   - МИРА!? - ошарашено выдохнул Виктор, когда ковыряющая носочком туфельки пол Лисанна в двух словах рассказала о виновнике состояния здания их гильдии. - И как она умудрилась это сделать? - присев на один из деревянных ящиков, заменяющих сейчас табуреты, поинтересовался Виктор, у которого после такой новости уже просто не осталось никаких моральных сил, чтобы удивляться хоть чему-нибудь.
   - Ты ведь помнишь, что она была в одном отряде с Люси? - присела рядом с ним Лисанна.
   - Угу. - коротко кивнул головой Виктор.
   - А фантомы вновь попытались похитить ее. Причем, послали за ней того же человека, что разрушил нашу гильдию и избил Леви с ребятами. Он сам об этом начал хвастать. - пояснила Лисанна в ответ на вопросительный взгляд собеседника. - Вот Мира как услышала это, так и психанула.
   - А гильдия то тут при чем?
   - Так этот маг после первого же ее удара улетел прямиком в здание гильдии. А после сестра уже не разбирала, обо что его размазывать. Вот так и получилось. - развела руками Лисанна.
   - Сначала мой дом, теперь гильдия. - едва слышно пробормотал Виктор. - Нехорошая тенденция однако. Надо будет новый дом строить покрепче. Вроде у крепостных фортов толщина кирпичных стен составляла порядка двух метров. Значит, надо будет делать метра два с половиной. Чтобы наверняка. И запитать все укрепляющей магией!
   - Думаешь, поможет? - хихикнула Лисанна слышавшая все рассуждения ушедшего в себя Виктора.
   - Полагаешь, нужно делать сразу три, чтобы потом не пришлось строить все с нуля?
   - Делай четыре. Тогда точно не ошибешься!
   - Маленькая язва. - усмехнулся Виктор. - Присмотрите с Мирой за Эльзой пока меня не будет?
   - Конечно присмотрим.
   - И пусть Эльфман с Макао перетащат замороженную тушку Жозе в мою мастерскую. У меня имеется много чего сказать одному отмороженному на всю голову извращенцу, и я не хотел бы, чтобы он куда-нибудь исчез, прежде чем я проведу среди него разъяснительную беседу.
   - Ты ведь вернешь нам Грея? Ведь вернешь? - стараясь сдержать пощипывающие глаза слезы, с надежной спросила Лисанна.
   - Я сделаю для этого все возможное. И невозможное тоже. Это ведь мир магии как-никак!
   - Может, тебе понадобится какая-нибудь помощь?
   - Да. Необходимо найти одну из волшебниц Призрачного Фантома. Не помню, как ее зовут, но она одна из их сильнейших магов и владеет магией воды. Вроде именно с ней сражался Грей, до того как подоспеть к нам с Эльзой. Также отыщите Леона Бастию. Он сейчас живет в гостинице "Цветок Магнолии". Чтобы понять, сможем ли мы вообще вернуть Грея, мне понадобятся их магические способности. А я пока слетаю за еще одной волшебницей, чья магия может оказаться не лишней в этом деле.
   - А тебе не надо хоть немного отдохнуть? - скептически осмотрев похожего на мумию Виктора, уперла руки в боки Лисанна, мгновенно став очень похожей на старшую сестру.
   - Потом. Как-нибудь. Возможно. - с небольшими перерывами между словами ответил Виктор. - Но сейчас я не имею права на что-либо подобное.
   Спустя три часа полета на максимальной скорости, Виктор практически рухнул на деревеньку, в которой расположилась совсем крохотная гильдия "Кошкин Дом". Однажды он уже бывал тут, но с тех пор его внешний вид претерпел столь значительные изменения, причем, далеко не в лучшую сторону, так что молоденькая синеволосая девочка изрядно испугалась, когда на нее, словно коршун, свалился с небес Виктор. Впрочем, не признала его не одна Венди. Белая эксид, что также состояла в этой гильдии, тоже сперва отшатнулась от свалившегося практически на голову неизвестного, потом попыталась атаковать и только получив легкий щелчок по носу, потрудилась включить мозг.
   - Артефактор? - удивленно-недоверчиво спросила Шарли, рассматривая неожиданного гостя и потирая лапой нос.
   - Господин Виктор!? - услышав свою подругу и повнимательнее всмотревшись в свалившегося, удивилась Венди.
   - Да - на оба вопроса. - кивнул Виктор. - Прошу прощения за столь неожиданное вторжение, но время не терпит. Венди, я очень прошу тебя полететь со мной. Моя сестра присмерти и твоя магия исцеления едва ли не единственный ее шанс. Можешь потребовать от меня все, что захочешь. Только, пожалуйста, помоги.
   - Ты и сам выглядишь не лучшим образом, Виктор. - раздалось со стороны.
   - Мастер Роубаул. - склонил голову в поклоне Виктор, приветствуя вышедшего из дома старика.
   - Не расскажешь мне, что все же произошло? Хоть мы и знакомы, сам понимаешь, я не могу просто так доверить Венди тебе.
   - Война светлых гильдий. - коротко ответил Виктор. - Десятки погибли. Сотни ранены. И многим из них сейчас требуется помощь дара Венди.
   - Ей может угрожать опасность? - подойдя к девочке, Роубаул аккуратно задвинул ее за свою спину и вопросительно посмотрел на гостя.
   - Уже нет. Больше боев не будет. Некому больше сражаться. - грустно усмехнулся Виктор. - Теперь осталось только оплакивать павших друзей, да делать все возможное, чтобы сохранить жизни раненых.
   - Вам самому требуется немедленная помощь! - выглянув из-за спины своего мастера, хмуро, как может только врач, посмотрела на артефактора Венди.
   - Я еще могу подождать. А есть те, кто не может. У кого каждый час, каждая минута на счету. Потому еще раз прошу... Нет. Умоляю! Идем со мной!
   - Мастер? - вопросительно посмотрела та на Роубаула.
   - Отвечаешь за нее головой, Виктор! - погладив по голове Венди, принял таки весьма непростое решение старик. - И не забудь о нашей давней договоренности!
   - Я помню, мастер Роубаул. - вновь поклонился Виктор. - И сдержу свое слово.
   Вернувшись в Магнолию, Виктор на руках притащил еще не отошедшую от первого в жизни полета Венди в палату, где лежала Эльза. Усадив небесную убийцу драконов на табурет и придерживая качающуюся из стороны в сторону девочку со спины, он с надеждой посмотрел в ее все еще малость расфокусированные глаза и кивнул в сторону весьма бледной сестры.
   - Спаси ее и проси у меня все, что пожелаешь. Все сделаю!
   - Я помогу, господин Виктор. - положив руки на тело красивой красноволосой девушки, ответила Венди, начиная творить заклинание небесного исцеления. - И всем другим тоже помогу. Не переживайте. А что касается моего желания. - осмотрев артефактора с головы до ног, она вновь смешно нахмурилась и указала головой на кровать, - Вы немедленно ляжете на первую попавшуюся свободную кровать и проспите до завтрашнего дня!
   - Слушаюсь и повинуюсь. - тут же отступил от нее Виктор, позволяя занять свое место подошедшей на шум Полюшке.
   Проснувшись, Виктор почувствовал, что разом постарел лет на тридцать. Куда делась та привычная легкость тела? Куда ушла бьющая через край энергия? Куда запропастилось желание вскочить и начать что-нибудь делать? История умалчивала. Зато болящему каждой клеточкой и неимоверно уставшему телу хотелось просто сдохнуть. И мало было чувствовать весь этот неприятный коктейль физического дискомфорта, так еще в качестве "вишенки на торт" на него нахлынула апатия. Не хотелось ровным счетом ничего: ни продолжать лежать, ни вставать, ни смотреть на покрытый трещинами потолок больничной палаты. Хотелось одного - чтобы все закончилось, что бы ни скрывалось за этой фразой.
   - А ведь я предупреждала, что будет плохо. - раздался откуда-то сбоку голос Полюшки, отчего и так паршивое настроение сделалось еще хуже. - Игры с магическим истощением никогда и никому не шли на пользу. Нельзя заставить организм работать на износ, когда он находится на грани и впоследствии не получить ответный удар. Так что теперь лежи и наслаждайся.
   - Вот я и лежу. - буркнул в ответ Виктор.
   - И наслаждаешься? - участливо поинтересовалась лекарь, но нотки ехидства в ее голосе не услышал бы разве что глухой.
   - Наслаждаюсь. - отозвался артефактор и перевернувшись на бок, прикрыл голову подушкой, чтобы никого не только не видеть, но и не слышать.
   Впрочем, полежать в изоляции ему не дали. Сперва была сорвана с головы подушка. Затем не менее безжалостно с тела было сорвано одеяло. А после и сам недовольный всем вокруг артефактор был сдернут с кровати и подгоняемый метлой, вышвырнут из больницы. Ему даже не позволили повидаться с сестрой, лишь сообщив, что она уже пошла на поправку и сейчас спит.
   - Госпожа Полюшка, а что это с господином Виктором? - посмотрев вслед сгорбленной фигуре, медленно удаляющейся от больницы, поинтересовалась Венди, шефство над которой взяла лекарь всея фей. - Еще вчера он был совершенно другим.
   - Морально перегорел. - тяжело вздохнула лекарь. - Это одна из сторон той платы, что ожидает каждого дурня не задумывающегося о собственном здоровье. Виктор был слишком ослаблен после сражения и вытряс из меня эликсиры, придавшие ему сил, чтобы привезти тебя сюда. Но за все в жизни приходится платить. Он получил то, чего желал, и теперь настало время расплаты.
   - А может я смогу ему помочь?
   - Ты и так выложилась на полную, Венди. - погладив по голове с трудом держащуюся на ногах девочку, едва заметно улыбнулась лекарь. - Да и не поможет тут волшебство. Но ты за него не переживай. У Виктора имеется отличное "лекарство" от апатии. Главное, чтобы она смогла правильно понять состояние своего благоверного и не принялась устраивать ему разнос за недавние "геройства". Впрочем, Мира - девочка умная и должна разобраться что к чему. А то, что у него все тело ноет и болит - так пусть это будет уроком на будущее. Помучается недельку, глядишь, умнее станет.
   По причине отсутствия какого-либо угла, куда можно было бы приткнуться, покинув больницу, Виктор направил свои стопы в подвал гильдии. К тому же ему зверски хотелось есть, а денег с собой не было ни одного драгоценного, так что многочисленные кафешки, где можно было бы, забившись в темный угол, посидеть в одиночестве, шли дальним лесом.
   В отличие от центрального зала их уютного теремка, где постоянно царило веселье, лилось рекой пиво и никогда не смолкали разговоры, подвал восточного крыла встретил его угрюмой и угнетающей атмосферой. Слишком многие из его согильдийцев оказались на больничных койках. А те, кого выперли из больницы, обработав незначительные раны, большей частью либо еще не проснулись, либо решили остаться дома. Спустившись по лестнице, он насчитал всего десяток знакомых лиц во всем зале, половина из которых, впрочем, уже была не с ними после весьма длительного и близкого общения с дарами бога Бахуса.
   - Как ты? - подойдя к остановившемуся у лестницы Виктору, который в настоящий момент напоминал лишь блеклую тень самого себя, прижалась к нему Мира.
   - Как-то никак. - прислушавшись к себе, тихо ответил тот. - Когда будем хоронить наших? - не зная, что еще сказать, поинтересовался Виктор.
   - Сегодня вечером. Макао уже все организовал.
   - Понятно. - тихо произнес Виктор, продолжая обнимать Миру, словно спасательный круг, не позволяющий ему ухнуть в пучину отчаяния еще больше.
   - Пойдем, покормлю тебя чем-нибудь. - слегка отстранившись от Виктора, потянула она его за собой. - А то ты своим урчанием в животе сейчас всех разбудишь. - предприняла Мира робкую попытку пошутить, но не увидев на лице любимого даже намека на хотя бы легкую улыбку, лишь тяжело вздохнула. Прекрасно помня, как плохо ей было самой, когда произошла трагедия с Лисанной, она представляла себе, какого сейчас приходится Виктору. И пусть по заверениям Полюшки состояние здоровья Эльзы заметно улучшилось, она то знала, какое отчаяние просыпается внутри, когда прямо на твоих глазах убивают столь близкого человека и ты при этом не можешь поделать ровным счетом ничего.
   Пройдя, как на поводке, вслед за Мирой к одному из столов, Виктор в ожидании обещанного обильного питания принялся индифферентно рассматривать лежащие тут же два десятка тел, на головах которых то и дело вздрагивали хедкрабы его производства. В любой другой момент это, несомненно, заинтересовало бы артефактора. Но сейчас ему было начхать абсолютно на все. И даже забившийся в угол и непрестанно вздрагивающий от любого шороха железный убийца драконов, еще недавно бывший грозой и гордостью гильдии Призрачный Фантом, не вызывал у него никакого интереса. Дрожит себе кто-то в углу - и пусть дрожит. Каждому, как говорится, свое.
   - Не вкусно? - поинтересовалась Мира, смотря на лениво ковыряющего вилкой еду Виктора. Вот уже пять минут он мучил одну котлету, в конечном итоге растерзав ее в клочья, но съев едва ли половину. И все это время девушка, сидя напротив, просто молчала. Она уже, наверное, не хуже Эльзы знала все предпочтения Виктора и чувствовала, когда тому хочется просто посидеть и помолчать рядом с родным человеком. Сейчас как раз был такой момент.
   - Извини, пожалуйста. Что-то кусок в горло не лезет. - отодвинув от себя под возмущенное бурчание желудка набитую едой тарелку, предпринял попытку улыбнуться заботящейся о нем любимой Виктор.
   - Может тогда выпьешь? - от большей части фей Виктор отличался своим равнодушным отношением к спиртному, а пиво вообще не переваривал, что не могло не радовать Миру, но сейчас она была готова сама влить в своего мужчину все запасы настоек, вин и пива, что имелись в запасах гильдии, лишь бы это помогло хоть немного расшевелить его.
   - Давай просто вместе посидим. Иди ко мне. - протянув руку к Мире, он взял ее ладошку в свою и дождавшись, когда девушка обойдет стол, усадил ту себе на колени, мгновенно зарывшись лицом в свисавшую гриву роскошных волос.
   - Виктор, - минут через десять слегка повела плечом Мира, привлекая внимание, - тут недавно приходил Макао с сообщением от командира городской стражи.
   - И что? - вяло поинтересовался артефактор.
   - У них целый отряд попал на одно из твоих минных полей. Да еще и эти твои "зверушки", - она покосилась на покрывающих головы лежащих в подвале людей хедкрабов, - устроили остальным натуральный террор, когда они попытались вытащить своих подорвавшихся товарищей. Может сходишь, отключишь свои многочисленные ловушки? А то у нас и так не самые лучшие отношения со всевозможными контролирующими органами. Не хватало еще с городской стражей вконец рассориться.
   - Контролирующими органами. - хмыкнув, повторил вслед за ней Виктор. - Понабралась ты от меня словечек.
   - И нисколечко об этом не жалею. - усмехнулась Мира. - Так как? Сходишь?
   - Схожу. Куда я денусь? - кивнул головой Виктор. - А с этими что? - махнул он рукой на присутствующие тела.
   - А это фантомы. Пытались зайти к нам с тыла. Так что пусть мучаются. - злобно сверкнула глазами Мира, явно что-то недоговаривая.
   - Хорошо. Пусть. - не стал вдаваться в подробности Виктор. - А с тем что? - указующий перст переместился от кучки тел в дальний угол.
   - Это Гажил. Именно он избил Леви с ребятами и разрушил нашу гильдию.
   - Это мне известно. Меня интересует другое. Почему он в таком состоянии?
   - Просто, он меня очень сильно рассердил. - потупила взор Мира, - И я немного не сдержалась.
   - Немного? - вопросительно приподняв бровь, поинтересовался Виктор.
   - Ну, может чуть больше чем немного. В любом случае, он сам виноват!
   - А я этого и не отрицаю. Просто вид забитого убийцы драконов несколько... - Виктор пару раз прищелкнул пальцами, подбирая нужное слово, - неожидан. Впрочем, вспоминая, как моя сестренка то и дело вгоняет в дрожь Нацу, не скажу, что это шокирует лично меня. К тому же теперь все стало по-честному. У Эльзы есть опасающийся ее Нацу, а у тебя теперь вот этот. Только когда наиграешься с ним, не выбрасывай. Лучше отдай мне на опыты.
   - Хорошо милый. - расцвела в милой улыбке Мира, - Отдам тебе все, что от него останется. Ты все расслышал, червь!? - тем самым голосом, от которого у всех начинали по спинам маршировать табуны мурашек, обратилась Мира к своему личному трофею.

0x01 graphic


   - Д-да, госпожа. - активно закивал из своего угла Гажил.
   - И? - нажала Мира.
   - И я буду рад сослужить вам любую службу! - упав ниц, принялся отвешивать поклоны железный убийца драконов. Причем, судя по то и дело раздающемуся глухому звуку, лбом об пол он бился неистово.
   - То-то же! - фыркнула Мира и вновь "превратившись" в ангелочка, продолжила сюсюкаться с Виктором.
   - И все же у нас неповторимая гильдия. - хмыкнул Виктор, выйдя из подвала. - Вот в какой еще можно увидеть двух забитых убийц драконов? - Покачав головой, он направился по оставленному офицером адресу. Все же общение с любимой и скормленный таки ему с ложечки обед оказали свое позитивное влияние и среди той серости, что окружала его с момента пробуждения, начали проглядываться первые лучики света. Пусть пока робкие и едва заметные, но начало было положено.
   Прибывшие по вызову городской мэрии солдаты действительно оказались в весьма затруднительном положении. Из всего отряда в полсотни копий избежали незавидной участи своих товарищей только полтора десятка. Остальные же либо лежали на минном поле, боясь пошевелиться, чтобы вновь не получить более чем чувствительный электрический разряд или усыпляющую пулю из осколочных мин, либо лежали же, но в мэрии, дыша через раз, поскольку из хвостов присосавшихся к ним на головы хедкрабов мгновенно выскакивали весьма острые лезвия в ответ на любое воздействие на сам маго-технический механизм. И даже чересчур сильный вдох интерпретировался творениями Виктора как враждебное действие.
   Окинув взглядом ровный ряд закованных в доспехи солдат, зашедший в мэрию Виктор подошел к ближайшему из пострадавших, и до того как бодрствующие служаки успели его остановить, водрузил свою руку на хедкраба.
   - Отмена боевого режима. - медленно произнес Виктор и уже через пару секунд жуткая смесь паука, краба и скорпиона, оторвавшись от своей жертвы, легла у ног артефактора, преданно глядя на своего создателя. Проделав подобную процедуру тринадцать раз - по числу плененных его созданиями стражников, Виктор повернулся к внимательно наблюдающему за ним командиру отряда и устало вздохнув, поинтересовался, - На какое именно минное поле вы угодили? Все же я выставил отнюдь не одно.
   - На проспекте, что ведет от собора Кардия к зданию вашей гильдии. - осмотрев с ног до головы заметно помятого Виктора, не стал мгновенно устраивать разборки с главным виновником незавидного состояния его людей офицер.
   - Понятно. - кивнул Виктор и более ни говоря ни слова, покинул мэрию, ведя за собой, подобно Гамельнскому крысолову, выводок хедкрабов, распугивая этим табором всех немногочисленных встречных горожан.
   На разминирование данного участка ушел еще час, поскольку ряд пораженных солдат очень неудачно упали прямо на мины и чтобы их вытащить относительно целыми и невредимыми, пришлось немало попотеть. Хоть настроение и было ни к черту, Виктор, абсолютно равнодушно выслушав гневную речь командира городской стражи, поплелся разминировать и все остальные участки. А поскольку накатившая из-за разразившегося сражения на город волна смела не только столики летних кафе, небольшие торговые лотки и вообще все, что не было хорошо прибито, но и разнесла едва ли не по половине Магнолии расставленные им мины и хедкрабов, артефактору пришлось немало побегать, чтобы собрать все свое добро, что еще не нашло себе жертву.
   Закончив лишь к вечеру, он в компании шествующих следом за ним четырех десятков хэдкрабов, снятых с боевого дежурства, вновь вернулся к остаткам гильдии. Мира не уточнила, во сколько именно намечались похороны их друзей, а пропустить их Виктор никак не мог себе позволить. Весь день его не покидала мысль, что Тоно и Ван погибли исключительно из-за его вмешательства в канонное развитие событий, отчего совесть будто сорвалась с цепи и грозилась загрызть своего хозяина насмерть. Да и ситуация с Эльзой и Греем вроде не должна была быть столь печальной, как получилось. Впрочем, занимался самоедством не он один. Заметив среди обломков гильдии блондинистую шевелюру, Виктор сменил направление движения и уже вскоре присел рядом со вздрагивающей от плача Люси.
   - Виктор!? - подняв взгляд на присевшего рядом, всхлипнула заклинательница духов. - Прости меня, пожалуйста!
   - За что? - окинув взглядом Люси, устало поинтересовался Виктор.
   - Ведь это все произошло из-за меня. - спрятав лицо в ладонях, вновь принялась всхлипывать девушка, - Если бы я не вступила в вашу гильдию, то фантомы никогда не напали бы, исполняя заказ моего отца, и Тоно с Ваном были бы живы. А Эльза с мастером и всеми остальными не лежали бы в больнице, вместо того, чтобы продолжать радоваться жизни как и прежде. Я захотела получить независимость и из-за моего эгоизма произошла эта трагедия.
   - Наша. - тихо произнес Виктор.
   - Что? - открыв заплаканное лицо, спросила Люси.
   - Не ваша гильдия. А наша гильдия, Люси. Или ты уже забыла, что тоже стала одной из дурных фей? Пусть ты и новенькая в нашей дружной семье, которую все остальные по незнанию считают всего лишь обычной магической гильдией, ты смогла вдохнуть и принять тот дух, что долгие годы пестует наш мастер. Да, наши друзья погибли. Но они погибли не на очередном задании, пытаясь заработать драгоценный - другой, а защищая то, что было дорого им. Пойми, они защищали не только тебя. Они, как и мы все, защищали наш дом. То место, где все мы, каждый в свое время, смогли найти приют, защиту, поддержку, друзей и под конец - семью. - откинувшись спиной на торчащий из груды обломков расщепленный столб, Виктор поднял взгляд к небу. - Не знаю, смог бы я сказать тебе эти же слова, если бы потерял Эльзу. Или Миру. Или Кану. - делая небольшие промежутки между предложениями, продолжил свой монолог Виктор. - Скорее всего, нет. Даже точно нет! Но не по причине того, что я так не думаю, а потому что к этому времени я уже, наверное, убил бы твоего отца, убил бы всех магов Призрачного Фантома, до которых смог бы добраться и уже никогда не вернулся бы сюда. Может с моей стороны это выглядит несколько некрасиво по отношению к павшим товарищам - то, что я не стремлюсь отомстить за них так же, как мстил бы за самых родных мне людей, но если они все еще здесь и слышат меня, я прошу понять меня и простить. Вы были отличными друзьями, Тоно, Ван, - все так же продолжая смотреть в небо, впервые с окончания битвы улыбнулся Виктор, - и я благодарен судьбе за то, что она свела нас в одной гильдии. Нам вместе было грустно, нам вместе было весело. Спасибо за то, что вы были у меня, братья. И если вам от этого будет хоть немного легче, знайте, что Грей сполна смог отомстить за вас. А ты, Грей, если сейчас тусуешься рядом с парнями, знай, что по возвращению тебя ожидает такая взбучка, что даже твоей больной фантазии не хватит, дабы оценить ее масштаб.
   - И Грей тоже погиб!? - прикрыв рот ладонями в попытке задушить рвущуюся наружу истерику, воскликнула Люси.
   - Не до конца. - прикрыв глаз, ответил Виктор. - Он решил пойти по стопам своего первого учителя и отдав всего себя заклинанию Ледяная Гробница, спас жизни всех нас. Н-да. Если бы не этот отмороженный извращенец, мы бы с тобой точно не разговаривали.
   - Виктор. - спустя пять минут, которые пара магов просидели в тишине, разглядывая темнеющее небо, обратилась к старшему товарищу Люси, - Пожалуйста, не убивай моего отца.
   - Хм? - оторвавшись от созерцания первой появившейся на небе звезды, Виктор повернул голову к Люси.
   - Я, похоже, наконец, до конца осознала, почему тебя называют жутким типом. Ты сейчас так спокойно рассуждал об убийстве виновников произошедшего, будто это было для тебя нечто привычное. Как выпить чашку кофе!
   - Я не люблю кофе. - чуть скривил лицо Виктор, - Пусть лучше будет чай.
   - Хорошо. Пусть будет чай. Дело не в напитке, а в твоем отношении.
   - Ты не понимаешь, как я могу быть таким?
   - Да. - вновь потупилась Люси. - Никто из тех, с кем я общалась за последние сутки, не говорил о будущей мести так спокойно и одновременно страшно. Все буквально взрывались от негодования и потрясая кулаками, обещали фантомам ад на земле, но было хорошо видно, что большей частью все это было напускное. Просто они еще не остыли после боя. Ты же... Ты другой.
   - Просто у меня весьма богатый опыт в плане мести. У нас в гильдии не принято лезть в душу и прошлое других и потому ты вряд ли знаешь, что десять лет назад меня убили.
   - Что!? - сказать, что Люси оказалась шокирована, значило не сказать ничего.
   - Ты все правильно расслышала. - хмыкнул Виктор. - Я был рабом у темных магов и когда мне было девять лет, они убили меня.
   - Но... Как?
   - Как я могу сидеть здесь и разговаривать с тобой если сам говорю, что меня убили?
   - Ага. - только и смогла кивнуть та.
   - Тебе приходилось слышать такую фразу - "У кошек девять жизней."?
   - Да.
   - Ну вот. А у меня их было две. Это, наверное, была моя самая важная способность. Темные забрали только одну. И тем самым подписали себе смертный приговор. Годы я готовился к своей мести. Ты даже представить себе не можешь, как мне хотелось сорваться с места и пойти убивать тех, кто издевался надо мной, сестрой и всеми остальными пленниками. Каждое утро я просыпался с одним единственным непреодолимым желанием...
   - Убивать? - тихо спросила Люси, боясь даже смотреть в сторону своего собеседника.
