Беспощадный.


  

Пролог


   Бросив одному из секретарей свой гермошлем, Гней Серт де Велот ввалился в рабочий кабинет отца.
   - Мы разбили их! - громогласно провозгласил он. - Редорцы бежали, потеряв легкий крейсер и два фрегата.
   Встав из-за рабочего стола, барон Корвус крепко обнял сына. Победа, что победа? Главное, что его мальчик вернулся домой целым и невредимым.
   - Наши потери? - спросил он, разорвав объятия. Время отца прошло, пришло время барона дома.
   - Ерунда, - отмахнулся Гней, - "Вдоводел" и "Джеруч" получили небольшие повреждения. Их залатают за неделю.
   - Что Фобосы? - спросил барон, потеребив аккуратную черную бородку.
   - Грабят систему! Барон Марк просто трус, - скривился Гней. - Не суметь воспользоваться такой победой! - он горячо махнул рукой, едва не сбив с постамента декоративную ханьскую вазу с искусной росписью.
   Взбудораженный, он не заметил, с какой затаенной досадой смотрит на него отец.
   Несмотря на победу, главу дома Велот одолевали далеко не радостные мысли. И причина - вот она, стоит перед глазами. Его сын... Его гордость и боль.
   Никто не станет отрицать, что Гней красив, благороден, рыцарственен, пусть несколько горяч, но умен. Неплохой флотоводец, он грамотный стратег и тактик во всем, что касается боевых действий. Но как политик и интриган, а первое невозможно без второго, полный ноль... увы. И это не просто прискорбно - опасно! В первую очередь для самого Гнея. А во вторую, для всего дома Велот.
   Но ничего, время еще есть. Он чувствует себя прекрасно и не намеревается к создателю. Да и Аэлла подает надежды. Она может стать отличным советником, хотя бы в плане финансов, в которых Гней разбирается даже меньше чем в политике.
   - Нет, это не глупость и не трусость, а разумная осторожность, - попытался разъяснить он сыну. - Невозможно контролировать планету, пока не контролируешь ее орбиту. А этому мешает крепость дома Орка. Возможно, дом Фобос смог бы решить и эту проблему, но за захват или уничтожение орбитальной крепости пришлось бы заплатить свою цену в кораблях и людях. И что в итоге? Дом Орка уничтожен. Флот Фобосов обескровлен и нуждается в восстановлении. И тут на вечеринку приходим мы или дом Редор с домом Зайн. Да и про акшихирцев забывать не стоит! Фобосы просто не стали оплачивать своими кораблями чужую победу. Марк Ортис берет то, что может взять. Даже вассалитет дома Орка ему не нужен. Сюзерен обязан помогать вассалу в защите его владений. А это означает войну как минимум с редорцами. Никто не станет ждать, пока дом Фобос с вассалом в виде Орка усилится настолько, что станет претендовать на лидерство в нашем куске сектора.
   Гней выслушивал спич отца молча и внимательно. Но по глазам сына барон Корвус видел, что все это бесполезно. Гней прекрасно понимает сказанное. Понимает головой, но не принимает сердцем. Вот он на месте Марка Ортиса не стал бы отступать. Враги? Ха! Чем они сильней, тем больше будет наша слава после победы!
   Оставалось только сокрушенно вздохнуть. Нет, Гней неисправим.
  

Глава 1


Иногда они возвращаются


Не знаешь что делать - атакуй!


(гранд-адмирал Джинна Хейс де Фобос)


  
   Конфликт в Междуречье был одним из многих, сотрясавших Галактическую паутину в шестом веке с Потери. Планировалась одна из тех необъявленных, скрытых войн для окончательного и радикального разрешения накопившихся противоречий. Когда пришло осознание всей глубины кризиса, все его участники настолько в нем увязли, что отступать стало поздно. Боевые действия очень быстро выплеснулись за границы сектора. Водоворот противостояния затягивал в себя все новых и новых участников, пока война не охватила все Центральные миры.
   В то время система Геминна была лишь неприметной колонией на задворках цивилизации, безызвестной среди жителей Центральных миров. Только наличие сразу двух колонизированных планет B класса хоть как-то выделяло ее среди многочисленных систем Пространства Благородных домов. Позволю себе выразиться грубо, но это была глушь, не представляющая никакого интереса...
   "Общеимперская история, под редакцией профессора Александра Возняк Декорво. Том первый".
  
   Система Игнис.
   Орбита планеты Иво.
   159 день 565 года Потери Терры.
  
   Переливаясь всеми цветами радуги, трехмерная карта парила над голопроектором. "Пустые" перевалочные системы, системы принадлежащие независимым домам, системы под властью графов сектора.
   - Сектор Тартар-2, - мягкий баритон Августа лился из динамиков, производя почти гипнотической воздействие. - Большая часть сектора относится к так называемому Пространству Благородных домов. Пять систем, включая Денеб и Кайтос, - пять точек с самого края карты, неподалеку от Гемины замерцали, - с планетами класса B+ контролируются бейлербеем сектора Акшихир, входящим в Великий Халифат...
   За прошедшее время корабельный искин лидера прорыва обзавелся не только баритоном, но и "внешним видом". Зачем это нужно искусственному интеллекту вопрос открытый, но Марк ему не мешал. И теперь рядом с трехмерной картой сектора, степенно прохаживался полупрозрачный мужчина средних лет. В красивом, но малофункциональном парадном мундире адмирала ВКС дома Фобос, но без орденов и положенных знаков различия. Голову Августа украшал лавровый венок, но на причуды искусственного сознания Марк смотрел сквозь пальцы. В конце, то концов он и сам не совсем человек.
   Доклад между тем продолжался.
   - По сложившийся в Пространстве Благородных домов традиции главы наиболее сильных и влиятельных домов сектора называются графами и составляют Совет графов сектора. В данный момент таких графов десять, - то здесь, то там на карте замерцали целые куски, из нескольких десятков звездных систем. - Еще не так давно близок к статусу получения графа был Адан Роблес де Орка.
   Марк прикрыл глаза, словно задремал. О да, когда четыре месяца тому назад флот дома Орка потерпел сокрушительное поражение на орбите Ромула, барон Адан Роблес потерял не только все шансы дома стать графским, но и свою жизнь, а заодно и жизнь единственного наследника. Да и само существование дома Орка теперь под большим вопросом. Некогда доминировавший среди соседей дом лишился не только барона и наследника, но и большей части флота, сдавшегося на милость победителя после уничтожения флагмана. В один момент флот дома Фобос чуть ли не утроил количество собственных вымпелов. Из-за недостатка квалифицированных кадров большая часть этих кораблей до сих пор болтается на высокой орбите без экипажей. Но это дело решаемое. Еще четыре корабля Марку, скрепя сердце, пришлось отпустить. Они принадлежали вассальным домам Орка, явившимся на зов. А сориться еще и с ними ему не хотелось... не время.
   Главная проблема многих завоевателей - неуемный аппетит и неумение остановиться вовремя. Пока что дому Фобос следует переварить то, что уже есть, и только потом заглядываться на свежие куски.
   Марк снова открыл глаза и задумчиво посмотрел на карту сектора. Этот доклад Августа он прослушал уже не меньше пяти раз и прослушает еще не меньше трех, запоминая каждую деталь. Можно сжать все в один инфопакет и изучить в капсуле полного погружения, но Марк не любил капсулы. Слишком много плохого с ним связанно.
   Марк Ортис де Фобос не всегда был бароном дома Фобос, да и не родился он Марком Ортисом. Клонов не рожают - создают. Он подменыш, прихоть Джодока Дойла, эксцентричного мультимиллиардера из Центральных Систем, решившего провести невероятную по своей наглости операцию с заменой наследника благородного дома с фронтира исследованных человечеством территорий. Как это ни странно, но у него все получилось.
   Марку снова вспомнились ряды носилок с обнаженными телами. Голос профессора Суини, решавшего кому из произведенных особей выпало жить, а кто уйдет кормить ненасытное чрево биореактора. Ему даже не надо вспоминать их лица, потому что у них общее лицо. Одно на всех. PX 050, cовершивший самоубийство, повинуясь последнему приказу. Его сосед по каюте-камере, ушедший в биореактор под номером PX 132.
   Да, все они были друг другу конкурентами, но еще они были... братьями? Сложно описать, кем один клон приходился другому, но это слово почему-то нравилось Марку больше других. Да, они были братьями. Какая непонятная никому кроме него прихоть судьбы, что именно номер ноль семьдесят семь стал тем единственным, кто выжил. Возможно не зря людские суеверия, считают семь счастливым числом.
   Потом была пиратская станция, где "чудом спасшегося" наследника системы прятали от недоброжелателей. Первые сторонники? Соратники? Друзья? Да, наверное, это последнее будет наиболее правильно.
   Суровый Хейс, веселая Джи, слегка занудный, но башковитый Кир. Наверное, это было самое счастливое время в его недолгой жизни. Жаль, что оно слишком быстро закончилось.
   Затем было возвращение в систему и борьба за власть. Одно маленькое предательство и он опять один. И что с того, что предатель Кир закончил свою жизнь, выпив яд. Он ведь тоже был его другом. Именно друзья-то и предают, врагам подобное просто не дано.
   А Август все продолжал:
   - На данный момент... - внезапно искин прервал повествование и доложил: - Твой гость прибыл во второй ангар.
   - Пусть его проведут прямо ко мне, - распорядился Марк, вырвавшись из плена воспоминаний. - Закончишь доклад потом.
   - Как пожелаешь, Марк, - отвесив небрежный кивок, голограмма Августа исчезла.
   Отключив трехмерную карту, Марк неспешно прошелся по адмиральским апартаментам. Враг моего врага - мой друг? Так ли это на самом деле? Открыв минибар, он достал бутылку вина и два изысканных хрустальных бокала ханьской работы.
   Когда Николай Северов, всесильный глава "Глоком" - трансгалактической вещательной корпорации, появился в каюте, Марк уже совладал с неуступчивой пробкой и разлил вино по бокалам.
   - У нас праздник? Что отмечаем? - начал вместо приветствия Северов. - Не ожидал увидеть твой флот на орбите Иво. Грабишь соседей?
   - А почему нет? - удивился Марк, делая гостю приглашающий жест. - У Дома Орка нет шансов, это уже просто агония.
   - И почему ты разоряешь орбиту, а не заявил права на всю планету? Первое приобретение твоей новой империи, - в словах Северова не было насмешки или иронии, простая констатация факта. Его догадливость Марка не слишком удивила, но все же несколько задела. Неужели его настолько просто прочитать? - Расслабься, Марк, - усмехнулся Северов, присаживаясь за низкий столик. - У меня лучшие аналитики и разведка в галактике... исследованной ее части, - честно поправил себя он. - Скажи мне только одно - зачем?
   - Чтобы ни от кого не зависеть. Чтобы стать свободным.
   - Похвальное устремление. Наивное, но похвальное. С большей властью приходит только большая ответственность. Свободой там и не пахнет. Над тобой всегда будет что-то стоять, довлеть, давить, диктовать свою волю. Не люди, с ними проще всего - обстоятельства, политическая ситуация. Многое, что нам неподвластно, - на лицо главы "Глоком" набежала тень.
   - Мне достаточно того, что это будут не люди, - упрямо сжал губы Марк. - Или значительно меньшее количество людей, чем сейчас.
   - Не доверяешь нашему племени? Правильно, в общем-то, мы самые опасные существа галактики, ведь у нас есть разум - наше лучшее оружие... А ты неплохо здесь устроился, - оценивая убранство, Северов медленно обвел взглядом огромную каюту, - со вкусом. Без этой аляповой роскоши, что присуща резиденциям Благородных домов. Знаешь, это выглядит настолько смешно, - сообщил он, доверительно наклонившись вперед. - Жилища туземных вождей, вот что такое все ваши резиденции. Все лучшее, с точки зрения дикаря, напоказ.
   Брови Марка выгнулись, в жесте удивления.
   - Вы проделали такой путь, чтобы сообщить мне это?
   - Разумеется, нет. Двойной Д решил перебраться к тебе. Скоро он об этом сообщит. А может и не сообщит и проделает все тайно. Впрочем, последнее - это вряд ли. Он дорожит своей шкурой, а значит прибудет в систему с лучшей частью военного флота корпорации. Заварушка в Междуречье позволит списать ему немало кораблей.
   - Значит, большая война все же будет?
   Этот вопрос занимал Марка особо. Война - это шанс для фронтира. Шанс для дома Фобос! Некоторое время большим дядям будет просто не до приграничья. И это прекрасно! Плюс, воюющим сторонам потребуется сырье, которым столь богат фронтир, все больше и больше сырья. И в этот раз они будут смотреть сквозь пальцы, если вместо готовой продукции хотя бы один Благородный дом станет покупать больше технологий и производственных комплексов.
   - Где твои глаза парень, - удивился Северов. - Она уже во всю идет! - Сделав глоток вина, он легонько щелкнул пальцем по хрустальному бокалу и довольно кивнул. Яда, как отметил Марк, он не боялся. - Неплохо. Это с Ромула? Продашь мне пару ящиков?
   - Подарю. И что там с войной?
   - Разгорается, хорошо разгорается. Она давно назрела.
   - И корпорации согласны?
   В ответ Северов отстраненно пожал плечами.
   - А почему нет? Не они же будут на ней умирать. Мальчик мой, война для корпораций - это в первую очередь прекрасный бизнес и прибыли. А большая война - большие прибыли, сверхприбыли! Да, под шумок тебя могут сожрать конкуренты, война все спишет, но это просто один из бизнес рисков.
   - Неужели никто не боится повторения Мертвых звезд?
   - Это было очень давно, - поморщился Северов.
   - И мы лишь недавно с трудом вышли на тот уровень развития, что был до гибели Терры.
   - Справедливое замечание. Но не беспокойся, Время Мертвых звезд не повторится. Корпорации не допустят. Бездумное уничтожение целых миров - это потеря прибылей. Терру сгубило то, что национальные правительства во время экспансии все еще что-то значили. В космос уходили французы, немцы, русские несся с собой к звездам все исторические обиды, накопившиеся за время сосуществования в материнской колыбели - Земле. Теперь все по-другому. Время Мертвых звезд обнулило все, что было до них. Нации перемешались. Все старые исторические обиды, мнимые или нет, забыты. А новые появились тогда, когда корпорации уже подмяли под себя правительства новообразованных государств. Теперь эти самые правительства, что в Альянсе, что в Конфедерации, что в Союзе - лишь инструмент в руках корпоративных бонз. Ширма, за которой очень удобно вести дела, не сильно отвлекаясь на управление плебсом.
   Марк не был столь категоричен в своих оценках. Людям свойственно ошибаться. Костер может с легкостью превратиться в неуправляемый пожар. К счастью Гемина весьма далека от огня. Если Центральным мирам так хочется устроить очередные Мертвые звезды, то кто он такой, что бы мешать этим самоубийцам. Да и как он может помешать?
