Глава 1.
  
  Саграса серьезно отличалась от Хломдорга, единственно города, виденного мной ранее в этом мире. Больше зданий, больше населения, по периметру неплохая стена.
  Вместо деревянных халуп основательные постройки из камня, крыши не соломенные, а черепичные. Дома не в один этаж, а в два-три, реже в четыре. Улочки мощены сглаженными булыжниками, ширина достаточная, чтобы без труда разъехалась пара повозок. Имелось подобие канализации для слива нечистот.
  В общем впечатление от прибрежного порта больше положительные, чем отрицательные. Единственный минус - воняло здесь просто ужасно. Перемешанный запах рыбы, жира и еще не пойми чего, буквально заполонял воздух.
  Изредка налетавший морской бриз лишь на короткое время рассеивал удушающий смрад, в остальное время имелось лишь одно спасение - находиться в так называемом 'верхнем городе', расположенном на возвышенности. Здесь проживали самые обеспеченные жители и как следствие, условия для проживания были получше. Уж точно не воняло, как на рыбно-консервном заводе.
  - Распряги коня, телегу под навес, - я бросил мелкую монетку подскочившему конюху на постоялом дворе.
  - Ддаа... господин, - служка на секунду запнулся, слегка шокированный моим внешним видом.
  Ну да, есть такое дело. Одежка прямо скажем простая, деревенская. Из-за нее кстати, на въезде в город возникли проблемы. Стражники не хотели пускать, нацелившись хорошенько обыскать подозрительную телегу. Пока не увидели медальон на груди.
  Так и этот, стрельнул испуганным взглядом на золотое украшение и быстро склонился в угодливом поклоне. Невзрачная одежонка нового постояльца моментально отошла на второй план.
  Безделушку на цепочке я нашел в вещах Гренвира. Медальон с непонятным символом по центру обозначал принадлежность к обладающим магическим даром. Отличительный знак, использующийся в некоторых странах для обозначения последователей Искусства.
  Полезная штучка в путешествиях. И крайне опасная для самозванцев. Если поймают на обмане... скажем так, казнь через сжигание на костре покажется благом.
  - Торк, сторожи груз, я распоряжусь, чтобы тебе принесли поесть, - сказал я, оборачиваясь к своему единственному спутнику.
  Звероватого вида крестьянин, взятый в провожатые из деревни, молча кивнул, поправил на поясе топор и неторопливо зашагал за конюхом.
  Ехать в одиночку я все же не рискнул, поговорил со старостой и тот посоветовал Торка. Здоровенный бугай, косая сажень в плечах, на голове грива спутанных черных волос, лицо заросло так, что видны только глаза, нос и рот. Повстречаешь такого в темной подворотне - сам полезешь в карман, отдавать кошелек.
  И при всем при этом крайне немногословный. За всю дорогу едва сказал пару слов. Что на мой взгляд, являлось крайне полезным свойством. Не люблю болтунов.
  Дверь в трактир подалась под нажимом, тихонько скрипнула, впуская внутрь. Я шагнул через порог.
  Так что тут у нас? Выглядит вроде прилично. Особой грязи нет. Столы выскоблены, лавки крепкие, в зале светло и просторно. За стойкой дородный мужик в коричневом фартуке неторопливо протирал пинтовые кружки.
  - День добрый, - я обозначил кивок.
  - И вам, - гулко откликнулся бармен местного разлива. Скорее всего являющийся также и хозяином заведения.
  Я подошел ближе. И опять, сначала в глазах недоумение (сможет ли заплатить гость при таких шмотках?) быстро сменяющееся боязливым уважением. Висящий на шее золотой медальон выделялся на фоне обычной рогожки.
  Простой люд к магам относился настороженно, побаивался, предпочитая держаться на расстоянии.
  - Не подскажете, где здесь можно найти портного? - осведомился я, облокачиваясь на край стойки и бросая задумчивый взгляд на кружку в руках мужика.
  Тот понял безмолвный намек. Последовал неспешный разворот в сторону небольшого бочонка, поворот краника и глиняная емкость начала оперативно наполнятся душистым элем.
  - Портной только на холме, а лавка с готовым платьем здесь и за углом есть, - ответил трактирщик, выставляя передо мной кружку. Ее украшала внушительная шапка пены. - Как выйдете из ворот, сразу направо и выше по улице. Зеленая вывеска.
  Красота. Я с удовольствием отхлебнул.
  Хмм, а надо сказать неплохо. Даже очень.
  - Спасибо, - на стойку легла мелкая монетка.
  Я ненадолго задумался. Может и впрямь, ну его, шить на заказ? Долго и хлопотно. А у меня и так времени нет. Выбрать что-нибудь поприличнее, попросить ушить, где надо и вперед. Главное перестать выглядеть, как сбежавший от села крестьянский аналог бомжа.
  - У меня человек остался в конюшне, пусть ему принесут поесть. Что-нибудь посытнее и побольше, - попросил я.