   - Нет. - усмехнулся Виктор. - Наоборот - спасти жизнь. Спасти жизни Эльзы и остальных. Именно эта мысль не позволила мне наделать ошибок и рвануть в бой раньше, чем я смог подготовиться. И она же позволила мне закалить силу воли и научиться контролировать жажду мести. Со временем возможность простого контроля эволюционировала в способность управления данным желанием. Гнев, жажда справедливости, самоудовлетворение - всеми этими составляющими мести я научился манипулировать. И то, что я спокойно сижу тут и наблюдаю за появляющимися на небе звездами, зная, что скоро мне предстоит бросить горсть земли на крышки гробов своих товарищей, вовсе не значит, что внутренне я не клокочу, подобно проснувшемуся вулкану. Извини, Люси, здесь и сейчас я не могу пообещать тебе не трогать твоего отца. Так или иначе, кто-то вскоре умрет. Но прежде чем начать вершить свое правосудие, я как следует разберусь как, кого и за что я буду должен покарать. Понимаю, это не тот ответ, что ты желала бы услышать, но другого я тебе пока дать не могу.
   - Мой отец совершил большую ошибку, Виктор. И ему, несомненно, нет прощения. Но он все же мой отец. И как бы я ни была зла на него, я не позволю тебе убить его. - упершись взглядом в землю и дрожа всем телом от нахлынувшего страха, произнесла Люси.
   - Я правильно понимаю, что сперва мне придется убить тебя? - абсолютно спокойным голосом поинтересовался артефактор.
   - Д-да. - с трудом выдавила из себя заклинательница духов.
   - Да будет так. - кивнул головой Виктор и тут же ойкнул от прилетевшего подзатыльника.
   - И не стыдно тебе!? Так запугивать бедную девушку! - пробурчал вернувший своей руке нормальный размер Макаров. - Вот уж действительно - жуткий тип!
   - Ничего. Ей полезно. - пробурчал потирающий голову Виктор, - Чем раньше она снимет те розовые очки, через которые ее всю жизнь учили смотреть на мир, тем больше у нее будет шансов уцелеть, работая гильдейским магом. Не скажу, что все те вызовы, что свалились на голову Люси с момента появления в нашей гильдии, являются чем-то привычным для нас. Да и показала она себя с лучшей стороны. Но если бы мы с ней оказались несколько сильнее, чем являемся сейчас, ребята могли бы выжить.
   - Полагаешь, что у остальных сейчас не роятся в голове подобные мысли? - нахмурился мастер. - Думаешь, что самобичеванием дозволено заниматься только тебе? Так я тебе вот что скажу, Виктор. Мастером в гильдии числюсь все еще я! И пока это так, вся ответственность лежит только на мне!
   - Похоже, ты забыл об одной вещи, дед. - усмехнулся Виктор - В нашей гильдии принято делиться всем - как радостями, так и горестями. Так что не жадничай. А что касается твоего отца, Люси. - он вновь повернулся к собеседнице, - Его жизнь полностью и целиком будет зависеть от текста заказа по возврату его блудной дочурки. Если ознакомившись с ним, я смогу прочитать между строк - "вернуть ее любыми способами, не взирая на сопутствующий ущерб", его не спасет никто. Ни ты. Ни мастер. Ни Магический Совет в полном составе. Если же все произошедшее будет являться только виной фантомов, которые решили убить одним выстрелом двух зайцев - и тебя вернуть за явно немалое вознаграждение и разобраться с нами за то, что мы уже давно наступали им на пятки, то я не буду трогать твоего отца. Обещаю. Ограничусь перерезанием глоток пленным фантомам. Ты, кстати, уже выбрала, кому будешь горло резать? - мило обратился он к Люси, - А то смотри, разберут всех жутких типов до тебя, и придется тебе казнить милых девушек, чья вина лишь в том, что они оказались в составе Призрачного Фантома.
   - К-казнить!? - пискнула Люси, смотря полными ужаса глазами на артефактора.
   - Конечно! Должны же мы реализовать свое право победителя, как нам это завещали предки! Так что массовые казни - это наше все!
   - Балбес! - Макаров вновь обрушил карающую длань на бестолковку Виктора. - Хватит уже запугивать бедняжку!
   - А нечего быть такой доверчивой! Ладно я - все же свой и в обиду не дам, да и сам не обижу! А если кто другой предложит ей, к примеру, вкусную мороженку и заманит в свой темный подвал!? Все! Пропадет наша Люси!
   - Я не маленькая, чтобы вестись на мороженное! - аж подпрыгнула с места пышущая негодованием заклинательница духов.
   - Значит, того факта, что ты в принципе можешь повестись на какое-либо обещание, ты не отрицаешь? - обвинительно ткнул в нее пальцем Виктор. - И, мастер, - перевел он взгляд на старика, - хватит уже бить меня по голове. Это, между прочим, мое больное место!
   - Это твое дурное место! - не согласился с мнением артефактора Макаров.
   - Виктор-р-р! - трясясь от негодования, почти прорычала Люси, - Какой же ты невыносимый! Правильно Кана то и дело поминает тебя недобрым словом! Как же я ее теперь начинаю понимать!
   - Чур меня! - словно от прокаженной, отпрыгнул от заклинательницы духов Виктор. Излишне богатое воображение мгновенно подкинуло ему вид лезущей к нему в кровать со словами - "Я хочу от тебя ребенка", Люси. И все бы было не столь страшно, если бы как раз в этот момент по воле того же воображения в его комнату не вошла Мира. В общем, перепугался артефактор изрядно. Но если Люси уставилась на него с недоумением, то мастер, которому Виктор изредка жаловался на жизнь свою - жестянку, едва ли не принялся кататься по земле в приступе безудержного хохота. Старый ловелас мигом понял весь подтекст сказанного и просто-напросто не смог сдержаться.
   - Ну что, теперь понимаешь, какого в свое время приходилось мне? - утерев выступившие на глаза слезы, поинтересовался Макаров у побледневшего Виктора.
   - В том, что происходило с вами, мастер, были виноваты только вы. Я же - жертва! - не согласился с навязываемым сравнением Виктор.
   - Вы это вообще о чем? - совершенно выпала в осадок Люси.
   - Мала еще знать такое! - хором ответили Виктор с Макаровым и покосившись друг на друга, столь же синхронно хмыкнули.
   Проснувшись на следующее утро, Виктор с хрустом потянулся, заставляя оживать затекшее за ночь тело. Вчера, после похорон, пусть и с тяжелым боем, ему удалось убедить Полюшку, что ночевать он будет рядом с Эльзой, какие бы доводы и аргументы не приводила та в противовес его желанию. Правда, по причине нехватки свободного места, спать пришлось на небольшом деревянном стуле, но стоило Виктору открыть глаз, он понял, что сделал правильный выбор. Проснувшаяся, по всей видимости, несколько раньше него Эльза с легкой улыбкой наблюдала за похожим на взъерошенного сонного кота братом - и эта едва заметная улыбка была для Виктора самым дорогим на свете подарком.
   Припомнив свои ощущения при пробуждениях после тяжелых ранений, Виктор тут же зашарил взглядом вокруг и наткнувшись на фарфоровый поильник покоившийся на прикроватной тумбочке, тут же подскочил и наполнив его из стоявшего здесь же графина водой, помог сестре сделать пару глотков, чтобы хоть немного промочить пересохшее горло.
   - В туалет? - поинтересовался он, отставив поильник в сторону. Дождавшись едва заметного кивка от покрасневшей Эльзы, он аккуратно поднял ее на руки, благо магия исцеления не только залечила поломанные кости, но и полностью срастила нанесенную клинком тьмы рану и прижимая к себе, понес в уборную. Конечно, можно было бы просто подсунуть ей утку, но вспоминая собственные мучения, Виктор решил оградить сестру еще и от подобного унижения. Занеся ее в кабинку, Виктор пообещал вернуться через десять минут и вышел из уборной, чтобы не смущать Эльзу еще больше.
   - Хочешь что-нибудь поесть? - завершив с утренним моционом, красноволосая пара вернулась обратно в отделенную белыми занавесками от остальных кроватей палату, где Виктор аккуратно положил сестру обратно в кровать, после чего и поинтересовался насчет завтрака.
   - Лучше расскажи, чем все закончилось. Мы ведь победили?
   - Победили. - пододвинув к изголовью кровати свой стул, тут же присел на него Виктор. Взяв ладонь сестры в свои руки, он продолжил, - Но не без потерь.
   - Кто?
   - Тоно и Ван. - тихо произнес Виктор. - Вчера их похоронили.
   - Кто еще? - видя, что брат что-то недоговаривает, покрепче сжала его ладонь Эльза.
   - Почти все наши сейчас лежат здесь же - в больнице. Ходячих едва два десятка набралось. А Грей сейчас находится у меня в мастерской. В виде куска льда с заключенным внутрь Жозе.
   - Он применил то самое заклинание? - все же не сдержав слез, поинтересовалась Эльза.
   - Да. И тем самым спас наши жизни. - достав платок и утерев сестер лицо, кивнул Виктор.
   - А ты? - пошмыгав носом, посмотрела прямо в глаз брату Эльза.
   - А что я?
   - Я же вижу, как тебе больно делать даже малейшее движение.
   - Это, скорее, последствие лечения, а не ранения. Так что не волнуйся за меня, сестренка. Я сейчас вообще едва ли не самый целый и здоровый из всех наших.
   - Врушка. - едва слышно фыркнула Эльза, - Небось, сбежал с больничной койки, когда Полюшка отвлеклась на кого-то другого.
   - Ни от кого и никуда я не сбегал. Просто на сей раз в нашей семейке основные тумаки достались тебе.
   - И как? Теперь-то ты понимаешь, какого приходилось нам с Мирой всякий раз, как ты оказывался на больничной койке?
   - Понимаю. - покаянно кивнул головой Виктор. - Но уж лучше впредь на больничной койке вновь буду оказываться я, чем кто-нибудь из вас.
   - Дурак ты, братец. - прикрыв глаза, вздохнула Эльза.
   - Может и так. - не стал спорить Виктор. - Но с этим уже ничего не поделать. Слишком взрослый. Поздно перевоспитывать.
   - А жаль. - слегка улыбнулась Эльза, - Представь, был бы ты сейчас совсем мелким. Ух, как бы я тебя повоспитывала бы!
   - Эй-эй-эй! Хватит строить козни такому хорошему мне! Пусть даже и мысленные! - тут же легонечко щелкнул сестру по носику Виктор, - И говори уже, что тебе на завтрак принести. А то когда ты голодная, тебе в голову начинают приходить весьма странные и небезопасные для меня мысли.
   - Боишься!? - приоткрыв глаза, попыталась изобразить задорную улыбку Эльза.
   - Конечно! Все же мы столько лет провели вместе, и за это время ты могла научиться у меня такому количеству всевозможных каверз, что от одной мысли о твоих методах воспитания оторопь берет. Тем более, у меня перед глазами имеется живой пример жертвы твоей ранней тяги к преподавательской деятельности. Бедный Нацу до сих пор вспоминает те времена с содроганием.
   - Но ведь он все же научился читать и считать! - фыркнула Эльза.
   - Ага. И заодно заработал неслабую такую фобию. Уж прости меня за дремучесть, но как по научному будет "боязнь красноволосой девочки", я не знаю.
   - Наговариваешь ты все на меня. - насупилась Эльза.
   - Не наговариваю. - усмехнулся Виктор. - И ты сама прекрасно это знаешь. Но именно такую мы тебя ценим и любим.
   - Кстати о "любим". - даже немного оживилась Эльза, - Как там поживают твои девушки?
   - Не беспокойся. Все с ними в порядке. Пара ссадин и синяков - не в счет. Кстати, именно они присматривали за тобой, пока я бегал по городу и улаживал не терпящие отлагательств дела. Так что не забудь отблагодарить их, когда встретитесь.
   - Не переживай, уж я то найду как выразить им благодарность. - очень многообещающе улыбнулась Эльза, отчего у Виктора где-то внутри нервно сглотнула интуиция - каждая из трех наиболее дорогих ему девушек могла практически безнаказанно выкинуть по отношению к нему нечто мозголомное, а уж на что они были способны сговорившись, было страшно подумать. - Я вижу, кто-то что-то начал осознавать. - расплылась в еще большей улыбке Эльза, наблюдая, как на мертвом лице брата, что она наблюдала с самого пробуждения, все же принялись выступать ненаигранные эмоции. - А теперь, пока ты окончательно не перепугался и не удрал куда подальше, принеси мне кашу с фруктами, чай со вкусом земляники и кусочек шоколадного тортика.
  
   Глава 8. Обыкновенное чудо.
  
   Потратив все утро на общение с Эльзой, Мирой, Каной и еще рядом согильдийцев, ближе к полудню Виктор все же появился в своей мастерской, где под охраной Эльфмана уже сутки пылился кусок льдины еще пару дней назад бывший их другом. Впрочем, как оказалось, дожидались прихода хозяина мастерской не только Эльфман с Греем, но и Леон с синеволосой девушкой из фантомов. И если оба парня относительно нормально встретили появление Виктора, лишь приподняв в знак приветствия кружки с кофе, что они тянули вприкуску с печеньем, то сидевшая в сторонке девушка вся сжалась, стараясь казаться как можно меньше. А уж когда она встретилась взглядом с тем самым артефактором, что смог не только разнести их мобильную крепость вдребезги, но и какое-то время на равных сражаться с мастером Жозе, ее начала бить нервная дрожь.
   - Он тебе понравился? - присев рядом с Джувией, Виктор кинул взгляд на стоявший посреди мастерской кусок льда.
   - Откуда...!? - только и смогла произнести обескураженная волшебница. - Ведь Джувия никому не рассказывала...
   - А разве это сейчас имеет какое-либо значение? - посмотрел на нее Виктор.
   - Никакое. - поникнув, признала правоту собеседника девушка. - Уже ничего не имеет никакого значения.
   - Вот только не надо мне тут сырость разводить. - подняв взгляд к потолку, по которому принялся барабанить дождь, Виктор протянул своей собеседнице носовой платок. - Слезами горю не поможешь. Зато, можно помочь твоей магией.
   - Что!? - мгновенно забыв о платке и катящихся из глаз слезах, с надеждой в глазах Джувия воззрилась на красноволосого парня.
   - Грей был не первым, кто применил данное заклинание, чтобы спасти дорогих ему людей. Много лет назад точно так же ушла его первый учитель. Она пожертвовала собой, чтобы запечатать демона Делиору, спасая двух малолетних оболтусов. Так Леон? - повысив голос, прикрикнул Виктор.
   - Так. - отставив уже давно опустевшую кружку, повернулся к Виктору прислушивавшийся к их разговору маг льда.
   - Кстати, если вы еще не познакомились - его зовут Леон. И он был как раз одним из тех молодых оболтусов. - представил девушке одного из своих гостей Виктор, - Вторым, как ты сама уже могла догадаться, был Грей. И на фоне той давней трагедии у этой парочки ледяных магов возникла идея фикс. У каждого своя. Леон, во что бы то ни стало, решил разморозить демона и убить его собственными руками, дабы доказать самому себе, что он смог превзойти их учителя. Наивный дурашка. - расплылся в улыбке Виктор, услышав недовольное сопение Леона. - У Грея же все зашло еще дальше. Этот мелкий извращенец решил, что если пожертвует своей жизнью, то сможет получить прощение. Где именно, у кого и за что, я не имею ни малейшего понятия, но с его нездоровой тягой к попытке применения Ледяной Гробницы никакого иного предположения у меня нет. А теперь, внимание, вопрос. Что такое лед, Леон? - вновь повернулся к магу льда артефактор.
   - Лед - это просто лед. - пожал тот в ответ плечами.
   - Вот видишь, с кем приходится иметь дело. - покачав головой, принялся жаловаться Джувии на свою жизнь Виктор. - Балбес на балбесе и балбесом погоняет!
   - Я не балбес! - проскрежетал зубами Леон, внутри которого с каждой минутой желание начистить физиономию одному наглому красноволосому типу разгоралось все больше и больше.
   - Хорошо. Ты не балбес, ты дурак. А лед, чтобы ты знал - это вода в твердом агрегатном состоянии.
   - И? - не поспевая за логикой Виктора, решил уточнить Леон.
   - И теперь мы подходим к главному. Еще несколько лет назад я начал заниматься проблемой воскрешения учителя этих двух оболтусов. - Виктор махнул рукой в сторону Леона и льдины. - И благодаря необдуманным действиям Леона у меня на руках оказались необходимые для начала этого процесса материалы. Я могу растопить этот лед, что до сих пор многими считается неразрушимым. Но это лишь начало пути, ведь растопив лед, мы получим только воду. Воду, что содержит душу, суть, магическую и жизненную силу человека. Ты понимаешь, о чем я говорю?
   - Это описание очень напоминает мою особенность - Водяное тело. - практически сразу же ответила девушка.
   - В точку! А, стало быть, с твоей помощью мы можем получить знание протекания процесса преобразования воды в живое существо!
   - Я не существо! Я девушка!
   - Не переживай, с точки зрения науки - все мы существа. - отмахнулся от возмутившейся волшебницы Виктор. - Но и тут имеется проблема. Ведь то, что для тебя является естественным процессом - как дыхание, для всех остальных недоступно даже к пониманию. Именно поэтому вода, в которую превратится этот кусок льда, сама по себе никак не сможет собраться обратно в Грея. Он просто-напросто не будет знать, как это сделать. И вот здесь как раз понадобится твоя помощь.
   - Я сделаю все, что вы скажете, господин Ред. - согласно склонила голову Джувия. - Та девушка, Лисанна, которую вы попросили разыскать меня, рассказала мне о вас и вашей сестре. - тут же поспешила объяснить свою покорность Джувия, - И о ваших погибших друзьях. Я сожалею, что все зашло так далеко. И если я могу помочь вернуть хоть кого-нибудь из тех, кого вы потеряли, я сделаю все, что будет в моих силах.
   - Рад это слышать. - кивнул Виктор. - Но вернемся к нашим танцам с бубнами. Я попрошу тебя слиться с той водой, в которое превратится тело Грея. Говорю сразу, я понятия не имею, что может произойти в этом случае, но надеюсь, что тебе удастся вступить с ним в некий контакт и подобно проводнику указать верный путь. В случае если нам повезет, он сможет повторить вслед за тобой весь процесс и собрать свое тело обратно. Если не повезет, этот процесс за него должна будешь осуществить ты. Грамм за граммом, капелька за капелькой тебе придется выстраивать его тело. Я не знаю, как в твоем теле происходит процесс этой магической гидратации, но надеюсь, что ты на интуитивном уровне сможешь осуществить ее и с телом Грея. На этом твоя работа будет закончена и в дело вступит Леон. Ты ведь понимаешь, почему следующим должен быть именно ты? - повернулся Виктор к ловящему каждое слово магу льда.
   - Живое созидание льда. - едва заметно кивнул тот в ответ.
   - Вот можешь же быть умницей когда захочешь! - усмехнулся Виктор. - На ком другом это могло бы и не сработать, но что Грей, что Ур - тоже маги льда и став частью родной им стихии, могут иметь неплохой шанс пробудиться. Но даже если это не выйдет, у меня имеются мысли, как заставить получившуюся ледяную статую ожить. Вот только от одной мысли к кому мне придется идти за помощью на поклон, мне становится тошно.
   - Опять к голубым пегасам в их опасную для любого нормального мужика гильдию? - пробасил со своего места Эльфман.
   - Если бы. - тяжело вздохнул Виктор. - Все куда хуже. Мне понадобятся Громовержцы.
   - Ох. - покачал головой здоровяк, прекрасно зная, насколько натянутые отношения были у артефактора с этой компанией.
   - Вот-вот! - скривился, будто съел целый мешок лимонов, Виктор.
   - Если хочешь, я могу попробовать поговорить с Эвергрин. - помявшись, все же выдал Эльфман настолько тихим и неуверенным голосом, что на него в удивлении уставились все. Уж больно он контрастировал с его внешним видом накаченного великана.
   - Не стоит, Эльфман. - хмыкнул Виктор. - Ты лучше, для начала, скажи ей то, что действительно хочешь.
   - Тогда, может, хоть мастера попросишь поговорить с ними. Все же Лексус его внук. А тебя они откровенно ненавидят. И ты сам прекрасно это знаешь.
   - Знаю. Но мастер еще не оправился после потери магии. А разговор с Лексусом может еще больше подорвать его здоровье. Гилдарца тоже нет и когда он появится - вообще неизвестно. А кроме нас троих он больше никого и слушать не станет. Потому, остаюсь только я. Но, сперва, надо удостовериться, что имеющихся запасов Лунной Капли хватит для растопления Грея.
   - Кстати, а откуда у тебя взялись эти запасы? - поинтересовался Леон, потративший три года своей жизни на их постепенное преобразование.
   - У тебя воровал, конечно. - как о само собой разумеющемся факте, сказал Виктор. - Все три года твоего сидения на том самом острове. - расплылся артефактор в неимоверно довольной улыбке, которой позавидовал бы даже сожравший всю сметану в доме кот.
   - Ах ты...! - аж подпрыгнул со своего стула трясущийся от негодования Леон.
   - Да ладно тебе. Успокойся. - отмахнулся Виктор, - Я же по-божески приворовывал. Капельку тут, капельку там. У вас потери на кристаллизацию и то больше были! Кстати о кристаллах! Эльфман, - перевел он взгляд на здоровяка, - даю тебе партийное задание. Отыскиваешь Нацу и тащишь его сюда. Мне понадобится его магия. Так что если он будет голодным и обессиленным, сперва накормите его с Мирой до отвала. Вроде, пока что все. - почесав подбородок, кивнул сам себе Виктор.
   С помощью меха и такой-то матери Виктор смог в одиночку спустить кусок льда на минус второй этаж своей мастерской, где уже покоилась в своей емкости Ур. Пускать кого-либо постороннего в святая из святых своей мастерской он в принципе не собирался и потому оба гостя, были оставлены скучать наверху.
   Поставив свою ношу в аквариум, подготовленный уже давно для Ур, Виктор выбрался из меха и повздыхав о своей тяжкой судьбе, принялся готовить ловушку для демонов, немало информации о которых он в свое время почерпнул из книг и дневника найденных в лаборатории демонолога. В отличие от Делиоры, мастер Жозе, даже будучи замороженным, не потерял способность накапливать тьму, вытягивая силу из нижних планов бытия, и потому при его кончине риск прорыва демона виделся более чем возможным. Факт же смерти мастера фантомов для Виктора был уже давно решенным делом. Возможно, Макаров попробовал бы решить вопрос с Жозе каким-либо менее радикальным методом, но сам артефактор жаждал МЕСТИ и потому верная крупнокалиберная винтовка с самой убойной пулей, что имелась в его закромах, ждала своего звездного часа. Виктор в принципе не представлял насколько ослабленным или, наоборот, окрепшим окажется растопленный Жозе и потому решил не рисковать, экономя на боеприпасах. По этой же причине в качестве инструмента казни он решил использовать винтовку, а не револьвер. Да и мех с полными коробами снарядов на всякий пожарный случай должен был присутствовать при разморозке.
   Истолчив большую часть кристаллизованной Лунной капли в крошку, Виктор вынес заполненный им тигель наружу и поманив к себе пальцем смирно ожидавшего задания Нацу, молча кивнул на плавильную емкость.
   - Нацу, создай настолько жаркое пламя, какое только сможешь. Но не бей по площадям, а сконцентрируй струю на этом стальном ведерке. - предполагая, что его младший товарищ вряд ли знаком со словом "тигель", подобрал альтернативное название выставленной им емкости Виктор. - Задание понятно?
   - Я все сделаю, Виктор. - серьезно кивнул огненный убийца драконов, который, казалось, за прошедшие дни полностью растерял всю свою дурость.
   - Тогда действуй. - отойдя подальше от начавшего потихоньку раскаляться под струей магического пламени тигля, Виктор принялся про себя молиться, чтобы его задумка удалась. Все же расчеты показали, что имеющихся у него запасов жидкой Лунной капли не хватит для процесса разморозки и потому оставалось надеяться лишь на возможность применения в этих же целях расплава кристаллизовавшейся капли. А еще он молился, чтобы это сработало, и он не сжег Грея данным, нагретым до пары тысяч градусов расплавом. Естественно, будь у него возможность поэкспериментировать, он не стал бы идти на такой риск, но, как оказалось, Леон не владел заклинанием Ледяной Гробницы от слова совсем и потому отловленная для опыта по заморозке лягушка, с тяжелым вздохом разочарования была отпущена и поспешила свалить куда подальше от неприметной мастерской Виктора. Конечно, можно было бы отвезти Грея на тот же остров Галуна и провести тот же ритуал, что растопил лед Ур. Но даже с имеющимися у Виктора запасами это дело грозило растянуться как минимум на год. И это при условии, что ему удалось бы договориться как с островитянами, так и с бывшими помощниками Леона.
   - Виктор. - прервал размышления артефактора стоявший тут же Леон. - Похоже, эта субстанция испаряется.
   - Эврика! - подпрыгнул едва ли не выше своей головы Виктор, все же потрудившись обратить внимание на протекание реакции расплава. Тут же приказав Нацу прекратить, он уволок убийцу драконов в подвал своей мастерской.
   Мысленно выругавшись по поводу того, что все опять придется переставлять, переливать и переделывать, Виктор, усадив товарища в угол и велев не рыпаться, принялся носиться по всему этажу. Сперва пришлось вытащить льдину имени Грея из аквариума и все же слить туда то, во что превратилась Ур. Следом пришлось на скорую руку сооружать нечто вроде гигантского вертела, под который была установлена выкупленная у Нацу артефактная сковорода и уже на нее уместился тигель с остатками кристаллизовавшейся Лунной капли. Описывать же процесс крепления льдины на вертел взялся бы разве что составитель инструкции по ремонту и эксплуатации жигулей, поскольку только подобные люди обладали талантом уместить в одну - две строки то, на что каждый счастливый советский автовладелец, вооружившись ломом и матом, тратил как минимум целый день. В какой-то момент Виктор даже почувствовал ностальгию и вспомнил дедовскую шестерку, что была старше него и которую то и дело приходилось перебирать по выходным. Но суровая реальность все же взяла свое и воспоминания о прошлой жизни оказались задвинуты на задний план, уступив место сосредоточенности на текущем деле.
   - Нацу, жарь! - спустя пять часов, дал отмашку Виктор и убедившись, что пары тающей на глазах кристаллизованной Лунной Капли надежно оседают на льдине, взялся за рычаг и принялся крутить совместную композицию из Жозе и Грея над высокотехномагическим очагом, подобно кабаньей тушке. У него даже имелась замена подливе! Наблюдая за постепенно наполняющимся сосудом, в котором прежде покоилась Ур, Виктор то и дело подливал на "прожаривающегося" Грея жидкую Лунную каплю, внимательно следя за тем, чтобы ни одна граммуличка этой драгоценной жидкости не пропала, сорвавшись с льдины на раскаленную сковороду.