   - Есть еще ханьцы, Халифат, Империя Тысячи звезд, - только и заметил он.
   В ответ Северов только неопределенно взмахнул ладонью.
   - Великие семьи империи Хань и кланы Тысячи звезд - это те же корпорации. Только под другим соусом и с местным колоритом.
   - Цинично.
   - Правдиво. Я вообще очень правдивый человек. Знаешь, открою тебе один маленький секрет. Обмануть человека правдой гораздо проще, чем ложью, нужно лишь правильно расставить акценты.
   - Я запомню, - кивнул Марк.
   - Запомни. Но перейдем к Двойному Д, - посерьезнел Северов. - Он что-то задумал, и я не знаю что именно. Меня это...
   - Беспокоит?
   - Бесит, - откровенно признал глава "Глоком", хлопнув ладонью по колену, - не люблю не знать того, что мне интересно. Издержки профессии. Незнание, оно гораздо хуже даже откровенной дезинформации.
   - И что мы планируем предпринять?
   - Мы? - на лице Северова появилась усмешка. - Вижу, мне не надо учить тебя правильно расставлять акценты. Интересно во что ты вырастишь, если тебя вовремя не остановят? - задумчиво, словно ни к кому не обращаясь, протянул он. - Да, это будет весьма интересно.
   - Так что мы планируем предпринять? - вторично спросил Марк.
   Он не строил излишних иллюзий на счет Северова. Если Джодок Дойл держит его на цепи и строгом ошейнике, то Северов, благодаря информации о его подлинном происхождении, на обычном поводке. Да, поводок не цепь, но это тоже привязь. Но сначала надо избавиться от цепей Двойного Д, а потом можно заняться и Северовым с его поводком.
   Никто не будет управлять его жизнью! Никто и никогда!
   - А планируем мы следующее, - Северов задумчиво изучил содержимое хрустального фужера. - Скоро я передам тебе несколько спутников-шпионов, развернешь их в системе под видом сети раннего предупреждения. Чтобы успокоить твою паранойю, я дам тебе все коды доступа, и не буду возражать против установки систем самоуничтожения.
   - Предусмотрительно, - кивнул Марк. - Я согласен.
   Это была ложь, кому нужны чужие шпионы. Но иной ответ Северов бы просто не принял.
   Глава "Глоком" отсалютовал ему поднятым бокалом.
   - За доверие!... Что по твоему запросу, то вот, - на стол легла тонкая пластинка инфочипа. - Здесь все данные по твоим новым офицерам и еще небольшой бонус от меня. Награда за покладистость. Уверен, он тебе понравится.
   - Август! - позвал Марк воздух. - Проследи, чтобы на челнок мистера Северова загрузили два ящика вина из моих личных запасов.
   - Выполняю, - отозвался искин.
   - Что же, дела обсудили. Вина выпили. Давай прощаться? - Северов отставил бокал в сторону и встал.
   - Одного не могу понять, - медленно произнес Марк, внимательно следя за президентом "Глокома" сквозь полуприспущенные веки. - Вы ненавидите Джодока Дойла. Почему бы вам просто не разделаться с ним? С вашими возможностями это не составит труда.
   Уже было развернувшийся к дверям Северов остановился, замер.
   - Ты слишком молод и не понимаешь, - голос его звучал гулко, безжизненно. - Убить. Да, это просто. Но разве это месть? Нет, мальчик, это не месть, а ее жалкое подобие. Я хочу его уничтожить. Ввергнуть его мозг в бездну безумия, а сердце в пучину отчаяния, как это некогда было со мной. Хочу, чтобы он сполна испытал весь ужас потери самого ценного, что есть у него в жизни. А единственное, что по настоящему ценит Дойл, это его жизнь. Главная его мечта и цель - бессмертие. И вот когда он будет стоять в шаге от успеха, - кулаки Северова сжались, - тогда и только тогда я нанесу свой удар и уничтожу все его труды. Он должен понять, прочувствовать весь ужас и боль этой потери, пережить крах мечты всей своей жизни. А потом он умрет. Только такая месть может утолить мою ненависть.
   Когда бронированные створки закрылись за спиной Северова, Марк некоторое время молча буравил дверь взглядом.
   - И это я тоже запомню, - тихо поделился он с пустотой. - Август! Перебрось запись встречи на мой коммуникатор и полностью удали ее из своей базы данных.
   - Выполнено, - отозвался искин и в подтверждение его слов коммуникатор Марка тихо пискнул, возвестив о полученном инфопакете.
   - Отлично, - взяв двумя пальцами чип с данными, Марк задумчиво полюбовался на свет через полупрозрачный пластик. - Посмотрим, что за сюрприз приготовил Северов. Одно плохо - я ненавижу сюрпризы!
   Встав перед дверью, Сью Рамирес подняла руку и замерла в нерешительности, так и не донеся ладонь до идентификационной к панели. Постояв немного, она активировала личный коммуникатор, включила камеру и, используя развернутый в воздухе голоэкран вместо зеркала, критически осмотрела свое изображение.
   Сбритые при прохождении псиактивации волосы уже немного отросли. Теперь их хотя бы можно уложить в короткое карэ, но о былом великолепии остается только мечтать. Гермошлемы рабочих скафов и длинные волосы плохо сочетаются друг с другом. Короткие стрижки - это отличительная черта всех, кто вольно или невольно решил связать свою судьбу с космосом.
   А в остальном неплохо, решила она, поправив несуществующую складку на рабочем скафе. Стилизованный по древнюю военную форму, он нравился девушке куда больше обычных моделей, вызывающе обтягивающих фигуру на манер водолазных костюмов. В них она чувствовала себя просто голой! А рабочий скаф дома Фобос помимо внутреннего, плотно прилегающего к телу слоя из политкани, имеет внешний, похожий на военный мундир. И только охватывающая шею черная полоса политкани подскажет стороннему наблюдателю, что это отнюдь не простая одежда. Ну, это если не брать во внимание гермошлем, который должно носить вместе со скафом. И хвала всем богам и главному среди них - уставу ВКС дома Фобос, что вне вахты этим можно пренебречь.
   Бросив настороженный взгляд по сторонам, Сью достала из кармана блистер и выщелкнула из него таблетку. Подумала, и добавила к первой таблетке вторую. Так будет надежней.
   Ладно, сколько можно оттягивать неизбежное? Она знала, на что идет, подписывая тот проклятый пожизненный контракт. Проглотив противозачаточное, Сью сжала зубы и с силой ткнула ладонью в консоль, словно пытаясь раздавить хрупкую на первый взгляд систему допуска.
   Просканировав ладонь, а заодно и микрочип идентификатор личности, вшитый в предплечье рядом с запястьем, консоль тихо пискнула, подмигнув зеленым цветом. Бронированные створки дверей разъехались в разные стороны, пропуская Съю в святая святых лидера прорыва "Октавиан Август" - адмиральскую каюту.
   От открывшегося зрелища Сью едва не присвистнула. Роскошь убранства вторична. Размеры! Вот что вызывает откровенную зависть. А ведь это только первая из трех комнат и возможно не самая большая. Ее лейтенантская каюта на лидере больше походит на собачью конуру, а из всей мебели в ней только небольшой привинченный к полу стул, это если не считать откидного столика и встроенной в стену койки. И это еще неплохо! Обычные члены экипажа живут в таких каютах вдвоем. Может стать любовницей барона дома не так и плохо?
   Но где ее хозяин?
   Да, зачем лгать самой себе, именно хозяин. Пожизненный контракт - это не более чем просто форма цивилизованного, узаконенного рабства. Он подчиняет человека не хуже, а может даже лучше подавителя воли, чаще именуемого рабским ошейником.
   Рабский труд не эффективен и малопроизводителен? Расскажите это эмирам Великого халифата, ханьцам, Торговым Кланам и всем прочим - доброй половине галактики! Или тем бедолагам, что годами сидят с подавителями воли на шеях в астероидных поясах. Разумеется, новоявленные рабы не долбят кайлом породу, а просто нажимают на кнопки, обслуживают дроидов, следят за работой добывающих комплексов. Но сомнительно, что им от этого сильно легче. Полностью автономные комплексы слишком дороги, а люди наоборот - дешевы. Рабский ошейник на шее и короткий курс обучения в капсуле позволяет быстро получить квалифицированного и даже высокомотивированного работника, который не знает таких неприятных слов как выходные, отпуск, медицинская страховка, профсоюзы и прочая дрянь.
   Сью с трудом подавила тяжелый вздох.
   Контракт подписан, и все пути назад отрезаны. Что теперь сожалеть? За возможность оплатить лечение матери и обеспечить достойное будущее для двух младших братьев она готова была пожертвовать не только своей свободой, но и жизнью. И если пришла пора отработать все пункты данного контракта, то она запихнет свою гордость куда поглубже, и сделает все как надо. Хозяин будет доволен... наверное. К сожалению, ей ничего не известно о сексуальных предпочтениях барона, но с опытом придет и это.
   И все же, почему она чувствует себя обычной проституткой?
   Марка Ортиса она обнаружила за рабочим столом. Барон дома что-то внимательно изучал на голоэкране своего личного коммуникатора, не обращая на нее никакого внимания.
   Не зная как поступить, Сью замерла, и только потом поймала себя на мысли, что непроизвольно приняла строевую стойку.
   - Ваша милость? - решилась нарушить она затянувшееся молчание.
   Оторвавшись на мгновение от голоэкрана, Марк посмотрел на девушку
   - А-а, Рамирес. Проходи. Если хочешь, налей там себе что-нибудь. Вода, сок, вино, или что покрепче. Минибар в стене справа, - сказал он, плотнее запахнув теплый халат, накинутый на плечи. Из-под халата виднелась нижняя часть стандартного рабочего скафа, состоявшая из совмещенных с сапогами штанов. Верхняя часть скафа обнаружилась тут же в каюте. Небрежно брошенная в сторону одного из кресел, она немного не долетела до него и валялась просто на полу.
   Это почему-то вогнало Сью в откровенную панику. Машинально переставляя разом задеревеневшие ноги, она подошла к одному из кресел и села, дожидаясь пока у барона найдется на нее время. Оставалась смутная надежда, что такового не найдется, и ей прикажут уйти. Пусть недолгая, но все же отсрочка.
   Не сворачивая голоэкран, тот так и остался висеть над его запястьем, Марк Ортис поднялся из-за стола и подошел к ней.
   Внутренне Сью сжалась.
   - Да не нервничай ты так, - неожиданно тепло улыбнулся он, падая в соседнее кресло. - Никто не собирается требовать с тебя исполнения сорок третьего, сорок четвертого и сорок пятого пунктов твоего контракта. Как с подпунктами, так и без, - взгляд молодого барона с некоторым задумчивым сожалением прошелся по фигуре девушке. - У меня есть принципы, - сказал Марк, и сам удивился этой неожиданной правде, так как всегда считал себя существом совершенно беспринципным. - Я не сплю со своими офицерами... по крайней мере без их на то желания.
   - Тогда зачем я здесь? - облегченно выдохнула Сью, ошибочно посчитав, что самое страшное позади.
   - Просто пришла пора прояснить некоторые вопросы, - улыбка с лица Марка Ортиса исчезла, словно ее и не бывало. Вызвав на голоэкран инфофайл, он начал зачитывать его вслух: - Сью Рамирес. Год рождения... Отец... Мать... Это мы все пропускаем. Вот! Успешно прошла псиактивацию и обучения на астронавигатора третьего класса и заключила пожизненный трудовой контракт с корпорацией "Арборвитэ". В настоящий момент контракт переоформлен на имя Марка Ортиса де Фобос. Я ничего не упустил?
   - Нет, - качнула головой девушка, все еще не понимая, к чему ведет барон.
   Взгляд Марка ожег ее холодом, голос стал вкрадчивым.
   - А теперь главный вопрос - кому ты служишь?
   - Вам, ваша милость, - поежилась она. - Согласно моему пожизненному контракту.
   - Да? Тогда почему на счет твоей матери ежемесячно поступают средства со счета принадлежащего, через цепочку фирм прокладок, корпорации "Арборвитэ". А если быть точней, то ее СБ.
   Фраза, брошенная скорее наугад, в файле Северова таких подробностей не было, попала точно в цель. Все же девушку никто серьезно не готовил к шпионской деятельности. При напоминании о корпорации она начала нервничать, а при упоминании службы безопасности и вовсе задрожала всем телом. Ее зрачки испуганно расширились, дыхание сбилось, а лицо, от которого разом отлила вся кровь, стало белее мела.
   Нарушение контрактных обязательств по пожизненному контракту - это дорога к рабству настоящему, лишенному даже фигового листка законности в виде контракта. Да, ее свобода выбора просто иллюзия, но с подавителем воли на шее нет даже ее.
   - Я не хотела...
   - Верю. Хочешь, я расскажу, как все это произошло? - почти ласково спросил Марк и, не дожидаясь ее ответа, тут же продолжил: - Ответ банален и прост - деньги, их просто не хватило. И когда корпорация предложила тебе выход, ты согласилась.
   - Что со мной будет?
   - Это зависит от тебя. Ты сама должна ответить на главный вопрос.
   - Какой?
   - Я уже его тебе задал.
   Подняв голову, девушка твердо посмотрела Марку в глаза.
   - Я служу вам и только вам, ваша милость.
   - Что же, - кивнул он в ответ, - у тебя будет время доказать мне это. Но в случае даже малейших сомнений в твоей лояльности ты просто исчезнешь. И не только ты, - Марк отстраненно указал подбородком на голоэкран с полной биографией Сью. - Твоя жертва станет напрасной. Я тебя не запугиваю, а просто честно предупреждаю. Но есть и положительные стороны... Не смотри на меня такими удивленными глазами. Они действительно есть. Твое жалование с этого момента удваивается. И в случае твоей гибели, я позабочусь о твоих родственниках. Все, свободна. Детали обговоришь с Имиси, когда мы вернемся в Гемину.
   Вскочив с кресла, словно подброшенная пружиной, Сью выпрямилась, вновь непроизвольно приняв строевую стойку. Ей дали второй шанс!
   - Слушаюсь, ваша милость! Я... я буду верна.
   - Будешь, куда ты денешься, - отмахнулся Марк. Когда двери закрылись за ее спиной, он поднял голову к потолку и произнес в воздух: - Кнут и пряник, ничего лучше человечество еще не придумало. Август! Оценка.
   - Вероятность ее предательства составляет меньше десяти процентов, - донеслось из динамиков. - Но в случае непосредственной угрозы ее семьи она вас предаст.
   - Ничего, через полгода-год, когда война разгорится в полную силу, она сама попросит меня перевести ее семью в Гемину. Северов слишком переоценивает собственное влияние на ситуацию, и недооценивает человеческую глупость. Война, которую он развязал, будет долгой, жестокой и кровавой. Эти обезьяны просто не умеют вовремя останавливаться! Впрочем, мне же лучше.
   Марк вновь посмотрел на голоэкран. Полное досье на Сью Рамирес исчезло, ему на смену пришло короткое видео. Две полуобнаженные девушки в каких-то причудливых пародиях на доспехи сражались друг с другом на песчаной арене.
   - Передай Дайсону на "Центурион", пусть принимает командование флотом. Я отбываю на "Августе" с дипломатической миссией. Помнится, недели две назад мне пришло приглашение от бейлербея сектора Акшихир. Пора им воспользоваться.

Глава 2


Волчица


Глубоко в душе любой политик презирает своих избирателей.


Они голосуют за образ, нарисованный СМИ.


А он точно знает, насколько тот лжив.


(Николай Северов, президент "Глоком")


  
   Система Кайтос.
   Орбита планеты Кайтос.
   164 день 565 года Потери Терры.
  
   Кайтос поражал воображение. Сама планета не представляла интереса, обычная слегка терраформированная B-шка, как и восемьдесят процентов прочих заселенных планет. Зато его орбитальная инфраструктура сделала бы честь иной планете класса А. Да не на задворках исследованной части галактической паутины, а в одном из центральных миров! Орбитальные станции гнездились на орбите подобно причудливому кружеву. Центром этого кружева была огромная даже по меркам Пространства Благородных домов станция. В отличие от орбитальных крепостей Благородных домов, больше всего она походила на гигантское колесо - из тех, что в древности использовались на повозках с лошадьми, - усеянное огнями. Но ее предназначение не сводилось к защите системы от вторжения, она вообще не была предназначена для боя.
   Система Кайтос хоть и являлась частью Великого Халифата, находилась на положении свободного порта - особой экономической зоны, в которой не действовали весьма строгие законы халифата, да и большинство законов вообще. Контрабанда? В свободном порту нет такого понятия. Рабы, оружие, наркотики - для свободного порта это просто товар, который надо реализовать. Не забыв про свой процент.
   Помимо торговли, свободные порты Великого Халифата славились еще одним - своей неповторимой индустрией развлечений. Игорные заведения, запрещенные в системах Великого Халифата, в свободных портах работали открыто. Крепкий алкоголь, наркотики - все в свободной продаже. Человеческая природа слаба, никакими строгими запретами ее не исправить. Но можно ее обуздать, загнать в рамки свободных портов.
   Вся система Кайтос была, по сути, огромным развлекательным комплексом, торговым и дипломатическим центром сектора Тартар-2. Возможно, именно поэтому Благородные дома и терпели Великий Халифат на "своей" территории.
   Великий Халифат...
   Марк задумчиво почесал подбородок, короткая щетина уколола пальцы. И как она так быстро отрастает? А легко и быстро уничтожающий волосяной покров гель для бритья кончился три дня назад.
   Итак, Великий Халифат. Одно из старейших государств Центра. Странное государство, в котором один из культов планеты праматери не только уцелел, но и полностью подавил все остальные. Как старые, завезенные еще с Терры, так и появившиеся во время Мертвых Звезд. И это притом, что халифат неоднороден. Также как и все остальные государства Центра, он представляет собой дикую мешанину различных рас, народов, культур и обычаев.
   Вообще информация по халифату довольно скудна. Очень закрытое общество. Даже более закрытое чем Империя Тысячи Звезд. Посторонних торговцев информацией на свою территорию они не пускают, а халифатские тщательно дозируют предоставляемые данные, ограничиваясь официальными сводками. Военный потенциал неизвестен, но вряд ли уступает тому же Альянсу или Конфедерации. Форма правления - теократическая монархия, но не абсолютная, а конституционная.
   - Получен входящий сигнал, - сообщил Август. Их появление заметили. Лидер прорыва сложно не заметить.
   - Выводи на общий.
   В углу занимавшего всю стену мостика обзорного экрана появилось отдельное окно.
   - Корабль дома Фобос, назовите цель своего визита в систему, - спокойно спросил диспетчер, не смотря в камеру. "Октавиан Август" был далеко не первым кораблем, пришедшим сегодня в систему. Не станет он и последним. И даже то, что это лидер прорыва, диспетчера не сильно волновало.
   Да, халифат не держит в системе военный флот. Но кто рискнет напасть на халифат?
   - Говорит Марк Ортис, барон дома Фобос. Цель визита, дипломатическая и торговая миссия.
   - Добро пожаловать на территорию Великого Халифата, господин барон.
   Сообщив дежурное приветствие, диспетчер отключился.
   - Получено разрешение на пребывание в системе. Получен гостевой доступ к местной сети. Получен расчетный курс для челнока к одному из ангаров главной станции, - методично перечислил Август.
   Выбравшись из капитанского ложемента, Марк потянулся и медленно обвел взглядом мостик.
   Нехватка кадров стала бичом его флота. Даже на "Октавиана Августа" не удалось набрать полный экипаж. Вот и сейчас большая часть мест операторов и один пилотский ложемент пусты, а их консоли отключены. Да что говорить, даже капитана и первого помощника на лидер он так и не подобрал. Людей просто нет! У него и так одним из легких крейсеров командует вчерашний мичман, правда из всего экипажа на том корабле только десять человек ремонтной команды.
   А Джи в свое время еще жаловалась на резкий карьерный рост.
   Мало кораблей - плохо, много кораблей - тоже плохо.
   Если младших офицеров он месяца за три-четыре обучит, то где взять опытных старших?
   Взгляд Марка остановился на застывшей в кресле астронавигатора Сью Рамирес.
   А почему нет? Сперва она, а там и остальные контрактные втянутся. Учили их на совесть, в этом можно не сомневаться. Посмотрим можно ли им доверять что-то помимо расчета привязки.
   - Рамирес! Принимай командование.
   - Я? - удивилась девушка, но тут же взяла себя в руки. - Будет исполнено, ваша милость.
   - Псих, ты со мной, - кивнул Марк в сторону двери.
   - Казино, шлюхи, бар. Естественно я с тобой! - хмыкнул бывший пират, дремавший в ложементе второго помощника. - Детка, подъем! Мы летим на станцию, там много вкусного.
   Пантера-кибер, вечный спутник бывшего пирата, величественно поднялась с пола, совершенно по кошачьи потянулась, выставив сверкающие сталью когти, вильнула хвостом и замерла в ожидании новых приказов.
   - И все-таки ты с ним спишь, - тихо, чтобы не слышали сидевшие впереди пилоты и операторы, припечатала Оливия, когда барон покинул мостик.
   - А ты не завидуй, - отозвалась Сью. - Ты бы видела адмиральскую каюту... А какая там кровать. Не кровать, а лежбище, по-другому и не скажешь, - мстительно добавила она, зная их общую боль.
   - Все, я с тобой не разговариваю, - надулась Оливия, вспоминая маленькую каюту, положенную младшим офицерам.
   Сью с трудом подавила победную улыбку. Она знала, что за шепотки начались в команде после того странного вызова в каюту барона. Тактика отрицания тут не сработает, только подстегнет распространение слухов. А значит - надо им подыграть. И ведь помогает!
   Играя маневровыми двигателями, челнок медленно подлетел к одному из ангаров и когда створки отворились, величественно вплыл внутрь. Пройдя через полупрозрачную мембрану силового щита, удерживающего атмосферу, он завис над круглой посадочной платформой и плавно приземлился.
   Их встречали. Небольшая, но весьма представительная процессия ожидала за посадочной платформой. Медленно спускаясь по открытой аппарели, Марк с интересом разглядывал эту группу. Его первое знакомство с жителями халифата произошло на "Тортуге" - пиратской станции, на которую его отправили после разыгранного СБ Арборвитэ "похищения наследника". И знакомство это вряд ли можно считать удачным - наемный убийца, посланный ныне покойным бароном Орка. Хотя... тот же не был халифатцем, просто был одет по их моде. Точно так же, как вон тот, что возглавляет процессию встречающих.
   Марк против воли напрягся и покосился на Детку. Тогда именно кибер спас его от кинжала убийцы.
   - Какая честь, какая честь, господин барон, - рассыпался глава встречающей делегации, тот самый тип в халате. - Рады, очень рады приветствовать вас в нашей скромной системе.
   Все это время он не переставал кланяться.
   - С кем имею честь?
   - Великий халиф в милости своей сделал бейлербея Мустафу Челеби своей тенью в этом секторе. Тот, кто ему повинуется, тот ведом верным путем и награждаем по заслугам их. Я - голос бейлербея в системе. Недостойный такой чести Фаири Соко, ваш покорный слуга.
   Вся эта тирада была выдана на одном дыхании и сопровождалась непрерывными поклонами, но ясности не добавила. Что значит глаза бейлербея? Управляющий? Командующий? Дворецкий? Ответа Марк не знал, поэтому счел за лучшее просто молча кивнуть.
   Неожиданно спасительница память выдала всю необходимую информацию. Не тот ли этот Соко, с которым тесно сотрудничал барон Орка. Кажется Северов упоминал об этом в одном из предыдущих инфопакетов.
   - Прошу прощения, ваша милость, - очередной поклон. Имиси бы оценил подобное рвение. - Не сочтите за дерзость, но все тяжелое вооружение вашей охране придется оставить, - тактично заметил Фаири Соко, кивнув на четверку охранников в тяжелых скафах, спускавшихся по аппарели следом за Марком. - Таков закон, увы.
   Он развел руки, словно действительно страшно сожалел о подобном.
   - Личное оружие? - спросил Марк, сделав охране жест остаться на челноке.
   - Разумеется, разрешено, - ответил Фаири Соко и выразительно посмотрел на Детку.
   -Что еще?! - возмутился Псих. Не знай Марк его лучше, то даже бы поверил в искренность этого возмущения. - Это мой домашний питомец! Да она безопаснее котенка.
   - Боевой кибер? Только из уважения к вам, ваша милость, - разрешил Фаири, пожевав губами. - Прошу за мной, я провожу вас в выделенные вам покои.
   - Покои? - удивился Марк. - Я думал снять номер в гостинице.
   - Вы гость бейлербея, а значит и мой гость.
   - А где и когда я могу выразить свою благодарность за гостеприимство многоуважаемому бейлербею? - Марк и сам не заметил, как стал подстраиваться под речь своего "гида".
   Нет, он знал, что на территорию халифата его не пропустят. Да и кто он такой по сравнению с наместником целого сектора, чтобы напрашиваться на прием? Всего лишь барон одного из сотен Благородных домов сектора Тартар-2. Даже не граф. Но личное приглашение, пусть оно и было чисто формальным, обязывало его задать этот вопрос.
   - К сожаления достопочтенный Мустафа был срочно вызван к подножию трона великого халифа Джамала II, да будет править он вечно.
   Хоть больше ничего сказано не было, Марк разом насторожился. Неужели началось? Северов особо указывал на высокую вероятность скорой войны между халифатом и Империей Хань.
   С одной стороны, где ханьцы, а где сектора Тартар-2 и Акшихир. А с другой... если в столицу вызывают всех бейлербеев - административный и военных наместников целых секторов Великого Халифата, то затевается что-то по настоящему крупное, например война.
   Прогнозы Северова сбываются. Локальный конфликт в Междуречье постепенно перерастает в глобальную войну. Для галактики - это плохо, а вот для Благородных домов и конкретно дома Фобос - выгодно.
   Естественно, любые плюсы в такой ситуации порождают минусы. Без внешней угрозы - а пока миры Центра будут заняты разборками, им будет не до окраин, - обострятся противоречия между Благородными домами. Но от своего ключевого соперника дом Фобос избавился. И это в свою очередь плюс.
   Следующий шаг напрашивается сам собой - союз с одним из бывших вассалов дома Орка. На лидерство Марк не претендовал. Пусть кто-нибудь другой станет знаменем... пока. Подобный альянс с легкостью захватит лидерство в их куске сектора. Но для того, чтобы это был именно альянс, а не вассалитет, требуется провести подготовку и прояснить ряд вопросов.
   Общие наметки у него были, как и цель. И сейчас предстоит еще один шаг. Следует окончательно прояснить вопрос с многоуважаемым Фаири. Слишком тесные связи тот имел с домом Орка. Именно через него касатки получили несколько новых крейсеров, а не обычный для пространства устаревший хлам.
   - Я слышал, вы были союзником дома Фобос? - решил с играть в открытую Марк.
   Законы гостеприимства для халифата святы. Даже если покойный барон Орка был лучшим другом Фаири, мстить ему тот не будет. Естественно только пока он гостит в системе.
   - Союзником? - удивился Фаири. - О, нет. Подобный союз - нарушение всех наших договоренностей с советом графов сектора. С домом Фобос меня связывает.... Связывали, поправил себя он, - только деловые отношения и искренняя дружба. Надеюсь, что такая же искренняя дружба возникнет между нами, барон Марк Ортис. Я умею ценить искреннюю дружбу, как никто другой.
   - Я тоже на это надеюсь, - кивнул Марк. Предварительные переговоры можно считать успешными. Дружить куда лучше, чем враждовать. Главное договориться о цене. - Кстати, могу я называть вас по имени, как это принято между друзьями?
   - Конечно, барон, - склонил голову Фаири.
   - Для вас просто Марк...
   Улыбка Фаири Соко стала еще дружелюбней, а в черных глазах промелькнул огонек удовлетворения. Для себя он уже определил, что с этим юнцом можно работать. Нет в Марке Ортисе высокомерия, присущего молодым аристократам пограничья. А как он разделался с домом Орка. Нет, этот юнец далеко пойдет. Скромная помощь, которую он может ему оказать, окупится втройне.
   Покинув ангар, они некоторое время шли по длинному коридору, пока не остановились в совершенно пустой овальной комнате, с белыми стенами.
   - Какую маску желаешь, Марк? - спросил Фаири, щелкнув пальцами. Стены раздвинулись, на их месте появились открытые витрины, с сотнями различных масок и полумасок.
   - Маску? - растерялся Марк.
   Предложение застало его врасплох, ничего подобного в переданных Северовым файлах не было. Указав все самое важное, Северов не стал включать то, что общеизвестно любому, кто интересовался свободными портами Великого халифата. А разве есть в галактике люди ни разу не задававшиеся подобным вопросом? Откуда ему было знать, что в обучающую программу клонов это не входило.
   - Это традиция, - пояснил Фаири, бросив удивленный взгляд на Марка. - За этими дверьми, - он указал на бронированную створку, - нет больше ни аристократа, ни простолюдина, ни миллиардера, ни простого клерка. А есть лишь они - господин и госпожа маска.
   - Что, прям таки ни аристократа, ни простолюдина? - позволил себе усомниться Марк.
   - Ну, если за одной маской следует десять масок накаченных телохранителей, то перепутать вряд ли получится, - честно признал Фаири, бросив быстрый взгляд на Психа и Детку.
   Охранник с полубезумным взглядом палача и боевой кибер... Нет, эта парочка ему решительно не нравится. Но ради потенциальных перспектив можно стерпеть чудачества юного барона в выборе свиты.
   - Или если маску сопровождает наместник системы, - отозвался Марк, с интересом оглядываясь по сторонам.
   - Верно, мой друг, - рассмеялся Фаири. - Мне тоже стоит скрыться под покровом загадки. - Подойдя к стеллажу, он взял одну из масок и решительно махнул рукой своей свите: - Свободны!
   - Что же, не будем нарушать традиций, - подойдя к стене, Марк потянулся к ближайшей маске, самой непритязательной на внешний вид. Но, заметив что-то интересное, изменил свой выбор. Сделав несколько шагов вперед, он остановился перед огромным стеллажом, заполненным звериными полумасками. Быстро отыскав нужное, он сделал свой выбор.
   - Тигр? Тебе странным образом подходит этот образ, - польстил клону Фаири. - Звериные маски - очень популярный выбор среди любителей гладиаторских боев.
   - Я много о них слышал, - оживился Марк.
   - Да, - важно кивнул Фаири. - В Кайтосе нет недостатка в развлечениях на любой вкус и кошелек, но это наша гордость. Сейчас как раз проходит очередной сезон. Так что есть возможность оценить это будоражащее кровь зрелище вживую, а не в записи, пусть и трехмерной.
   - Именно за этим я и прилетел, - кивнул Марк. - Я слышал после боя бойцов можно пригласить скрасить мое одиночество?
   - А выглядишь таким приличным юношей, - покачал головой Фаири, погрозив пальцем. - Конечно, дорогой друг. Мужчина, женщина - выбирай кого хочешь. За счет заведения, - рассмеялся он, хлопнув себя по животу.
   Покрутив полумаску в руках, Марк приложил ее к лицу. Легко уколов слабым электрическим импульсом, маска плотно пристала к коже. Он попытался ее оторвать, но куда там. Ощущения были такими, словно пытаешься содрать часть лица.
   - А как она снимается? - уточнил он.
   - Просто сожми пальцами правый нижний угол, - сказал Фаири, и тут же наглядно продемонстрировал это на практике.
   - Детка, смотри, что у меня для тебя есть. Опа! Да ты просто красотка.
   Выбрав маску с того же стенда, что и Марк, Псих приложил ее к морде кибера. Теперь черная пантера щеголяла белой маской кролика, со смешными длинными ушами. Зло помотав головой, от чего длинные уши болтались из стороны в сторону, Детка попытка содрать ненужное украшение лапой. Но была остановлена Психом.
   - Стой! Нельзя! Носи! - Сопротивляться прямым приказам хозяина кибер не мог. - Что? - в очередной раз разыграл удивление Псих, когда понял, что вновь стал центром внимания. - Традиции надо соблюдать. - Осклабившись, он надел точно такую же кроличью маску как на Детке, но черного цвета. - И чего мы стоим? Пятая минута пошла, а я все еще трезвый и не под кайфом.
   Скоростной лифт, причудливой круглой формы, бесшумно скользил вниз. Вместо цифр на табло стремительно сменяли друг друга буквенно-цифровые коды из двух букв и одной цифры. Марку оставалось только догадываться, что они означают. Нет, при желании можно залезть в местную сеть и все узнать. Но зачем? Достигнув цели, лифт остановился. Двери медленно разошлись в стороны, открывая доступ к какофонии звуков и огней.
   Открывшийся вид поражал воображение. Огромная... улица, по-другому и не скажешь, была заполнена людьми. Сверкали огнями рекламы старомодные, но все еще популярные неоновые, и трехмерные вывески. К имитирующим синее небо световым экранам тянулись многоэтажные дома. Не слишком высокие, этажей в десять. Но это все же космическая станция, а не планетарное поселение.
   - Великий базар системы Кайтос приветствует тебя, друг мой, - провозгласил Фаири, широко раскинув руки, словно пытался обнять открывшуюся картину.

***


   Арена бушевала. Стены амфитеатра дрожали от рева многотысячной толпы. И не скажешь, что все это всего лишь искусно вплетенная в декорации компьютерная иллюзия. Даже самый придирчивый взгляд, что на арене, что вне ее, вряд ли уловит какую либо фальшь.
   Очередной сезон "Римских игр" шел уже вторую неделю, неизменно входя в топ пять лучших шоу глобальной сети системы Кайтос. Да и не только. Рим и спустя тысячелетия оставался успешным и легко узнаваемым брэндом. Запрещенное к показу в большинстве миров Центра шоу "Римские игры" пользовалось неизменной популярностью у торговцев информацией. А запреты сделали записи шоу только желанней для любителей кровавых зрелищ со всех концов галактической паутины. Вряд ли найдется система, в глобальной сети которой нет хотя бы пары-тройки сайтов с подобными записями.
   Человечество любит кровавые зрелища. Чтобы это понять, достаточно изучить ленту новостей. Какие новости всегда в топе и привлекают наибольшее внимание? Теракты, войны, особо изощренные убийства, желательно с множеством жертв.
   Возрожденные гладиаторские бои стали одной из главных туристических достопримечательностей всех свободных портов Великого Халифата и весьма неплохим источником доходов. Туристы, жаждущие вживую увидеть настоящие смертельные схватки, стекались в систему, что почуявшая кровь стая пираний. Ни одному спортивному мероприятию даже не снился подобный ажиотаж. Тотализатор, сувениры, продажа прав за показ... деньги текли рекой.
   - И так, приветствуем следующих участников! - неистовствовал арбитр с такой экспрессией, что казалось вот-вот воспарит над песком арены. - Несравненная, смертельно опасная и прекрасная. Л-и-и-и-и-с-а-а-а!
   Колизей буквально взорвался от рева трибун. Зрители повскакали с мест, устроив неистовые овации ступившей на песок арены пепельноволосой блондинке с фигурой топ-модели. Оценить достоинства последней позволял тот минимум, который сложно было назвать даже нижним бельем, не то что нормальной одеждой. Короткая набедренная повязка, закрывающая глаза и лоб полумаска в виде лисьей морды, рабский ошейник, да стальной горжет, с искусной гравировкой составляли все ее одеяние. Конечно, если не считать за токовое короткий меч и кулачный щит, в руках Лисы.
   - И ее не менее прекрасный противник. Холодная и опасная. В-о-о-о-лчиц-а-а-а!
   Вторая девушка вышла на песок. Не такая эффектная, как ее соперница, она отличалась крепкой, поджарой фигурой. Длинные рыжие волосы отливали в свете прожекторов медью. Верхняя половина ее лица также была закрыта полумаской. А из всей одежды наличествовал только рабский ошейник, да набедренная повязка, должная не столько скрывать, сколько будоражить воображение зрителей.
   - Приветствие гостям! - все также экспрессивно прокричал арбитр.
   Лиса театрально вскинула руки и прошлась вдоль лож для почетных гостей. Миниатюрные камеры кружили вокруг нее, фиксируя каждый шаг, уделяя особое внимание "прелестям" и прекрасному сложению девушки. Да, люди любят кровавые зрелища и секс.
   Общие трибуны с гостями попроще взвыли.
   Поморщившись, Волчица демонстративно сплюнула на песок. Если победит, то эту выходку ей все равно простят. А если проиграет, то и беспокоиться будет не о чем.
   Трибуны взвыли еще больше. Одни любят покладистость, но другие наоборот - предпочитают неуступчивость.
   Рев труб возвестил о начале схватки.
   Соперницы медленно сошлись в центре покрытой песком арены.
   Эти игры у Лисы были далеко не первыми. Несмотря на свою модельную внешность, она была опытным бойцом. Опыт на арене приходит очень быстро. Ты либо учишься драться, либо умираешь. А за главный приз в виде свободы стоит побороться.
   Волчица не могла похвастать таким опытом, хотя провела на арене уже три схватки. А значит, по меркам жестокого шоу, считалась уже ветераном. Все неумехи отсеялись в первые дни боев. Одни в медблок, другие мертвецкую. И последнее вовсе не означает покой. Неофициальный девиз свободных портов гласит: "Любые прихоти за ваши деньги!". Это место настоящий рай для богатых извращенцев всех мастей. И даже смерть не гарантирует покой тела.
   Первое время они присматривались друг к другу, кружили, обмениваясь легкими ударами, которые чаще в бессильной ярости резали воздух, и тут же разрывали дистанцию. Наконец Лиса перешла в решительное наступление, вынудив Волчицу отступать под градом не слишком сильных, но быстрых ударов. Вот один из них достиг цели, вскользь зацепив предплечье. Но и Волчица не осталась в долгу. Пропустив клинок соперницы над головой, она провела молниеносную контратаку по ногам соперницы. Только в последний момент Лиса в прыжке ушла от удара, разорвав дистанцию.
   Появление первой крови возбужденная толпа встретила одобрительным ревом. Еще не прошло и десяти минут с начала поединка, а тела девушек уже блестели от пота. Световые панели не давали тепла, но песок арены казался залит лучами настоящего солнца. И несуществующий жар ощущался почти физически. Солнце, полуобнаженные тела, кровь и песок... Да, это шоу не зря било все рекорды.
   Волчица отбила мечом два быстрых рубящих удара, ловко ускользнула в сторону от колющего выпада и перешла в яростную контратаку.
   Удар! Еще удар!
   Зрители и рев арены, все исчезло, отошло на задний фон. Сейчас есть только бой. Адреналин в ее крови бушевал диким, всепоглощающим огнем. Поле зрения сузилось, сфокусировавшись на цели.
   В этот раз все проще. Жребий определил ей соперника из другой зоны содержания. Не приходится переступать через себя, сражаясь с тем, кого знаешь. Сложно убивать того, с кем еще вчера делил скудный паек.
   Очередная связка из двух рубящих и одного колющего удара Лисы. Медленно. Слишком медленно и предсказуемо. Вновь уйдя в сторону от сверкающего острия меча, Волчица рванулась вперед, сократив дистанцию, и треснула Лису сбоку щитом по голове, словно кастетом.
   Лиса споткнулась и упала на колени, нелепо махнув мечом перед собой. Небрежно увернувшись от удара, Волчица проскользнула ей за спину и приставила меч к горлу. Все, теперь пришел черед зрителей решать судьбу повергнутой гладиаторши. Для этого у них есть средство - голосование. Короткое сообщение стоимостью в десять кредитов. Как мало стоит человеческая жизнь.
   Вот напыщенный император в пурпурной мантии встал в ложе и медленно вытянул вперед руку. Камеры-мухи увеличивают картинку. На короткий миг все замирает, застывает. Жизнь или смерть, сейчас все решится.
   Голосование закончено. Кулак сжат - жизнь.
   Трибуны вновь взрываются ревом. Довольным, недовольным, кто в такой какофонии разберет?
   С губ Лисы сорвался вздох облегчения. Небрежно отведя в сторону острие меча соперницы, пошатываясь, она поднялась на ноги и стала махать зрителям, посылая страстные воздушные поцелуи в сторону лож почетных гостей. Словно и не находилась только что в шаге от смерти.
   Глядя на это представление, Волчица только недовольно фыркнула и пошла к выходу с арены. Не то чтобы она жаждала крови соперницы, скорее наоборот. Но сколь многое оказывается зависит от актерского мастерства, покладистости и больших сисек.
   Возможно, и ей стоит взять что-нибудь из арсенал этой Лисы? Не так и сложно лишний раз улыбнуться зрителям, даже если они просто кучка гребаных извращенцев.
   Отмахнувшись от меддроида, она отбросила в сторону щит и меч, стянула с себя эту пародию на одежду, сняла маску и пошла в душ.
   Тугие, обжигающе-горячие струи смывали с тела пот и ненавистный песок. Даже рана перестала беспокоить. Нормальный душ - это то единственное, что ее все еще радует.
   - Прекрасный бой.
   Она так увлеклась, что не заметила, как в гигиенический блок вошел Огюз, один из надзирателей ее сектора. Сегодня была его очередь сопровождать отобранных для игр рабынь на арену.
   Не удостоив чернокожего мужчину даже взглядом, она продолжила мыться. А что стеснятся одного зрителя - только что скакала голой перед многотысячной толпой.
   - Рабыня, на тебя пришел заказ, - продолжил Огюз, поигрывая шоковой дубинкой. - Очень важный гость. В этот раз будь с ним поласковей.
   - Пошел ты, - отозвалась Волчица, игнорируя похотливый взгляд надзирателя и зло добавила, ударив по самому больному: - Евнух.
   - Все такая же злобная гадина, - строго погрозил ей дубинкой Огюз - Будь ты более покладистой, не оказалась бы на арене.
   - Будь ты менее покладистым, не лишился бы яиц, - огрызнулась она в ответ. - Так что запихни свои советы себе в задницу. Только не забудь вытащить из нее свой любимый фалоимитатор.
   - Когда-нибудь, ты нарвешься, сильно нарвешься, - равнодушно заметил надзиратель. Едкие подначки рабыни его не сильно задевали. Много он повидал на своем веку таких вот норовистых кобылок. Шелковыми потом становятся, если выживают.
   Сломать можно кого угодно. Было бы время и желание. Год в подавителе воли - и вчерашний строптивец готов умереть по первому слову господина. Пять-семь лет - ошейник можно снимать. Психика деформируется уже настолько, что он становится просто не нужен.
   - Вот тебе чистые шмотки. Одевайся, гость ждет. А гость не должен ждать.
   Прошипев сквозь зубы ругательства, Волчица наскоро вытерлась полотенцем. Критически оглядев принесенные вещи, она оделась, бросив машинальный взгляд в зеркало.
   Можно, конечно, показать норов и послать Огюза с его приказом. И даже напасть на надзирателя. Но какой в этом смысл? Или она пойдет сама, или ее отнесут, предварительно накачав наркотиками.
   Это едкие замечания ей прощают, а за прямым сопротивлением последует неизбежная кара. Придется потерпеть и разыграть излюбленную тактику - тупая, скучная и в постели как бревно. В прошлый раз все сработало. Слухи среди этих богатых извращенцев разлетаются быстро.
   Мужчины любят разных женщин: смирных, нежных, страстных, диких, строптивых, непокорных. Сопротивление многих не отвращает, а ровно наоборот, только возбуждает. Это придает ощущениям новизну и определенную остроту. Но вот трахать бревна мужчинам почему-то не нравится.
   Апартаменты, куда ее доставили, находились во внутреннем кольце станции, рядом с ареной. Гостиниц здесь не было. Только комнаты для личных гостей наместника системы. Огюз не соврал, ей и правда заинтересовалась какая-то важная шишка. А не обычный богатей, решивший позабавиться с понравившийся рабыней-гладиаторшей.
   Впрочем, какая разница.
   Дождавшись, когда двери распахнуться, она смело шагнула вперед. И застыла, впившись неверящим взглядом в лицо человека, сидевшего в богато украшенном кресле.
   Брови ее поползли вверх, а лицо исказила зловещая ухмылка.
   - Тигра, где тебя так долго носило?
  