   Не смотря на постоянную подпитку от костров, что по приказу Виктора развели рядом с его мастерской Леон с Эльфманом, Нацу выдохся через три часа непрерывной работы. Все же постоянное расходование и пополнение своих магических сил со временем могло вымотать кого угодно. Впрочем, этого оказалось вполне достаточно, чтобы извести на магический пары почти все запасы кристаллов Лунной капли. Виктору даже пришлось распрощаться с той огромной линзой, что он смог забрать с небес над островом Галуна. Большая ее часть была безжалостно разбита и отправлена в тигель, и лишь центральная часть диаметром всего в два метра, которую Виктор "вырезал" все тем же артефактным клубком являвшимся почти шедевром пространственной магии, сохранилась у него для будущих экспериментов.
   Вылив последние граммы Лунной капли на ужавшуюся практически до фигуры одного Жозе композицию, Виктор с немалым удовольствием пронаблюдал, как оттаявшая человеческая фигура сперва изогнулась под тяжестью собственного веса, а после, выскользнув из захватов, упала на раскаленную сковороду.
   - А-А-А-А-А-А! - дикий крик врага поджаривающегося на раскаленной до двух тысяч градусов сковороде затопил все помещение подвала мастерской и не смотря на оглушающий эффект, казался Виктору верхом блаженства. Этот крик он мог бы смаковать часами.
   Дав себе мысленную затрещину, артефактор сорвался с места и упав рядом с подготовленной к выстрелу винтовкой, поймал в прицел перекошенное от боли лицо мастера фантомов. Как бы ему хотелось сказать напоследок что-нибудь пафосное и обидное, чтобы его личный враг познал еще большую боль и унижение, но здравый смысл взял верх над скачущими, словно бешенные блохи, эмоциями и указательный палец правой руки выбрал весь свободный ход спускового крючка. Эта пуля обошлась ему в свое время в миллион драгоценных, и второй такой не существовало во всем мире, поскольку начинкой для нее служила разрушительная сила Гилдарца, запечатанная мастером-артефактором во встроенном в нее пространственном кармане. Да и то столь "легко" ему удалось отделаться лишь по причине хорошего знакомства как с артефактором, так и с Гилдарцом, который впоследствии признался Виктору, что никогда и никому из артефакторов не продавал свои силы, считая их чересчур опасными. Потому только Виктор, изготовивший в свое время жалкие подобия подобной пули, да его знакомый обладали знаниями и практическим опытом по сдерживанию разрушающей все на своем пути силы.
   Лишившееся головы тело мастера Жозе едва успело полностью плюхнуться на сковороду, от которой по всему помещению уже вовсю распространялась вонь паленого мяса, как тут же принялось трястись и изгибаться под неимоверными углами. Получивший возможность проникнуть в мир живых демон, все же не стал упускать момент. Вот только вместо охоты на души живых, которую тот скорее всего предвкушал, его ожидала ловушка и расплывшийся в мерзкой улыбке красноволосый парень разместившийся в каких-то странных огромных доспехах.
   - Еще один демон в мою коллекцию! - потер руки Виктор, наводя прицел эдоласского излучателя на потустороннего гостя.
   Из застенок своей мастерской Виктор выполз лишь с первыми лучами взошедшего солнца. Сам, прошедший весьма удачно эксперимент и уборка его последствий заняли почти восемнадцать часов, но потраченное время более чем стоило полученного результата. И пусть он находился лишь в начале пути по возвращению им одного отмороженного извращенца, счастливая улыбка расползшаяся на половину лица наглядно показывала довольство артефактора ходом событий.
   - Я тебе что говорила!? - обрушилась на излишне расслабившегося Виктора до боли знакомая метла и победитель богоизбранных магов и демонов оказался распластан на земле пожилой розововолосой дамой. - А!? Забыл!? Так я тебе сейчас напомню! - карающая метла вновь опустилась на тело артефактора. - Ты! - удар, - Неделю, - удар, - Должен. - удар, - Был. - удар, - Лежать! - удар. В кровати! - удар. - А ты что вытворяешь!? - по причине отсутствия на улице какого-либо угла, в который можно было забиться, Виктор предпринял попытку уползти от грозного лекаря, но был мгновенно отловлен и вздернут за шкирку. - Какая же ты бестолочь! - утвердив свою жертву на ноги, продолжила "разбор полетов" Полюшка, - Неужели не понимаешь, что подобными действиями ты попросту разрушаешь свое собственное тело!? Пойми, хоть оно у тебя и молодое, но не столь крепкое, как ты полагаешь! Тебе всего девятнадцать, а уже вон, седина в висках просматривается! Хочешь оставить свою Миру вдовой уже в тридцать лет!?
   - Нет. - буркнул распекаемый, словно набедокуривший школьник, Виктор.
   - А раз нет, то начни использовать голову по назначению и хотя бы прислушивайся к тому, что тебе говорят знающие люди! Сейчас же отправляешься к себе домой и не вылезаешь из кровати как минимум пять дней!
   - Полюшка, тут имеется одна ма-а-аленькая проблема. У меня больше нет дома. - Виктор ткнул пальцем в сторону просматривающихся от мастерской развалин. Так что и лежать мне негде.
   - Как же! Негде! - всплеснула руками лекарь. - Как будто Мира не пустит тебя к себе! Так что хватит заговаривать мне тут зубы и марш к Мире! А я проверю! И если через час ты не окажешься у нее в кровати, я займусь тобой лично!
   - Хм. Если через час я окажусь у нее в кровати, то об отдыхе мне точно можно будет забыть. - задумчиво пробормотал Виктор. - Меня ведь там мигом заездят!
   - Ч-чего!? - аж поперхнулась от подобного ответа Полюшка, - Ах ты охальник! Не мерь всех по себе! - в ход опять была пущена метла и сторонний наблюдатель мог видеть, как за искренне возмущающимся артефактором гоняется пожилая дама с хорошо читаемым намерением забить убегающего в землю по самую голову. Впрочем, таких сторонних наблюдателей имелось аж четверо и за исключением единственной девушки все расплывались в гаденькой улыбке от предстающей их глазам картины.
   Примерно через пол часа Виктор был сдан на руки заспанной Мире с наказом накормить, напоить и уложить спать. Отдельно же оговаривалось его пятидневное кроватное заключение, с запретом излишне близкого контакта. Причем, лекция о недопущении распускания рук была прочитана обоим и как смогла подметить Полюшка, большее негодование вызвала как раз у Миры, что оказалось для нее немалым шоком. Находящийся же, в силу общей утомленности организма, в состоянии амебы Виктор в данный момент имел на этот счет лишь два мнения по типу - "Могу копать. Могу не копать.".
   Естественно, просто валяться все пять дней в кровати, он не стал. Сославшись на факт полезности прогулок на свежем воздухе, он уже на следующий день под конвоем Миры наведался сперва в подвал гильдии, а после и в развалины некогда ходячего замка. Не будучи дураками, оставшиеся ходячими феи уже успели вывезти с него все, что не было намертво прибито и теперь дожидались команды знающего человека на демонтаж поврежденной пушки Юпитер.
   С немалым удовольствием осмотрев систему накачки маны в орудие, Виктор отметил, что один из произведенных им выстрелов оказался действительно золотым - снаряд разнес вдребезги центральную лакриму, в которой происходило смешивание магических сил разных направлений. Если бы в этот момент она была полна энергии, им, возможно, даже было бы не с кем воевать, поскольку подрыв подобного накопителя гарантированно приводил бы к разрушению всего замка. Знали ли об этом факте фантомы, так и осталось неизвестным по причине смерти всех магов отвечавших за управление и эксплуатацию замка, но у самого Виктора начинали шевелиться волосы от одной мысли сооружения чего-либо подобного у себя дома. Да, орудие было, несомненно, мощным, но принципы его устройства и эксплуатации откровенно пугали артефактора. Тем не менее, схема разбора орудия была подготовлена им за три дня, после чего за работу взялись остальные маги гильдии из тех, кто не был припахан к разбору завалов оставшихся от их родной гильдии. Мастер даже разок попробовал привлечь Виктора с его мехом к этому делу, но Мира ТАК посмотрела на старика, что тот едва не подавился своими словами и быстро закруглив разговор пожеланием скорейшего выздоровления, поспешил ретироваться.
   Лишь спустя ровно пять дней заметно посвежевший и объезженный таки Виктор был выпущен в свободное плавание. Проведав идущую семимильными шагами на поправку Эльзу и удостоверившись, что помощь Венди уже более никому не требуется, он вырвал девчушку из загребущих лап Полюшки и утащил ее в свою мастерскую. Впрочем, прекрасно понимая, что он и так слишком сильно задержался с ее возвратом в гильдию, да и признавая потребность девочки в неплохом отдыхе, после стольких дней непрерывного труда, Виктор, скрепя сердце, в очередной раз отложил продолжение эксперимента по возрождению ледяных магов.
   Прежде чем предъявить здоровую и довольную жизнью Венди мастеру Роубаулу, Виктор решил устроить ей праздник жизни, провезя по наиболее интересным с его точки зрения местам в королевстве, что были относительно по пути. Все же проживание среди призраков, о чем она, конечно, не подозревала, накладывало определенные ограничения на доступность ресурсов и потому многие вещи, сладости и развлечения были для нее ранее совершенно недоступны. Чего только стоил неподдельный восторг от посещения аквапарка и одной из лучших кондитерских королевства.
   И пусть очередной разговор с мастером Кошкиного Дома вышел куда сложнее, предыдущего, Виктор смог уговорить старого призрака отпустить с ним его единственную воспитанницу еще на некоторое время. Впрочем, не забыл он и передать плату за уже оказанную помощь. Мастер Макаров по достоинству оценил дар Венди, пришедшийся как нельзя кстати и выделил из закромов гильдии весьма немалую сумму. У самого Виктора таких денег на кармане не имелось уже давно, и потому отказываться от помощи гильдии в этом вопросе он не стал. Правда, для чего призраку нужны были деньги, Виктор отказывался понимать напрочь ради сохранения остатков своего психического здоровья.
   Однако, даже после удачно проведенных переговоров и возвращения всей троицы в Магнолию, вновь приступить к процессу оживления Грея ему опять не дали - в город явился отряд рунных рыцарей в три сотни откормленных рыл под предводительством десятка следователей и для фей начался настоящий ад. Допросы всех участников событий не прекращались ни на минуту. Бывало даже так, что, отсидев пару часов на допросе у одного следователя, маг тут же препровождался к другому, и все начиналось заново. По всей видимости, драка не на жизнь, а насмерть двух сильнейших гильдий королевства, да к тому же возглавляемых богоизбранными магами, изрядно напугала не только Магический Совет, но и королевский двор, что в конечном итоге вылилось в направление в Магнолию подобной силы.
   - Виктор. - потягивающий у артефактора в мастерской свежезаваренный ягодный чай, в очередной раз начал весьма непростой разговор Макаров.
   - Да, мастер? - отставив свою кружку в сторону, воззрился на него парень.
   - Может ты все же согласишься принять ранг А? - и прежде чем получить очередной резкий отказ, Макаров тут же продолжил, - Сам посуди! Ну не могу я, как ты любишь говорить - втирать следователям, что Жозе - богоизбранного мага, уничтожил маг С-класса! Это же не то, что немыслимо! Это... У меня просто нет таких слов, чтобы описать насколько это невозможно!
   - Так в чем проблема, мастер? - удивился Виктор. - Ведь с Жозе действительно справился маг А-класса! И ему в этом активно помогала маг S-класса! И оба после этого боя до сих пор находятся в весьма плачевном состоянии! Особенно тот, кто нанес решивший исход боя удар. Я же, скажем так, просто проходил тогда мимо и слегка подсобил обоим. Все равно из всех свидетелей того боя остались только я с Эльзой.
   - Мимо он проходил, видите ли. - тут же принялся бурчать Макаров, - Ты это скажи отпечаткам своего тела в стенах, полу и потолках зала, в котором вы сражались с Жозе! Я когда первый раз увидел эту "художественную композицию" из твоих всевозможных форм в фас и профиль, едва челюсть на пол не уронил! Как ты вообще умудрился уцелеть!?
   - Это надо сказать "спасибо" моему доспеху. Можно сказать, он прошел полевые испытания максимально приближенные к боевым на отлично. Кстати, отпечатки там именно фигуры доспеха, а не мои. Потому, следователям можно насвистеть все, что угодно. Скажем, это был Грей. Все равно что-либо доказать или опровергнуть наши слова, они не смогут.
   - Ну вот что ты за наказание такое, Виктор! Другие из кожи вон лезут, чтобы получить как можно больший ранг! А ты!? Эх! - удрученно махнул рукой Макаров.
   - Мы же с вами уже не раз обсуждали этот вопрос, мастер. И как вы могли сами убедиться на примере с Жозе, мое наличие в нашей гильдии оказалось для него весьма неприятным сюрпризом. У него был план по выводу из строя вас. У него были маги, способные на равных биться с нашими сильнейшими согильдийцами. Про количество более слабых магов я вообще молчу. Но такой маленький, слабенький и незаметный я, оказался превосходной костью в горле!
   - Тоже мне нашелся, маленький и слабенький. - усмехнулся старик.
   - Официально, да. - улыбнулся в ответ Виктор, - Вот пусть так все и остается. Я хорошо понимаю вас, мастер. Количество сильных магов весьма невелико и появление в рядах гильдии еще одного, серьезно сказывается на ее рейтинге. Но прошу принять и понять тот факт, что мне так намного легче жить. Меня мало кто знает, я мало кому интересен, меня не учитывают во всевозможных раскладах, а стало быть, я могу заниматься своими делами, не привлекая ничьего абсолютно не нужного мне внимания. А дел, как вы сами знаете, у меня всегда вагон и маленькая тележка.
   - Все так, Виктор. - тяжело вздохнул Макаров, - Все так.
   - А если вам нужны сильные маги, то обратите внимание на Джувию. Как-никак, у фантомов она числилась магом S-класса. Бедняжка втюрилась в нашего Грея с первого взгляда, так что повод остаться с нами у нее весьма серьезный. Мне ли не знать какого это. - хмыкнул Виктор, вспоминая свою первую встречу с Миражанной. - Возможно, вы сможете найти среди фантомов еще кого-нибудь адекватного. Все же их гильдии теперь конец, и все без исключения начнут искать новое место под солнцем.
   - Я тебя услышал, Виктор. - солидно кивнул артефактору Макаров. - А теперь, будь добр, обрадуй меня новостями по Грею. Мира поведала мне в двух словах о попытках вернуть его к жизни, но хотелось бы услышать все от тебя. Ты уверен в том, что делаешь?
   - Конечно нет! - хмыкнул Виктор. - Откуда ей взяться, этой уверенности, если до меня никто никогда ничего подобного не делал? А если и делал, то сохранил всю информацию в тайне. Но поскольку первый этап эксперимента увенчался успехом, я позволяю себе смотреть в будущее с оптимизмом. Что и вам советую, мастер.
   - Постараюсь. - усмехнулся Макаров и напялив на голову свою потешную шапочку, соскочил с лавки. - Извини, что не могу уделить тебе больше времени, Виктор. Сам понимаешь - ситуация не располагает. Да и у тебя дел невпроворот. А что касается Грея - я верю, что именно у тебя все получится. Ты уже не единожды доказывал, что для тебя нет слова "невозможно". Так докажи это еще раз и верни нам этого мелкого отморозка. И спасибо тебе, за то что ты есть у семьи.
   - А так ли это хорошо, мастер? Что я есть у семьи. - посмотрев на захлопнувшуюся за спиной Макарова дверь, тихонько пробормотал Виктор. - Ведь не будь меня и все должно было выйти иначе. Следовало ли мне вообще вмешиваться в ход событий, мастер? - Естественно, все его вопросы произнесенные в никуда, остались без ответов и лишь зародившийся внутри червячок сомнений вновь принялся двигаться и расти, подтачивая уверенность артефактора в праве вмешиваться в однажды узнанную историю.
   За два дня отбрехавшись от приставучих следователей, Виктор вернулся к делу оживления Грея, а если точнее - умотал на встречу с Громовержцами. Какие бы сложные отношения у них ни были, но альтернативы этой компании под рукой не имелось. Потому, подготовившись не только к сложному разговору, но и возможному мордобою, артефактор оседлал любимое крыло и уже через три часа заходил на посадку на небольшую полянку, где разбили лагерь его не самые любимые согильдийцы.
   - Хм. Кто к нам пожаловал! Это же сам великий и ужасный Виктор Ред! - первым поприветствовал приземлившегося артефактора Лексус. - Давненько мы с тобой не виделись. Гляжу, ты малость преобразился. - ткнул он веточкой, которой шерудил угли в костре, в лицо Виктора, намекая на прикрывающую глаз повязку. - Никак фантомы вам всем вломили по первое число!? Даже тебе кто-то умудрился глаз подбить!
   - Мне его не подбили, Дреяр. - отстегнувшись от крыла, Виктор сдвинул черную повязку на лоб и приподняв пальцем веко, продемонстрировал пустую глазницу. - Но я по крайней мере жив.
   - Неужто кто-то из наших слабаков умудрился отбросить копыта? - нагло ухмыльнувшись, поинтересовался Лексус и тут же отлетел назад от пришедшегося в лицо прямого удара ногой. - Ах ты ж тварь! - перекувырнувшись через плечо, мгновенно утвердился на ногах маг.
   - Это тебе за то, что ты посмел назвать Грея, Тоно и Вана слабаками. - холодно произнес Виктор и обвел взглядом тут же притихших Громовержцев, что еще долю секунды назад повскакивали со своих мест, чтобы проучить возомнившего о себе невесть что артефактора, посмевшего атаковать их лидера. - Эти, как ты их назвал, слабаки, смогли не только противостоять атакам мастера Призрачного Фантома, но и убить его. - не стал вдаваться в подробности противостояния Виктор, - И если ты успел подзабыть, напомню, что он являлся одним из богоизбранных магов. Да, они заплатили за это своими жизнями. Да, многие наши согильдийцы получили раны, а Эльза до сих пор находится в тяжелом состоянии. Но они сделали то, что вам, отбросы, не удалось бы осуществить никогда. Вот ты, Дреяр, всегда кичился своей силой. Обзывал всех слабаками и неумехами. И что!? Где ты был, когда "слабаки" нуждались именно в твоей помощи и поддержке больше всего!? Прохлаждался в какой-нибудь гостинице, сладко позевывая и попивая легкое вино!? Ты столько плел о своей непревзойденной силе! И где она!? Почему ты не продемонстрировал ее своим согильдийцам в том самом бою, который мог наглядно показать, простой ты трепач или действительно достойный приемник своего деда! Где ты был, когда нас убивали!? Что, нечего сказать!?
   - Ошибаешься, Ред. - сплюнул попавший в рот песок Лексус. - Мне всегда есть что сказать. Особенно тебе! - мгновенно ускорившись благодаря напитке тела своей магией, он нанес такой же удар ногой в лицо Виктора и тот, не смотря на все свои навыки, не смог увернуться. Все же способные перемещаться с недоступной глазу скоростью противники были для артефактора наиболее неприятными. - То, что эти трое померли, лишь доказывает тот факт, что наша гильдия превратилась в убежище для слабаков! Будь иначе, находись в нашей гильдии только действительно сильные маги, никто не посмел бы напасть на нас! А если бы и напал, то мгновенно пожалел бы о столь опрометчивом решении!
   - Ты знаешь, Дреяр, - поднявшись с земли и оттряхнувшись, вновь обратился к нему Виктор, - а ведь именно Призрачный Фантом числился сильнейшей гильдией. И мы, слабаки, разгромили их. Тебе не кажется данный факт немного странным? Хотя, можешь не отвечать. Все равно я прибыл сюда не для того, чтобы выслушивать твои пафосные речи. Я явился к тем, кто, доверившись тебе, многие годы шел следом за тобой, прикрывал твою спину и также как и ты не оказался в нужном месте в нужное время. Фрид, Бикслоу, - повернулся он к хранящим молчание магам, - мы потеряли трех отличных парней. Тоно и Вану уже ничем помочь невозможно, но с Греем не все столь однозначно. Имеется, не скажу, что большой, но шанс вернуть его с того света. К сожалению, моих сил и знаний не хватит для сотворения подобного чуда. Мне необходима именно ваша помощь, ваша магия. Что скажете? Поможете мне воскресить его?
   - Да ты, никак, в некроманты решил заделаться, Ред? - усмехнулся Лексус.
   - Пока еще нет, Дреяр. - даже не повернувшись к нему, бросил Виктор - Но если вдруг соберусь, ты первым узнаешь об этом. Обещаю испробовать свой первый эксперимент в некромантии именно на тебе.
   - Какой именно помощи ты ожидаешь от нас, Виктор? - прервал вновь готовую начаться перепалку Фрид. Пусть он тоже несколько недолюбливал артефактора, но уважал его и за силу и за знания, ведь далеко не каждому было дано разбираться в магических письменах на столь высоких уровнях, что показывали они оба. И пусть Виктор все же не дотягивал до его высот, редкие беседы с артефактором на тему "Магического программирования", как тот непонятно называл применение рун и письмен, доставляли Фриду истинное наслаждение.
   - Душа Грея никуда не ушла. Она сохранилась в том, во что превратилось его тело. Поэтому без "Подчинения человеческой души" Бикслоу нам не обойтись. Во всяком случае, я так полагаю. От тебя же я попрошу помощи в подборке правильных письмен. Нам потребуется привязать душу Грея обратно к его телу, при том, что тело будет состоять из чистейшего, но живого льда.
   - Живого льда? - немало удивился Фрид.
   - Да. Это магия старого знакомого Грея, что уже согласился мне помочь. Так какого будет твое слово, Фрид?
   - Мы уже выполнили свое задание здесь. - покосившись на Лексуса, произнес Фрид, - И никаких планов на ближайшее будущее, вроде, не имели. Так что если Лексус не будет против, чтобы я отправился с тобой, я помогу.
   - Понятно. - кивнул Виктор и повернулся ко второму требующемуся ему магу, - Ну а ты что скажешь, Бикслоу? Поможешь?
   - Я так же как и Фрид. Только если Лексус не будет против.
   - Что же, слово за тобой, Дреяр. - Виктор перевел взгляд единственного глаза на искусственного убийцу драконов, - Назови свое условие и мы отправимся в Магнолию.
   - Условие? - вопросительно приподнял правую бровь Лексус.
   - Конечно! - хмыкнул Виктор. - Чтобы ты отпустил кого-нибудь из своей компании со мной, не потребовав ничего взамен? Да скорее Луна упадет на Землю!
   - И ты сделаешь все, что бы я ни потребовал?
   - Одно из двух, Дреяр. - отрицательно покрутил головой Виктор.
   - В смысле?
   - Если твое требование окажется адекватным и не потребует от меня идти против моих принципов, я его выполню. Если же ты потребуешь невыполнимого, я просто убью тебя, чтобы Грею было кому начистить физиономию на том свете. Ты уже давно знаешь меня и должен понимать, когда я шучу, а когда говорю серьезно. Делай свой выбор, Дреяр.
   - Вот так вот просто возьмешь и убьешь меня? Ты!? - расхохотался Лексус. - А силенок-то хватит!?
   - Силенок, может, и не хватит. А вот взрывчатки у меня хватит на всех. Я же не утверждал, что убью тебя прямо здесь и прямо сейчас. Я, как истинная хитрая и изворотливая сволочь, сделаю вид, что принял твое условие и уйду. А после начну следить за тобой. И в тот самый момент, когда ты расслабишься, я нанесу свой удар. И никакие защитные барьеры Фрида тебя не спасут. Уж их то обходить, я уже давно научился.
   - Хм. - расплылся в улыбке Лексус, - Значит, мне нужно потребовать от тебя что-нибудь такое, что ты должен будешь сделать здесь и сейчас. Жаль, очень жаль. А то я уже успел придумать для тебя кучу интересных вариантов.
   - Не тяни кота за причинное место, Дреяр. Говори, что ты потребуешь за свое согласие.
   - Целуй мои ботинки, Ред. - расплылся в гаденькой улыбке Лексус.
   - И тогда ты дашь добро Бикслоу и Фриду помочь мне с оживлением Грея? - уточнил артефактор.
   - Да.
   - А вы, - повернулся Виктор к двум магам, - отправитесь вместе со мной немедленно, если я выполню данное требование?
   - Пойдем.
   - Да.
   Согласно кивнув, Виктор, не говоря более ни слова, подошел к расплывшемуся в улыбке Лексусу и достав платок, принялся чистить его ботинки от налипшей грязи.
   - Ты чего делаешь?
   - Выполняю твое требование. - полюбовавшись на свою работу, Виктор лег на землю, чтобы не вставать перед Лексусом на колени и поцеловал по разу каждый ботинок. Поднявшись и показательно отплевавшись, Виктор расстегнул свою бронекуртку и вытащив за цепочку висевшее на шее украшение, продемонстрировал его внуку Макарова. - Ты знаешь, что это такое?
   - По-моему, зуб. - покосившись на Виктора, как на больного, все же соизволил ответить Лексус.
   - Ты прав. Это обычный человеческий зуб. Но как ты думаешь, почему я ношу его?
   - Да кто же тебя, психа, знает. - хмыкнул Лексус. - Тебя ведь уже давно и конкретно перемкнуло на всю голову. И мало ли что в нее может прийти!
   - Это мой трофей, Дреяр. После того как я вдребезги разнес голову мастеру Жозе, этот зуб остался единственной целой костью, что мне удалось найти в образовавшемся месиве. Как ты думаешь, много ли людей могут похвастать таким трофеем, как самолично добытый зуб одного из десяти богоизбранных магов? Хотя, теперь уже их осталось девять. - полюбовавшись на закованный в серебряную рамку зуб, Виктор убрал его обратно под куртку, - Тебе, наверное, интересно, к чему это я? Просто, я хочу, чтобы до тебя дошла одна незамысловатая мысль, которую сможет переварить даже твой ущербный мозг. Так вот, если ты еще раз поступишь столь же некрасиво по отношению к гильдии и всем нашим, на этой цепочке станет на один зуб больше. Я очень надеюсь, что ты меня услышал, Дреяр.