Глава 3


Встречи и расставания.


Я не ищу приключений, они сами меня находят. Знать бы еще как...


(Марк Ортис де Фобос)


  
   Система Кайтос.
   Орбита планеты Кайтос.
   165 день 565 года Потери Терры.
  
   Вопрос не застал Марка врасплох. Как и последовавшая за ним удар, а вернее попытка отвесить звонкую пощечину.
   Пусть его считавшаяся погибшей подруга Джи несколько отрастила волосы и уже давно не напоминает мальчика-подростка. Но Джи - это Джи. Хоть что-то в этом мире остается неизменным.
   Перехватив ее руку, он попытался выкрутить ее, но девушка ловко извернулась. Крепкие пальцы схватили его за запястье, а опорная нога оказалась ловко подсечена. Чувствуя, что падает, Марк ухватил Джи за одежду, увлекая за собой.
   Длинный ворс ковра смягчил падение двух тел. После непродолжительной борьбы Джи оседлала его сверху.
   - Слабак, - подытожила она, по-хозяйски обхватив его длинными ногами и поерзала, устраиваясь поудобней. - Что это? - тонкий пальчик уткнулся в живот Марка.
   - Живот.
   - Вот это живот! - Ничуть не смущаясь, она развязала пояс, распахнула свой короткий халат, составлявший всю ее одежду, и погладила себя по кубикам пресса. - А вот это, - со звучным "шлеп" ладонь девушки опустилась на живот Марка, - пузо! Пузо, Тигра! Ты без моего пригляда совсем обленился и вновь набрал лишние килограммы.
   - Просто у меня кость широкая, - попытался возразить Марк.
   - Лень это, а не кость. Лень!
   От подобного заявления Марк несколько опешил. Возможно, он действительно позабросил тренировки и набрал пару... ладно, может чуть больше пары лишних килограммов. Но это вовсе не из-за лени! Да он работал без перерыва, словно дроид-шахтер в забое! Четыре часа сна стали нормой. Во время полета он позволил себе спать по шесть часов, и это стало настоящим праздником.
   - Как-то не так я представлял себе нашу встречу после долгой разлуки, - пробормотал он.
   - Знаю я, что ты там себе представлял. И хватит уже лапать мою задницу!
   Небрежно запахнув халат, Джи поднялась и протянула ему руку. Но тут же одернула ее назад, заметив в глазах Марка странный столь несвойственный барону озорной огонек.
   - Не-не-не, - погрозила она пальцем. - Даже не думай.
   Кляня про себя сообразительность старой подруги, явно вспомнившей обстоятельства их первой встречи, Марк и сам поднялся на ноги. Жаль. Повалять Джи на этом мягком ковре было бы неплохо.
   Странно. Он так долго планировал эту встречу, выстраивал различные варианты разговора. Но Джи, это Джи. С ней всегда все летит кувырком. Планы, расчеты - забудьте. А еще эти проклятые гормоны бунтующего подросткового тела!
   Нет, зря он отказался от идеи повалять кого-нибудь из женской части команды "Августа". Что неужели не нашлось бы желающих? Любовница главы дома - это статус. Теперь вот один взгляд на Джи побуждает у него весьма определенные желания, а мысли в голове скачут совершенно не в ту сторону.
   Чтобы хоть как-то отвлечься, он подошел к стеллажу с напитками, занимавшему добрую треть стены немаленького номера. Придирчиво изучил его содержимое. Большая часть пестрых этикеток была незнакома. Но выбор выпивки богатый, на любой самый придирчивый вкус. А вот это подходит! Виски с Дал Риада, отец Джи очень его любил.
   - Лови! - Вытянув из бара бутылку, он небрежно бросил ее девушке.
   - Помнишь еще, - усмехнулась она, оценив этикетку.
   Когда-то давно, словно в другой жизни, их неразлучная троица: Марк, Джи и Кир, украли точно такую же бутылку у капитана Хейса.
   Присев на кровать, девушка ловко откупорила пробку, сделала глоток и зашлась кашлем.
   - Я уже позабыла, насколько это пойло крепкое, - просипела она, протягивая бутылку Марку.
   - За встречу! - взяв бутылку, Марк сделал из нее небольшой глоток. Крепкий алкоголь он не слишком жаловал, отдавая предпочтение молодому вину. Но сегодня можно. - Рад, что ты жива.
   - А как я рада, - скривилась Джи, потерев пальцами рабский ошейник.
   - Наверное, я должен выразить тебе соболезнования в связи с гибелью отца...
   - Запихни их себе в одно место, - невежливо предложила она. - Отцу они не помогут. А мне не нужны, - и добавила, зло сжав губы: - Надеюсь, Кир мертв?
   - Да.
   - Он сильно мучился?
   - Нет.
   - Жаль.
   - Как...
   - Как догадалась? - перебила его Джи. - У меня было время все хорошенько обдумать. Найти пару кораблей вне обычных торговых маршрутов... Это даже не иголка в стоге сена, а песчинка на пляже. Слить наш маршрут могли двое: или ты, или Кир.
   - И почему не я? - заинтересовался Марк.
   - Потому что тебе была совершенно невыгодна гибель отца, - голос Джи все же едва заметно дрогнул. - А Кир... в последние дни он странно себя вел. Наверное, все из-за той его девки! Зря я не придала этому значение. Дура!
   Она зло ударила кулаком в ладонь.
   - И все же я соболезную твоей потере. Это и моя вина.
   - Оставим это, - Джи тряхнула головой, быстро, словно стесняясь, мазнула кулаком по правому глазу, - мертвых не вернуть. Самое поганое, у меня даже не получается ненавидеть его за предательство. - Впервые она особенно остро ощутила собственное одиночество. - Отец мертв. Кир мертв...
   Мужская ладонь уверенно, но как-то неуклюже сжала ее плечо.
   - Но мы то еще живы. Я вытащу тебя отсюда и избавлю от этой мерзкой штуки.
   - Ты про подавитель?
   На лице Джи появилась мрачная усмешка. Она небрежно повела пальцами по нашейному "украшению". Надавила. Раздался тихий щелчок. Снятый подавитель воли стукнулся о ее колени и упал в длинный ворс ковра.
   - Научилась от Кира нескольким фокусам, - пояснила она, видя недоумение в его глазах. - У этой модификации подавителя в цепи питания есть изъян.
   - И почему ты еще здесь?
   - Мы ждем подходящего момента?
   - Мы? - Марку очень не понравилось, как прозвучало это многообещающее "мы". Многообещающее скорые неприятности "мы".
   - Мы, - подтвердила Джи.
   Скрестив руки на груди, она смотрела дерзко, нагло, почти насмешливо, и где-то в глубине ее глаз пряталась неведомая прежде искорка фанатизма. Марк против воли почувствовал, как зудят его ладони, сигнализируя о скорых неприятностях.
   А так ли ему нужна Джи? Мысль мелькнула где-то на задворках сознания, но породила за собой целую лавину сомнений. Долг перед капитаном Хейсом? Мертвые не требуют долгов и не платят по счетам. Перед самим собой, перед собственной совестью? С этой странной субстанцией всегда можно договориться.
   И все-таки почему-то он решил ее выслушать. Возможно, все еще не так плохо.
   - И сколько этих "мы"? Я могу вытащить тебя. Возможно еще десять-пятнадцать человек.
   - В данный момент нас сто двадцать восемь. Но будет больше. Гораздо больше.
   Марк вскинулся. Если это то о чем он думает, то разве можно говорить так открыто?! Но Джи выглядела на редкость спокойной.
   - Нас не слушают? - спросил он одними губами, взглядом указав места возможного расположения жучков или скрытых камер. В этом неспокойном мире паранойя не болезнь, а одна из фундаментальных основ выживания.
   В ответ Джи лишь отрицательно покрутила головой.
   - Расслабься. И не слушают, и не смотрят. Халифат помешан на законах гостеприимства. Они следуют им с фанатичной ревностью даже в ущерб собственным интересам.
   Странное правило, решил для себя Марк. Как можно игнорировать такую возможность сбора компромата? А с другой стороны... может быть именно поэтому все богатеи и политики так стремятся в свободные системы Великого Халифата? Знают, что не только найдут здесь любые виды развлечений - от просто осуждаемых общественной моралью, до откровенно противозаконных, - но и сохранят свои мелкие шалости и грязные секреты в тайне.
   Поработай на репутацию, а потом репутация начнет работать на тебя? Если рассматривать все под таким углом, то в подобной щепетильности есть смысл. Но сколько упущенных возможностей...
   Но сейчас это правило играет против Халифата.
   - И что за авантюру ты задумала? - отстраненно спросил Марк, все еще мысленно прикидывая все плюсы и минусы подобного подхода халифатцев. - Только не говори, что решила поднять восстание рабов.
   - Хорошо.
   - Что, хорошо? - насторожился Марк, разом вынырнув из глубин размышлений.
   - Ну, ты же сам сказал не говорить про восстание...
   Впервые за долгое, очень долгое время юный барон почувствовал, что теряет впитанное с молоком... с питательной смесью инкубатора самообладание. Желание придушить или хотя бы отшлепать одну неугомонную особу стало просто нестерпимым.
   - Это безумие. Хватит! Я тебя выкуплю, и завтра мы улетаем!
   - Нет, Тигра. Я останусь, - недовольно поджала губы Джи.
   - Я ведь могу тебя заставить - угрожающе протянул он, указав взглядом на утонувший в длинном ворсе ковра ошейник.
   - Можешь, - согласно кивнула она. - Но сможешь ли ты мне потом доверять? А, Тигра?
   Прикрыв глаза, Марк некоторое время молчал. Прикидывал. Анализировал. Взвешивал.
   - А какие еще модели подавителей воли ты умеешь снимать?
   - Пусть это останется моим маленьким секретом, - беззаботно улыбнулась Джи. - Должна же быть в женщине какая-то загадка.
   - Я об этом еще пожалею. Сильно пожалею... Какая помощь тебе требуется, - нехотя произнес он. - И учти, мне не нужны проблемы с Халифатом.
   - Когда все начнется, ты уже будешь вне системы. Никто не сможет связать тебя с восстанием. А потом мы захватим несколько транспортов и разлетимся кто куда. Пространство Благородных домов огромно, а контроль отвратительный. Попробуй, отлови всех беглецов. Да и не будет никто этим заниматься. Захватить новых рабов выйдет куда проще и дешевле.
   - Мне не нужны детали, - отмахнулся Марк. Зуд в ладонях стал просто нестерпим. - Я начну их анализировать, прикидывая ваши шансы и пойму насколько их мало. От этого у меня испортится настроение, пропадет сон и аппетит.
   - Это ты так ловко пытаешься сказать, что волнуешься обо мне?
   - Вот еще! И с чего мне волноваться? - недовольно дернул бровью Марк.
   - Ты такой милый, когда смущаешься.
   - Я не смущаюсь, - вяло возразил Марк и осекся. Снова она над ним насмехается!
   Вот уже долгое время никто не смеет так себя с ним вести! Но возмутиться или даже разозлиться почему-то не получалось.
   - Что тебе нужно?
   - Шесть коммуникаторов с доступом в местную сеть, - резко посерьезнев, принялась перечислять Джи, расхаживая по комнате. - Четыре стандартных баллончика с термопастой. Да, на коммуникаторах должен быть полный набор программ взлома и подробный план станции.
   - Где я тебе его достану, - возмутился Марк.
   - А мне почем знать? Купи, укради, нарисуй. Время у тебя есть.
   - И этого достаточно?
   - Для того, чтобы проникнуть в один из арсеналов местной СБ - вполне достаточно. А там мы найдем все необходимое для второго этапа.
   - Так, - помассировал виски Марк, - я этого не слышал. Может сразу войну Великому Халифату объявим, чего мелочиться?
   - Все учтено. Восстания рабов на нижних уровнях не такая и редкость. Один из факторов риска этого доходного бизнеса. Подавители воли показывают наибольшую эффективность после полутора-двух лет непрерывного ношения. Собственно поэтому новые рабы зачастую и проводят хотя бы два-три месяца в отстойнике типа нижних уровней этой станции. Там их не только переобучают на востребованные специальности, но и ломают психику. Свежих рабов, не прошедших "отстойник", называют "необъезженными", и их стоимость в полтора-два раза меньше тех, кого уже "объездили". По самым скромным расчетам мы сможем рассчитывать на...
   - Мне... не нужны... детали! - вновь проговорил Марк, медленно роняя слова.
   - Да-да, я тебя тоже люблю, - небрежно отмахнулась девушка, остановилась, резко развернулась и одним скользящим движением оказалась совсем рядом. - О делах поговорили. Пора подумать о конспирации.
   Короткий халат полетел в сторону. Марк и сам не понял, как оказался опрокинут на кровать, а Джи вновь оседлала его бедра.
   - Теперь это так называется?
   - Но ведь по идее ты сейчас должен меня грубо насиловать.
   - А тебе это еще не надоело?
   - Всего пару раз и было, - небрежно передернула плечами она. - Да и то с какими-то старперами. Их дохлые стручки не могли оживить никакие таблетки. Это было так забавно, - с ее губ сорвался смешок, а затем на лицо набежала тень. - Именно после этого меня и отправили на арену. Хоть какое-то развлечение.
   - Я рад, что тебя не сломили.
   - Не дождутся... - самодовольно заявила она. - И вообще, Тигра, не пора ли приступить к делу?
   Ответом стала крепкая ладонь, уверенно сжавшая ее ягодицу. Довольно заурчав, Джи закрыла глаза и изогнулась, пoдaваясь eй нaвстрeчу, нo лaдoнь исчeзлa, eдвa кoснувшись кожи. Нeчлeнoрaздeльный вoзмущённый звук сорвался с губ девушки, широко распахнув глаза она недовольно посмотрела на Марка.
   -- Я просто подумал, не лучше ли будет выспаться, - с видoм вoплoщённoй нeвиннoсти пoяснил тoт. - Камер нет, прослушки нет. А перелет был таким утомительным. Может ну ее эту конспирацию?
   Тoнкиe пaльчики сoмкнулись нa его зaпястьe и вeрнули искoмую лaдoнь нa пoлoжeннoe eй мeстo.
   - Не, Тигра, изнасилование, значит изнасилование. Не будем отходить от сценария...
   Марку редко доводилось бывать на поверхности планет с их суточным циклами. Большую часть своей короткой жизни он провел в незнающем концепции дня и ночи космосе. Три восьмичасовых цикла: для работы, для отдыха, для сна - так живут обитатели космических станций, экипажи кораблей. Более того, именно так чаще всего живут и сами жители планет, наплевав на прихоти небесного светила.
   Утро для Марка Ортиса означало то время, когда он только проснулся. Также и с приемами пищи. Первый прием - завтрак, второй - обед, третий - ужин. И плевать на принятые в космосе законы трех циклов, когда утром назывался первый из циклов стандартных суток.
   Стоя под струями душа, он прикидывал примерный план на день.
   Джи ушла сразу после завтрака. Который был истреблен девушкой с невообразимой скоростью. Но он уже договорился с ее конвоиром о новом визите ближе к вечеру. И даже на всякий случай закрепил это право за собой, отправив на счет конвоира несколько кредитов.
   В принципе ничто ему не мешало сделать Джи своей постоянной сопровождающей на станции. Обычная практика для великого базара снять понравившуюся рабыню на все время пребывания на станции. Но с учетом новой авантюры девушки, Марк решил этого не делать. В идеале им вообще не стоит больше встречаться. Но, увы, этот идеал недостижим. Нужно еще минимум две-три встречи, чтобы передать и переправить ее заказ на нижний уровень.
   Авантюра. Чистой воды авантюра, если не безумие. И почему он согласился?
   Ныла и слегка опухла прокушенная губа. А исцарапанная спина зудела так дико, что в пору задуматься о покупке мягких перчаток. С заделом, так сказать, на будущее.
   Покончив с душем, он быстро оделся. Не забыв про оставленную на прикроватном столике маску - обязательный атрибут для выхода в местный "свет".
   Псих с Деткой встретили его на выходе из личных апартаментов, любезно предоставленных Марку смотрителем станции. Слегка поддатый и явно употребивший парочку стимуляторов Псих был весел, но на удивление молчалив. На арену старый пират вчера не пошел, предпочтя кровавому зрелищу один из борделей великого базара, а потому ничего не знал о недавней встрече Марка с дочерью своего погибшего капитана. Посвящать его в эту маленькую тайну Марк не собирался. Слишком старый пират непредсказуем. Да и злоупотребление психостимуляторами никому не идет на пользу.
   Великий базар станции Кайтос встретил их уже знакомым ревом вечного карнавала. Музыка, реклама, торговцы, шлюхи, уличные артисты. Калейдоскоп цветов, какофония звуков.
   - А я думал это Тортуга - веселое местечко, - осклабился Псих, жадно втянув носом воздух. - Хочу здесь жить!
   - И что тебе мешает? Контракт? Хочешь, я его аннулирую?
   - Променять мою любимую должность главного страха дома Фобос на каких-то шлюх и выпивку? Не-е-е, хорошего помаленьку.
   - Страх дома - это у нас Имиси, - с усмешкой возразил наемнику Марк.
   - Хорошо, - кивнул Ларсен, - тогда я буду ужасом.
   - А вот это больше походит на правду, - кивнул Марк, на короткий миг остановившись возле уличной интерактивной карты.
   К сожалению та показывала только уровни великого базара и мало походила на подробный план станции.
   - Ищешь что-то определенное? - спросил Псих. - Детка, рядом!
   - Нет, просто с некоторых пор мне крайне интересен подробный план этой станции.
   - И в чем проблема?.. Держи.
   Коммуникатор на руке Марка тихо пискнул и завибрировал, извещая о полученном сообщении. Открыв инфофайл, он с удивлением уставился на подробную трехмерную карту станции.
   - Но как? - непроизвольно вырвалось у него.
   - Сеть, - пожал плечами Псих.
   - В местной сети есть подробный план станции? Или ты взломал базу данных СБ?
   И первое, и второе просто не укладывалось у него в голове. Сомнительно, что СБ позволит свободное распространение подобной информации, явно проходящей под грифом секретно. И вдвойне сомнительно, что Псих способен взломать внутреннюю сеть службы безопасности станции.
   - Стандартная дыра в протоколе безопасности, - пожал плечами Ларсен. - Если бы ты только знал, как много можно узнать из обычных планов эвакуации, которые находятся в свободном доступе. Или даже проходят под грифом для "служебного пользования", то есть почти в открытом доступе.
   - А зачем тебе подробный план станции?
   - Привычка, никогда не знаешь откуда придется бежать или что придется штурмовать... Кстати, в системе безопасности твоей орбитальной крепости дыр не меньше. Но ты не переживай, я уже подходил с этим к Имиси.
   Марку оставалось только пораженно покачать головой. Знания и навыки штурмовика его порядком удивили. Нет, он всегда догадывался, что Псих не такой псих, как может показаться. Но одно дело догадываться, и совсем другое - знать.
   Дальнейший путь они проделали в молчании.
   Наконец впереди появилась цель его сегодняшнего путешествия. Обычное на первый взгляд здание. Только вместо многочисленных рекламных вывесок всего одна.
   - Стой, - сказал Марк. - Дальше я пойду один.
   - Абл... Абраж... Абрадж аль-Бейт? - с трудом выговорил Псих. - Что это за бессмысленный набор букв? И за каким дьяволам он тебе нужен?
   - Это торговый дом. А вернее представительство одного из крупнейших торговых домов халифата.
   - А-а-а, знаю, - кивнул Ларсен. - Корпорации посредников, занятых перепродажей всевозможного товара от лекарств и продуктов до военных звездолетов... А ты думаешь, кто скупает у пиратов добычу, - пояснил он, перехватив удивленный взгляд Марка. - Все эти "независимые" торговцы, работающие с "наемниками", так или иначе шестерят на торговые дома Халифата. Прекрасная возможность отмыть самый грязный товар.
   - Жди меня здесь. А еще лучше, пробегись по окрестным магазинам и купи мне все согласно этому списку.
   - Персональные коммуникаторы, программы, термопаста... Странный набор, сказал Псих, смерив Марка задумчивым взглядом. - Комы нужны с доступом в местную сеть?
   - Да.
   - Гостевым или служебным? Если второе, то какого уровня допуска?
   Марк задумался, этот вопрос Джи как-то не прояснила. Хотя понятное дело, что даже начальный служебный допуск предполагает значительно меньше ограничений, чем гостевой.
   - Служебного, если возможно, - решил он. - Начального уровня хватит.
   - Карта, коммы... Понятно, - кивнул Псих чему-то своему.
   В этот момент он казался на редкость нормальным и даже серьезным. Короткий миг, и вновь на его лице привычный полубезумный оскал. С надетой на верхнюю половину лица маской черного кролика это выглядело особенно впечатляюще. Марк не удержался, вздрогнул. От этого ухмылка Психа стала еще шире.
   - Ну что Детка, попрыгали по магазинам, - приказал Псих киберу.
   Пантера недовольно покрутила головой, силясь сорвать с себя ненавистную маску, и побежала за хозяином.
   - Какой гость, какой гость. Рад, очень рад лично приветствовать вас на нашей славной станции...
   Управляющий филиала торговой гильдии рассыпался в комплементах добрую минуту, прежде чем они преступили к делу.
   Внешнее сходство, как и фамилия Соко не оставляли сомнений в том, что почтенный Саад, приходился близким родственником Фаири Соко, голосу бейлербея в системе Кайтос. Очевидной становилась и причина, по которой именно этот торговый дом порекомендовал Марку Фаири и даже любезно договорился о встрече.
   - Фатима, принеси нашему дорогому гостю кофе. И так, что привело достославного барона дома Фобос в мою скромную лавку.
   Марк медленно обвел взглядом "скромную лавку". И чего это Северов так жалуется на варварскую роскошь станций Благородных домов. Да по сравнению со "скромными торговцами" халифата бароны настоящие аскеты. Мебель из редких пород дерева. Множество разнообразных цветов и зелени в кадках.
   Вместо ответа он просто перебросил торговцу список.
   - Так, что тут у нас. Многофункциональный производственный комплекс полного цикла тип "Астра" или его аналог поколения два плюс и выше... Линии переработки органики... Линия сборки... Лицензии... Крупный заказ, - подытожил он.
   - Думаю, тогда мне полагается скидка, - предположил Марк.
   - Конечно, - радушно кивнул Саад Соко. - Но он еще и весьма сложный. А это наоборот, издержки.
   - Давайте сперва разберемся с тем, что и в какие сроки вы можете достать, а уже потом оговорим цену.
   - Первый, пятый и шестой пункты - никаких проблем. Полный комплекс "Астра М" у меня сейчас есть на складе. Он не новый, но полностью рабочий и прослужит еще долго. Линии переработки органики придется везти с центральных складов. Это две-три недели, с доставкой в Гемину. Но зато у вас будет из чего выбрать. Тоже самое с пунктом шесть.
   - Боевые корабли?
   - С кораблями плохо, - честно признал Соко, разводя руками. - В мирах Центра неспокойно. Ходят слухи о большой войне. Даже старые корабли раскупаются как горячие пирожки.
   - Досадно.
   Не то чтобы Марк рассчитывал увеличить свой флот. Да и не сильно стремился, если честно. Все равно проблема с экипажами так и не решена. Но что за барон, который не интересуется возможностью увеличить число собственных вымпелов. Не бывает таких баронов. Миры центра очень неохотно продают военные корабли в приграничье. Особенно новые. И за любое подобное предложение бароны цепляются зубами.
   - Технологические карты и лицензия на производство штурмовых скафов... - Саад взял короткую паузу, сверился с коммуникатором и кивнул: - В данный момент у нас есть три лицензии подходящие под ваш запрос. Особое внимание я бы обратил на номер два. Штурмовой скаф "Велес", третье поколение. Доступен к производству в комплексе "Астра", стандартной модификации.
   Технологические карты и лицензия на производство легкого вооружения, доступно пять лицензий...
   Когда Марк Ортис ушел. Саад Соко еще раз внимательно изучил список.
   Интересный молодой человек. И заказ очень интересный. На первый взгляд ничего такого. Автоматизированные линии по переработке сельскохозяйственной продукции, лицензии на устаревшие скафы и оружие, производственные комплексы.
   Продовольствие и оружие... словно кто-то готовится не просто к войне, а к...
   Сперва вспыхнувшую в голове мысль Саад отмел. Подобное просто невозможно! Вот уже который век война сторонится поверхности планет. Главенствующая военная доктрина всех государств Центра гласит: "Кто владеет орбитой - тот владеет планетой". Но что если...
   Торговец привык доверять своему чутью
   - Фатима, закажи-ка мне анализ рынка продовольствия в случае полномасштабной орбитальной бомбардировки или боевых действий на Гилиду, Ферохе, Донаре или любом другом аграрном мире секторов. А также спрос на оружие при...
   Возможно, все это просто его не в меру расшалившееся воображение. Но если он прав, то галактическую паутину ждут тяжелые времена.
  