   - Угрожаешь? - усмехнулся давно желавший сойтись в настоящем бое с красноволосым артефактором Лексус.
   - Предупреждаю. - спокойно ответил Виктор и потеряв всякий интерес к собеседнику, направился к своим будущим ассистентам.
   Благодаря тому, что оба мага имели способности позволяющие им летать, Виктору не потребовалось перебрасывать их в Магнолию по отдельности. Правда, дважды приходилось идти на посадку, дабы позволить своим попутчикам отдохнуть и накопить сил для нового рывка, но все равно выигрыш во времени составил пару часов. Сколько бы занял тот же путь у любого другого, не обладающего его крылом и его запасами маны, Виктору было даже страшно подумать - там счет шел как бы ни на недели.
   Поскольку время было уже позднее, да и сил все потратили изрядно, к делу было решено приступить лишь на следующее утро. А пока же вернувшиеся в Магнолию маги, "полюбовавшись" на остатки их гильдии, завалились в подвал восточного крыла, где можно было перехватить что-нибудь на ужин.
   - Здравствуй, милая! - поцеловав Миру, Виктор сделал заказ на всех троих, и вернулся от барной стойки к бомбардируемому недовольными и даже откровенно враждебными взглядами столику, где он оставил Фрида и Бикслоу. - Ну как вам обстановочка? Нравится? - поинтересовался он у сидевших с каменными физиономиями магов. - А может хотите прогуляться до свежих могилок наших согильдийцев? Вдруг, найдется что им сказать?
   - Хватит издеваться, Ред. - пробурчал ставший непривычно серьезным Бикслоу.
   - О! Я смотрю, у кого-то совесть начинает просыпаться! Прогресс, однако! - хмыкнул артефактор. - Глядишь, такими темпами лет через двадцать людьми станете!
   - Мы пришли с тобой, чтобы выполнить работу, а не выслушивать твои колкости, Виктор. - вступил в разговор Фрид. - Так что попридержи язык, пожалуйста. Не порти нам аппетит.
   - Да ради бога! Только смотрите, не подавитесь, вашества. - не поднимаясь с табурета, обозначил издевательски-шутливый поклон артефактор. - Лично мне, в подобной атмосфере, кусок в горло не полез бы.
   - Пойдем отсюда. - резко поднявшись, отчего упал его табурет, обратился Бикслоу к Фриду. - Ред прав. В такой атмосфере мне есть не хочется. Лучше прогуляемся до ближайшего ресторана, там и поужинаем.
   - Неужто столь сильные и непобедимые маги просто так возьмут и сбегут? - тут же мило поинтересовался Виктор. - Всего лишь из-за какой-то атмосферы? Разве вам не было все равно, какое о вас ходит в гильдии мнение?
   - Идем, Фрид. Ты же видишь, что он не успокоится, пока не доведет нас. Мы обещали ему помочь предоставлением своих сил и только. Выслушивать его вечное нытье и нотации мы уж точно не подписывались. - положив руку на плечо друга, кивнул в сторону ведущей наверх лестницы Бикслоу.
   - Идем. - подумав пару секунд, согласился Фрид.
   - Жду вас обоих завтра в своей мастерской в девять утра. - произнес уже им в спины Виктор.
   - Так им и надо. - нахмурив бровки, одобрила действия артефактора Мира и поставила перед ним исходящую паром и невероятными ароматами тарелку, - Предатели.
   - Это точно! Сталина на них нет! - поддакнул Виктор и как коршун, налетел на содержимое тарелки, оставив недоумевающую Миру гадать над вопросом, кто же такой Сталин. Первоначально он не планировал начинать капать на мозги Громовержцам, но коли уж ситуация сама обернулась подобным образом и вечером в гильдии оказалось столь много пышущего негативными эмоциями народу, ею было грех не воспользоваться. Все же гильдия стала для него настоящим домом и семьей, а потому грядущего разлада уж очень сильно хотелось избежать. Как бы ни чесались кулаки посчитать зубы Лексуса, он ни в коем случае не стремился заполучить один из его зубов в качестве трофея на свою цепочку.
   - Леон - одна штука, Джувия - одна штука, Венди - одна штука, Фрид - одна штука, Бикслоу - одна штука, - принялся перечислять Виктор, проверяя все ли готово к будущему эксперименту. - Грей - семьдесят литров, шаманский бубен - одна штука, парик сумасшедшего ученого - одна штука, измазанный кровью белый лабораторный халат - одна штука.
   - Э-э-э, Виктор, - прервал артефактора незаметно прописавшийся в мастерской Эльфман, - а зачем тебе три последние позиции?
   - Как зачем!? - тут же вскинулся артефактор, - Мы же собираемся оживить по сути мертвое тело! Да еще при помощи магического программирования! Тут, хочешь не хочешь, а без танцев с бубном не обойтись! Уж поверьте мне! Я не один десяток раз видел, как Миша-айтишник доказывал это на практике! Так что, без бубна - никак!
   - Допустим. - не поняв ровным счетом ничего, несколько замедленно кивнул Эльфман, - А халат с париком зачем?
   - Как зачем!? Это же классика! Когда я начну кричать - "Оно живое! Живое!", я непременно должен быть одет в окровавленный белый халат и иметь взъерошенные седые патлы!
   - И вот этому клоуну вы доверили воскрешение Грея. - ткнув пальцем во взъерошенного Виктора, как раз показывающего насколько сильно должны быть взъерошены волосы, покачал головой Фрид. - Вам хотя бы за душу Грея не страшно? В отличие от вас, я знаком с этим красноволосым много лет и со всей ответственностью могу заявить - он полный псих. Умный, образованный, начитанный, но псих. А умный псих куда страшнее глупого.
   - Может, Виктор и псих. - начал было Эльфман, но встретившись с полным негодования взглядом артефактора, поспешил уточнить, - Немного. - и обозначив большим и указательным пальцами расстояние, показал насколько немного Виктор, по его мнению, являлся психом, - Но, во-первых, он наш псих! А, во-вторых, он пытается сделать хоть что-нибудь!
   - И в-третьих, - решил вставить слово сам обсуждаемый, - не будь я малость не в себе, я никогда не стал бы заниматься всем этим. Но да хватит разговоров! Нас ждут великие дела и греющаяся водка, а потому не будем затягивать. На сегодня главной целью для нас является воссоздание тела Грею в живом льде и привязка к получившейся скульптуре его души. А потому, Джувия, прошу в аквариум. - указав рукой на заполненную водой тару, Виктор быстренько напялил халат с париком и схватив в руки бубен, принялся со взором маньяка следить за каждым движением девушки.
   Зайдя в аквариум, Джувия мгновенно часто задышала и покраснела, но все же начала расплываться водой, так что вскоре о наличии в нем еще и девушки ничего не напоминало - лишь воды стало заметно больше. С минуту ничего не происходило, но стоило Виктору все же ударить пару раз в бубен, как по воде побежали разводы, со временем перешедшие в настоящую бурю в стакане. И если бы не опущенная крышка, то смесь из двух магов грозила бы залить весь пол.
   - Грей, извращенец, ты чего с ней там вытворяешь!? - пнул аквариум Виктор, когда колыхания достигли критических отметок, так что Эльфману и остальным пришлось навалиться сверху на крышку "стеклянного саркофага", - Да еще у всех на глазах! Бесстыдник! Не мог дождаться формирования тела и уже после показывать девушке свои истинные наклонности!?
   - А может, лучше отпустить крышку? - прохрипел наваливающийся на нее всем телом Леон, - Вдруг, это Джувия пытается выбраться? А мы ее не пускаем.
   - Слишком опасно. - покачал головой Виктор. - Я бы не хотел собирать Грея мочалкой в тазик, в прямом смысле этого слова. Потому, продолжаем держать!
   Лишь когда внутри начало формироваться тело девушки, маги слезли с крышки, после чего откинули ее в сторону и помогли выбраться Джувии наружу.
   - Ну как? Объездила жеребца? - расплылся в ехидной улыбке Виктор. Но, увидев насколько вымоталась девушка, тут же откинул маску шута, и подскочив к ней, поднял на руки, после чего отнес в ближайшее кресло. - Как ты себя чувствуешь?
   - Устала. Очень. - тяжело дыша, ответила волшебница. - Мне повезло, что Грей все же узнал мою силу. Наверное, запомнил с того момента, когда мы с ним сражались в замке. Я и не подозревала, что он настолько силен. Еще немного и он задавил бы мое сознание. Извини, никак по-другому не могу описать свои ощущения.
   - Это ты извини, что попросил тебя пойти на подобный риск. Отдыхай. Заслужила. - улыбнулся он девушке.
   - Подожди, - Джувия схватила за руку уже собирающегося уйти артефактора, - я не смогла выстроить его тело, все же это была не просто нейтральная вода, а его суть. Но смогла передать Грею как производить подобную трансформацию. Дайте ему время попробовать сформироваться самостоятельно.
   - Хорошо. Мы никуда не будем спешить, не беспокойся. Все же пусть я и кажусь больным на всю голову психом, главное для меня не эксперимент, а жизнь этого отмороженного оболтуса. Хотя эксперимент тоже весьма интересен! - вновь включив режим "сумасшедшего ученого", заблестел единственным глазом Виктор, чем вызвал нервный смешок у своей собеседницы.
   Подождав два дня и не увидев какого-либо прогресса со стороны Грея, Виктор вновь позволил Джувии слиться с "телом" своего друга. На сей раз реакция проходила куда спокойнее. Во всяком случае, аквариум не ходил ходуном, да и жидкость не стремилась выплеснуться из него. Вот только максимум чего удалось добиться водной волшебнице - так это помочь Грею сформировать какой-то отросток, расплескавшийся уже через секунду, после того, как она ослабила контроль и давление своего водного тела.
   - Извини, не получается. - вновь оставшаяся без сил Джувия, устало прикрыла глаза, оказавшись в том же кресле. - Вода - не его стихия, потому он никак не может удержать контроль даже с моей помощью.
   - Вода, вода, вода, вода. - принялся бормотать Виктор, пытаясь поймать за хвост проскользнувшую на границе сознания мысль. - Точно! Ноль градусов по цельсию! Температура, при которой вода начинает превращаться в лед, а лед - таять! Во я балбес! - подлетев к ничего не понимающему Леону, артефактор схватил его за шкирку и поволок проводить опыты. Точнее, требовалось найти тот уровень применения силы Леоном, при котором в аквариуме начнет образовываться лед.
   Лишь спустя пять часов замученный Леон, принялся аккуратно замораживать смесь из тел Грея и Джувии. И на сей раз дело практически сразу сдвинулось с мертвой точки. Сперва в аквариуме образовался небольшой ледяной шарик, который постепенно принялся разрастаться во все стороны. Уже через час в емкости плавало похожая на гротескное человеческое тело льдина, понемногу обрастающая "мясом". Причем, теперь Леону приходилось держать в воде только левую руку, поскольку правую пришлось водрузить на формируемое тело Грея, чтобы поддерживать его температуру на более низком уровне во избежание процесса таяния.
   - Леон? - задумчиво осматривая конечный результат многочасового труда Джувии и Леона, обратился к своему ассистенту Виктор.
   - Чего тебе? - простонал выжитый, как лимон в еврейской семье, маг льда, практически вися на бортике аквариума.
   - А скажи мне, пожалуйста, ты вообще о чем думал, когда морозил? - смотря на ледяную женственную фигуру Грея с заметно выпирающей грудью, поинтересовался Виктор и на всякий случай отступил на шаг от мага льда. - О девушке? О Грее? Или о том, о чем я даже не хочу думать, ибо брезгую? Толераст ты скрытый! - после этих слов артефактора от Леона отступили и все остальные маги, ранее едва ли не толкавшиеся с ним плечами. И лишь Джувия едва слышно прошипела что-то насчет соперника, начав бросать на того недобрые взгляды.
   - Иди ты куда подальше, Виктор. - устало отмахнулся от него Леон. - Что выстраивалось, то я и морозил. Так что все претензии к этим двоим. - кивнул он в сторону обнимавшей ледяную фигуру Грея Джувии.
   Сравнив размеры вторичного полового признака водяной волшебницы с тем, что образовалось на ледяной статуе, Виктор был вынужден признать себя идиотом. Следуя подсказкам Джувии, которая, что естественно, ощущала свое тело как девушка и рефлекторно выстраивала его из воды, Грей невольно повторял ее действа и сам вырастил себе кое-что лишнее, забыв при этом о кое-чем совсем нелишнем.
   - И что теперь делать? - в никуда поинтересовался Виктор, осматривая полученную композицию.
   - Просто надо немного подождать, - пожал плечами Леон, - он и растает.
   - Как это растает!? - тут же вскинулся артефактор.
   - Как и весь остальной лед. Стоит моей силе в этой ледяной фигуре закончиться, и она растает. Я когда морозил, не чувствовал в ней магии Грея, а стало быть он не сможет сам подпитывать свое тело.
   - Хм. Что-то подобное я предполагал. - тут же закивал головой Виктор, - Все же это пока еще ледяной голем, к которому просто привязана душа Грея. И пока мы не подчиним тело душе, он не сможет начать подпитывать себя магией.
   - И что теперь? - поинтересовалась водяная волшебница.
   - Даем ему растаять. - как само собой разумеющееся, ответил артефактор. - А после пробуем еще раз. Только надо попросить помощи еще у пары человек. Вы тут пока поскучайте, а я смотаюсь в гильдию.
   Найти Лаки и Ридуса не составило особого труда. Оба были припаханы к разборке руин гильдии и выслушав заманчивое предложение Виктора - закосить на законных основаниях это неблагодатное занятие, ухватились за артефактора обоими руками, причем в прямом смысле этого слова и каждый.
   - И что я должен делать? - уже находящийся в подземельях мастерской Виктора, поинтересовался Ридус, после того как выслушал предысторию всего здесь произошедшего.
   - Рисуй Грея. В полный рост и с мельчайшими подробностями. Хотя, ради справедливости, стоит признать, что "подробности" у него были весьма солидного размера. - пробормотал на секунду ушедший в себя Виктор, заставив раскалиться докрасна стоявшую рядом с ним Джувию, так что от нее даже начал подниматься парок. - Ну, не мне тебя учить. Только предупреждаю сразу - отмазка типа - "Я художник, я так вижу!" - не прокатит. Мы тут не очередной шедевр для музея творим, а спасаем нашего друга, так что постарайся, пожалуйста. Теперь что касается тебя, Лаки. - повернулся Виктор к девушке, - Как только Ридус закончит творить свой шедевр, заковываешь три-д модель Грея в деревянный макинтош, так, чтобы его внутренние стенки с точностью до миллиметра повторяли все изгибы тела нашего отморозка. В итоге должна получиться некая пресс-форма, в которую и будем вмораживать Грея.
   - А вопрос можно? - подняла руку Лаки.
   - Давай. - кивнул артефактор.
   - А что такое три-д модель, макинтош и пресс-форма?
   - ... - прикрыв глаза, медленно выдохнул Виктор, с трудом удерживаясь от впечатывания своей ладони в свое же лицо. - Значит так. Три-д модель - это ожившая объемная проекция Грея, которую сотворит Ридус. Макинтош - это... - немного подумав, он решил сменить описание, чтобы избежать дальнейших расспросов, - Ты себе гроб представляешь?
   - Конечно!
   - Вот и отлично! Делаешь гроб, но с озвученными ранее условиями по повторению фигуры Грея. А пресс-форма - это техническое название того, что у тебя в результате получится. Еще вопросы? - убедившись, что более ничего разъяснять не требуется, Виктор утащил с собой Фрида, чтобы еще раз в тишине и спокойствии проверить письмена, которые они совместно подготовили для закрепления души согильдийца в ледяной фигуре. Тут опять же немало помогли записи давно почившего демонолога. Даже Фрид, преодолев свой аристократический снобизм, был вынужден признать, что прежде не знал ничего подобного.
   Ближе к вечеру, когда все отработали свои действия и накопили достаточно сил для повторения эксперимента, Виктор вновь собрал "группу реаниматологов" вокруг аквариума и дал отмашку на начало.
   Поместив нижнюю часть деревянной формы в емкость, все принялись наблюдать за тем как туда с помощью Джувии устремилась вода. Благодаря тому, что теперь форму тела удерживала наполненная магией древесина, и водяной волшебнице с магом льда не пришлось тратить столь много сил на сотворение фигуры Грея, так что работа пошла куда быстрее. Небольшая заминка возникла лишь когда пришлось устанавливать вторую половинку формы, но и тут Леон не сплоховал, сперва создав, а после, потихоньку растопив, ледяной барьер выступавший как преградой для воды, так и своеобразным магическим механизмом опускания верхней части формы. Лишь хорошенько проморозив насквозь весь соединившийся воедино "гроб", Леон отошел от аквариума и устало опустился в кресло - все же за этот день ему пришлось потратить столько сил, что к концу работы даже колени начали подрагивать. А ведь еще требовалось поддерживать своей магией ледяную статую, пока на нее будут наносить требуемые письмена и привязывать душу его старого знакомого.
   Работая в четыре руки, Виктор с Фридом всего за два часа расписали все тело Грея от пяток, до кончиков ушей, привязывая по отдельности конечности и внутренние органы к душе, как того требовали записи демонолога. Все это время, по словам Бикслоу, Грей пытался забраться в ледяную статую, но его как будто что-то не пускало.
   - Куда! - внезапно заорал Бикслоу, отчего остальные едва ли не подпрыгнули на месте.
   - Ты чего орешь!? - тут же рыкнул на него Виктор, чуть не запоганивший письмена привязки правого плеча.
   - Кто-то пытается стащить душу Грея! - напряженным голосом ответил Бикслоу, явно начавший что-то магичить, вливая в свое волшебство немалое количество сил. - Сильный зараза! Еще немного и я не удержу его!
   - Сейчас глянем, кто это там безобразия хулиганит. - отложив в сторону магическое перо, Виктор тут же перекинулся в мрачного жнеца и выругавшись про себя, кинулся на пытающегося оторвать от ледяной статуи упирающуюся душу Грея черта.
   - Ты еще кто такой!? - с немалым изумлением уставился на артефактора представитель рогатого племени, едва успевший убрать свои лапы из-под обрушившегося сверху лезвия косы.
   - Уходите, слуги Предвечной. Здесь вам нечем поживиться. - продемонстрировав свое костяное лицо мрачного жнеца, Виктор прикрыл своим телом душу Грея. - Этой душе еще рано отправляться на перерождение.
   - Хм. Интересный экземпляр. - осмотрев неожиданного гостя с ног до головы, протянул настоящий мрачный жнец. - С одной стороны - живой. С другой стороны - мертвый. Это кто же так напортачил с тобой, душа?
   - Не знаю. Они не представились. - не меняя позы, ответил Виктор.
   - Кто бы это ни сделал, они заслуживают наказания. - тем временем продолжил вещать своим промораживающим насквозь голосом мрачный жнец. - Живым не престало иметь силу слуг госпожи Смерти.
   - Так ищите их и наказывайте. - пожал плечами Виктор, - А сейчас я бы попросил вас покинуть данный план бытия. Здесь вам ловить нечего. - Не сводя взора с потусторонней парочки, он принялся потихоньку отодвигаться назад и подталкивать небольшими пинками душу Грея к испещренной письменами ледяной статуе, вокруг которой шнырял Фрид, проверяя все ли письмена нанесены - все же даже перекинувшись в жнеца, Виктор существовал в обоих измерениях и потому его разговор с кем-то неизвестным слышали все.
   - Готово! - сделав пару последних мазков, крикнул Фрид и тут же отскочил от ледяной статуи, увлекая за собой и Леона.
   Стоило Виктору услышать слова Фрида, он тут же выпустил из рук косу и развернувшись на 180 градусов, схватил за плечи душу Грея и буквально впихнул ее в ледяное тело. Тут же загоревшиеся руны и письмена, словно якоря, принялись фиксировать вошедшую в тело душу.
   - Интересный ход. - как всегда совершенно безэмоционально произнес мрачный жнец, наблюдая за происходящим. - Заставить душу заключить контракт слуги со своим же телом. Когда придет твое время, - костяной палец указал на Виктора, - я сам приду за тобой. Полагаю, такая интересная душа сможет развлечь меня не одной познавательной беседой. До скорой встречи, душа.

0x01 graphic


   - Чур меня. - преобразившись обратно в человека, трижды переплюнул через левое плечо Виктор, после чего постучал по деревянной крышке "гроба". - Век бы вас не видеть!
   - Виктор, - рискнул первым прервать непонятные действия артефактора Бикслоу, - а это с кем ты сейчас общался?
   - А ты разве не видел их? - удивился тот в ответ, прекрасно зная, что Бикслоу может видеть и чувствовать души.
   - Только какое-то расплывчатое пятно. Как редкий черный туман. - все же смог подобрать аналогию маг.
   - Понятно. Шифруются значит. - кивнул головой артефактор. - В общем, это те, с кем в конце жизни суждено встретиться каждому - проводники душ.
   - А ты то откуда это знаешь!? - немало удивился Бикслоу.
   - И раньше приходилось встречаться. - скривился, как от зубной боли, Виктор. - Те еще раздолбаи.
   - Это ты из-за той давней встречи немного того? - покрутил пальцем у виска Бикслоу.
   - На себя посмотри! - не стал молчать Виктор, - Я на твоем фоне еще очень даже нормальный!
   - А что со мной не так? - удивился Бикслоу, но ответом ему была лишь тишина. Все же у некоторых магов фантазия в деле подбора стиля и одежды заходила слишком далеко и Бикслоу являлся прямым тому доказательством. Чего стоила одна печать гильдии нанесенная на язык при том, что эту самую печать требовалось предъявлять заказчикам при явке.
   - Все. - не стал вдаваться в подробности Виктор и шикнув на пожелавшего что-то возразить мага, подошел к продолжавшей стоять без движения ледяной статуи. - Что же не так? - пробормотал он себе под нос, - Ведь все сделали как надо. Почему же ты не отмираешь, Грей? - Поискав взглядом подсказки на лицах остальных участников эксперимента и наткнувшись на Венди, артефактор уже в который раз обозвав себя идиотом, попросил девчонку хорошенько продуть образовавшуюся ледяную скульптуру магией исцеления. Вот только даже когда Венди опустилась на пол из-за полной растраты сил, ничего так и не произошло. Грей по-прежнему продолжал оставаться куском высокохудожественного льда. Пытаясь найти хоть еще какую-нибудь подсказку, Виктор сначала внимательно осмотрел весь потолок, потом пол, затем последовала очередь стен, и лишь под самый конец взор его единственного глаза наткнулся на покоившиеся на столе "театральные" реквизиты, которые совершенно спонтанно были куплены им еще пару лет назад у какого-то бродячего торговца. Пожав плечами, Виктор произнес, - А почему, собственно, нет?
   Дойдя под скрестившимися на нем взглядами до своего рабочего стола, Виктор надел замызганный кровью белый лабораторный халат, напялил взлохмаченный седой парик и вооружившись бубном, вернулся к статуе Грея.
   - Да будет жизнь! - патетически воскликнул Виктор и что было сил саданул бубном по лбу статуи. Сказать, что в этот момент у всех присутствующих отвалились челюсти и глаза сделались размером с блюдца - значило не сказать ничего. Наверное, прежде никогда в жизни на их лицах не проступало подобное выражение полного охренивания. Но что оказалось удивительнее всего - ледяная статуя выругалась и схватилась руками за ушибленный лоб.
   - Вот что бубен животворящий делает! - вскинув к потолку зажатый в руке бубен, прокричал Виктор, не забыв под конец безумно расхохотаться, как и приличествовало всякому сдвинутому по фазе ученому.
   - Бред какой-то. - посмотрев на все происходящее, резюмировала Лаки.
   - Это не бред. Это магия! - хмыкнул стоявший рядом с ней Ридус. - Магия и вера друзей.
   Еще два дня у Грея ушло на то, чтобы с помощью и подсказками Джувии с Леоном научиться магии ледяного тела - то есть переводить его из льда в живое и обратно, как у Джувии это получалось делать с водой. Немалую роль в этом сыграло смешивание Грея с Джувией, поскольку он смог получить нечто вроде слепка навыков девушки. Впрочем, подобие этого слепка получила и Джувия, что можно было понять по ее постоянным одергиваниям себя - все же эксгибиционизм Грея оказался таки заразным и девушка уже не один раз ловила себя на попытках стянуть с тела платье.
   Сказать, что на новом дне рождения Грея гуляли всей гильдией, значило не сказать ничего. Празднество было такое, что впоследствии его вспоминали в Магнолии не один год. Впрочем, некоторые в гильдии его тоже не могли забыть, хотя и очень хотелось бы.
   - Где я? - прохрипел Виктор, и схватился за голову, внутри которой сотня не знавших отдыха гномов орудовали своими молотами по самым большим и звонким колоколам, какие только имелись на свете. - Кто я? - опять же ни к кому конкретно не обращаясь задал он второй вопрос и застонал от ударившего по ушам собственного голоса.
   - Спи, мерзавец. - сонно ответили откуда-то сбоку и тут же по хозяйски закинули на него руку и ногу. Причем, судя по ощущениям, и он сам и обладатель, а точнее обладательница, закинутых на него конечностей были абсолютно голыми.
   Помогая себе руками, Виктор аккуратно повернул голову налево и построивший таки единую картинку мозг молча перекрестил тело своего носителя и пообещал поставить свечку за упокой его души, поскольку обнаружившаяся под боком девушка была совсем не Мирой, а вовсе даже Каной. И судя по состоянию кровати, на которой в художественном беспорядке покоились их тела, прошедшим вечером они явно не стихи читали.
   - Ох ё-ё-ё-ё! - простонал артефактор и уронил голову на подушку. То, чего он так сильно опасался и избегал всеми возможными способами, все же произошло. И что было еще хуже - он не помнил о "произошедшем" ровным счетом ничего! Но вот то, что он до конца дней своих не забудет скандал, что закатит ему Миражанна, Виктор почему-то не сомневался. Ведь на ТАКОЕ зеленый свет ему точно не давали.
   Пришедшая в голову мысль заставила отравленное алкоголем тело начать действовать. Все же старая добрая истина - "Не пойман, не вор.", еще оставляла хоть какой-то шанс отделаться легким испугом. Потому, сперва, оно поднялось с кровати, затем нашло в себе силы собрать с пола, снять со шкафа и достать из-под кровати элементы своей одежды и под конец одеть все найденное на себя.
   - Прости меня, Кана. - склонившись над сопящей девушкой, поцеловал ее в носик Виктор отчего та потешно поморщилась, - Но я еще не готов к подобному развитию событий. Уж слишком жить хочется. - заботливо прикрыв обнаженное и весьма соблазнительное девичье тело одеялом, он приоткрыл окно и убедившись, что высота небольшая, покинул помещение, позабыв, по причине страдания бодуном, обратить внимание на дом, в котором они оказались.
   - Ну как? - стоило под окном раздаться звуку падения тела и тихому ругательству, приоткрыла один глаз Кана и посмотрела в сторону шкафа.
   - Идеально! - раздалось изнутри. - С такими доказательствами, он точно не отвертится! Ох и попрыгает же этот мерзавец у нас! Ох и попрыгает!
   А пока над головой ничего не подозревающего артефактора сгущались тучи, сам Виктор, переползая по стенкам от одного дома к другому, направлялся из города к своей мастерской, где можно было долежать на кровати требуемое телу для восстановления время.
  
   Глава 9. Родные и близкие.
  
   - Что за шум, а драки нет? - поинтересовался Виктор, подсев к столику, где вовсю размахивал руками не на шутку разошедшийся Нацу. Со дня грандиозной пьянки прошло три дня, и за это время ничего особо страшного не произошло. Лишь время от времени кидаемые на него Каной нечитаемые взгляды заставляли Виктора неслабо напрягаться, но дальше взглядов дело не шло и потому надежда на то, что все останется неизвестным обществу, все больше теплилась в его душе.
   - Люси решила уйти из гильдии! - ошарашил артефактора неожиданной новостью убийца драконов, - Гляди! - и протянул ему коротенькую записку всего лишь с двумя словами, - "Уехала домой."
   - Кстати, да! - ознакомившись с запиской, хлопнул себя по лбу Виктор, сетуя на собственную забывчивость. - Я же обещал убить ее отца. А свои обещания надо выполнять! - расплылся в улыбке маньяка-рецедивиста артефактор. - Спасибо, что напомнил! - хлопнул он по плечу потерявшего дар речи Нацу и насвистывая что-то веселое, направился на выход из подвала гильдии.
   Сбросившие оцепенение и выбежавшие следом за ним маги смогли увидеть лишь оседающую пыль, да исчезающего в небесной выси оседлавшего любимое крыло Виктора.
   - Он ведь это не серьезно? - сглотнув, поинтересовался у Грея убийца драконов, но встретившись с серьезным взглядом друга-соперника, побледнел лицом. - Ми-и-ра! - по причине отсутсвия все еще поправляющейся Эльзы, истерично закричал Нацу и метнулся обратно в подвал к той единственной, кто мог бы попытаться остановить Виктора.
   - Дом. Милый дом. - грустно, но одновременно тепло улыбнулась Люси, рассматривая особняк, в котором она родилась и выросла. После смерти матери ее жизнь начала превращаться в одну большую и продолжительную подготовку к свадьбе с тем, кого подберет ей отец, что и побудило ее год назад сбежать отсюда. Вот только недавние события наглядно показали, что она не тот человек, которому было бы позволено спокойно распоряжаться своей судьбой и потому пришло время сделать тот единственный трудный, но верный, с ее точки зрения, шаг в будущее.
   - Госпожа Люси! - всплеснул руками первым заметивший девушку садовник и выронив грабли, кинулся на встречу к той, кого многие годы помогал растить. Вскоре к нему присоединились и все прочие обитатели дома, не чаявшие душу в хозяйской дочке.
   - Здравствуй, отец. - войдя в рабочий кабинет главы семьи Хартфелий, склонила голову Люси. Увидь ее сейчас гильдейские друзья, они рухнули бы на месте. От тех относительно простых и нескромных нарядов, что девушка носила в повседневной жизни, не осталось и следа. Сейчас место волшебницы Люси заняла наследница состояния Хартфелиев и одетый на девушку наряд, которому могла позавидовать любая принцесса, буквально кричал об этом каждым квадратным миллиметром своей поверхности.
   - Здравствуй, дочь. - сухо и степенно произнес Джуд Хартфелий, - Я рад, что ты приняла верное решение и все же вернулась домой. Ведь если бы ты не сделала этого, мне пришлось бы приложить все силы для уничтожения той гильдии, в которую ты вступила по собственной глупости.
   - Не говори так, отец! - тут же вскинулась заклинательница духов, но было уже слишком поздно.
   - Поздно, Люси. - казалось бы негромко, но так, что разошелся по всему немалому кабинету, раздался до боли знакомый голос артефактора. - Он сам подписал себе смертный приговор.
   - Кто тут!? - мгновенно растерял весь показной аристократический лоск Джуд, - Покажись!
   - А зачем мне показываться? - едва ли не на ухо спросил виновника бед его гильдии и семьи Виктор, тем самым заставив отца Люси отпрыгнуть в сторону, как улепетывающего от лисы зайца. - Ведь пока ты меня не видишь, мне гораздо легче тебя убить.
   - Виктор, пожалуйста, не трогай моего отца! - едва удерживаясь на грани истерики от понимания безысходности ситуации, прокричала Люси. - Ты его не знаешь! Он никогда не сделал бы того, о чем сказал! Он меня просто пугал!
   - Один из богатейших людей королевства не сделал бы ничего подобного, чтобы добиться своего? Ты слишком хорошего мнения о людях, Люси. Мир куда более жесток, чем ты предполагаешь. По малости лет ты еще ничего не знаешь и не понимаешь. Или отказываешься признавать из-за слепой веры в непогрешимость своего отца. Но невозможно занять такое положение и заработать такие деньги, не идя по головам, а то и костям конкурентов. Я сам далеко не святой, Люси. Но я честно зарабатываю себе на жизнь. - скрестил пальцы Виктор, гоня из головы мысли о экспроприациях проводимых им в Эдоласе, - Твой отец тоже, может быть, когда-то был честным человеком. Я этого не исключаю. Но сейчас всеми его действиями руководит капитал твоей семьи, а не его воля и совесть. Что капитал диктует, то он и будет делать, независимо от своего собственного отношения к подобным шагам. Такова плата за владение огромными деньгами и даруемую ими власть. И да, можете прекратить попытки вызвать вашу охрану, господин Хартфелий. Никто к вам на помощь не явится. - отключив камуфляж, проявился напротив собеседника Виктор.
   - Ты их убил? - стараясь сохранять внешнее спокойствие, спросил Джуд, но невольно прорвавшаяся дрожь в голосе выдала его истинные чувства с головой.
   - Нет. Всего лишь усыпил. Я не монстр и не забираю человеческие жизни просто так.
   - А не просто так, значит, забираешь?
   - Случается. - развел руками Виктор и стянул с головы капюшон вместе с маской прикрывавшей лицо. - Но я караю только виновных.
   - И кто же определяет степень вины? - внимательно осмотрев несущее заметные следы явно неспокойной жизни лицо молодого человека, поинтересовался Джуд.
   - Закон. И совесть.
   - Твои закон и твоя совесть? - как ему самому показалось, нагло усмехнулся Хартфелий.
   - Совесть - моя. Закон - государственный. - спокойно ответил Виктор и достал из пространственного кармана револьвер.
   - И что же? Они велят тебе забрать наши жизни? - покосившись на оружие в руках знакомого его дочери, вопросительно приподнял правую бровь хозяин кабинета.
   - Нет. Они сказали мне, что кроме тебя здесь виновных нет, а стало быть, я не имею права забирать их жизни. - наведя ствол на Хартфелия, все тем же спокойным голосом произнес Виктор.
   - А я, значит, виновен!? Очень интересно! И в чем же заключается суть твоего обвинения в мой адрес!? - чувствуя, как по спине начинают стекать целые ручейки пота, продолжил храбриться совершенно не уверенный в своем долгом и счастливом будущем мужчина.
   - Заказное убийство двух и более лиц. Люси еще не успела поведать результаты выданного вами гильдии Призрачный Фантом задания, и потому вы вряд ли знаете, что погибли два наших друга. Что едва не погибли десятки других наших друзей. Что несколько дней моя младшая сестра - единственный родной мне человек, находилась на грани жизни и смерти. Хотите, я вам расскажу, каковы ощущения, когда на твоих глазах убивают единственного родного тебе человека, а ты при этом не можешь поделать ровным счетом ничего?
   - Виктор! Я тебя умоляю! Не трогай его! - все же не смогла сдержать слез девушка, - Я сделаю все, что ты скажешь! Выполню любое твое желание! Только не убивай моего отца!
   - Тебе и так прекрасно известно мое единственное желание на твой счет, Люси. - не сводя взгляда с Джуда, произнес Виктор, - Но если ты забыла. Напомню. Оно звучит так - "Не мешай мне". - не сводя прицела с девушки, Виктор крутанул барабан револьвера большим пальцем.
   - Тогда и ты должен помнить мои слова, сказанные в тот вечер. - разорвав на боку такую красивую и такую нефункциональную юбку и достав на свет связку своих ключей, встала между своим отцом и артефактором Люси.
   - Я помню, Люси. Я тебя спросил, придется ли мне сперва убить тебя, чтобы забрать жизнь твоего отца и ты ответила...
   - Да. - девушка вновь повторила то единственное слово, что было произнесено на развалинах гильдии. Правда, на сей раз в нем не чувствовался страх - лишь решимость стоять до конца.
   - И я тебе ответил - "Да будет так.". - одновременно с выстрелом закончил свою фразу Виктор.
   - Не-е-е-ет! - увидев опадающее тело своего единственного ребенка, Хартфелий, позабыв обо всем на свете, кинулся к дочери, но успел лишь практически у самого пола подставить под ее голову руки. - Люси! Люси! Доченька!... - как заведенный принялся повторять еще секунду назад глава богатейшей семьи, а теперь оставшийся на старости лет один-одинешенек простой мультимиллионер. - Не умирай! Прошу тебя! - под равнодушным взглядом своего палача, Джуд принялся срывать трясущимися руками с дочери платье, чтобы увидеть, куда попала пуля.
   - Ну как тебе ощущения, Хартфелий? - поинтересовался внимательно наблюдающий за мужчиной Виктор, - Нравятся?
   - Дыши, доченька, дыши! - не обращая никакого внимания ни на Виктора, ни на нацеленный на него револьвер, продолжал причитать Джуд.
   - Она жива. Просто спит. - наконец решил смилостивиться артефактор.
   - Ч-что? - безумным взглядом уставился на красноволосого парня Джуд.
   - Люси - волшебница гильдии Хвост Феи. Она часть моей семьи. А значит, она последняя, на кого я посмею поднять руку. Я выстрелил в нее усыпляющей пулей. Все же убивать тебя прямо у нее на глазах, было бы слишком жестоко даже для меня. А не усыпи я ее, боя было бы не избежать. Я же могу не сдержаться в бою и как минимум, сильно травмировать ее. Положи ее на диван, Хартфелий. Пусть отдыхает. А мы пока прогуляемся. Может, у тебя есть место, где ты желал бы уйти из жизни?
   - Она жива. - одновременно облегченно и растерянно пробормотал Джуд и убедившись, что его дочь действительно спокойно дышит, прижал ее покрепче к себе и разрыдался.
   - Время не ждет, Хартфелий. - напомнил о своем существовании Виктор. - Ты сделал огромную ошибку и теперь обязан заплатить за нее.
   - Д-да. - посмотрев на согильдийца своей дочери и увидев в его единственном глазе холодное равнодушие, кивнул Джуд. Это молодой маг наглядно продемонстрировал ему, что может произойти, начни Люси защищать его, а потому действительно стоило поторопиться, пока дочь не очнулась и не принялась делать глупости. Подхватив свое главное сокровище на руки, Джуд аккуратно уложил ее на диван, что находился в кабинете и поцеловав Люси на прощание в лоб, повернулся к тому, кто вскоре должен был прервать его жизнь. - Идем. Тут недалеко. С твоего позволения, я хотел бы попрощаться еще кое с кем.
   - Что же, будем считать это последним желанием приговоренного к смерти. - кивнул Виктор и повел стволом револьвера в сторону двери.
   К удивлению артефактора, тот, с кем желал попрощаться Хартфелий, оказался не человеком. Точнее, не живым человеком. Спустя десять минут неспешной прогулки они подошли к могиле матери Люси, где опустившийся на колени Джуд еще с четверть часа рассказывал своей супруге о том, как росла их девочка после ее смерти и какой красавицей она стала.
   - Я закончил. - поцеловав надгробный камень и поднявшись с колен, кивнул головой Джуд. - Скажу честно, мне очень страшно умирать. И не только потому что моя жизнь окончится. Я слишком богат, чтобы после моей смерти Люси могла жить спокойно. Ты был прав, когда говорил, что она еще слишком молода для понимания всей многосторонней жестокости мира. Слишком многие захотят использовать мою девочку в своих интересах. И потому я хотел бы просить тебя еще об одном одолжении. Позаботься о моей маленькой девочке. Если Люси дорога тебе не меньше погибших друзей, за которых ты пришел мстить, я уйду со спокойной душой, будучи уверен, что она под надежной защитой.
   - Если после твоей смерти она не покинет гильдию, я выступлю в роли ее защитника. Обещаю.
   - Спасибо. И прости меня, если можешь, за ту боль, что тебе пришлось испытать по моей вине. Твой недавний жестокий урок напомнил мне, что в жизни нет ничего ценнее семьи. Надеюсь, твоя сестра поправится как можно скорее.
   - Пора, Джуд Хартфелий. - прервал Виктор словесный поток пытающегося надышаться напоследок отца Люси, - Проводники душ уже заждались. Ложись рядом со своей любимой и закрой глаза. Я выстрелю в сердце, так что смерть будет быстрой, легкой и безболезненной.
   Последовав приказам своего палача, Джуд закрыл глаза и принялся гадать, сможет ли он повстречать на том свете свою милую Лейлу. Впрочем, ожидание не продлилось долго, спустя всего пару секунд прозвучал выстрел и как и обещал Виктор, он не почувствовал ничего. Впрочем, вскоре стало немного жестко лежать, да и в туалет тянуло все сильней и сильней. Засомневавшись, что призраку необходимо посещать уборную, Джуд приоткрыл один глаз, но увиденное заставило его мгновенно распахнуть и второй, чтобы уставиться в немом изумлении на открывшуюся картину. А посмотреть действительно было на что. Его палач стоял неподвижно с отведенной в сторону рукой, а эта самая рука удерживалась каким-то жутким демоном. Во всяком случае, чешуйчатый хвост, сложенные за спиной крылья, а также кожаные и костяные наросты, торчавшие из гуманоидного тела, вряд ли могли принадлежать человеку либо какому-нибудь иному виду разумных, что населяли континент. Молчаливое бодание взглядами этой странной и пугающей пары продолжалось минуты три и все это время Джуд продолжал неподвижно лежать, боясь не то, что пошевелиться, а даже слишком заметно дышать.
   - Что это значит? - наконец нарушил молчание Виктор.
   - Это ты мне скажи! Что ты творишь, Виктор!? - буквально взревела пребывающая в форме демоницы Мира. - Как ты вообще додумался убить отца нашей Люси!?
   - Ты не слышала то, что слышал я, Мира. - спокойно ответил артефактор. - Ты прекрасно знаешь, чтобы защитить тебя и всех наших, я сделаю все, что угодно. Всё! Поверь, не я приговорил его к смерти. Он сам выбрал свою судьбу. Никто его за язык не тянул. Мы уже потеряли Тоно и Вана. Хочешь, чтобы в следующий раз погиб кто-нибудь еще? А что если это будут Эльфман с Лисанной!? Ты об этом не подумала!?
   - В какой следующий раз!? Ты сам понимаешь, о чем говоришь!?
   - Более чем понимаю! Пока до всех не дойдет, что трогать нашу гильдию - себе дороже, нас будут проверять на прочность все кому не лень! Особенно теперь, когда мы разгромили числившуюся сильнейшей магическую гильдию континента! Ведущим игрокам этого мира не нужны конкуренты, способные повлиять на их планы! Призрачные Фантомы были сильны не только за счет своего мастера и кучки сильных магов, но и за счет своей многочисленности! У них ведь были филиалы во всех концах страны! Потому с ними считались и боялись трогать, ведь по приказу Жозе они могли нанести ответный удар где угодно! На их контроль не хватило бы никаких рунных рыцарей! Мы же хоть и сильная, но небольшая гильдия! При желании, нас могут прихлопнуть одним ударом! Неужели ты вновь хочешь ощутить чувство потери родных и близких!? Но если я наглядно покажу им, что расплата неминуема, насколько богатым и влиятельным ты бы ни был, нас так же будут продолжать опасаться, а то и бояться, но уже точно не посмеют тронуть! Хотя бы из-за страха за свою собственную жизнь!
   - Виктор, - Мира нежно провела правой рукой по щеке артефактора, - ты просто слишком сильно устал и запутался. Нам всем пришлось в последнее время не сладко. Но ты, как всегда, вновь взвалил на себя непомерный груз ответственности, который чуть не сломал тебя. Ты у меня крепкий. Ты у меня самый надежный. Но ты не способен справиться со всем. Даже нашему мастеру время от времени требуется помощь, чтобы справиться с вызовами подбрасываемыми жизнью. Тебе ли это не знать? Я не знаю, какие именно слова ты услышал из уст отца Люси, что отреагировал столь резко. Но я прошу тебя, не спеши. Пожалуйста, подожди немного. Обдумай все. И только после принимай окончательное решение.
   - А если я скажу, что уже давно все обдумал и уравнение требовало лишь подстановки последнего значения? И это значение оказалось отрицательным.
   - Даже в этом случае я не позволю тебе совершить подобную глупость. Я не хочу, чтобы тебя объявили темным. А ведь так и будет! Неужели ты этого не понимаешь? Все те сильные мира сего, о которых ты упоминал, из-за своего страха легко могут пойти именно на подобный шаг. Ты спрашивал, не пугает ли меня возможность вновь ощутить чувство потери родных и близких. Пугает! Очень пугает! Ты даже не представляешь себе, как сильно я боюсь потерять тебя! И если ты сейчас убьешь этого человека, нам точно не дадут жизни. Неужели твое желание убить его, выше желания быть со мной?
   - Вымогательница. - спустя пару минут тишины выдавил из себя Виктор и повернув голову к своей несостоявшейся жертве, сухо произнес, - Ты живешь в долг Хартфелий. Помни об этом. Помни об этом каждую секунду своего жалкого существования.
   Стоило прозвучать словам артефактора, как Мира отменила перевоплощение и буквально повисла на руках Виктора.
   - Ты что, от самой Магнолии летела? - подхватив свою девушку на руки, покачал головой Виктор, видя насколько она обессилила. - И как с такими жалкими остатками сил ты собиралась помешать мне, в случае чего?
   - Я бы применила маленькую женскую хитрость. - расплылась в улыбке Мира и принялась поудобнее устраиваться на руках своего мужчины.
   - И какую же?
   - К примеру, сказала бы, что беременна! - приложив пальчик к губам и несколько секунд подумав, выдала Мира. - Полагаю, такая новость точно выбила бы тебя из колеи! Хи-хи! Вы, мужчины, почему-то всегда бледнеете и перестаете здраво мыслить, услышав подобное от девушек!
   - Н-да, такая психическая атака по силе воздействия точно стоит на одном уровне с ударами мастера фантомов. - вынужден был признать Виктор. - И не жалко тебе меня было бы?
   - Жалеть такого мерзавца как ты!? - фыркнула Мира, - Еще чего! Похотливые котяры, совращающие молоденьких, неразумных, невинных девушек, не заслуживают прощения! А ты, как эталонный образец данного вида, вообще виновен по жизни! Так что, дабы хоть самую малость загладить свою вину, ты сейчас обязан отнести меня в лучшую гостиницу ближайшего города, а затем сводить в лучший ресторан! Я голодна как демон! Хотя, погоди. - ловко соскочив с рук Виктора (и куда только делась усталость?), Мира направилась к все еще сидящему на земле отцу Люси. - Джуд Хартфелий, сегодня я спасла вашу жизнь, но это вовсе не значит, что вы мне симпатичны. Я сделала это исключительно ради спасения своей семьи. И если вдруг кто-то вновь попробует причинить вред моей семье, - принялась медленно, выделяя интонацией каждое слово, давить своей жуткой демонической аурой Мира, - я вырву у этого кое-кого сердце! - перекинувшись в демоническую форму, она наглядно продемонстрировала, как именно сделает это, ударив своей когтистой лапой в землю и вырвав из ее недр камень. - Вы, наверное, могли подумать, что Виктор довольно страшный человек. - переведя взгляд с бледного и активно обливающегося холодным потом мужчины на зажатый в руке камень, Мира сжала пальцы и принялась медленно высыпать на землю получившуюся каменную крошку, - Это так. Когда это становится необходимо, он превращается в страшного человека. Но он всего лишь человек. А в нашей гильдии хватает тех, кого далеко не у каждого повернется язык назвать человеком. Помните об этом.
   - Милая, ну что же ты пачкаешь руки о всякую грязь!? - подойдя к Мире, Виктор вновь подхватил ее на руки, совершенно не обращая внимание на ее демоническую форму, отчего девушка принялась едва ли не мурлыкать и чмокнув ее в носик, направился в сторону города, более не обращая никакого внимания на оставшегося за спиной "счастливчика". - Боюсь, теперь простым душем будет не обойтись! Чтобы от такого отмыться, понадобится как минимум ванна поистине королевских размеров!
   - С ароматными маслами и шелковистой пеной? - преобразившись обратно в человека, принялась болтать ножками Мира.
   - А как же! И непременно с помощником для мытья спинки!
   - Хм. Я, непременно, подумаю над вашим предложением!
   Очнувшись, Люси едва не подлетела к потолку, так резко она подпрыгнула с кровати. "Выстрелил. Он в нее ВЫСТРЕЛИЛ! Эта красноволосая сволочь посмела угробить такую красоту, какой являлась она, даже не моргнув глазом!" - именно такие мысли в первую секунду крутились у нее в голове, а после заклинательница духов вспомнила, что должно было последовать вслед за ее "смертью".
   - Отец! - полный отчаяния крик прервался столь же резко, как и вырвался, поскольку посапывающий в кресле у ее кровати глава семейства Хартфелиев, подскочив, запутался спросонья в своих же ногах и свалился на пол, привлекая к себе внимание поднятым грохотом. - Ты жив!?
   - Ох. - с трудом поднявшись с пола, Джуд ласково улыбнулся дочери, чего она не помнила со времен смерти матери и обнял ее, - Жив.
   - Значит, Виктор просто преподал мне еще один жестокий урок? - находясь в растерянности от происходящего, все же обняла в ответ своего отца Люси.
   - Не одной тебе, милая. Не одной тебе. - покрепче прижав к себе дочь, пробормотал Джуд.
   - Я рада, что ты смог с ним договориться, отец. - несмело улыбнувшись, посмотрела в лицо родителя Люси, - Виктор хоть и бывает, порой, жутко страшным, на самом деле очень хороший человек.
   - Так уж и очень хороший? - едва заметно усмехнулся мужчина.
   - Ага. - кивнула в ответ Люси. - Знаешь, как его называют молодые маги гильдии, которые многие годы росли под его присмотром?
   - И как же? - полюбопытствовал Хартфелий, ибо древняя истина гласила, что о своем враге нужно знать как можно больше.
   - Наш "самый старший брат". - улыбнулась Люси, вспоминая многочисленные рассказы ее гильдейских сверстников о том как они росли. - Не смотря на возраст, он сумел многим заменить не только старших братьев, но и отцов. Он учил их как можно шалить и при этом не попадаться, - хихикнув, принялась перечислять все, что она почерпнула из бесед с согильдийцами, - при этом сам же и наказывал их, если кто не успевал скрыться с "места преступления". А еще он готовил всех к взрослой жизни. Порой, несколько жестоко, но действенно. И выживать. Он учил молодежь, как выживать в бою.
   - И все один? - удивился Джуд, - Ему же лет двадцать пять, не больше!
   - Вообще-то ему всего девятнадцать. Просто, в последнее время ему пришлось слишком тяжело, вот и постарел за год на несколько лет. Во всяком случае, так говорила Мира. Я ведь вступила в Хвост Феи совсем недавно и потому не видела его другим. Правда, седые волосы у него появились только после боя с мастером фантомов. - едва слышно закончила Люси, чувствуя и свою немалую вину в произошедшем.
   - Мира, это девушка способная становиться демоном?
   - Ты ее знаешь!? - отстранившись от отца, с удивлением воззрилась на него Люси.
   - Вообще-то, именно она уговорила Виктора сохранить мне жизнь. Она ведь его невеста, верно?
   - Да. - слегка покраснев от того, что ранее отец никогда не разговаривал с ней на тему взаимоотношения мужчин и женщин, кивнула головой Люси.
   - Что же, я понимаю, почему он пришел убить меня. Ради Лейлы и я бы тоже убил кого угодно. Увидев, каким взглядом он смотрит на нее, я вновь вспомнил свою молодость. Я вспомнил, как мы были счастливы вместе с твоей мамой, еще до того как нам удалось заработать первые серьезные деньги. Прости меня, Люси, что за всеми этими деньгами и погоней за влиянием я забыл о своем единственном истинном сокровище. О тебе. И мне горько и стыдно от того, что только увидев, как ты падаешь после его выстрела, я прозрел. Я не знаю, сможешь ли ты простить меня когда-нибудь за то, что я был столь сух и невнимателен с тобой все последние годы. Но я очень надеюсь, что со временем смогу изменить твое представление обо мне. Ты дашь мне еще один шанс?
   - Конечно, папа. - расцвела открытой и живой улыбкой девушка. - Виктор смог показать не тебе одному, что по-настоящему является самым дорогим в этом мире. Но какой же он и в самом деле МЕРЗАВЕЦ! Права была Кана, когда жаловалась на него! У него ведь даже ни один мускул на лице не дрогнул, когда он стрелял в меня! Гад красноволосый! Ну я ему еще припомню это! - погрозила своим кулачком в потолок Люси, а где-то в ближайшем городе икнул и подавился соком один артефактор.
   - И много у вас в гильдии таких? - поинтересовался Джуд, внутренне улыбаясь. Настолько живой и эмоциональной он уже и не помнил, когда видел свою дочь в последний раз.