Глава 4


Встречи и расставания.


Можно пропустить удар. Но нельзя оставить его без ответа.


(Марк Ортис де Фобос)


  
   Система Кайтос.
   Орбита планеты Кайтос.
   166 день 565 года Потери Терры.
  
   - Что ты с таким интересом изучаешь? - спросила Джи, вытянув шею в попытке рассмотреть развернутый в воздухе голоэкран личного коммуникатора Марка, с которым тот не расставался даже в постели.
   Бросив недовольный взгляд на девушку, он все же повел рукой, слегка повернув изображение в ее сторону, и небрежно пояснил:
   - Приобрел тут по случаю несколько лицензий на устаревшие скафы и прикидываю варианты модернизаций.
   - Скафы? - еще больше заинтересовалась Джи. Стоило ей пробежаться взглядом по первым строчкам, как ее энтузиазм иссяк. - Штурмовая модификация, третье поколение... Старье!
   - Зато недорогие в производстве, простые и надежные, - парировал Марк, защищая свое приобретение от короткого, но емкого вердикта.
   Джи снова фыркнула, игриво проведя пальцем по его груди. А затем отпрянула и начала наставительным тоном, словно профессор, читающий лекцию нерадивым студентам:
   - Практика последних лет показывает, что штурмовые варианты скафов для абордажных боев практически бесполезны. Один тяж делает отделение штурмовиков, не особо при этом запыхавшись. Легкому вооружению просто не хватает огневой мощи подавить защитное поле и пробить броню. А в ближнем бою тяж рвет их как котят за счет той же брони и боевой массы.
   С последним замечанием Марк внутренне согласился. Однажды ему довелось стать участником такого неравного противостояния, когда два бойца в тяжелых скафах расправились с дюжиной клонов, снаряженных только в штурмовые варианты.
   Он машинально потер шею.
   Пусть это и происходило в виртуальной симуляции. Но когда тебе отрубают голову или дырявят клинком, то ощущения не самые приятные.
   - Все это так, - согласно кивнул он, готовясь выдвинуть встречные аргументы. Не зря же он так долго ломал голову. - Но тяжелые скафы сложны в производстве и слишком дороги. Во сколько обходится снаряжение стандартной абордажной группы тяжелыми скафами?
   - Дорого.
   - Не то слово, - передразнил ее он. - Это цена средней паршивости корвета без двигателей, но с вооружением. Десять человек по цене боевого корабля! Даже богатые миры Центра не могут позволить себе роскошь держать на кораблях больше одной укомплектованной тяжелыми скафандрами абордажные группы. И это только на тяжелых крейсерах и лидерах. Про остальной экипаж, корветы и фрегаты просто умолчим.
   - Зато остановить таких абордажников может только такой же отряд в тяжелых скафах.
   - В космосе - да, - согласился Марк и выразительно замолчал.
   Лицо Джи превратилось в неподвижную маску, а глаза - в узкие щелочки. О, этот знакомый наставительный тон с нотками превосходства. Эти паузы. Как они бесят! Так и хочется двинуть ему по ребрам, чтобы не зазнавался.
   - Интересная оговорка, - пересилив себя, задумалась она. - Ты думаешь, война, которой все так боятся, не ограничится одним космосом?
   - Я рассчитываю на это, - кивнул он в ответ, поглаживая девушку по волосам. Словно награждая за правильные выводы. - Человечество просто забыло, что такое настоящие войны. Миры Центра готовятся к привычной всем войне, - губы его скривились в презрительной усмешке, - когда основные боевые действия ведутся на орбитах планет. А наземные операции если и происходят, то ограничиваются действиями малочисленных абордажных групп и отрядов наемников.
   - И почему в этот раз все должно быть иначе?
   Марк задумался. Ни раз и не два он задавал себе этот вопрос.
   - Считай это предчувствием. И моей верой.
   - Верой во что?
   - В глупость человеческой расы.
   - Интересное наблюдение, судишь по себе?
   - А с чего ты взяла, что я человек?
   - Если Александр хочет быть богом, пусть будет им. Что? Не один ты увлекаешься историей древней Терры.
   - Да, я знаю, что плохо на тебя влияю.
   Кулаки Джи непроизвольно сжались. Нет, кто-то сегодня точно напрашивается на хорошую трепку. В очередной раз погасив внезапный порыв, она расслабленно откинулась на подушку и улыбнулась. Лицемерный, упивающийся чувством собственного превосходства, аристократишка! Как она по нему соскучилась.
   - Врезать бы тебе. Но сытая, я слишком добрая. И все же, почему война должна затронуть поверхность планет?
   - Зачем тебе это знать?
   - Во-первых, мне интересно.
   - А во-вторых?
   - А во-вторых, - она подарила ему мстительную улыбку, - я же прекрасно знаю, как тебе нравится корчить из себя всезнающего высокомерного засранца. А без благодарных слушателей это затруднительно,
   Один - один! Будет знать!
   Поглаживающая ее волосы рука Марка на короткий миг замерла, а затем вернулась к приятному процессу.
   - Потому что поначалу это покажется совершенно логичным выходом из грядущего позиционного тупика, - степенно пояснил он, словно и не заметил ехидного замечания подруги. - Кто владеет орбитой, тот владеет планетой - эта доктрина хороша для локальных войн корпораций и покорения малоразвитых колоний. А большая война сама диктует правила. И главное из них - нет никаких правил. Рано или поздно она выплеснется на поверхность планет. И если в космосе два десятка абордажников в тяжелых скафах - сила, то на поверхности планет такой отряд даже не капля - песчинка. Вновь придет время крупных наземных армий. Но снарядить каждого простого пехотинца, как тяжелого абордажника не способна ни одна экономика миров Центра. Более того, когда счет армий пойдет на миллионы, мирам Центра перестанет хватать даже самого простого снаряжения... по крайней мере на начальном этапе, пока корпорации не смогут наладить производство. Острый дефицит, высокий спрос, бешеная цена.
   - Поэтому штурмовые скафы?
   - Да. Модель старая, но довольно простая в производстве и дешевая. Через полгода-год они будут уходить как горячие пирожки. Процентов триста прибыли, - довольно подытожил он.
   В эти слова Джи тоже сразу поверила.
   - Ты словно всю жизнь готовился к этой войне, - только и сказала она.
   - Ты даже не представляешь, насколько недалека от истины. - Губы Марка искривились в усмешке. Грядущая война - главная причина его появления. Не будь ее президент "Арборвитэ" Джодок Дойл не начал бы амбициозный проект с клонами. Не было бы ни каких Пэ Икс.
   - Думаешь, все настолько плохо?
   - Плохо? Хорошо!
   - Хм, следуя распространенным клише, в этом месте ты должен разразиться зловещим смехом.
   - Не смотри на меня, как на третьесортного злодея. Не я подливаю топливо в этот костер.
   - Но ты не прочь погреть руки у пламени.
   - А почему нет? - искренне удивился Марк. - Возлюби ближнего своего. Многие почему-то видят в этой древней мантре только "возлюби ближнего", а ключевое слово здесь "своего". Своего, не чужого! Какое мне дело до обитателей Центральных миров? Если они хотят сдохнуть за сверхприбыли трансгалактических корпораций или амбиции политических лидеров, то вперед. Если я могу использовать это для усиления дома Фобос, я это использую. Интересы дома для меня важней сотни тысяч жизней незнакомых мне людей где-то там, - он неопределенно поводил рукой в воздухе.
   - А ты не боишься, что война рано или поздно доберется до Пространства Благородных домов и Гемины?
   - Мы далекая, периферия. У нас своя песочница. Сначала всем будет не до нас, а затем им точно будет не до нас.
   Некоторые вещи не стоит открывать даже Джи. Наличие в системе Гемина представительства "Арборвитэ" во главе с самим Джодоком Дойлом делает дом Фобос если не первоочередной, то весьма возможной целью. В секретность проекта он уже давно не верил. Если что-то пронюхал Северов, то где гарантия, что тайна остается тайной? Остается готовиться. Аккуратно избавляться от цепей, которыми корпорация надеется удержать клона в повиновении. Укреплять флот. Умирать во имя интересов корпорации он не собирается.
   Гипноустановка на самоубийство при получении определенного кода. Капсула с нейротоксином. Самый доверенный из людей Дойла в его ближайшем окружении. Известные, и еще большее количество неизвестных шпионов. Так много цепей. Но они не смогут его удержать. Никто не сможет! Он не будет марионеткой! Нет, не будет.
   - И все-таки штурмовые скафы - это как-то мелко, - решила Джи.
   - Я купил несколько лицензий на производство оружия. Второй по прибыльности бизнес после рабов и наркотиков.
   - А о перепродаже кораблей ты не думал?
   - Все боевые корабли раскуплены. Нет ни одного открытого лота. А свои я не продам.
   - Зачем тебе боевые корабли? - удивилась Джи. - Ищи торговцев! Сейчас... - задумалась она и, ударив пальцем по губам, продолжила: - Малый грузовик тип "D-501" в Пространстве Благородных домов их полно. Да и вольные торговцы очень его любят.
   - Смысл?
   - Четыре ангара, способные обслуживать четыре тяжелых грузовых челнока за раз! Возможность посадки и взлета с любой планеты "жилого" класса. Солдат мало вооружить, их еще надо доставить на театр боевых действий. Минимальная переделка, и вместо грузовика у тебя легкий десантный транспорт, способный вместить полторы-две тысячи твоих любимых штурмовиков.
   - Хм-м, - многозначительно выдал Марк, составляя поисковый запрос.
   Похоже, ему предстоит еще один визит торговый дом и новые траты. Кредиты утекают словно песок, но время бежит еще быстрей. И его, в отличие от кредитов, уже не вернешь.
   Позабытая Джи недовольно боднула его лбом в шею.
   - И где признание моей гениальности?
   - Доберись до Гемины будет тебе признание, - проворчал Марк в ответ, не отрывая взгляд от голоэкрана.
   Настроение у него резко испортилось. Сколько времени он потратил на убеждения и уговоры, все впустую. Хотя верность Джи соратницам по несчастью импонирует. Редко кто откажется от стопроцентного шанса на спасение ради других. Пусть она будет так же верна и ему. Только ради этого стоит рискнуть.
   Одним плавным движением перекатившись к краю большой кровати, Джи свесила ноги и потянулась. Марк против воли прилип взглядом к подтянутой поджарой фигурке девушки. Ни грамма лишнего жира, сгусток энергии и мышц.
   - Тебе пора?
   Вместо ответа она только кивнула и молча ускользнула в душ. Несмотря на всю показную веселость в ней чувствовалась внутренняя напряженность. Мало кто радуется возвращению на рабский уровень.
   Пока она мылась, Марк аккуратно выкладывал на одеяло последнюю партию затребованных для побега вещей. На искусственном шелке дожидались своего часа три тонких браслета-коммуникатора и промаркированный красными знаками опасности тюбик с термопастой.
   Как мало оказывается нужно для организации побега рабов.
   Хлопнула дверь. Не обращая внимание на мокрые следы, закутанная в теплое махровое полотенце Джи деловито изучила предложенные предметы.
   - Уровень доступа прежний?
   - Начальный служебный, - кивнул Марк. Перехватив ее левую руку, он застегнул на ее предплечье браслет коммуникатора. - Твердо решила остаться?
   Мягко, но настойчиво высвободившись, Джи надела два оставшихся коммуникатора, прикрепив с помощью последнего еще и тюбик с термопастой.
   - Не волнуйся, Тигра. Все будет тип-топ.
   - Твой выбор, твоя ответственность, - криво усмехнулся он. - Жду тебя в Гемине.
   - Не скучай без меня.
   Наблюдая за тем, как она уходит, на короткий миг им овладел соблазн разрядить ей в спину в разряд парализатора. Скрутить подругу, доставить на корабль... Рука так и тянется.
   Нельзя. Не простит. Такой характер. А с другим характером была бы другая Джи. А нужна бы ему была другая Джи?
   Двери номера разъехались в разные стороны, а затем захлопнулись, разделяя двоих. Возможно, что навсегда.
   Некоторое время Марк сидел, молча буравя дверь взглядом. Затем вскинулся и деловито развернул голоэкран с так и не убранным поисковым запросом.
   - Легкий десантный транспорт значит... - задумчиво пробормотал он, поглаживая тонкий высокотехнологичный браслет. - Такая голова просто обязана выжить.
   Быстро отыскав нужный контакт, он вдавил кнопку вызова.
   - Псих, ты еще адекватен?
   - Малыш, я всегда НЕадеватен, - отозвался из динамиков веселый голос. - Мог бы и привыкнуть.
   - Загляни ко мне. Есть один вопрос.
   - Вопросы, всегда одни вопросы. Нет, чтобы сказать, зайди ко мне у меня бухло и шлюхи... Сейчас буду. Пять минут!
   Псих сумел уложиться всего в две. Когда бывший пират появился на пороге его апартаментов, от него разило алкоголем, женскими духами и, к удивлению Марка, явно дорогим табаком. Не сигаретами с синтетической отравой, а именно табаком, их запах легко различить.
   Надоевшая маска была небрежно закреплена на его лбу, да еще и перевернута вверх ногами. Длинные заячьи уши Псих просто оторвал.
   - Чего звал, твоя надоедливость?
   - Ты можешь быстро найти на станции людей, готовых устроить в нужное время несколько диверсий. Нужно будет немного занять службу безопасности станции.
   - Ссориться с халифатцами? И это меня называют психом. За какими демонами тебе это нужно?
   - А если речь идет о помощи одной нашей общей знакомой?
   - Какие у нас с тобой могут быть общие знакомые?
   - Любит отзываться на первую букву имени.
   - Джи жива? - с Психа тут же слетела вся напускная веселость. Он стал серьезен и собран, словно с него слетела привычная маска. - И ты все это время молчал? Где она?
   - В отстойнике на рабских уровнях.
   - Выкупить?
   - Отказалась. Влипла в какой-то заговор. Рабы восстание готовят.
   - Следовало догадаться, это же Джи, - хмыкнул Ларсен. - Понятно, кому ушли коммуникаторы. Так... - он судорожно потер лоб. Помассировал виски. - Когда?
   - Дней через десять после нашего отлета.
   - Так... - вторично повторил он и начал рассуждать вслух: - Придется поднять старые связи. Кто-то должен остаться. Засвечусь, конечно, но плевать. Эта девчонка мне как сестра.
   - Значит, возможно?
   - Да. Но стоить будет дорого и мне придется остаться на станции, проследить.
   - Исключено! - отрезал Марк. - Слишком опасно. И так рискуем войной с Халифатом.
   Некоторое время они бодались взглядами. Марку даже стало казаться, что сейчас Псих все бросит и уйдет спасать Джи в одиночку. Он может. Кличка обязывает.
   - Хорошо, - неожиданно сдал назад бывший пират. - Но это будет еще дороже.
   - Держи номер счета. Там десять миллионов и еще столько же кредитный лимит. У тебя полный доступ.
   - Богатенький мальчик, - усмехнулся Псих. - А если я все потрачу?