   - Слава всему святому, Виктор у нас уникален и второго такого нет, а то я точно не выдержала бы! - усмехнулась Люси. - Хотя, и кроме него хватает чудаков. - расплылась она в улыбке, вспомнив Нацу, Грея, Кану, Леви и всех остальных, с кем успела сойтись за последние месяцы. - Я пробыла среди них всего ничего, но когда пришло время, они все, как один, встали на мою защиту. Они сражались за меня, человека, которого едва успели узнать, как сражаются только за своих родных. В тот момент я почувствовала, что опять смогла найти дом. И если мастер Макаров - это глава дома, то Виктора можно назвать домовым. Его мало кто знает и редко кто видит за исключением гильдейских. Он всегда поможет тому из гильдейских, кто действительно нуждается в поддержке. И если в дом придет беда, он продемонстрирует насколько сильно ошиблись те, кто решил побеспокоить оберегаемое им жилище.
   - Он, наверное, очень силен?
   - Хи-хи! - прикрыв рот рукой, не смогла сдержать смешка Люси.
   - Я сказал что-то не то? - с удивлением воззрился на дочь Джуд.
   - Вообще-то, как маг Виктор весьма слаб. Я и то по рангу числюсь выше него. Но это только если оценивать именно саму магию как таковую. Ты ведь сам видел, что я не смогла ничего противопоставить ему.
   - Так и он бил не магией, а использовал артефактный револьвер.
   - В этом и кроется его основная сила. Виктор не столько маг сколько боевой артефактор, который сам создает оружие специально под себя. А еще у него была очень суровая школа жизни. Я знаю о нем не так много, как хотелось бы, но даже этих крох информации мне хватает, чтобы осознавать всю ширину и глубину той пропасти, что лежит между нашими возможностями. Ближайшее сравнение, которое я могу привести - он матерый тигр, а я маленький кролик.
   - Ты знаешь, Люси. Еще несколько часов назад я был готов на все, чтобы заставить тебя покинуть ту гильдию и вернуться домой. Скажу честно, у меня были конкретные планы на твое будущее замужество. И пусть жених был далеко не лучшим как мужчина, но его семья в будущем могла бы обеспечить тебе и моей компании, которую наследовала бы именно ты, защиту от любых посягательств. Но если, оставшись в гильдии, ты обретешь такого "самого старшего брата", - усмехнулся Джуд, - я буду за тебя спокоен. Как бы я ни хотел оградить тебя от волшебства, наследие твоего древнего рода с каждым годом пробуждается в тебе все больше и больше. А где, как не в волшебной гильдии, ты сможешь отточить свои силы лучше всего?
   - Наследие древнего рода!? - немало удивилась Люси, поскольку никогда прежде не слышала о чем-либо подобном.
   - Да. Род Хартфелиев насчитывает немало веков. Лейла была из этого рода, а я лишь взял ее фамилию после брака. И в каждом поколении рода рождалась девочка наследовавшая силу предков - магию звездных духов. Насколько мне удалось выяснить, Хартфелии вообще были единственным магическим родом умудрившемся передавать свою магию из поколения в поколение. Можно сказать, что они являлись королевским магическим родом среди всех прочих. И ты, моя маленькая принцесса, унаследовала силу своей матери в полной мере.
   - И это плохо? - внимательно смотря на хмурящегося от слова к слову отца, спросила Люси.
   - Я не знаю кем именно и когда, но Хартфелии были назначены хранителями Врат Затмения. Моя дорогая Лейла, твоя мама, умерла именно от того, что выполнила свой долг потомка Хартфелиев и открыла Врата, когда того потребовала необходимость. Я возненавидел эту магию отнявшую у меня любимую. Но Лейла уже успела привить тебе любовь к звездным духам и поделать что-либо с этим, я уже никак не мог. Ты даже не представляешь себе, в какой омут безнадежности каждый раз вгоняла меня одна единственная мысль, что и тебе, моей единственной дочери, когда-нибудь придется выполнить свой долг Хартфелия. Но я не стоял на месте. Все эти годы я разыскивал информацию о том, возможно ли открытие Врат Затмения без применения твоей силы. Огромные деньги были потрачены на десятки археологических экспедиций и исследований. Архивариусы древнейших библиотек выуживали из покрытых вековой пылью фолиантов обрывки информации. Но все оказалось тщетно. Единственное, что удалось точно установить - род Хартфелиев в свое время породнился с родом Фиор. Королевским родом. Не с прямой линией наследования, конечно. Но и этого оказалось достаточно, чтобы заботу об охране самих Врат взял на себя род Фиор. Хартфелии же с тех пор остались лишь хранителями ключей к Вратам. Ты ведь уже догадалась, о каких именно ключах я говорю?
   - Золотые ключи знаков зодиака. - медленно произнесла малость шокированная обрушившейся на голову информацией Люси.
   - Именно. Лейла как-то однажды поведала мне, что звездные духи на самом деле являются хранителями Врат Затмения. И только объединившись вместе, они способны открыть врата.
   - Но зачем!? Что такого делают эти врата!?
   - Они позволяют путешествовать во времени. Ты меня извини, я не знаю, как именно это происходит. Единственное, что мне известно - Лейла умерла именно из-за того, что открыла Врата, как то и было предназначено роду Хартфелиев. Она впустила кого-то в наш мир, в наше время, и это отняло все ее жизненные силы. Она угасла за считанные дни. - капельки слез, скатившись по щекам, упали на ковер, но проживший немало лет мужчина даже не предпринял каких-либо попыток утереть их, ведь это были слезы скорби по любви всей его жизни и потому стесняться их не следовало, тем более перед дочерью. - Я искренне надеюсь, что ни тебе, ни твоим будущим детям и внукам никогда не потребуется выполнить подобный долг, Люси. Но, если вдруг это случится, пусть за твоим плечом будут стоять такие люди как этот Виктор и его Мира, а также ваш мастер. Все же у них будет куда больше шансов помочь тебе, нежели у одного старого безмозглого дурака столько лет считавшего себя непогрешимым...
   Устроив себе и Мире двухдневный отдых от всего и всех, Виктор вернулся в Магнолию и в очередной раз отболтавшись от участия в возведении нового здания гильдии, рванул в свою мастерскую, где уже не первый день Джувия потихоньку сливалась с тем, что осталось от Ур, давая той хоть немного привыкнуть к инородной жидкости, что время от времени вторгалась в ее "тело".
   В отличи от Грея, его учитель никогда прежде не ощущала на себе силу Джувии и потому отторжение ее водяного тела шло куда более активное, нежели в случае с парнем. Именно это и была основная причина, почему они не приступили к возрождению Ур сразу же после успеха с телом Грея. Впрочем, к возвращению Виктора, Джувии удалось добиться поистине огромного прогресса - она смогла не только слиться с Ур, но и вступить с ней в некий контакт. Естественно, никакого разговора не состоялось, но они смогли обменяться чем-то вроде мыслеформ. Произошло это за день до возвращения артефактора, так что теперь уже ничто не мешало Виктору вновь примерить на себя роль Франкенштейна. Правда, по договоренности с Уртир он, сперва, должен был дождаться ее прибытия, но руки так и чесались начать все прямо здесь и сейчас. В конечном итоге, услышав от нее срок прибытия в целую неделю, Виктор наплевал на все, и сам смотался на своем крыле за советницей.
   - Грей, я, конечно, понимаю, что ты ну очень давно не видел Ур, но сразу же скидывать с себя одежду - это перебор даже для тебя. - покосился на уже потянувшегося к трусам ледяного мага Виктор. Второе "воскрешение" по уже отработанной схеме прошло, как по маслу, и вскоре взорам всех собравшихся предстала обнаженная фигуры привлекательной девушки лет двадцати пяти. Единственное, что пугало Виктора - на этот раз встреченный все тот же мрачный жнец, которому он не позволил забрать уже вторую душу за неделю, весьма недвусмысленно погрозил артефактору своим костяным пальцем с наказом не увлекаться, дабы не поиметь проблем с небесной канцелярией. - Ты хотя бы для приличия дай девушке пару секунд, чтобы прийти в себя и только после показывай "товар" лицом, а также озвучивай свои намерения. И вообще, что у тебя случилось с интуицией? Разве она тебе сейчас не вопит - "БЕГИ, ДУРАК!" - покосившись на закипающую в прямом смысле этого слова Джувию и буквально испепеляющую его взглядом Уртир, поинтересовался у замершего "на самом краю пропасти" Грея, ведь трусы были последним, что еще оставалось из одежды на его теле.
   - Ух ё! - только и смог воскликнуть маг льда, прежде чем его снесло струей кипятка.
   - А ты что замер столбом, Леон!? - переключился на второго ученика Ур артефактор. - Никогда не видел прекрасного обнаженного женского тела!? Ты либо накинь на девушку свой плащ, либо хотя бы отвернись, как и подобает воспитанному мужчине!
   - А сам-то? - пробурчал Леон и отвернув голову в сторону, скинул с плеч свой плащ, после чего потихоньку двинулся в сторону Ур, удерживая плащ перед собой на вытянутых руках.
   - А я сейчас ученый! Мне можно! - расплылся в нахальной улыбке Виктор, но стоило его взгляду остановиться на правой ноге "оживленной", как он лишь тяжело вздохнул и покачал головой - вся она ниже колена представляла собой ледяную лапу, что могла бы принадлежать какому-нибудь демону, но никак не человеку. - Уртир, тебе тоже особое приглашение надо? - оставив на время процесс осмотра конечного результата своего труда, повернулся Виктор к дочери "воскрешенной", - Не хочешь помочь Леону? Точнее, не хочешь оградить свою маму от его грязных поползновений пощупать под благовидным предлогом ее прекрасное тело? - обличительно ткнул Виктор пальцем в мага льда, что добравшись до все еще не отмершей Ур, пытался, не глядя, на ощупь накинуть на нее свой плащ, но пока попадал лишь по заметно выпирающей груди волшебницы.
   - Ред, мерзавец, не нагнетай обстановку! - буквально прошипел в ответ Леон, почувствовав на себе тяжелый взгляд советницы. - Думаешь, это так легко сделать!?
   - "Это", к тому же на глазах у такого количества свидетелей, тебе точно не светит сделать, маньяк озабоченный! - демонстративно скривился Виктор. - Я девушку не для того воскрешал, чтобы ты претворял в жизнь свои грязные фантазии!
   - Я не это имел в виду! - пойдя красно-белыми пятнами от одновременного приступа настоящего животного страха и жуткого стыда, буквально прокричал в ответ Леон, сорвавшись под конец на фальцет.
   - Ха-ха-ха-ха-ха! - разрядил мгновенно накалившуюся из-за разлившейся от Уртир жажды смерти и сильнейшей ауры обстановку звонкий женский смех. - Леон, умеешь же ты находить друзей! - покачала головой Ур и приняв из его рук плащ, тут же накинула его на свои плечи, полностью прикрыв наготу. - Вот уж не думала, что смогу еще когда-нибудь увидеть твою милую мордашку!
   - Уважаемая Ур, прежде чем вы продолжите умиляться этой наглой рыжей морде, - Виктор вновь ткнул пальцем в Леона, - я бы посоветовал вам, сперва, поумиляться вот на эту, - его палец, проделав небольшой путь, уперся в стоявшую недалеко от него девушку. - Все же ваша дочь не видела вас куда дольше вашего бестолкового ученика.
   - Дочь!? - мгновенно позабыв о Леоне, Ур впилась взглядом в фигуристую черноволосую девушку, что действительно имела немалое сходство с ней самой. - Уртир!? - не веряще прошептала похоронившая свою малышку много лет назад волшебница. - Это правда ты!?
   - Она, она. - тут же сдал соседку Виктор и сдвинувшись с места, подошел к стоявшему неподвижно Леону. Еще раз посмотрев на ледяную ногу Ур, он аккуратно подхватил девушку на руки и не менее аккуратно уложил ее в находившееся в помещении кресло. - Идем, Леон. - удостоверившись, что оживленной волшебнице так стало действительно намного удобней, махнул рукой в сторону выхода Виктор, - Пусть девушки пообщаются с глазу на глаз. Я не сомневаюсь, что им есть, что сказать друг другу. А мы пока сообразим что-нибудь на ужин. Да и Грея надо спасать, а то, судя по шуму, они мне такими темпами всю мастерскую разнесут.
   - Д-да, идем. - слегка заторможено кивнул уже увлекаемый артефактором Леон, будучи не в силах оторвать взгляд от той, кого похоронил десять лет назад.
   - Я то думал вы тут воюете, а вы вот оказывается чем занимаетесь! - покосился поднявшийся из подземелий мастерской Виктор на примороженную к груди водяной волшебницы руку Грея. - Теперь я окончательно удостоверился, что вы с Леоном знакомы с детства. У вас даже поползновения к представительницам противоположного пола абсолютно одинаковые. Этот озабоченный тоже первым делом полез щупать грудь Ур.
   - Все было не так! - в унисон прокричали оба ледяных мага, после чего удивленно переглянулись.
   - Ага! Как же! - усмехнулся Виктор, - Вы бы, дурачье, хоть отмазки поразнообразнее придумали, что ли! А то ведь на ровном месте палитесь! И кстати, Грей, ты все еще продолжаешь палиться вовсю. - указал он взглядом на руку друга. - Я, конечно, все понимаю. Гормоны бушуют и все такое. Но ведь надо же соблюдать хоть какое-то приличие!
   - Виктор! Помолчи уже! И без тебя все не просто! - все же не выдержал подначек старшего товарища и взорвался Грей.
   - Дурак ты, Грей. - тяжело вздохнул Виктор. - Смотри, мелкий, не упусти свое счастье. Кстати, как честный человек, ты вообще уже должен был предложить Джувии руку и сердце!
   - Это еще с какого перепуга!? - искренне возмутился ледяной маг, наконец, оторвав свою руку от девушки.
   - Ну, учитывая то, что вы вытворяли, сливаясь вместе, в аквариуме в моей мастерской, я полагаю, что у тебя просто нет иного выхода. Если, конечно, ты честный человек. - пожал плечами Виктор, - Там ведь, несомненно, были такие позы, что ни в одной камасутре не встретишь. Даже в божественной версии для особо продвинутых! Я уже молчу о том...
   - Вот и молчи! - не дав договорить Виктору, вскрикнул пышущий уже бордовыми ушами Грей. - Не нагнетай атмосферу!
   - А я что, я ничего. Только помочь хотел.
   - Не надо мне помогать! Я сам со всем и во всем разберусь! - мгновенно ужаснулся Грей, зная какими порой устрашающими методами обеспечивал поддержку согильдийцам в том или ином деле Виктор.
   Наказав обоим позаботиться насчет накрытия достойного стола, Виктор усвистал в гильдию, поскольку не желал оставлять работу не завершенной. Нога Ур ему очень сильно напомнила то, что, по описанию Миры, некогда происходило с ее рукой - то есть в конечности концентрировалась большая часть силы демона, что имелась в организме мага, что и приводило к преобразованию той в демоническую. И если в Миражанне демоническая сила появилась в результате применения магии поглощения, то в Ур, по мнению Виктора, она попала в результате многолетнего разрушения тела Делиоры. Все же процесс Ледяной Гробницы подразумевал не простое замораживание, а постепенное проникновение магии и сути применившего данное заклинание в тело своей жертвы и постепенное его "переваривание". А поскольку в процессе "переваривания" магии самого демона некуда было деваться, она сама начинала пропитывать окружающий тело лед.
   Впрочем, помимо Миры способной подсказать как именно можно взять под контроль имеющуюся в теле демоническую частичку, Виктор попросил о помощи и мастера. Все же именно Макаров помог Мире на первой стадии, да и в теории всевозможных заклинаний он разбирался как никто другой.
  
   Глава 10. "Маленькие" тайны.
  
   Поскольку до окончания следствия и вынесения окончательного приговора Магическим Советом ни один из членов Хвоста Феи не имел права браться за официальные задания, Виктор с чистой совестью вернулся к осуществлению одной из своих идей, работы над которой оказались прерваны нападением фантомов. Выудив у всезнающей Леви информацию по поводу деревни великанов, что должна была располагаться где-то на юге в пустынных землях королевства, Виктор прихватил одно из обнаруженных на кладбище драконов "яиц" и поспешил покинуть Магнолию, до того как его припашут к какой-нибудь общественно-полезной работе.
   Сказать, что поселение великанов производило впечатление - значило не сказать ничего. Посреди каменистой пустыни совершенно неожиданно из ниоткуда появлялся бьющий жизнью оазис площадью не в одну сотню квадратных километров, центр которого занимал эталонный средневековый город. Только не тот, который мог бы существовать в реальности с его зловонными узкими улочками центральной части и опасными даже днем бедняцкими окраинами, а сказочно-фэнтезийный. Внушающий уважение своими размерами, каменной монолитностью и общей массивностью. С одного взгляда можно было определить, что здесь живут суровые люди. Да и сами его жители являлись более чем колоритными персонажами. Этакая смесь древних викингов его мира и опять же сказочно-фэнтезийных гномов, если не принимать в расчет размеры - вот как можно было кратко описать местных. Могучие, бородатые и увешанные оружием.
   Впрочем, им под стать была и вся окружающая живность. Привыкнув к совершенно иным размерам, Виктор оказался слишком низко для местных условий и едва успел юркнуть в сторону, уходя от когтей обычной домашней кошки, что приняла его за вкусную и питательную птичку. А почему было не принять, если кошка могла похвастать размерами если не слона, то очень близко к этому?
   Забравшись повыше и переведя дух, Виктор решил отказаться от своей первоначальной идеи сперва поговорить с местными и только после соваться к оберегающему деревню дракону. С такой домашней живностью он в принципе сомневался в возможности своего сколь-либо долгого выживания в этой милой деревушке. А вот у горящего в самом центре деревни гигантского костра никого кроме десятка великанов не наблюдалось и потому посадка там виделась вполне безопасной.
   С трудом преодолев восходящие воздушные потоки, Виктор все же притер свое крыло на относительно ровном участке, но едва успев отстегнуться, оказался окружен как минимум тремя великанами, наставлявшими на него свои копья.
   - Ты наконец-то прибыл, Виктор Ред. - неожиданно для всех пророкотал настолько могучий голос, что с ближайших к Великому Огню домов посыпалась каменная крошка, а все без исключения жители деревни повернулись к своей святыне.
   - Ну. Да. - не зная, что еще сказать, заторможено кивнул артефактор.
   - Почти четыре сотни лет я ждал твоего возвращения, артефактор. - на месте гигантского костра потихоньку сформировалась созданная из пламени фигура дракона, отчего все ближайшие великаны попадали на колени в искреннем и неистовом преклонении перед своим хранителем. - И пусть время не пожалело ни мои силы, ни мою память, я никогда не забывал тебя, наставник сына Игнила. Скажу честно, мне не по нраву то, как ты поступишь с останками моих родичей и с осколком моей души, но я понимаю, почему и для чего ты все это затеял.
   - Да? - совершенно не понимая, как его может знать дух давно умершего гигантского летающего ящера, немало удивился Виктор. - А мне не расскажете? Просто, я явно что-то не знаю или не помню.
   - Это не мудрено. Те события еще не произошли, артефактор.
   - Ты говоришь об открытии Врат Затмения? - позабыв обо всем на свете, включая необходимость быть вежливым со старшими и незнакомыми драконами, озвучил единственную пришедшую в голову догадку Виктор.
   - Именно. Тогда я повстречал тебя в первый раз. И с тех самых пор я ожидал твоего возвращения, иначе я не мог бы жить в той жалкой оболочке, что поддерживала тебя в той битве.
   - Значит, у меня все получится? - тут же загорелся нездоровым огоньком присущим только сумасшедшим ученым единственный глаз Виктора.
   - По всей видимости, получится. - пророкотал Огненный Атлант. - И я даю тебе дозволение перенести остатки моей души в тело кристаллического линдворма.
   - Ну, спасибо, что ли. - не зная, как еще отреагировать, слегка поклонился хранителю деревни Виктор. Он то себе представлял, что потребуется куча времени и нервных клеток на весьма непростые переговоры как с самим духом дракона, так и местными жителями, а тут такой подарок!
   - Хранитель, неужели вы нас покидаете? - поднял голову один из ближайших к Виктору великанов. - А как же деревня?
   - Вы и сами уже давно способны защитить ваш дом от всех возможных невзгод. Те непростые времена, когда жители деревни нуждались в моей силе уже прошли. К тому же часть моей силы останется здесь навсегда и продолжит озарять светом пламени ваши дома. Этому же юноше и его товарищам предстоит сойтись в бою с самым страшным существом из всех кто когда-либо существовал. С существом, что убил последних драконов. С существом, что четыре века назад смертельно ранил меня.
   - Ты говоришь об Акнологии, дракон? - задрав голову, чтобы смотреть в глаза собеседника, уточнил Виктор.
   - Да. - тут же последовал короткий ответ. - Пока Акнология жив, все сущее находится в смертельной опасности. Жажда убийства этого существа не знает границ. Мне не известно, окажется ли тебе по силам справиться с этим порождением наших грехов, но я помогу тебе всем, чем смогу. А теперь приступай к своей работе артефактор. В этой деревне тебе никто не помешает.
   С учетом того, что к дракону относились в деревне как к божеству, Виктору действительно никто не стал чинить препятствий. Более того, все его просьбы выполнялись едва ли не в ту же секунду. Спустя пару часов после прибытия он не сомневался, что будь он побольше размером, с него и пыль бы принялись сдувать. А так просто боялись подуть, дабы не смести с рабочего места вместе с пылью.
   Не смотря на вполне удачный опыт с оживлением магов льда, работы с тушкой кристаллического линдворма и осколком души дракона потребовали приложения весьма немалых сил и знаний. Несколько раз Виктору приходилось переделывать письмена на свернутом в клубок и оттого напоминающем своей формой яйцо линдворме, прежде чем ему удалось запихать всего лишь небольшую частичку души дракона в новое тело. Причем, стоило уже падающему с ног артефактору находившемуся в форме мрачного жнеца в первый раз затолкнуть Огненного Атланта в линдворма, как все нанесенные на того магическим пером письмена мгновенно выгорели, и душу дракона буквально выбило обратно. Виктору с немалым трудом удалось схватить ее и запихать обратно в тот гигантский костер горевший в центре деревни, что олицетворял его силу. А из-за жара, что шел даже от небольшой части души огненного дракона, его тело мрачного жнеца неслабо обгорело и щеголяло множеством прожженных дыр в своем балахоне. В общем, поняв, что опыт удался и дело лишь за нанесением письмен таким образом, чтобы они не исчезали с тела линдворма, атрефактор со вздохом облегчения отвалился от своего импровизированного рабочего места и разразился некультурно громким урчанием живота.
   - Господин артефактор, вы, наверное, кушать хотите? - раздалось откуда-то сбоку и снизу, так что изрядно уставший и привыкший за день к великанам Виктор даже не сразу обнаружил того, кто к нему обращался. А когда обнаружил - прикрыл глаза, покрутил головой, дабы прогнать наваждение и лишь после ущипнул себя за ногу, чтобы убедиться в материальности видимой им девчонки.
   - Хочу. - все же решил ответить артефактор на заданный вопрос, - Так что если ты не вызванное продолжительным голоданием видение, я бы попросил показать, где здесь можно посвященнодействовать над едой.
   - Хи-хи. - рассмеялась красноволосая и красноглазая девочка, - Я не видение, я Флер!
   - В таком случае, веди меня, о прекрасная Флер! И зови меня Виктор. А то когда такие малышки обращаются ко мне - "господин артефактор", я начинаю чувствовать себя дремучим стариком.
   - Хорошо, Виктор. - расплылась в улыбке Флер.
   - Я так понимаю, твоя семья живет здесь вместе с великанами? - чтобы не молчать по пути к вожделенной еде, начали ничего не значащую беседу Виктор.
   - Вообще-то, великаны, как ты их называешь, и есть моя семья. Сколько я себя помню, я всегда жила только с ними.
   - Но ты ведь знаешь, что в мире существуют люди - такие как ты и я?
   - Конечно знаю! - усмехнулась девчонка. - К нам несколько раз в год приходят торговые караваны. И купцы всегда рассказывают мне о тех городах и странах где они были, об окружающем мире. Я бы хотела когда-нибудь сама отправиться посмотреть на остальной мир.
   - Ты только одна не отправляйся. - похрустывая затекшей шеей, посоветовал Виктор. - Мир слишком жесток, чтобы недооценивать его. Особенно для одиноких и молоденьких девочек. Если уж когда-нибудь действительно соберешься покинуть свою деревню, прибейся к одному из торговых караванов. Желательно, к торговцу, которого в вашей деревне знают лучше всего и доверяют. А то глазом моргнуть не успеешь, как окажешься в рабстве. Когда-то давно я сам был рабом. Так что поверь мне на слово - хорошего в этом нет ничего. Побои, унижения, тяжелый труд и отвратительная кормежка - вот что ждет в том мире, который ты стремишься увидеть, неосмотрительного путника.
   - А почему в рассказах купцов не было ничего подобного?
   - Потому что они не хотели пугать тебя. Ты же еще маленькая. Впрочем, для всех окружающих мы оба маленькие. - поспешил поправиться Виктор, увидев как надулась после его слов девчонка. - Так вот. Они, как нормальные люди, рассказывали тебе только о хорошем и интересном, обходя стороной все ужасы мира. Я бы на их месте поступил точно так же, будь моей задачей просто развлечь тебя интересной беседой.
   - Поня-я-ятно. - протянула Флер и принялась теребить кончики своих длинных волос. - Виктор, а в мире много людей с красными волосами? Просто, очень многие купцы всегда восхищались цветом моих волос.
   - И это они делали очень правильно! - растрепав свою шевелюру, которая уже давно требовала посещения парикмахера, улыбнулся Виктор, - Мы, красноволосики, очень редкий типаж. Лично я за всю свою жизнь встречал всего пять человек, включая тебя и мою сестру. А побывать мне довелось много где! Так что, выйдя в большой мир ты непременно будешь привлекать внимание окружающих.
   Было начавшийся разговор прекратился, стоило Виктору увидеть приготовленную специально для него "поляну". И пусть выставленные порции были поистине чудовищных размеров - под стать самим великанам, проблемой это никак не являлось. Ведь, как известно, больше - не меньше. Особенно в этом деле!
   - Присоединишься ко мне? А то я, боюсь, все точно не осилю. - кивнул в сторону тарелок Виктор, обратившись к своей провожатой.
   - С удовольствием! - расцвела в улыбке Флер. - Я сегодня тоже почти ничего не ела. Наблюдала за твоими действиями, вот и забыла обо всем на свете. - едва ли не чиркнула она ножкой в притворном раскаянии.
   - Тогда, моем руки и за стол!