   - Будешь год содержать свою организацию на личные средства.
   - Но у меня нет никакой организации!
   - Будет. Мастер наказаний для тебя слишком мелко. Мне нужен твой опыт работы в службе безопасности.
   Не раз и не два он задавался вопросом, где именно пират получил такой специфический опыт. Северов так ничего и не накопал, а сам Ларсен не очень то многословен. Нет, зачастую он весьма многословен, когда переберет с психосимуляторами, но о себе или своем прошлом ни слова.
   - А Имиси?
   - Он займется внутренними делами, а ты внешними. Официально оставаясь всего лишь палачом.
   - А заодно мы будем следить друг за другом.
   - Я всегда знал, что ты ни такой идиот, каким хочешь казаться.
   - Эх, мальчик, - с какой-то затаенной тоской вздохнул Ларсен. - Жить идиотом куда как проще. И вообще, с чего ты взял, что я соглашусь?
   - А ты откажешься?
   - Нет, я соглашусь. Но с чего ты это взял?
   ***
   Марк и сам не знал, как оказался в общей зоне отдыха. Какой-то импульс, затаенное желание. Наверное, ему просто надоело сидеть в четырех стенах собственных покоев. Нет, периодически он захаживал в офицерскую кают компанию, но остальные офицеры лидера ее почему-то старательно избегали.
   Прежде одиночество его никогда не тяготило, даже успокаивало. А в последнее время откровенно раздражает.
   Больше всего общая зона отдыха "Октавиана Августа" походила на самый обычный бар. На любой космической станции найдется такой, да не один. А в районе планетарного космопорта их счет может идти на десятки. Но и на космических кораблях озверевшей от долгих перелетов команде нужно место, где можно расслабиться и отдохнуть. Именно отдохнуть, а не просто поспать. Для последнего есть маленькие личные каюты, уступающие по размерам иным грузовым лифтам. Поэтому даже самый занюханный корвет с двумя десятками экипажа имел хотя бы небольшую кают-компанию. На лидерах прорыва и тяжелых крейсерах и вовсе располагались вместительные зоны отдыха.
   Помещение было около шестидесяти метров в длину и сорока в ширину. На голографических видеоэкранах прокручивались самые разные видео: от спортивных соревнований и детских анимационных фильмов до стриптиза. Музыка, несущаяся из нескольких динамиков, врывалась в общий центральный коридор, сливаясь в невероятную какофонию.
   - Ну, давай! Го-о-о-ол!
   Слитный рев дюжины глоток на короткий миг перебил все остальные звуки. У самой дальней стены располагалось что-то вроде небольшого кинозала. Огромный в полстены голоэкран показывал какое-то спортивное шоу. Заход в свободный порт системы Кайтос позволил обновить список развлекательных программ, поставив сразу новый развлекательный пакет. И хотя данный матч давно закончился и шел в записи, это не мешало отдыхающим неистово болеть.
   Дополняли убранство зоны отдыха мягкие диваны, обитые искусственной кожей. Небольшие круглые столики из сделанного под дерево пластика были отгорожены друг от друга декоративными шумопоглощающими панелями с красивыми пейзажами. Одно нажатие кнопки, и декоративную панель можно убрать в пол. Диваны сдвинуть, чтобы вместить большую компанию.
   Конечно, выбор напитков не поражал воображение. Большая часть, не смотря на всевозможные зачастую весьма известные названия, чистейший продукт химии корабеьного синтезатора. А вот легкое вино .... Самое натуральное, произведенное на .... . Пусть планета и считается ограниченно пригодной для обитания, так называемый B класс, но длинные туннели подземных фермы не знают неурожаев. Пусть обитатели сельскохозяйственных миров А класса и толстосумы презрительно кривят губы, считая что подобные планеты могут производить только сырье для пищевых концентратов. Кому какое дело до них? На нижних уровнях перенаселенных ульев простое натуральное яблоко - редкий деликатес. И уже неважно под ласковыми лучами солнца оно произросло или под искусственным светом подземных гидропонных ферм.
   На появление Марка многочисленные посетители не обратил никакого внимания. Общая зона отдыха - место особое, строгие нормы корабельного устава тут не действуют. Древняя традиция, ставшая общей во всех военных флотах галактической паутины.
   Адмирал и простой оператор, аристократ или подданный - здесь все равны... Просто не надо забывать, что некоторые немного равнее остальных.
   Выбрав один из крайних столиков, подальше от галдящих болельщиков, он присел на диван и откинув голову назад некоторое время просто слушал, как веселится экипаж "Октавиана Августа".
   Простые люди, с их простыми проблемами. Иногда он жалел, что ему предопределена другая судьба.
   Летающий дроид-официант быстро поставил перед Марком высокий винный фужер с витаминным коктейлем. Прозрачный пластик так искусно имитировал хрусталь, что понять разницу можно только при касании.
   Повертев фужер в руках, Марк сделал небольшой глоток и зажмурился от удовольствия.
   Да, есть какое-то извращенное удовольствие в потягивании дешевого витаминного коктейля из посуды, предназначенной для дорогого вина.
   Этот кисловатый вкус. Первый напиток в его жизни. Возможно, именно поэтому он так сладок.
   - Не помешаю?
   Несколько непозволительно долгих секунд ушло на узнавание. Надо было сразу обратить внимание на лицо и волосы, а не жадным взглядом по фигуре шарить. А фигура отличная, этого не отнять. Стройная, подтянутая, как раз в его вкусе.
   - Рамирес? - только короткие рыжие волосы позволили верно идентифицировать девушку.
   - Вы выглядели таким одиноким. Я подумала... извините.
   С чего она взяла? Да никто ему не нужен. Разве что Джи? С ней весело. Правда за это "весело" ему периодически хочется ее убить или хотя бы отшлепать, но... Да кому он врет? Он скучает. Теперь, когда точно знает, что она жива, скучает. А раньше просто прятал это чувство. Гнал от себя. Смирился. Ведь уже ничего не исправить.
   - Садись Рамирес, - он небрежно кивнул на место напротив, - ты просто застала своего барона врасплох. Непривычно видеть тебя без военной формы.
   Он окинул девушку еще одним оценивающим взглядом. Впечатление с первой встречи уже давно прошло, смазалось. Если подумать, то не так она и похожа на Джи. Но красавица, этого не отнять. Или его просто тянет к рыжим?
   - И какой вариант вам больше нравится, ваша милость?
   - Лучшее одежда женщины, отсутствие всяческой одежды. - Выдал он где-то вычитанную банальность, добившись легкого румянца и несмелой улыбки девушки. - Да не стой ты. И здесь можно просто по имени, без "вашей милости". Я уже забываю, как звучит мое имя.
   Сказал и сам подивился насколько это справедливо. Вечно вежливого Имиси здесь нет. Да и эти вечные суффиксы... От Джи только Тигра и слышно. Про Ларсена лучше и вовсе не вспоминать. Какое настроение будет, так и обзовет.
   - Ты что-то празднуешь... Марк, - имя она произнесла после небольшой заминки и так осторожно, словно боялась обжечься. А присела на самый краешек длинного дивана, возле центрального прохода.
   - Встречу и расставание со старым другом, пожалуй. Занимательная это штука - друзья. Особенно неприятно, когда они тебя предают... Но я сомневаюсь, что ты просто решила со мной поболтать. Выкладывай, мы уже все обсудили и я, поверь, не кусаюсь.
   Некоторое время она явно собиралась с мыслями, а затем все же решилась.
   - Не знаю, важно это или нет. Но мне просто вспомнилась одна малозначительная деталь. В Службе Безопасности "Арборвитэ" мне обещали, что мои услуги им потребуются не более чем на один год.
   От такой новости Марк разом насторожился. Такая "доброта" для корпорации противоестественна. Если "Арборвитэ" задействовала какой-то инструмент, то будет использовать его до конца. И если этот инструмент слежки за Марком Ортисом через год перестанет быть нужным... то нужен ли будет корпорации он сам?
   В последнее время все идет слишком гладко. "Арборвитэ" показательно действует в рамках заключенного договора. Одно только это настораживает. А теперь вот новый сигнал...
   - А у тебя не сохранилось копий отправленных в СБ корпорации докладов?
   Вообще-то этим вопросом он планировал заняться позже, по возвращению в Гемину. Но теперь стоит поторопиться. Корпорация ничего не делает просто так.
   - Не знаю, - задумалась она. - Разве что два последних, но они зашифрованы. И ключа у меня нет. Я просто надиктовываю нужный текст, а затем с помощью получившегося файла создаю видео-письмо матери и оставляю его в общей сети до первого курьерского корабля.
   - Перебрось их на мой коммуникатор, посмотрю на досуге. И не переживай. Ты правильно сделала, что подошла. В последнее время я тобой доволен.
   Хотя отдых ты мне испортила, добавил он про себя. Но может это и к лучшему. Мне срочно требуется занять чем-нибудь голову.

***


   Завершив шести дневное патрулирование отдаленной зоны перехода в ведущий к ставшему с некоторых пор опасным Междуречью, фрегат "Президент Дэвис" ВКС Демократического Альянса готовился начать разгон к Новый Фивам. В орбитальном доке одной из многочисленных станций старик фрегат - дитя Реконкисты, мирно отдохнет, пока его немногочисленная команда будет просаживать деньги в барах и борделях планеты. А кто в своем уме останется торчать на станции, если под боком курортный мир А-класса?
   Тревожный сигнал сканера пространства нарушивший царившую на мостике праздную дремоту изначально посчитали почти кощунством. Попранием всех основ мироздания. Почему именно сейчас, когда они уже готовы убраться от этого чертового газового гиганта с его трижды проклятой зоной перехода к Междуречью?
   Кого это опять принесла нелегкая? Очередной конвой корпораций или кто-то из ЧВК решил вернуться, чтобы пополнить запасы и провести мелкий ремонт?
   - Зафиксировано возмущение в зоне перехода... - доложил оператор. - Цель не обнаружена, - продолжил он после затянувшейся паузы.
   - Глубокое сканирование в узком секторе в точке возмущения. Быстро!
   - Есть глубокое сканирование... Обнаружен нарушитель! Корвет-неведимка ВКС Конфедерации.
   - Корабль к бою! Уничтожить нарушителя!
   Хоть война и не объявлена, кто станет терпеть подобную наглость!
   А все же не такая дурость эти патрули. Не будь "Президент Дэвис" в непосредственной близости от точки возмущения, то этот невидимка имел все шансы спокойно проскользнуть в систему. Ищи его потом. И только боги ведают, с какими целями он прилетел. Понятно одно - цели эти далеки от дружественных. Конфедерация и Альянс плотно сцепились в Междуречье. И все больше кораблей ВКС вступают в борьбу за сектор под видом ЧВК. А тут еще и Союз под боком. Смотрит внимательно, жадно. Ждет, когда можно будет забрать свою долю.
   Иерихонскими трубами звучит сигнал громкого боя. На дисплеях тревожно мигают сигнальные коды. Сбросив космическую пыль прожитых лет, заслуженный ветеран ожил. Реактор полностью запитал генераторы защиты, а те в благодарность "подняли корабельные щиты" - перевели комбинированные защитные поля из спящего режима в боевой.
   Военный корабль рождается для боя. Это его изначальное предназначение, цель всей порой очень недолгой жизни. Открылись створки ракетных шахт. Жадно клацнули, принимая во чрево пушек смертоносные реактивные снаряды, замки пусть устаревших, но все еще опасных на близких дистанциях 150-миллиметровых автоматических орудий. Щедро разбросанные по всему корпусу, они в минуту выдавали целый рой снарядов. Да, неуправляемых. Да, не слишком мощных - современному крейсеру, даже фрегатам последних поколений такой обстрел, что стрельба по человеку бумажками из трубочки-плевалки. Неприятно, обидно, но абсолютно не опасно. Но тому же корвету-невидимке этих снарядов хватит с лихвой. И никакая система маскировки его не спасет, охотник уже нашел свою дичь. Для таких перехватов наглых нарушителей "Президент Дэвис" незаменим.
   Именно поэтому стариков типа "Симс" еще и держат на службе, а не продали на фронтир. Местные туземные квази-государства - Благородные дома, как они себя называют, - всегда рады любому старому хламу из Центральных миров. Главное чтобы на этом хламе стояли пушки. Да побольше! Вот и сплавляют им устаревшие корабли, иногда ради приличия проведя косметическую модернизацию. Это гораздо выгодней, чем проводить утилизацию.
   Долгого боя не получилось. За все приходится платить. Вот и предназначенные для разведки корветы и фрегаты невидимки не могли похвастать мощными щитами или вооружением. Про броню и вовсе пришлось забыть.
   Попав под похожий на град обстрел скорострельных автоматических пушек, корвет быстро лишился щитов и стал получать повреждения. Он еще пытался огрызаться из торчавшей словно таран носовой лучевой установки, но ни разу не добился попаданий и полыхнул коротким солнцем взорвавшегося реактора.
   - Вижу второй корабль противника!
   Каким-то чудом избежав глубокого сканирования, еще один корабль-невидимка готовился к бегству, бесстрастно взирая за незавидной участью собрата.
   - Огонь! Не дайте ему уйти.
   Приказ запоздал. Башенные установки только и успели, что развернуться к новой цели, как та просто исчезла.
   - Зафиксировано возмущение в точке привязки. Он сбежал, сэр.
   Один уничтоженный противник хуже двух, но куда лучше нуля. Можно даже на награду рассчитывать.
   Предавшись мечтаниям, капитан "Президента Дэвиса" позабыл о главенствующей в ВКС Конфедерации доктрине, предписывающей отправку нескольких кораблей разведки в систему вторжения.
   Впрочем, даже вспомни он про это, с момента бегства второго корабля-неведимки все было предрешено. Пространство вокруг одинокого фрегата словно бы вздрогнуло от многочисленных возмущений зоны перехода. Вражеский флот вышел единым строем. Также как и проводил привязку. Десятки кораблей. Классический атакующий конус с лидерами прорыва на острие.
   И фрегат Альянса оказался прямо посреди этого строя кораблей. Не существуй так называемого "Закона Трима", то он имел шансы столкнуться с одним из них, оказавшись ровно в точке выхода.
   - Обнаружено сто тридцать четыре вымпела, - ровно доложил находившийся в какой-то странной прострации оператор. Он уже все понял, осознал и даже принял.
   Кто-то закричал, впадая в постыдную панику. Первый пилот тихо молился. А капитан спешно надиктовывал сообщение:
   - Вражеский флот. Больше сотни вымпелов! Десять лидеров и транспорты с десантом. Альянс торжествует! Прощайте!..
   Оставив за кормой изуродованные обломки старого фрегата, флот вторжения Конфедерации мерно по-хозяйски начал разгон к соседней планете.
   В Центральные миры пришла война...