   Час уже был более чем поздний, потому разморенный после обильного питания, Виктор сам не заметил как уснул посреди рассказа об их гильдии, который с него буквально вытребовала невероятно любопытная девчушка. Впрочем, живя в такой закрытой коммуне, какой являлась Деревня Солнца, любой нормальный человек сгорал бы от любопытства, появись в их краях самый настоящий маг. А уж сколько детского восторга вызвало преобразование Виктора в черта! Его едва не зачесали и не загладили до смерти.
   - Ты ей понравился. - было первым, что Виктор услышал проснувшись. Едва продрав не желающий разлипаться глаз, он посмотрел туда, куда указывал мясистый палец сидевшего рядом великана и усмехнувшись, лишь покачал головой - Флер не придумала ничего лучше, как использовать его заснувшую тушку в роли подушки. Хорошо еще кто-то догадался прикрыть их обоих каким-то необъятным одеялом, которое для местных, впрочем, могло являться не более чем носовым платком. Во всяком случае, исходя из размеров. Да и земля оказалась на удивление теплой, хоть и не мягкой - но это было бы уже совсем перебором.
   - Маленькая еще. Глупая. - покачал головой Виктор, смотря на сопящую девчонку. - Не понимает еще, что первым встречным доверять нельзя ни в коем случае.
   - Ты не первый встречный, артефактор. - не согласился великан, а у Виктора где-то внутри прозвенел очень такой настораживающий звоночек. - Сам хранитель признал тебя достойным. К тому же он решил уйти вместе с тобой.
   - К чему вы клоните? - уже примерно догадываясь об ответе, все же поинтересовался Виктор.
   - Флер для нас всех как дочь, артефактор. Все жители в ней души не чают. Но мы понимаем, что рано или поздно ей не только захочется, но и придется отправиться в большой мир. И судя по всему, это время уже скоро наступит.
   - Говорите прямо, чего вы ждете от меня. Я не любитель разводить политесы.
   - Возьми ее в свою гильдию, артефактор. Там она хотя бы будет под присмотром нашего хранителя.
   - У нас ведь магическая гильдия. - напомнил о немаловажном факте Виктор, - И как бы жестоко это ни звучало - мы не принимаем к себе никого, кто не обладает даром.
   - У нее есть дар. Хранитель поделился с Флер толикой своей силы. Пусть мы и живем несколько обособленно, мы все же находимся в курсе событий происходящих в Фиоре. И гильдия Хвост Феи всегда была на слуху у заглядывающих к нам торговцев. Честно скажу, не все они были в восторге от вашего брата, но при этом все, как один, утверждали, что держать слово и выполнять задания вы умеете. А это аргумент! Все же мы тоже ведем дела далеко не с каждым желающим торговать с нами.
   - Да вы хоть понимаете, о чем просите!? - чтобы не разбудить ребенка, принялся шипеть Виктор. - По вашему мнению, я просто так заявился в вашу деревню, с целью дать вашему хранителю новое тело!? Слишком много негативного и откровенно страшащего меня может вскоре произойти. Да и сам факт существования нашей гильдии сейчас висит на волоске. Так что моя персона далеко не лучшая кандидатура для будущей няньки Флер. Уж извините, если обидел отказом, но уж лучше я разочарую вас сейчас, и девочка останется в деревне, чем я принесу вам скорбную весть после. Будь у меня время и возможности приглядывать за ней, я бы возможно и согласился. Но ни того, ни другого у меня в ближайшее время точно не предвидится. Хотя, - Виктор в задумчивости потер подбородок, - есть у меня одна мыслишка. Я тут недавно задолжал одной небольшой, но дружной и хорошей гильдии, которая не лезет в разборки больших дядек. И у них в рядах сейчас как раз состоит ровесница вашей Флер. Хорошая девочка. Да еще и обладающая магией исцеления. Если вы мне действительно доверяете, я мог бы постараться пристроить Флер туда. Хотя бы на первое время. - добавил Виктор, припомнив, что в конечном итоге Венди тоже должна была попасть в Хвост Феи.
   - Полагаешь, там ей будет лучше, нежели в вашей гильдии? - постарался как можно тише пророкотать великан.
   - Для начала - определенно, да! Если Флер сразу попадет в тот ураган страстей, что уже не первый год пытается перемолоть нашу гильдию, она может не выдержать чисто психологически. Все же жизнь гильдейского мага далеко не так легка и романтична, как расписывали ей торговцы. Грязь, пот и слезы - вот что чаще всего сопровождает гильдейского мага, а отнюдь не обожание толпы и горы денег. Мы выполняем ту работу, от которой отказались государственные маги, мы время от времени теряем друзей и родных, нас постоянно пытаются держать на коротком поводке, ограничивая всевозможными рамками законов и карая, стоит проявить подобие свободолюбия. А еще мы то и дело сталкиваемся с темными магами, для которых убить светлого - едва ли не подвиг. Решайте, такого ли будущего вы желаете той, кого считаете своей дочкой.
   - Я услышал тебя, артефактор. - кивнул головой великан.
   К работе Виктор смог приступить лишь через час после пробуждения. Сперва он дождался пока Флер проснется, потом помылся и весьма сытно позавтракал и только после вернулся к оставленному "яйцу". Что именно и как наносить на оболочку линдворма он уже знал, так что дело оставалось за малым или за многим - в зависимости с какой стороны смотреть на проблему. Требовалось всего-навсего выцарапать на крепчайшей кристаллической шкуре существа все те символы, что были проверены предыдущей попыткой переноса души дракона.
   В конечном итоге ему пришлось полностью разобрать свой пострадавший в бою с Жозе стрелковый комплекс и выковыряв из него генератор светового штыка, переделать тот под некий аналог пера. Очень громоздкого и очень неудобного пера. И что было куда хуже - орудуя подобным инструментом, Виктор полностью лишался прав на ошибку. Потому работа шла нервно, медленно и с большими перерывами на отдых. Ни за день, ни за два ему так и не удалось закончить свое очередное творение, и лишь на четвертые сутки пребывания в деревне, вновь перемещенная в линдворма душа дракона надежно закрепилась в своей новой оболочке, не смотря на принявшиеся вылизывать кристаллическую шкуру языки пламени. Все же вместе с частичкой души Огненного Атланта туда же переместилась и часть его сути с магией, потому использовать возрожденного дракона в качестве скакуна, на что в тайне надеялся артефактор, теперь уже вряд ли было бы возможно.
   - Ну как? - развернувшись из "яйца" в форму линдворма, поинтересовался дракон.
   - Как горящий кристаллический линдворм. - честно ответил Виктор и с тяжелым вздохом опустился на землю.
   - Такое ощущение, что ты не рад. - обиженно произнес Атлант, глядя на артефактора.
   - Я рад. - улыбнулся в ответ Виктор, - Просто появилось внутри некоторое опустошение из-за достижения цели, к которой так стремился. Странно, вроде бы надо прыгать и веселиться от того, что все получилось, а мне просто хочется посидеть, да посмотреть на небо.
   - И такое случается. - понятливо хмыкнул дракон. - Мне понадобится какое-то время, чтобы привыкнуть к новому телу. - произнес он спустя пару минут тишины, - Так что я хотел бы задержаться в деревне. Да и ты оставайся, если у тебя нет никаких планов.
   - К сожалению, отдых - это как раз то, что я не могу себе позволить. Надо проведать как идут дела у моих в гильдии, надо найти работу и заработать денег на восстановление порушенного дома, надо наведаться в одно интересное местечко. В общем, много всего надо, а времени как не было так и нет. Потому, я уже сегодня улечу домой. Ты только скажи, когда за тобой уже можно будет возвращаться, чтобы я не мотался туда-сюда зазря.
   - Прилетай через месяц, артефактор. Думаю, к этому сроку я уже смогу достаточно освоиться.
   - Договорились. - кивнул Виктор и некоторое время полюбовавшись на то как пытается учиться ходить получивший новое бескрылое тело Атлант, отправился собирать свои вещички. Дел действительно было невпроворот, а потому каждый день был на счету.
   Возвращение в магнолию оказалось более чем удачным. Мало того, что Эльзу в этот же день выписывали из больницы, так еще и вернувшийся из цитадели Магического Совета мастер объявил, что им вновь дозволено брать задания. В общем, было отчего порадоваться и закатить грандиозную пьянку, что многие из гильдейских тут же привели в исполнение. Виктор же, наконец, нашел время, чтобы прибраться в своей захламленной мастерской и хотя бы бегло осмотреть и рассортировать доставшиеся от фантомов трофеи. Потому он не имел никакого шанса стать свидетелем очень интересного персонально для него разговора, состоявшегося дома у Люси, где собрались "культурно отдохнуть" гильдейские девушки.
   - Так значит ты и есть сестра Виктора? - уже заметно психологически оправившаяся и вернувшаяся к нормальной жизни Ур, с немалым любопытством принялась разглядывать красноволосую девушку. - Меня зовут Ур Милкович. Я та, кого твой брат умудрился вновь вернуть к жизни. Приятно познакомиться!
   - Эльза Скарлетт. - представилась в ответ Титания, чем вызвала немалое замешательство как минимум у двоих из расположившихся в гостиной девушек.
   - Скарлетт!? - удивленно воскликнула Люси, на долю секунды опередив наставницу Грея. - А разве не Ред!?
   - Ред - это фамилия Виктора. А моя - Скарлетт. - спокойно пояснила Эльза, присаживаясь в свое излюбленное кресло - все же она заваливалась к Люси уже не в первый раз.
   - Так вы сводные брат с сестрой? - засверкали любопытством глаза все еще не состоявшейся писательницы, почуявшей интересную историю. - У вас была одна мама или отец? - принялся молотить ее язык, до того как мозг выставил стопор на весьма личные и потому невежливые вопросы.
   - Нет. И отцы и матери у нас были разные. Во всяком случае, я так думаю. Ни я, ни Виктор не помним своих родителей. - пояснила Эльза в ответ на недоуменный взгляд заклинательницы духов.
   - А, тогда как? - сохраняя на лице все тот же полный непонимания взгляд, брякнула Люси.
   - Просто у меня нет никого роднее Виктора, а у него никого роднее меня. Для нас обоих этого оказалось более чем достаточно. Когда-то давно он не только спас мне жизнь, не только вытащил из ужаса рабства, но и подарил возможность быть нужной. Нужной не как вещь или хороший товарищ, на которого можно положиться в трудную минуту, а как родной человек. Он принял меня. Он раскрыл мне свою душу и сердце. И ценнее того давнего подарка для меня нет ничего на всем белом свете.
   - А он всегда был таким ехидным? - перехватив эстафетную палочку у неожиданно замолчавшей Люси, вновь вступила в беседу Ур, чтобы увести девушек от явно некорректной темы. - Скажу честно, даже мне никогда не удавалось доводить Леона и Грея до белого каления всего лишь парой фраз. Твой же брат делал это ни разу не напрягаясь! Вот мне и интересно - это у него врожденное, или он просто долго тренировался? А если тренировался - то у кого? Хотелось бы, знаешь ли, взять у этого человека пару уроков.
   - С рождения. - усмехнулась Эльза, но очень быстро улыбка сползла с ее лица, и она уточнила, - Точнее, со смерти.
   - Со смерти? - удивленно уточнила Ур, думая, что ей не правильно послышалось.
   - Да. С его смерти. - схватив со стоящего по центру комнаты полный бокал красного вина, Эльза ополовинила его одним глотком, чтобы задушить принявшиеся ворочаться темные воспоминания.
   - Точно. Виктор же говорил, что однажды его убили. - в наступившей тишине пробормотала Люси и осмотрев уставившихся на нее с немым вопросом в глазах девушек, уточнила, - Это случилось как раз перед похоронами Тоно с Ваном. Мы случайно встретились с ним у развалин гильдии и разговорились. Тяжелой тогда у нас вышла беседа. - потупилась девушка, вспоминая все впоследствии произошедшее.
   - Эльза, а расскажи и мне, пожалуйста. - не имевшая понятия о подобном моменте в прошлом своего возлюбленного, на удивление кротко попросила Мира.
   - Он тебе разве ничего не рассказывал? - удивилась Титания.
   - Нет. - отрицательно покачала та головой, - Наверное, не хотел лишний раз беспокоить. Ты ведь знаешь, он многие свои проблемы всегда прячет в себе.
   - Д-а-а-а. - протянула Эльза, - Виктор в этом весь. И если он тебе ничего не рассказывал, я бы тоже не стала, но уже столько времени прошло... В общем, когда-то у него было две души.
   - Ч-чего? - разом вытаращились на Эльзу все присутствующие.
   - Оказывается, и такое бывает. - лишь усмехнулась она в ответ и продолжила повествование, - И когда мы были в рабстве у темных, они провели над ним какой-то эксперимент, в результате чего разорвали одну из находившихся в теле душ. Но вторую они не заметили, и Виктор смог выжить. Кстати, именно тогда он и взял себе это имя - имя его второй души.
   - Значит, когда-то его звали по-другому?
   - Да. До смерти его звали Оук. Но он очень не любит ни это имя, ни вспоминать о произошедшем. Даже странно, что он поведал об этом факте Люси. - задумчиво посмотрела на заклинательницу духов Эльза. - И тогда же, как Виктор говорил, он повстречал проводников душ - слуг Смерти. Мира, ты ведь видела, в кого он может перевоплощаться? Я имею в виду полные формы перевоплощения.
   - Да. - передернула плечами Дьяволица. - И от одной из них начинает трясти от настоящего животного ужаса даже меня. Даже когда я нахожусь в форме демона! Зато второй - такой лапочка! - мгновенно сменила настроение и расплылась в мечтательной улыбке Мира, припомнив, как Виктор специально для нее преобразовывался в черта и позволял играться с собой как с большой, мягкой и податливой плюшевой игрушкой.
   - Опять же по словам Виктора, именно так и выглядят проводники душ. Как так получилось, что он смог не только вернуться к жизни, но и овладеть небольшой толикой их сил - даже для меня тайна за семью печатями. Но, что случилось, то случилось.
   - Как сказал бы Хэппи - "Это же Виктор!". - хихикнула Леви.
   - Ну да, лучшего объяснения и быть не может. - улыбнулась Кана. - С этим обольстительным мерзавцем всегда все непросто.
   - Ого! Смелые слова! - немало удивилась Ур, уже успевшая узнать, что девушкой атрефактора была Миражанна.
   - Мне можно. - рассмеялась в ответ Кана. - У нас с Мирой насчет Виктора имеется персональная договоренность.
   - Вы только не переусердствуйте. - вроде по-доброму, но с различимым неодобрением предупредила своих подруг Эльза. - У него всегда было много хлопот и с каждым годом их число лишь увеличивалось. Сами же видите, каким уставшим и задерганным он стал. Любите его, делите его, но не множьте непреодолимые для его сознания трудности. Если вы с Мирой не успели заметить, ему весьма тяжело дается нормальное общение с вами обоими, когда вы находитесь рядом.
   - Вообще-то, мы, сперва, все именно для этого и затеяли. - потупилась Мира.
   - Мира!? - вскинулась Кана, - Мы же договаривались не рассказывать никому!
   - Извини, Кана. Но слишком много всего произошло. И Виктор действительно находится уже на грани. Ты просто не видела его, когда он пришел в подвал гильдии на следующий день после боя с фантомами. Это был не Виктор, а его бледная тень. Таким потерянным и опустошенным я его не видела никогда. Я уже тогда решила, что нам следует прекратить нашу маленькую игру и рассказать ему обо всем. Но как-то не было подходящего момента.
   - Это вы сейчас о чем? - недобро сузила глаза Эльза, переводя взгляд с одной девушки на другую.
   - Понимаешь, - замялась Мира, - мне так хотелось отомстить Виктору за то, что он вечно заставляет нас беспокоиться за него. За его постоянные попадания на больничную койку. В общем, я подговорила Кану разыграть Виктора. Попросила, чтобы она призналась ему в любви. Уж очень мне хотелось видеть, как он будет "прыгать на раскаленных углях" оказавшись между мной и Каной. Мы даже первоначально планировали оставить это признание как бы в секрете от меня, чтобы Кана могла тонко подкалывать его и заставлять вздрагивать от ее любого "случайного прикосновения", когда бы мы все находились в гильдии. Но, увидев в каком он вернулся состоянии, решили немного смилостивиться.
   - И все равно было весело. - растянулась в улыбке Кана. - Вы бы видели его лицо, когда я заявила, что хочу от него ребенка! Только ради одного этого момента, стоило все затевать! Да, тогда я сполна отомстила ему за все многолетние издевательства над милой и беззащитной мной!
   - Ничего себе, у вас тут страсти творятся!? - немало удивилась Ур. - А как-нибудь менее изощренно разве нельзя было подшутить над ним?
   - Ты просто очень плохо знаешь Виктора. - покачала головой Кана, - Он сам большой мастер на всевозможные подколы и потому мог раскрыть нас. А тут нам удалось подгадать ту самую тему, которая начисто забивала его соображалку и не позволяла трезво взглянуть на данный вопрос со стороны и проанализировать все как следует. Или кто-нибудь из здесь присутствующих реально полагает, что наша Дьяволица согласилась бы делить своего Виктора хоть с кем-нибудь!?
   - А со стороны выглядело именно так. - залившись красной краской, пробормотала Леви.
   - Значит из нас с Мирой вышли отличные актрисы! - просияла Кана. - Вот только теперь этот котяра вряд ли сможет оценить всю прелесть разыгранной комбинации, раз Мира решила дать задний ход. Жалко. А ведь я так старалась! Так старалась! Пару раз чуть даже не перестаралась!
   - Что!? - тут же хищно сузила глаза Мира.
   - Ну я же говорю, что "чуть"! А "чуть" - не считается! Хотя, стоит признать, он у тебя сладенький. - прикрыв глаза, облизнулась Кана, - Я бы такого тоже с удовольствием отловила бы где-нибудь, вкогтилась в него намертво и утащила в свою пещерку!
   - Эй-эй-эй! Не капай тут слюной на чужое добро! Правильно Виктор говорил, что попортила нас всех Чиби.
   - А я то тут при чем!? - вскинулась точившая кекс с чаем молоденькая девчонка. - Что за мода такая пошла!? Чуть что - сразу Чиби!
   - Для тех кто еще не в курсе - еще недавно она была суккубой. - ткнув пальчиком в надувшуюся Чиби, сдала ту с потрохами Мира. - И сама в бытность демоном пыталась захапать себе Виктора. Так что учитывайте этот немаловажный факт при общении с ней.
   - И как же он смог устоять перед твоими чарами? - с немалым любопытством Ур уставилась на Чиби.
   - Просто он жуткий тип! Да еще и параноик! А еще страшный собственник и жадина! - тут же принялась высказывать наболевшее бывшая демон. - Он заявился ко мне уже частью перевоплотившись в мрачного жнеца! А у этих слуг смерти нет эмоций! Вообще! Лишь наиболее старые из них со временем учатся изображать и впоследствии играть эмоции, чтобы хоть как-то развлечь себя. Все же работа у них весьма муторная.
   - Так вот почему он так не любит полностью перевоплощаться в это существо. - задумчиво протянула Эльза, но тут же отбросив данную мысль, вернулась к обсуждению ближайших изменений в личной жизни ее брата. - Мира, Кана не знай я насколько вам по-настоящему дорог Виктор, я бы уже после первых признаний задала обеим хорошую трепку, чтобы знали над кем можно подшучивать, а над кем не стоит. Но поскольку хотя бы одна из вас поняла, что мой братец - не железный, я проявлю снисходительность и дам вам шанс покаяться во всем самим. Только сделайте это помягче.
   - А может все же еще немного поиграем? - скорчив грустную мордашку, принялась канючить Кана, - Я еще не успела насладиться всеми аспектами его метаний. Да и реакцию моего отца на подобные известия хотелось бы увидеть. - хихикнула под конец девушка.
   - А в игре ли дело? - внимательно посмотрев на Кану, уточнила Эльза. - Не случилось ли так, что, заигравшись, ты умудрилась влюбиться в него по-настоящему? То, что вы с Мирой решили малость поиздеваться над моим братцем столь изощренным способом, вовсе не значит, что вы сами не находитесь в зоне риска. Или скажешь, что все те комплименты с его стороны, подарки и ухаживания были тебе безразличны? Неужели тебе не нравилось, что Виктор выделял тебя среди прочих? Неужели твое сердце не начинало бешено колотиться в груди, когда ты ощущала все то душевное тепло, что Виктор дарил тебе на свиданиях?
   - Кана? - приподняла в немом вопросе правую бровь Мира.
   - Ну точно! Влюбилась! - хихикнула со своего места Чиби. - Вот уж действительно - не рой яму другому, ибо сам в нее попадешь!
   - Ничего я не влюбилась! - фыркнула в ответ Кана, но сделала это столь резко и эмоционально, что вызвала еще большее количество недоверчивых взглядов, а куда более опытная Ур даже покачала головой в ответ на столь явную фальш.
   - Все с тобой ясно. - усмехнулась Эльза, глядя на краснеющую с каждой секундой все больше и больше Кану. - Но я не могу тебя судить. Виктор умеет привязывать к себе. Не мгновенно, но неотвратимо. Я и сама только со временем смогла понять насколько же сильно я его люблю. Как брата! - поспешила уточнить Эльза, в ответ на ошарашенные взгляды собравшихся. - Сперва, когда мы только решили стать названными братом и сестрой, той, маленькой, Эльзе требовалась опора, чтобы продолжить жить нормальной жизнью и Виктор не просто подставил мне плечо, он еще вдобавок обнял меня и прижал к себе - фигурально выражаясь. Но его постоянная, однако, ненавязчивая забота и опека позволили мне стать такой, какая я есть. Не появись у меня такого не по годам мудрого брата, кто знает, какой я могла бы стать в конечном итоге. Все же, вспоминая ту себя, я сейчас могу утверждать, что вполне могла замкнуться в себе и в конечном итоге вырасти весьма нелюдимой. Однако, если для маленькой глупенькой Эльзы он сперва был только опорой, то потом, с каждым годом, его ценность, значимость - даже не знаю каким словом можно описать ту степень близости и родства, что он занимал в моем сердце, становились все шире и ярче, пока, наконец, я не осознала, что не готова делить его с кем-либо еще. - расплылась в счастливой улыбке Титания, вспоминая те давние чувства. - Мира, ты же помнишь рассказ Лисанны об Эдоласе? - дождавшись короткого утвердительного кивка, Эльза продолжила, - Именно тогда я познала, что такое настоящая ревность и смогла окончательно осознать насколько мне жизненно необходима любовь брата. Какие только мысли у меня не метались в голове после того, как я узнала о своей копии из Эдоласа, в общении с которой Виктор провел столько времени! Тогда мне хотелось рвать и метать лишь от одной мысли, что кто-то мог занять мое место в его сердце! Вот только оказалось, что его сердце куда больше, чем я предполагала. В нем хватило место для нас обеих. Та Эльза никогда бы не смогла заменить меня, но и для нее Виктор выделил уголок. Вот и для тебя, Кана, в нем нашлось место. Как я уже говорила, я не могу судить тебя за то, что ты умудрилась в него влюбиться. Но если, следуя вашей с Мирой договоренности, ты разобьешь ему сердце озвучиванием своих истинных намерений, лучше тебе на мои глаза больше никогда не попадаться.
   - Полагаешь, он будет сильно переживать? - не решаясь поднять глаза, сверлила взглядом плескавшееся на дне ее бокала вино Кана. - Сама ведь говорила, что он вечно жалуется тебе из-за сложившейся ситуации.
   - Да, он жалуется, как ворчливый старик, которому не нравится ровным счетом ничего. Но одновременно он счастлив, хоть и старается не показывать это внешне, чтобы не обидеть Миру. Все же мой брат действительно без ума от тебя. - повернулась Эльза к Миражанне, - И он даже не допускает мысли о возможности причинить тебе боль каким-либо своим действием. Цени это Мира и береги его. Второго такого ты уж точно нигде не найдешь. А что касается тебя, Кана, - взгляд Титании перетек на вторую виновницу душевных терзаний ее брата, - постарайся понять, что это не твои женские штучки и проказы вскружили ему голову и заставили пасть к твоим ногам. Просто, он порой бывает слишком добрым и в ущерб себе взваливает на свои плечи очередной непомерный груз. Твое одиночество и желание стать нужной и любимой стало тем очередным грузом, что он принял на себя. Ты спросишь, к чему это я разродилась на столь долгое объяснение. Так вот. Не смотря на ту навязчивость, с которой ты запустила свои коготки в моего братца и его вечные стенания по этому поводу, он не только не оттолкнул тебя, но и смог найти местечко в своем большом сердце. Да, ты никогда не заменишь ему Миру, как и Мира никогда не заменит ему тебя. Но независимо от того, планировала ты это или нет, он уже принял тебя как часть СВОЕЙ семьи. Я даже скажу больше - глубоко в душе он искренне счастлив, что ты тоже была готова подарить ему возможность стать отцом. Все же порой я очень жалею, что он не такой же дуралей, как и большая часть наших согильдийцев и слишком серьезно относится ко всему. И потому я хотела бы попросить вас обеих не огорошивать его новостью, что все это было простым розыгрышем. Для него это будет слишком сильный удар. Подумайте, как вам вернуть все на круги своя, не разбивая моему брату сердце и не подрывая в нем веру в людей. - в очередной раз окинув взглядом двух изрядно загруженных непростыми мыслями девушек, Эльза откинулась на спинку кресла и вновь пригубила неплохое красное вино, внутренне ликуя от того как изящно удалось отомстить двум возомнившим о себе невесть что драным кошкам за все метания ее брата. И при этом даже не пришлось пускать в ход любимый меч!
  
   Глава 11. Будни боевого артефактора.
  
   Дел как всегда предстояло много, а денег не хватало ни на что, потому, закончив с неотложными делами в своей мастерской, Виктор прискакал с утра пораньше к гильдии и надолго завис у доски заказов. В результате исчезновения с "игровой доски" Призрачного Фантома и продолжительного отсутствия Хвоста Фей в наличии оказалось немало заявок, которые многим средненьким магам были явно не по зубам, но и переносить которые в ранг "S" было никак нельзя. Что бы там себе не воображал Лексус, но по сравнению с подавляющей частью прочих магических гильдий Хвост Феи имел в своем составе весьма сильных магов. И даже те, кто в их гильдии считался C-шкой, в любой другой мог бы рассчитывать на ранг "В". Виктор знал, что мастер намеренно занижал рейтинги большей части их согильдийцев, чтобы те не брались за задания, вернуться с которых шанс у них был небольшой. И пусть многим магам имеющим здоровые амбиции это было не по душе, и они надолго не задерживались в Хвосте Феи, за всех оставшихся в гильдии можно было переживать хотя бы не каждый день. А то, что мастер переживал за всех и каждого, ни для кого тайной не являлось.