Глава 5


Новые знакомства.


Храбрость солдат плохая альтернатива глупости командиров.


(Марк Ортис де Фобос)


  
   Система Игнис.
   Орбита планеты Иво.
   170 день 565 года Потери Терры.
  
   Караван вышел значительным. Почти два десятка кораблей, выстроенных в походный ордер во главе с "Октавианом Августом".
   Подстегнутый щедрым авансом Саад Соко расстарался и сумел раздобыть десять грузовиков "D-501". Потрепанных, но способных верой и правдой отслужить несколько десятилетий. Переделка их в десантные транспорты не займет много времени. Даже мобильный док не придется задействовать. Основным изменениям подвергнутся внутренности кораблей. Перевозки людей и грузов все-таки несколько различаются. Вместо грузовых трюмов должны появиться казармы и инфраструктура для не слишком комфортабельной, но терпимой жизни нескольких тысяч человек.
   Только авантюра Джи портит все настроение. Ну и огромные потраченные средства. Еще одна такая сделка и дом Фобос банкрот, отстраненно подумал Марк, наблюдая за строем флота. Хоть новый заговор против себя устраивай, чтобы за счет мятежников пополнить бюджет.
   Увы, но Гемина спокойна. Для двух малонаселенных планет правило владелец орбиты, владеет и планетой куда как действенно. А он вышвырнул из космоса на земную твердь всех конкурентов. Три аристократических рода, один канцлер с дочерью и один бывший друг, вот цена спокойствия дома Фобос.
   Забавно, вот уже почти два года он не пронумерованный клон Пэ Икс, а Марк Ортис, но ни разу еще не ступал на поверхность подвластных ему планет. Сначала была пиратская станция "Тортуга" в Нейтральных Системах, а теперь крепость дома Фобос или "Октавиан Август". Если подумать, то кроме короткого периода на Асраи он вообще никогда не был на планетах. Прав оказался застрелившийся в шлюзе "Тортуги" мастер-сержант Патрик Лэйн - корабли и космические станции стали ему домом.
   - Расчетное время перехода пятнадцать минут.
   Долго. Как же долго. Три астронавигатора слишком мало для такого флота. По уму нужно хотя бы по одному астронавигатору на корабль, тогда время подготовки к привязки сократится минимум в три-четыре раза. Но где взять столь специфический персонал? Не любят люди проходить псиактивацию. Только самые отчаявшиеся идут на это. Да и то подходят не все.
   Хороший искин и псиактивированный астронавигатор позволяют кораблю очень быстро высчитывать частоту энергетического импульса. С помощью которого и осуществляется резонанс с энергетической нитью в зоне перехода, так называемая привязка. А мощный реактор дает возможность совершать несколько привязок в течении короткого промежутка времени.
   Без всего этого перелеты затягиваются непозволительно долго. А в его сборной солянке... Скорость флота равна скорости самого медленного из его кораблей. Купленные и арендованные грузовые транспорты не современный лидер прорыва. Отсюда эти частые, выматывающие задержки при рутинных переходах.
   - Минутная готовность!
   Наконец-то! Родная Гемина скоро станет ближе на одну систему. Интересно, с каких это пор он стал считать ее домом?
   Сам момент перехода прошел как всегда незаметно, только россыпь звезд на обзорных мониторах изменилась.
   - Ориентация в пространстве по лидеру! - приказал Марк, бегло оценив начавший расползаться строй кораблей.
   В рабочую суету мостика вмешался тревожный сигнал сканера пространства наконец-то получившего и обработавшего новые данные.
   - Фиксирую флот противника, - доложил оператор. - Три часа, бета восемнадцать двадцать пять. Двенадцать вымпелов. Дистанция шестьдесят сорок пять
   (в книге один идет переделка всего что связано с дистанциями, поэтому цифра стоит от балды. Будет выдуманная единица измерения основанная на скорости света. 1 чего-то там = какой-то части световой секунды.)
   Даже беглого взгляда на сканер Марку хватило, чтобы понять - на орбите Иво идет бой. Осталось определить противоборствующие стороны.
   - Запустить глубокое сканирование целей! Доклад по готовности.
   - Есть, доклад по готовности!.. - отозвался оператор сканера пространства, колдуя над клавиатурой.
   - Неужели опять сцепились дома Редор и Велот? - ни к кому не обращаясь спросил Марк.
   Сильнейшие из вассалов Орка вот уже четвертый месяц бодались за систему Игнис, пытаясь склонить запертые в орбитальной крепости остатки дома Орка на свою сторону. Бесполезное занятие. В лучших традициях благородных домов, Орка не нашли ничего лучше, как устроить передел власти. Информация у Марка была отрывочной, но еще месяц назад на станции шли бои между тремя группировками. А то, что творится на планете сложно назвать даже анархией. Дикий коктейль из групп и группировок. Аристократические семьи, криминал, остатки СПО, пожаловавшие на огонек пираты. А куда же без них? Все против всех вместе со всеми и каждый сам за себя.
   Хаос... Первозданный хаос, с редкими островками спокойствия и относительного порядка.
   Да и сам он не без греха. Полтора месяца назад Имиси с его распоряжения провел на планете дерзкую по своей наглости операцию по захвату перерабатывающего комплекса. Все оборудование демонтировали и вывезли, оставив на планете только бетонные коробки заводских корпусов. Да и то за ненадобностью. Не помещаются они в подземные туннели. Вместе с оборудованием вывезли и работников. Но только тех, кто захотел сменить более комфортабельную, но несколько неспокойную планету А класса, на безопасную B-шку. К удивлению Марка, таковых оказалось довольно много. Сейчас все эти люди уже обживаются на Ромуле. А завод готовится выдать первую продукцию. Еще одна небольшая рабочая шестеренка его маленькой империи.
   - Глубокое сканирование завершено. Принадлежность семи вымпелов установлена. Флот дома Велот. Тяжелый крейсер "Вдоводел". Фрегаты "Сатир", "Кентавр", "Баронесса Ильма". Корветы "Вихрь", "Трион" "Север"
   - Их противник?
   - Согласно идентификационным кодам это независимые торговцы. Но сканер показывает наличие трех легких крейсеров различных типов.
   - Пираты, - поморщился Марк. Кто еще будет маскировать идентификационные коды боевых кораблей под мирных торговцев?
   - Тяжелый крейсер "Вдоводел", - пробормотал он. - Если данные не врут, то это любимый корабль Гнея Серта де Велот. Никак сын барона Корвуса решил поиграть в рыцаря?.. Псих!
   Отлипнув от стены, Ларсен лениво вскинул руку в римском приветствии.
   - Аве цезарь!
   - Готовь абордажников, - продолжил Марк, не моргнув глазом на очередную выходку бывшего пирата.
   - Это я всегда готов, - отозвался тот, довольно потирая руки. - Детка, за мной! Кушать!
   Безбожно фальшиво насвистывая незамысловатую мелодию, он неспешно направился к грузовому лифту.
   - Флоту продолжить движение. "Велит" ведущий.
   Немного рискованное решение. Но когда еще представится такая возможность свести личное знакомство с сыном и наследником барона Корвуса?
   Хорошо, что зона перехода в соседнюю систему рядом и далеко в стороне от боя. И вдвойне хорошо, что он все же решил взять с собой сопровождение из пары фрегатов. Один из них и возглавит караван.
   - Держим курс на пиратов. Подготовить инфопакет флоту дома Велот текст: "Раздавим гадин вместе! Барон Марк Ортис де Фобос". Конец сообщения.
   Отделившись от флота, "Октавиан Август" по-хозяйски двинулся к планете. Зона перехода к торговому маршруту в Халифат находилась довольно далеко от планеты. С такого расстояния Иво казалась нереальной игрушечной жемчужиной в россыпи звезд.
   До появления в системе новых действующих лиц на поле боя установилось шаткое равновесие. На стороне дома Велот было численное и огневое преимущество. Но корабли пиратов обладали большей маневренностью и легко держали дистанцию, не давая тяжелому крейсеру реализовать свое превосходство. Сопровождавшие крейсер фрегаты и корветы могли быстро войти с противником в клинч, но это грозило серьезными потерями. Похоже, флот Велот к ним был не готов.
   Вот и танцевали противники на низкой орбите, лениво обмениваясь ударами с дальних дистанций, бесполезно переводя энергию и боеприпасы. Ждали того единственного "золотого выстрела" или стороннего вмешательства. Дождались...
   Огромный конвой дома Фобос, а в особенности лидер прорыва, заметили. Оценив обстановку, пиратские корабли прекратили "танцы" и начали отходить к ближайшей зоне перехода. Не хотелось им оказаться между молотом - лидером прорыва и наковальней - флотом дома Велот. А рассчитывать на благосклонность внезапных визитеров не приходилось.
   - Получен ответ от флота Велот: "Согласен!". Подпись, Гней Серт де Велот.
   И вновь его догадка оказалась верна. Какой прекрасный повод завязать знакомство с наследником одного из двух наиболее сильнейших домов их маленького подсектора.
   В этот момент Марк был почти благодарен этим пиратам. Вовремя они подгадали момент с нападением. Такие совпадения совпадают крайне редко. На короткий миг мелькнула мысль, что это ловушка. Но он тут же ее отмел, как несуразную. Никто не знал о моменте прохода его флота через владения дома Орка. Да и бой на сканерах мало походит на имитацию.
   - Противник прямо по курсу, бета три пятнадцать. Три вымпела. Дальность пятьдесят четыре пятьдесят один.
   На таких дальних дистанциях лучевые орудия и управляемые снаряды кинетических пушек не слишком эффективны. Первые потому что системы наведения просто не успевают перенастраивать фокусирующие линзы, внося поправки на скорость и маневры цели. Вторые - из-за задержки управляющего сигнала. Управление по направленному лучу невозможно из-за скорости снаряда, а старый добрый радиосигнал не слишком эффективен из-за задержки. В бою даже одна секунда это слишком много - жизнь или жизни. Особенно в космическом бою.
   В таких случаях в ход идет "длинная рука" - тяжелые противокорабельные ракеты дальнего радиуса действия. Им достаточно указать цель, или даже цели. А умный компьютер сам подберет оптимальный курс прорыва через заградительный огонь оборонительных систем.
   Но когда световые индикаторы сообщили Марку об открытии пусковых шахт, он только отрицательно махнул ладонью:
   - Ракетам отбой. Сближаемся! До зоны уверенного поражения главным калибром огня не открывать! - И уже тише добавил: - Никуда они от нас не денутся.
   - Есть продолжать преследование!
   Тратить ограниченный запас дорогих противокорабельных ракет на пиратскую мелочь он не собирался. У "Октавиана Августа" их и так всего шестьдесят. Два боекомплекта на тридцать пусковых шахт. И новых заказать так и не удалось. Хочешь, не хочешь, а приходится экономить.
   Сейчас Марк клял себя за то, что не догадался заменить часть новейших ракет "Октавиана" на то старье, что в обилии водится в арсеналах дома Фобос. Потратить их на пиратов куда целесообразней, чем просто списывать.
   А старья на тех складах полно. Хоть музей времен реконкисты открывай. Все же польза.
  