   - Подобрал себе что-нибудь? - поинтересовался мастер, когда Виктор подошел к временной барной стойке, что до окончания возведения нового здания их гильдии соорудили на улице вместе с летним кафе.
   - Да, есть пара заданий на бандитские шайки, что недавно объявились на торговых путях. И если я все правильно понимаю, в их составах я смогу найти бывших фантомов. Слишком уж быстро они возникли после поражения фантомов, да и действуют чересчур нагло. То, что это не обычные романтики с большой дороги - факт.
   - Но ведь это задания для магов "А"-класса и выше. - хитро покосился на Виктора мастер. - Я ведь никак не могу отпустить такого слабенького тебя на столь опасную работу.
   - Вот значит как, мастер? - недобро прищурил глаз Виктор. - Тогда давайте я вам поведаю, как бы выполнял одно из заданий для более слабых магов. Там как раз висит заявка на изведение кротов с картофельного поля. Так вот, мастер, подключайте свое богатое воображение и ужасайтесь предстающей глазам картине. Допустим, я взял подобное задание и явился к заказчику. Он, конечно же, демонстрирует мне поле, что требуется очистить от подземных грызунов, и я приступаю к работе в свойственной мне манере. А именно! Достаю бутыль с секрецией огненных хамелеонов, выливаю сию жидкость в обнаруженные норы, вставляю туда же детонаторы и жду минут двадцать, пока горючая жидкость частично не растечется по всем подземным ходам кротов, частично не превратится в пары, после чего подрываю все это дело к чертовой матери. Ву а ля! Задание выполнено! Кроты уничтожены!
   - Монстр. - сглотнул Макаров, как на яву увидев перед глазами не благодарного за работу фермера, а изрытую воронками выжженную территорию, заваленную сверху печеной картошкой. - И не жалко тебе меня?
   - Кто бы меня пожалел, мастер! У меня, между прочим, дом разнесли в щепки! И не мне вам рассказывать, сколько нынче дерут строители за свои услуги. - кивнул Виктор в сторону возводимой гильдии, где в качестве грубой рабочей силы все еще корячились многие из его согильдийцев. - Так что, сами понимаете, я эти задания беру не от хорошей жизни. Впрочем, полагаю, все остальные могли бы сказать то же самое.
   - Кстати об остальных. Тут недавно заходил Лексус. - тяжело вздохнул мастер, вспоминая к чему привел его визит, - В общем, теперь все кто был в тот момент рядом с гильдией, знают чего тебе стоила помощь Громовержцев.
   - Пустое, мастер. - отмахнулся Виктор.
   - Нет! Не пустое! - Макаров с такой силой саданул по столешнице, что все стоявшие на ней кружки подпрыгнули не меньше чем на метр и окончили свое существование, разбившись вдребезги о брусчатку, а по самой столешнице пробежала паутинка трещин. - Он не только не помог нам в битве с фантомами, так еще и принялся издеваться над тобой, когда ты просил помощи для спасения жизни согильийца. Ты знаешь, Виктор, - прямо на глазах осунулся Макаров, - когда он родился, я считал себя счастливейшим человеком. И даже то, что у него не было дара, ничуть не печалило меня. Ведь у меня появился внук! Это было истинное счастье. Однако, сейчас я стыжусь, что он мой потомок. Я не знаю, когда именно упустил момент в воспитании Лексуса, что в конечном итоге он вырос таким. Теперь уже я не могу как-либо повлиять на него, но являясь его дедом и наставником, несу немалую ответственность за его действия. И поскольку он еще слишком глуп, чтобы оценить твой поступок настоящего, сильного, зрелого мужчины, прощения за него должен просить именно я. Потому, прости нас, Виктор, пожалуйста. - склонил голову перед одним из своих сорванцов старик.
   - Зря вы так, мастер. - покачал головой артефактор. - Я ведь теперь не смогу ему достойно отомстить! Взяли и все будущее веселье мне испортили! Тут и так в жизни мало радостей, так еще вы теперь последнего лишаете!
   - Спасибо тебе, что отреагировал именно так. Мне действительно это важно. - подозрительно часто заморгал старик, - Мне хватит проблем с твоими девушками и ледяными магами, что были свидетелями его идиотских бахвальств, не говоря уже об Эльзе.
   - С Эльзой я поговорю, мастер. Она пока еще слишком слаба, чтобы пытаться накостылять Лексусу. - задумчиво произнес Виктор, - А от всех остальных я его спасать точно не буду. Хорошей взбучки он заслужил, как никто другой! А в том, что Мира и Ур смогут изрядно повозить его лицом по земле, я нисколько не сомневаюсь. Что одна, что вторая не только чудовищно сильны, но и умницы-разумницы каких еще поискать надо! Не говоря уже о врожденной женской хитрости! Так что быть Лексусу битым и скорее всего, морально опущенным тоже. А что касается меня и моей возможной обиды на вашего внука, то можете не переживать, мастер. Придет время, и мы еще встретимся с Лексусом в каком-нибудь темном переулке, когда он будет пьяным и связанным. Вот тогда-то я своё и возьму!
   - Виктор, ты только бери свое аккуратно, пожалуйста. Лексус у меня хоть и неразумный, но все же единственный внук. Не хотелось бы, чтобы наш род прервался на нем.
   - Не переживайте, мастер. Постараюсь мстить так, чтобы его детородный орган остался функциональным.
   Зарегистрировав задания и заскочив в женское общежитие проведать Эльзу, Виктор выгреб из закромов своей мастерской потребные в будущей охоте на бандитов артефакты и с трудом утрамбовав все в пространственный карман, взмыл в небо.
   Как он и предполагал, в первой же из обнаруженных разбойничьих шаек руководили пара бывших фантомов, собравших вокруг себя разный сброд. Обнаружить этих любителей не составило особого труда. Новоявленные бандиты даже не пытались хоть как-либо скрыть или запутать свои следы, возвращаясь с очередного дела, и тот факт, что их не смогли обнаружить королевские войска, говорил отнюдь не в пользу подготовки и компетентности посланного на поимку отряда.
   Новоявленные джентльмены удачи оказались настолько не сведущи в разбойничьем ремесле, что принялись крысятничать на своей территории, что никогда не сделал бы ни один здравомыслящий бандит. Пройдя по оставленному следу, Виктор уже через пять километров пути вышел к затерянному в лесах строению, что некогда, скорее всего, являлся охотничьим домом жившего лет двести назад аристократа.
   Причем новые обитатели оказались настолько глупы, либо ленивы, что даже не удосужились озаботиться хоть каким-нибудь охранением или секретом. Убив пять часов на разведку окрестностей и поиск всевозможных ловушек, Виктор выругался про себя за убитое ни на что время и достав из пространственного кармана свою маленькую армию хедкрабов, принялся программировать их на захват живых существ. И пусть обнаруженные, включая пару магов, не представляли для него особой угрозы, делать артефактору все своими руками при наличии собственноручно созданных помощников, виделось излишне расточительным. Да и потренироваться управлять своими "карманными монстриками", было отнюдь не лишним. Все же хедкрабы вполне неплохо показали себя при охране тылов их гильдии, когда все маги бились с фантомами, так что теперь требовалось наработать тактику их применения при непосредственном управлении в бою. В отличие от него, такого неправильного, львиная доля артефакторов зарабатывали тем, что продавали свои творения всем желающим, а не бегали с винтовкой наперевес по переднему краю поля боя, так что Виктор в этой закрытой категории одаренных считался белой вороной, хоть и получал заслуженную долю уважения. Вот только прошлая жизнь Виктора сыграла с ним злую шутку. Как выходец из технологически развитого мира, он с самого детства зациклился именно на артефактах повторявших форму и функции тех устройств, что были ему знакомы по прежней жизни. Сперва, это оправдывалось необходимостью получения максимально возможно большей силы в кратчайший период, потом, он просто продолжил двигаться по проторенной дорожке, даже не думая свернуть в сторону. Со временем это принесло свои плоды - ни один из его знакомых артефакторов не мог бы создать магострел способный поспорить с произведениями Виктора. Но годы целенаправленного оттачивания навыков в производстве магострельного оружия, мин, гранат и прочих боеприпасов хоть и принесли ему признание мастеров, едва полностью не закрыли ему путь к привычным местным "орудиям труда". Все же куда больше это был мир меча и магии, нежели парового двигателя и револьвера и потому его поделки просто-напросто не могли найти массового клиента и, соответственно, принести ощутимую прибыль. Давние опыты с кухонной техникой и магокатами были не в счет, поскольку нечто подобное тут существовало и раньше - он же просто придал всему более эргономичный вид и повысил функциональность. А кушать, как ни странно, хотелось каждый день. Потому Виктор и принялся разрабатывать оружие, которое могло быть близким как ему, так и местным - големы. Результатом многих лет испытаний и доработок как раз и стала последняя модель хедкраба, отличавшаяся от самого первого экземпляра как реактивный истребитель от самолета братьев Райт. Правда, перед выставлением их на открытый рынок, требовалось провести весь цикл полевых испытаний и данные разбойники попались под руку весьма кстати, ведь на них можно было отработать столько теоретических наработок!
   Дабы не поднимать панику раньше времени и впоследствии не гоняться за разбежавшимися по округе разбойниками, Виктор решил произвести одновременную атаку разом на всех и потому принялся весьма аккуратно проводить хедкрабов по одному внутрь дома и прятать их в темных углах и на поддерживавших свод балках. От управления по проводам удалось отказаться относительно недавно благодаря созданию управляющего контура накаченного телепатической магией Уоррена, так что управление взводом хедкрабов превращалось в некий аналог стратегическо-логической игры с элементами шутера. Конечно, всегда существовала опасность, что цель сможет почувствовать чужую магию, и потому для самых ответственных моментов у Виктора сохранялись модели предыдущих поколений, но в данном конкретном случае опасаться было явно некого.
   Как только тридцатый хедкраб занял свою позицию, Виктор наметил каждому из них первичную и вторичную цель, а держащих окна и двери "зверушек" запрограммировал на действие против первого же попытавшегося покинуть здание или же проникнуть в него. Захват целей произошел как на учениях. Одновременный рывок всех хедкрабов занявший не более пары секунд, и полтора десятка пребывавших в доме индивида оказались спящими на полу - в отличие от снотворного Полюшки дававшего атакуемым хотя бы мизерный шанс на осознание произошедшего, усыпляющая магия Мистгана действовала на организмы живых существ мгновенно. Вот только заряженные этой магией небольшие кристаллы лакримы, вставленные в тела хедкрабов в качестве боевой начинки, опять же требовалось доставить прямиком к голове жертвы, чтобы они подействовали наверняка. Да и заряда опять же хватало всего на одну атаку, после чего требовалось разыскивать этого блудного сына Хвоста Феи дабы по новой зарядиться от него. Естественно, для продажи на сторону подобная боевая начинка не годилась, но для внутреннего потребления была более чем предпочтительна и что немаловажно - почти бесплатна, в отличие от снотворных порошков их гильдейского лекаря.
   Еще раз обследовав все здание с помощью оставшегося не у дел хедкраба, Виктор покинул свое убежище в паре сотнях метров от здания и добравшись до бесчувственных тушек, принялся связывать их по рукам и ногам. Все же магия Мистгана хоть и вызывала у артефактора немалую зависть, имела один немалый недостаток - подвергшиеся ее воздействию люди очухивались уже минут через пять, если маг не продолжал разливать свои силы в пространстве. Здесь же разливать было уже нечего и потому следовало поторапливаться.
   Вторая шайка оказалась практически точной копией первой и была ликвидирована столь же быстро и относительно просто - пять часов подготовки и пара секунд боевой работы, что несказанно радовало его сердце и грело душу. Все же затяжные бои всегда заканчивались для него плачевно, да и победу удавалось буквально выгрызать лишь благодаря помощи друзей. А вот такая разведывательно-диверсионная "скукота" как раз являлась его коньком и всегда приносила неплохую прибыль при минимуме затрат средств и собственного здоровья. Да, это выглядело не героически и уж тем более совершенно не пафосно, зато эффективно. И пусть такие недалекие индивидуумы как Лексус порой презрительно высказывались о его подобных победах, Виктора их мнение совершенно не интересовало, ведь в его понимании все это героическое противостояние и швыряние налево и направо десятков, а то и сотен молний, файерболов или льдин как раз и являлось ребячеством, но никак не настоящей боевой работой.
   С третьей же компашкой новоявленных бандюганов пришлось повозиться. В отличие от предыдущих двух, эта группа состояла только и исключительно из магов. Более того, это уже была не шайка разбойников, а полноценная темная гильдия, хоть и успевшая едва появиться на свет. Вообще, среди темных количество магов с невероятно раздутым самомнением превосходило все разумные пределы. Впрочем, это было немудрено, поскольку именно такие, осознав, что в официальных гильдиях им ничего не светит в деле продвижения по карьерной лестнице по причине отсутствия сил, уходили в темные, где им дозволялось почти все, и где они могли удовлетворять свои амбиции хотя бы с пленниками или своими жертвами. Это в свою очередь порождало немалое количество конфликтов в самих темных гильдиях и постоянное брожение выливающееся в распад одних гильдий и формировании из их членов новых, но уже с иными предводителями. Лишь верхушка союза темных гильдий сохраняла постоянство своего состава, а все "мясо" пребывало в постоянном броуновском движении. И как раз это позволяло Виктору в одиночку уничтожать целые гильдии. Ведь новенькие то и дело приходили к ним в поиске силы и денег, а полученная от мрачного жнеца способность к преобразованию позволяла слепить из своего лица и тела все что угодно. Оказавшись же в составе гильдии, Виктор потихоньку начинал вести свою разведывательную и подрывную деятельность. Скинуть информацию городской страже о каком-нибудь готовившемся преступлении, организовать несчастный случай или просто бесследное исчезновение кого-нибудь из "согильдийцев" - так, день за днем, неделя за неделей он и подтачивал силы темной гильдии, после чего в один не самый прекрасный для них день наносил свой главный удар в самое сердце. Дальше требовалось только подчистить немногочисленных везунчиков, что промышляли на заданиях в момент уничтожения или пленения верхушки гильдии.
   Вот только тактика охотника на темных, которую он применял при работе инкогнито, никак не годилась при выполнении официально взятого задания. Эта тактика уже слишком хорошо была знакома руководителям темных и даже малейший намек на ее применение со стороны какого-нибудь мага, мгновенно делало его целью пристального внимания очень серьезных и опасных людей. А значит, чтобы не развешивать над своей головой транспаранта с надписью - "Это я уничтожал вас все последние годы", приходилось отказываться от хорошо отработанных и зарекомендовавших себя приемов в пользу тупой силы и порой даже показушности, которую Виктор откровенно недолюбливал.
   По причине того, что два десятка магов были далеко не столь же легкой мишенью, что два десятка обычных разбойников, штурм здания силами одних хедкрабов в данном случае был неприменим. Сперва следовало подточить силы противника охотой на отправлявшихся на задание магов, что, однако, могло затянуться не на одну неделю. Или же можно было попытаться заманить их в заранее подготовленную ловушку и одним ударом прихлопнуть если не всю гильдию, то большую часть ее членов точно. Решив, что времени, как и денег, у него имелось откровенно мало, Виктор решил сделать ставку на второй вариант и потому, найдя натоптанные тропинки, принялся расставлять мины, ловушки и хедкрабов, готовя горячую встречу всем дурням, что кинутся следом за ним.
   Дверь заброшенного давным-давно трактира обиженно скрипнула, когда мощный удар ногой заставил ее раскрыться настежь. Естественно, данный факт мгновенно привлек внимание всех собравшихся внутри магов и их взгляды сошлись на закутанной в грязно-серый плащ фигуре, чье лицо практически полностью скрывалось опущенным до глаз капюшоном и доходящим до переносицы шейным платком - так что разглядеть можно было только глаза. Точнее, один глаз, так как второй был скрыт черной повязкой.
   В общем, его внешний вид вполне подходил человеку, грубить которому с ходу виделось весьма необдуманным делом. Впрочем, не менее половины собравшихся в новую темную гильдию магов имели не менее настораживающий вид. И как бы подтверждая свою принадлежность к изучающей его недобрыми взглядами компании, Виктор принялся сразу же качать права на тему - не нужен ли собравшемуся здесь сброду новый мастер.
   - Ты еще кто такой!? - не прошло и пары секунд, как из-за повидавшего непростую жизнь трактирного стола поднялся лопоухий громила с коэффициентом интеллектуального развития стремящимся к нулю, что четко было написано на его лице. - Чё приперся!?
   - Да вот, проходил мимо, а тут птичка напела, что братва собирается новую гильдию сообразить, одна лишь беда - нет у них достойного кандидата на роль мастера. - приподняв снизу платок, сплюнул на пол Виктор. - Дай, думаю, себя предложу на эту роль.
   - Проходил мимо, вот и иди себе дальше. - угрожающе прорычал здоровяк то ли сам решивший примерить мантию мастера на свои плечи, то ли выступающий гласом и кулаками такового. - И без тебя имеется кому братвой рулить!
   - Надеюсь, этот кто-то не ты? - осклабился Виктор, что, впрочем, никак не было заметно под его эрзац-маской, - Все же гильдии под управлением дебилов долго не живут.
   - Чё сказал!? - мгновенно взорвался бугай, подтверждая догадку Виктора о его мыслительных способностях, и ударил своим немалым кулачищем в пол, отчего по нему целенаправленно к Виктору побежала трещина.
   Естественно, дожидаться того, что произойдет, когда трещина доберется до него, Виктор не стал и отступил в сторону, приготовившись на всякий пожарный случай выплеснуть ману. Вот только понаблюдав за откровенно хилыми земляными копьями выскочившими из-под земли в том месте, где он прежде стоял, артефактор лишь презрительно хмыкнул и достав револьвер, выстрелил в своего неудачливого противника. А каким тот мог еще быть, если влез в перестрелку с голыми руками? И тот факт, что его противник даже не подозревал о возможности начала перестрелки, Виктора нисколько не смущал. Нечего было грубить незнакомому человеку!
   - Н-да. - кинув короткий взгляд на распластавшуюся на полу тушу, озвучил свое мнение как о произошедшем, так и о всем сборище гордо именовавшим себя гильдией Виктор. - И вы действительно выбрали этого себе в мастера? - Послушав тишину, артефактор лишь удрученно покачал головой, - Вы знаете, меня мучает всего один вопрос. Как долго вы собирались прожить по его руководством? Он же дебил! Точнее, был дебилом.
   - Он был сильный. - едва слышно раздалось от одного из столов.
   - И вот это, - артефактор ткнул пальцем в горсть земли образовавшейся на месте распавшихся земляных копий, - вы называете силой? Тут что, собрались самые слабые маги из всех возможных? А не погорячился ли я выставить свою кандидатуру в руководители подобного сброда!? - Выстрелив в руку подозрительно ерзающего паренька, что старательно скрывал свои ладони под столом и явно сбив тому какое-то подготавливаемое заклинание, Виктор лишь хмыкнул и направил ствол револьвера в голову голосящего от полученного ранения мага. - А этому чего на месте спокойно не сиделось? Прихвостнем был что ли?
   - Им самым. - тут же сдал подстреленного невысокий толстячок, на развитие тело которого магия оказала хорошо заметное влияние, поскольку он больше напоминал собой пивную бочку на тонких ножках, нежели человека. Впрочем, для этого мира подобное было в порядке вещей. - У самого сил с гулькин нос, но уж больно хотел командовать, вот и подался в подпевалы к старшому.
   - Ну, теперь-то ему подобная карьера вряд ли светит. Подпевалы, помощники и правые руки мне ни к чему, сам привык справляться. А вот от не сильно брезгливых бойцов я не откажусь. Как, есть тут такие? Или все смелы только на словах?
   - А ты наглый. - усмехнулся из-за дальнего стола невзрачный старичок, но судя по тому как быстро с линии между ним и Виктором очистилось от магов пространство, говоривший был отнюдь не простым человеком. - Наглость - это хорошо. Наглость - она как есть второе счастье. Но в нашем непростом деле мало быть наглым. Требуется еще быть сильным. Да, у тебя имеется неплохой магострел, что уже является редкостью, но что ты скажешь насчет собственных магических сил?
   - Я так понимаю - мастер? - уточнил Виктор у своего нового собеседника и получив в ответ едва заметную улыбку, нажал на кнопку активации свето-шумовой гранаты. Как всегда, убивать темных было нельзя, чтобы не впускать в этот мир еще большее зло, но вывести наиболее сильного мага из игры, хотя бы на время, было необходимо. Одновременно с броском гранаты, Виктор рыбкой нырнул в проем входной двери, с трудом увернувшись от прилетевшей в ответ молнии, после чего бросился бежать к заранее подготовленному "минному полю".
   Как он и предполагал, большая часть темных тут же ломанулась следом за ним и через минуту бега вся группа оказалась в ловушке. Разом рванули три десятка световых гранат, ослепляя не готовых к подобной подставе магов, еще через секунду из-под земли на высоту двух метров выпрыгнули цилиндрики гранат с усыпляющими пулями и потерявшие ориентацию темные начали падать на землю. Немногочисленными же счастливчиками занялись спущенные с поводка хедкрабы, завершая разгром основной массы "мяса" этой гильдии.
   Передаваемая с хедкраба картинка показывала, что оставшиеся в трактире маги уже более-менее очухались от ослепляющей вспышки и приготовившись к возможному столкновению, ожидали возвращения своих товарищей. Всего бодрствующих оказалось четверо, но одним из них был ранее подстреленный подпевала, так что расклад Виктору показался более чем приемлемым. Сместившись на полсотни метров вправо, он смог поймать угол, позволявший подстрелить из снайперской винтовки еще одного темного, что не замедлил сделать, вселив в сердца оставшихся немалый страх. И даже тот дедок более не выглядел наплевательски спокойным и нервно вращал головой в попытке контролировать сразу как дверной проем, так и зевы полудюжины окон.
   - Эй, фантомы, как насчет сдаться по-хорошему? - поняв, что оставшихся темных не удастся подстрелись, прокричал внутрь подобравшийся поближе Виктор уже успевший узнать у пленных из каких гильдий они пришли. Конечно, можно было устроить массовый штурм таверны силами одних хедкрабов и задавить оставшуюся троицу числом, но каждый из них стоил под полсотни тысяч драгоценных и потому терять их совершенно не хотелось. Он и так уже потратил немало боеприпасов, потому внутренний хомяк рвал и метал, требуя решить вопрос без дополнительных затрат.
   - Это кто там вякает? - донесся изнутри голос старика.
   - С тобой, свинья, не вякает, а разговаривает хвостатая фея! - в лучших традициях Глеба Жиглова, прокричал в ответ Виктор. - Теперь осознаешь всю тяжесть своего положения, фантом?
   - Война закончилась! - спустя четверть минуты прокричали в ответ, - Да и гильдии уже больше нет! Чего ты к нам цепляешься?
   - А я здесь не из-за того, что вы фантомы. Я здесь, потому что вас признали темными! Но соглашусь - тот факт, что вы недавно воевали против моей гильдии, лишь усугубляет ваше положение. Однако, я все же даю вам шанс сдаться! Цените, твари! - отвлекая магов разговором, Виктор параллельно управлял хедкрабом, который смог пробраться в таверну через крышу и остаться незамеченным.
   - Слышал я, что вы сделали, с теми кто попал к вам в плен! Людская молва донесла, что вы им бошки поотрезали! - ошарашил неожиданными новостями Виктора старик.
   - А! Это! - спустя минуту размышлений, припомнил артефактор тройку идиотов-неудачников, что не смотря на все предупреждения, попытались сорвать с себя хедкрабов. - Ну извините, я тогда был малость на взводе и перестарался с командами моим "зверушкам". Вот они и обезглавили кучку придурков.
   - Так это был ты!
   - Каюсь, грешен. Хотя, какие к чертям покаяния! Они получили то, что заслужили! Я вам не добрая фея из детских сказок! - давя на нервы противников, прорычал в ответ Виктор. - И если вы сейчас же не поднимите лапки кверху, обещаю, что столь же легкой смертью вы не уйдете! Всё! Время переговоров вышло! Настало время ультиматумов! Даю вам всем минуту на размышление! Каждый, кто не сдастся за это время, будет убит мною с особой жестокостью! - нацелив хедкраба на старика, как предположительно наиболее опасного противника, Виктор тут же взял под контроль следующего и по уже проторенной дорожке пробрался им внутрь здания. Провести туда третьего к истечению назначенного срока он не успел, но этого и не требовалось - обделенным остался лишь раненый паренек, который и так дрожал, как лист на ветру, забившись под барную стойку и явно не помышляя о дальнейшем сопротивлении.
   Отсчитав минуту, Виктор дал команду обоим хедкрабам на захват и с помощью третьего - сидевшего перед дверным проемом с немалым удовлетворением наблюдал, как его создания вновь сработали на отлично, совершенно неожиданно свалившись двум магам на головы. Отправив внутрь еще парочку - дабы усыпить последнего бодрствующего и проконтролировать первого выведенного им из строя громилу, артефактор, пробрался через окно внутрь и только убедившись, что ни ловушек, ни незамеченных им вражеских магов не осталось, принялся вязать последних представителей столь недолго просуществовавшей темной гильдии.
  
   Глава 12. Встреча с прошлым.
  
   Желание продолжить собирать денежки на восстановление дома, лелеемое Виктором до момента возвращения в гильдию, пришлось задвинуть в самый дальний угол, поскольку счастливая Мира огорошила его новостью о поездке на курорт Акане, где они уже однажды успели неплохо отметиться. Как оказалось, пока Виктор "пропадал незнамо где", в гильдии творились нешуточные страсти. Их гильдийский ловелас - Локи, оказался не человеком, а одним из звездных духов, что едва не умер из-за невозможности вернуться в родное пространство. Лишь благодаря помощи Люси того удалось спасти и в качестве благодарности тот отдарился путевками в курортный город. На всех их, конечно, не хватило - все же Локи, который оказался духом созвездия Льва, не был подпольным миллионером, но трое счастливчиков помимо самой Люси еще вчера укатили на отдых, а остальные, но уже за свой счет собирались присоединиться к ним сегодня.
   Послушав все это веселое щебетание, и узнав имен