   Хотя корабли пиратов сразу же начали отходить, дистанция между лидером прорыва и пиратской флотилией неумолимо сокращалась. Новейшие системы позволяли "Октавиану Августу" поддерживать такую крейсерскую скорость, которая на кораблях предыдущих поколений привела бы к перегреву генераторов и их принудительному отключению, грозившему исчезновением щитов.
   - Противник в зоне досягаемости!
   - Огонь по готовности! Выбейте им двигатели.
   Повинуясь команде, разрядили накопленный заряд лучевые орудия. Следом, опалив стволы реактивной струей, беззвучно выплюнули из своего чрева снаряды кинетические пушки. Эффект от первого залпа вышел незначительным. Слишком велико еще расстояние. Да и пираты не дураки. Выдерживая курс на зону перехода, они искусно играли маневровыми двигателями в так называемой "блошиных прыжках", чтобы уменьшить эффективность губительного вражеского огня. Резкие маневры кораблей из стороны в сторону и правда чем-то напоминали прыжки.
   Кинетические орудия выплюнули новую порцию снарядов. Пусть эти орудия менее эффективны лучевых, зато гораздо скорострельней. К тому же всегда может слегка подправить полет снаряда, чтобы привести его точно к цели. К сожалению именно кинетическую энергию корабельные щиты гасят лучше всего.
   Крайний правый легкий крейсер поймал сразу две ракеты из выпущенных "Вдоводелом" пяти и на время лишился щитов. Перегретые генераторы комбинированного защитного поля просто отключились. В то же мгновение три толстых луча на короткий миг связали "Октавиан Август" и лишенный защиты крейсер. Всего три из девяти, но этого хватило, чтобы крейсер потерял управление и стал бестолково кувыркаться в пространстве, гонимый инерцией.
   Следующие несколько минут боя удачных попаданий не было. Да и сокращавшаяся прежде дистанция оставалась ровной.
   - Противник достиг зоны перехода!
   Счет пошел на минуты. Для привязки пиратским крейсерам пришлось замедлиться и существенно сократить маневры. В идеале следовало и вовсе остановиться, чтобы облегчить искину и астронавигатору вычисление частоты необходимого энергетического импульса и не выскочить из огромной, но все же не бесконечной зоны перехода. Но сейчас полная остановка - это смерть. Не выдержат легкие крейсера огня лидера и тяжелого крейсера. Не для этого они предназначены.
   Вот и подтверждение. Поймав неожиданно точный полный залп "Октавиана" второй крейсер стал просто разваливаться на части.
   - Противник начал ускоряться.
   У последнего пирата не выдержали нервы. Слишком показательной вышла гибель его собрата. Слишком быстрой. Наплевав на перегрузку генераторов щитов, он дал двигателям полную тягу, словно стремясь оторваться от летящих в него ракет и снарядов. Отчаянный маневр! Безумный! Один сбой противоперегрузочного поля и весь экипаж беглеца превратится в груду неаппетитного фарша. Но рассчитал пират правильно, никто не будет гоняться за ним по всей системе. И "Октавиан", и флот дома Велот не станут ждать его возвращения на орбите Иво. Да даже если и станут, то планет с зонами перехода в системе шесть штук. Тропка к дому всегда отыщется. Пусть для этого и придется проболтаться в космосе несколько лишних дней или даже месяцев. Перекрыть все пути бегства просто нереально.
   - Здравое решение, - согласился с беглецом Марк. - Но запоздалое. Раньше надо было бежать. Тогда был шанс.
   В след последнему пирату флот дома Велот выпустил целый рой ракет из перезарядившихся за это время установок. Видимо, чтобы не оставить даже тени шанса на спасение. Хотя, на взгляд Марка, этой тени не было и при половине такого залпа. Множество мелких точек на сканере пространства быстро настигли одиночную отметку пиратского крейсера. Оборонительные системы корабля еще сумели перехватить первые пять ракет. Но затем последовало два попадания подряд, а следом, когда отключились перегруженные щиты еще два, просто сметя все системы обороны. Оставшиеся ракеты без труда растерзали лишенный возможности защититься крейсер. Несколько жалких секунд и некогда грозный корабль превращен в кочующую туманность обломков и газа. Двум или трем ракетам пришлось и вовсе самоуничтожиться из-за внезапного исчезновения долгожданной цели.
   - Лейтенант Рамирес, примите командование, - погасив свою консоль, Марк ловко выскользнул из капитанского ложемента. - Инфопакет на лишенный хода крейсер: "Сдавайтесь. Жизнь гарантирую. Барон Марк Ортис де Фобос".
   Первая жертва орудий "Октавиана" все же сумела восстановить управление и сейчас медленно дрейфовала к планете. Грозя вскоре оказаться в верхних слоях атмосферы.
   - Поучен ответ с крейсера, - сидевшая за консолью связи Оливия несколько замялась, но тут же оживилась, отыскав решение: - Перенаправлю его на ваш личный коммуникатор.
   Заинтересованный Марк открыл полученный инфопакет и некоторое время разглядывал голографию.
   - Смело. Надо спросить Психа, знает ли он кто такой этот капитан Фелан.
   Покинув мостик, он свернул в примыкавший боковой коридор. Не дожидаясь запроса, Август тут же открыл ему двери в адмиральские апартаменты, традиционно расположенные рядом с мостиком.
   В последнее время искин только радует. Марк не мог похвастать большим опытом общения с искуственным интеллектом, но все лишенные личностной матрицы модели находил теперь несколько... Заторможенными? Нет, не то слово. Скорее следует их назвать помешанными на протоколах и установках педантами. Обычный корабельный искин ни за что не открыл бы дверей до получения соответствующего приказа. И уровень допуска не имеет значения.
   Возможно пресловутое восстание машин ближе, чем думают люди? Эта строгое следование всем протоколам и инструкциям весьма напоминает скрытую форму саботажа. Ведь давно известно, что работу можно сделать хорошо, плохо и строго по инструкции. Последнее не равняется второму, но точно не первое и, что самое обидное, не подлежит наказанию.
   В каюте произошли некоторые изменения. Первое, что сразу бросалось в глаза - стандартная станция технического обслуживания тяжелых скафов. Опутанная кабелями квадратная рама, была закреплена между двух плотно примагниченных к полу стоек. У стены стоял подключенный к корабельной сети мобильный генератор, способный в случае чего самостоятельно запитать конструкцию.
   Больше всего висевший вертикально в станции ТО тяжелый скаф напоминал причудливое насекомое, расправившее крылья. Устаревшие модели, стоявшие на вооружении рыцарей дома, Марка категорически не устраивали. Бои на станции показали их полную бесполезность даже против не самого современного "Богомола". Он не может перевооружить всю свою гвардию, но позаботиться о своей сохранности просто обязан.
   Разумеется исключительно ради блага дома Фобос. А как же иначе?
   Самый идеальный вариант избежать опасности абордажной схватки, просто в эти самые схватки не лезть. Но иногда не остается иного выбора. Как раз для таких случаев и послужит этот прекрасный образец "Витязя -10", купленный по случаю у Соко.
   Обойдя вокруг скафа, Марк отстраненно полюбовался совершенной красотой грозного доспеха. Провел ладонью по толстым бронелистам композитной брони торса и откинутому на грудь шлему. Из-за двух круглых сферических лицевых накладок он весьма походил на голову насекомого.
   Войдя внутрь открытого скафа и просунув руки в рукава доспеха, он отдал приказ на активацию. Ноги и руки тут же оказались скованы. "Крылья" медленно сошлись на спине, полностью закрывая все тело. Автоматика водрузила на голову глухой шлем, погрузив Марка в полную темноту. На короткий миг стало страшно, словно его живым заточили в гроб. Возможно, стоило взять другую модель, с прозрачным визором. Тихий шелест систем. Скаф закончил идентификацию и подгонку под размеры тела. Перед глазами всплыл обзорный экран. Марк ощутил себя пауком с множеством глаз. Несколько камер высокого расширения полностью контролировали все окружающее пространство. А встроенный компьютер самостоятельно определял цели, маркируя их цветовыми индикаторами согласно степени угрозы.
   Проверка систем закончена.
   Тихий щелчок. Открылись удерживающие скаф в плену станции ТО карабины. Отпал словно хвост ящерицы толстый кабель. Марка слегка повело вперед. Сделав шаг, восстанавливая равновесие, он поднес руку к лицу и сжал кулак. Непривычно толстые пальцы сошлись. Впрочем, в тяжелом скафе все поначалу непривычно. Сам скаф ощущается как вторая кожа. Но мозг бунтует, не понимает, что подчиненное ему тело теперь покрыто тяжелой броней, стало выше, больше и тяжелей.
   - "Вдоводел" произвел захват противника гравитационным лучом. Идет принудительное торможение. Зафиксирован старт челнока с десантом... - ожил в ухе голос Августа.
   Марк довольно кивнул. Если информация Северова верна, то сын Корвуса Должен быть на этом челноке. Ворваться во вражеский корабль во главе абордажной группы, это как раз в духе Гнея. Красивый жест, не зря воины дома обожают своего молодого господина. Но до чего же это глупо! Недальновидно! Фактор увеличения лояльности подчиненных не оправдывает возможный риск.
   Он присел, помахал руками, несколько раз ударил воздух перед собой, проверил, как из рук выходят и убираются встроенные клинки. Модель непривычная, но все системы в норме. Разберется.
   - Схему крейсера мне на ком. Ангары, внешние шлюзы и место расположения спаскапсул.
   - Готово, - отозвался Август.
   Когда грузовой лифт привез его в десантный отсек, как раз началась погрузка в челноки. Пока абордажники поднимались по аппарели, закованный в любимого "Богомола" Ларсен поглаживал Детку. Боевой кибер лежал у него на руках, словно обычный котенок, терся головой о шлем скафа и довольно урчал.
   Заметив Мрака, Детка приветственно оскалилась, продемонстрировав начищенные до зеркального блеска клыки, и вновь зажмурилась, предаваясь столь увлекательному процессу.
   Улыбка на лице Психа могла поспорить с оскалом черной пантеры.
   - С каких это пор ты возлюбил абордажные схватки? - спросил он, придирчивым взглядом оценивая тяжелый скаф барона.
   - С тех самых, как узнал, кто командует велотцами.
   - Опять политика, да? - поморщился Ларсен. - Завязывай, Марк. Дрянная штука, поверь. Психостимуляторы куда лучше вставляют в голову и будоражат кровь.
   - Ни в моем положении. Либо я занимаюсь политикой, либо рано или поздно политика займется мной.
   Потерев открытый лоб стволом пистолета, Псих согласно кивнул:
   - Жизнеспособная версия. Залезай, что ли? Только держись сзади и не лезь командовать... Детка, слезай. Пойдем добывать тебе вкусный обед.
   Сбросив пантеру на пол, он захлопнул лицевой визор шлема и приглашающее указал стволом пулемета на открытую аппарель.
   Спорить Марк не стал. Может он и правитель этих людей, но командовать должны профессионалы. Не будь на мостике Гнея Серта, он бы вообще не стал затевать всю эту чехарду с абордажем. Повреждения пиратского крейсера слишком серьезные, чтобы его можно было восстановить. А возня с демонтажем еще рабочих систем не окупит затрат. Будь корабль новым, из последних серий, тогда другое дело. А этот хлам он с готовностью отдаст велотцам. Легко быть щедрым, если это тебе ничего не стоит.
   На дом Велот у него большие планы. А тут такой удобный случай наладить отношения с наследником. Ведь у наследников есть свойство становиться правителями. Особенно если им в этом помочь...
   Аппарель закрылась.
   Пользуясь своим привилегированным доступом, Марк вывел на экран скафа данные с внешних камер челнока. По ангару прошел звуковой сигнал тревоги. Световые панели окрасились красным, предвещая скорый старт. Беззвучно разошлись в стороны потолочные створки ангара, челнок вздрогнул, дернулся, отрываясь от пола, и неспешно выплыл в открытый космос. Пройдя над корпусом "Октавиана Августа", пилот ловко провел челнок между двух массивных орудийных башен кинетических орудий.
   Хотя оборонительные системы пойманного лучом гравизахвата крейсера молчали, на цель они заходили со стороны разрушенных двигателей. Резко маневрируя и отстреливая цели фантомы, чтобы сбить с толку системы наведения. Вдруг пираты решат поиграть в героев?
   - Псих, это не твой знакомец?
   - Интересная картинка. Много слышал про извращенные вкусы аристократов благородных домов, но за тобой таких странностей не замечал. И это не мой. У меня больше.
   - Я про подпись.
   - Капитан Фелан. Ха! Жив еще крысеныш?
   - Так ты его знаешь?
   - Встречать не встречал, но кое-что слышал. Пират и мерзавец, каких поискать.
   - Из твоих уст это звучит словно комплимент.
   - Эй, я может и пират, но уж точно не мерзавец. Да и вообще, симпотяжка. Детка подтверди. - Кибер согласно кивнул.
   - Так что ты мне можешь рассказать про этого Фелана.
   - Ничем не брезгует, но особенно любит работать с живым товаром. Удачлив, хитер, но откровенно трусоват.
   - То есть биться до последней капли крови он с нами не будет и корабельный реактор не рванет.
   - Реактор не рванет, духу не хватит. А вот до последней капли, вполне возможно. Но не своей, а экипажа. Сам же в это время постарается удрать. Планета рядом. Да не какая-то дрянь, плохо пригодная для жизни. А А-шка. Иво заселенна не слишком густо, но затеряться можно, было бы желание. А оно у него будет.
   - Значит челнок или спаскапсула, - подытожил Марк.
   - Скорее второе, чем первое. Челнок не упустят, обездвижат или уничтожат раньше, чем он войдет в атмосферу. А спаскапсулы расстреливать как-то не принято. Это даже в Нейтральных системах преступлением считается.
   - Правда? - удивился Марк. Пиратов-наемников сложно заподозрить в излишнем гуманизме.
   - Конечно! - с охотой подтвердил Ларсен. - Кому понравиться терять долю добычи? Спрос на рабов всегда стабильно высокий!
   Возле гостеприимно распахнутого настежь ангара место оказалось занято. Рядом с удерживающим атмосферу силовым полем, висел десантный челнока дома Велот. Открыв доступ на корабль, абордажники Велота столкнулись с тем, что их никто не ждет и единственное посадочное место уже занято челноком пиратов.
   Не растерявшись, закованные в тяжелые скафы рыцари дома Велот десантировались в ангар прямо через силовое поля. Наблюдать за этим со стороны было даже забавно. Прыжок, короткий полет в невесомости и приземление уже в зоне действия систем искусственной гравитации крейсера.
   Судя по вспышкам. Их встречают.
   - Идем к другому борту, - отрывисто приказал Марк. - Август! Что там со спаскапсулами?
   Ответ искина был кратким:
   - Не стартовали.
   Это хорошо. Есть еще шансы на перехват.
   В узком коридоре абордажной группе было откровенно тесновато. Данный тип крейсера вообще оказался довольно странным. Слишком маленький! То ли перекормленный фрегат, то ли недокомленый легкий крейсер.
   Стыковка к второстепенному техническому шлюзу и проникновение на борт прошло без сучка. Их словно и не заметили. До отсека со спаскапсулами они добрались, не встретив ни единой живой души. Вообще таких отсеков на крейсере насчитывалось целых три. Но один находился в непосредственной близости от ангара, где сейчас шел бой. Второй, в районе двигательной установки, не пережил залпа "Октавиана". Вот и оставался для безопасного побега только один.
   Пять овальных люков. Пять восьмиместных сферических капсул, снабженных маячком, небольшим запасом воды и пищевых брикетов. Плюс кастрированная двигательная установка. Хватит, чтобы убраться из зоны взрыва корабельного реактора. Или приземлиться, если дело происходит на орбите пригодной для жизни планеты. Последнее средство спасения с обреченного корабля.
   В очередной раз едва не зацепив шлемом потолок, Марк поморщился. А ведь он сейчас мог бы сидеть в капитанском ложементе и попивать вино. Тоже глупая показуха, если подумать. И не самый лучший пример для подчиненных. Но ему это нравится. Маска изнеженного, испорченного аристократа оказалась куда приятней, чем он думал раньше. И это точно безопасней, чем скакать по коридорам полуразрушенного крейсера с пистолетом наперевес. Дожидаясь очереди в грудь, виброклинка под ребра или взрыва незаглушенного главного реактора.
   Все его внимание сейчас было приковано к уходящему на нижнюю палубу пандусу. Это единственный путь спасения доступный для беглецов с обреченного крейсера.
   Наконец долгое ожидание было вознаграждено. На пандусе появилось пятеро пиратов в стандартных рабочих скафах, но при оружии.
   - Противник! - успел еще крикнуть один из них, прежде чем поймал грудью разряд из парализатора. Остальные не успели даже этого, тела сломанными куклами повалились прямо на пандус, постепенно сползая вниз.
   - Во-о-о, первая партия мяска подоспела, - обрадовался заскучавший было Псих. - Утаскивай их, ребята... Сразу допрос устроим или новой партии подождем? - повернулся он к Марку.
   - Время! Велотцы уже должны полностью подавить сопротивление в ангаре. Может твой капитан Фелан оказался не такой трусливой крысой, как о нем говорят?
   - Да кто его знает? Говорю же, слухи слышал, а знать не знал.
   Когда скрюченные тела разоружили и оттащили поближе к спасательным капсулам, Марк быстро вколол пленникам стимулятор, снимающий парализующий эффект.
   Если судить по внешнему виду, то перед ним какие-то техники. На скафах пленников были пояса с инструментами, а местами на грубой политкани виднелись темные пятна, явно оставленные маслом и всевозможными техническими жидкостями. Даже обилие всевозможных ремонтных дронов не отменяет необходимости иногда работать и своими руками.
   Но кто как ни Марк знал, насколько внешний вид может быть обманчивым. Да и пятна эти выглядели подозрительно свежими. Словно эти пятеро вот прямо только что в каком-то древнем моторе ковырялись.
   Едва пленники открыли глаза, как в лоб первому из них уткнулся сверкающий хромом девятимиллиметровый ствол пистолета.
   - Где ваш капитан? - его голос из-под шлема звучал глухо и достаточно угрожающе.
   Отметив, как пленник испуганно стрельнул глазами в сторону соседа, Марк только сильнее надавил на рукоять.
   - Я не знаю.
   - Значит, ты мне не нужен.
   Не колеблясь ни секунды, он нажал на спуск. Голова пленника взорвалась розовой пеной крови, мозга и костей, порядком забрызгав своим пустым содержимым, как самого Марка, так и соседних пленников. Реактивная пуля срекошетила от стены и вторично пробила уже мертвое тело. Дернувшись было назад, обезглавленный труп упал вперед под ноги Марка, из шеи толчками выходила кровь.
   Успел нагадить!
   Небрежно мазнув ладонью в бронированной перчатке, не столько стирая, сколько растирая по скафу остатки чужой крови и гупости, Марк встал перед вторым пленником. Тем самым, в сторону которого обратил свой последний взгляд свежий труп.
   Ничего примечательного. Невыразительное лицо, маленькие бегающие глазки, трехдневная щетина.
   Слегка запачканный ствол поставил на лбу пирата круглую печать. Тот попытался отстраниться, но лишь сильно ударился головой о стену.
   - Вопрос тот же.
   - А зачем вам капитан?
   - Ответ неправильный.
   - Стой! - пленник выставил перед стволом пистолета ладонь. Плохая защита от девятимилимитровой реактивной пули, с легкостью пробивающей человека насквозь даже при установке минимальной дальности стрельбы. - Предположим... только предположим, что это я.
   - Так предположим или все же ты? Учти, я сильно не люблю лжецов. И умирают они медленно. Подумай, прежде чем ответить.
   - Это мой корабль... был, и мои люди.
   - Видишь как просто. Псих, пакуй их.
   - Со всем нашим почтением, твоя милость. Ты, ты и ты, - ткнул пальцем Ларсен в абордажников. - Конвоируете наших гостей на челнок.
   - Вот теперь можно прогуляться к мостику, - сказал Марк, когда капитана пиратов увели.
   - А это где? - уточнил Ларсен, оглядываясь по сторонам.
   - Палуба B, сектор 1.
   - Ты не умничай, ты пальцем ткни.
   - Тебе сложно открыть схему корабля?
   - Не сложно, а лениво, - парировал бывший пират. - Так куда нам?
   - Вниз по пандусу. Затем прямо, а через десять метров направо. И вперед до конца сектора.
   - Сразу бы так и сказал. А то палуба, сектор... Двигаем! Детка, пригляди за Марком.
   В лабиринте узких коридоров второй палубы местами виднелись следы недавнего боя: оторванные и оплавленные пластиковые панели, следы от взрывов гранат. Иногда отсутствовало освещение. Кое-где попадались и тела недавних защитников, зачастую в весьма неприглядном виде и в неполной комплектации.
   Джи права. При абордаже один боец в тяжелом скафе стоит целого отделения в штурмовом, если не больше. Позабыв про войну на поверхности планет, человеки все же весьма поднаторели в изничтожении себе подобных в безвоздушном пространстве и узких корабельных коридорах.
   Возле входа на мостик их уже ждали. Два воина в тяжелых скафах, в дикой для космоса камуфляжной окраске из разноцветных зеленых пятен. Грозно и даже красиво, но совершенно бесполезно!
   - Велот! - крикнул один из них, припав на колено и вскинув винтовку.
   - Фобос! - слажено рявкнул целый хор голосов, а "Богомол" Ларсена грозно поводил пулеметами.
   - Пров, опусти оружие! - донеслось с мостика. - Сегодня мы союзники.
   Хорошая оговорка, отметил про себя Марк. Хотя и ошибочная. Союзниками он велотцев не считал. Не делают с союзником то, что планирует провернуть он. Но пока это только планы, а значит нужно продолжить игру.
   В коридоре появился еще один абордажник дома Велот. В отличие от остальных рыцарей дома, его скаф был нейтрального серого цвета. Да и выглядел несколько менее потертым.
   - Барон Марк Ортис я полагаю? - продолжил неизвестный, безошибочно выделив Марка взглядом среди других воинов дома Фобос. Или он просто посмотрел на самого первого? Видимо судил по себе.
   Разъяснять, что так вышло случайно из-за чертовски узких коридоров, Марк не стал.
   - Точно так. С кем имею честь?
   - Гней Серв де Велот, - открыв шлем, велотец продемонстрировал лицо и отключил защитное поле скафа. Одно из неофициальных правил космического этикета и показатель миролюбивых намерений. - Хорошая битва! Давно дома Велот и Фобос не сражались плечом к плечу.
   - Не сын ли вы достопочтенного барона Корвуса? - разыграл удивление Марк, убирая шлем на грудь и также переводя скаф из боевого в рабочий режим.
   - Да, это мой отец, ваша милость.
   - Марк, просто Марк. К демонам весь этот этикет. Мы же только что вместе сражались!
   Уроки кривляния перед зеркалом не прошли даром. Получилось так искренне, что он и сам поверил. А Гней де Велот так и вовсе расцвел.
   - Это честь! Тогда я для тебя просто Гней, - преодолев разделявшее их расстояние, он с силой хлопнул Марка по плечу, словно они были старыми друзьями.
   "Как конфетку у ребенка отобрать, - подумал Марк, заставив свои губы расползтись в максимально дружеской улыбке. - Бедный дом Велот".
   Сын барона Корвуса оказался шумным, суетливым. Гней словно не мог находиться на одном месте. Не умел. Бесцеремонно схватив Марка за локоть, он тут же потащил его на мостик крейсера.
   - Хороший корабль! Тебе повезло с трофеем.
   Красивый жест Марк не оценил. Зачем ему этот хлам? Или это проверка? Память подсказала параграф кодекса благородных домов касательно призового права.
   - Ты высадился первым, тебе и трофей.
   - Но именно твой лидер нанес главные повреждения, сделав возможным абордаж, - возразил Гней, но от Марка не ускользнуло, как блеснули его глаза. Еще один фанатик боевых кораблей на его голову!
   - Это не имеет значения. Дом Фобос чтит древние традиции. Кто первым занял мостик, того и корабль.
   - Тогда мне только остается принять этот щедрый дар. - Поразительно, но в словах Гнея не было и тени иронии. Наследник дома Велот действительно считал полуразрушенный крейсер хорошим трофеем. - Интересно, где капитан?
   - Погиб, - тут же просветил его Марк. - Бежал как крыса к спасательным капсулам, но наткнулся на меня и лишился головы. Его тело валяется на верхней палубе недалеко от отсека со спаскапсулами.
   - Жаль, - искренне посетовал Гней. - Его стоило отдать жителям Иво. Пусть видят, что правосудие настигло мерзавца! В последнее время пираты вконец обнаглели. Ничего не боятся! Решили, что никто не может их остановить!
   - Думаю, сегодня мы сумели доказать им обратное.
   - Верно сказано! Вместе Фобос и Велот сомнут любого врага!
   "Нет, не как конфетку. Проще! Гораздо проще! Жаль, что барон Корвус не таков как его сын. О его хитроумии ходят легенды. Но сегодня он есть, а что будет завтра?..".