  Хозяин постоялого двора степенно кивнул.
  - А сами что будете?
  - А что посоветуете? - мгновенно отозвался я.
  Последовало перечисление меню. С чувством, с толком, с расстановкой. Да так красочно, что поневоле потекли слюнки. У человека прямо талант расписывать блюда.
  После короткого обсуждения, остановил выбор на супе из кальмаров, филе из лосося под сливочным соусом с гарниром из цукини и жареных на адалонском масле креветках.
  Морская тематика кухни не удивила, порт как-никак. Здесь рыба стоила копейки. И наоборот, чем дальше вглубь материка, тем становилась дороже.
  Я с комфортом разместился в гордом одиночестве за длинным столом. Время далеко за полдень, людей почти нет.
  Пока ждал еду, неторопливо попивал эль, прикидывая собственные дальнейшие действия.
  Итак, что мы имеем на данный момент? А имеем мы очень мало. В смысле плохо... В смысле, ждет меня карачун в ближайший месяц, если не получится разрешить проблему с 'подарком'...
  Вспомнив о своем положении, я с неприязнью подумал о бывшем учителе. Старый хрен даже подохнув, умудрился нехило нагадить. Жар истинной магии сжигал меня изнутри. Я чувствовал его, я чувствовал пленку завесы, что создал призрачный меч и как она постепенно истаивает.
  Если ничего не предпринимать, то в ближайшем будущем меня просто испепелит изнутри.
  Единственный более или менее приемлемый выход из ситуации - Хорс. Государство купцов, только там был шанс найти помощь.
  Однако до него еще предстояло добраться. И вот тут начинались проблемы.
  Староста честно расплатился за проданные трофеи, взятые с банды поверженных дезертиров. И заплатил сколько мог за коней отряда уничтоженных южан. В сумме вышла прилично, для обычного пацана и вовсе богатство. На полученные средства можно жить, почти ни в чем себе не отказывая, имея кров и еду довольно приличное количество времени.
  Казалось бы: 'чего же тебе еще надо собака?'. Ан нет, билет до пункта назначения стоил бешеных денег. И не из-за пассажирского места, с одного человека брали не так уж и много, а из-за груза, что я намеревался забрать с собой.
  Из башни почившего волшебника мне удалось прихватить немало. Основная ценность, разумеется, книги. Немного алхимического инструментария и чуть больше различных баночек, коробочек и скляночек с готовыми к применению ингредиентами.
  Все добро весило будь здоров. А ничто так не ценилось на торговых шхунах, как свободное пространство в трюмах.
  Я уже успел немного провентилировать данный вопрос по пути в приличные кварталы Саграсы. Оказалось, чтобы добраться до града дельцов вместе со всем багажом придется заплатить столько, что по приезду в моих карманах будет гулять один ветер.
  Короче, придется выложить все до последней чешуйки. И на пристань Хорса я буду сходить подлинным голодранцем, без единого медяка.
  Что потом прикажете делать? Там уже пойдет разговор о хлебе насущном, не то чтобы обращаться за консультациями к магам или посещать наверняка платную библиотеку.
  В то же время, медлить никак нельзя. Плавание занимает не меньше недели. Но это при спокойной погоде и хорошем ветре. Чуть что не так и задержка легко растянется еще на несколько дней.
  А ведь еще надо потратить время на поиски. Сильно сомневаюсь, что меня по прибытии будет встречать на причале добрый волшебник, согласный подсказать что и как делать, чтобы избавиться от опасного дара.
  Мда, положение не ахти. Куда ни плюнь, везде филейная часть. В простонародье именуемая - задница.
  - Ладно хоть от свитка успел избавиться, иначе бы ходил и оглядывался, ожидая погоню, - пробормотал я, делая очередной глоток ароматного эля.
  Мысли автоматически перескочили на древнюю реликвию. Вот все-таки интересно, что с ним собирался делать Гренвир? Какой ритуал проводил и почему за старинной бумажкой охотится так много народу?
  И божок ничего не сказал, помочь прикончить взбесившегося алхимика помог, но вот о самом свитке ни полслова. Очень подозрительно. А уж когда старикан начал свои песнопения Йогар-гал и вовсе взбеленился. Чего он так сильно испугался?
  Куча вопросов и ни одного внятного ответа. Одни туманные предположения на уровне неподтвержденных догадок...
  Так, стоп. Сейчас мне вся эта возня до одного известно места. Надо думать о другом. Темная ведьма забрала загадочный древний артефакт - ну и бездна с ним. Пусть теперь у 'родственницы' болит голова что с ним делать. У меня своих забот полон рот.
  - Ваш суп, - на стол передо мной опустилась глубокая деревянная плошка, доверху наполненная густым варевом.
  Молоденькая официантка с опаской покосилась на блеснувший медальон и резво исчезла, оставив после себя запах свежих яблок.
  Я взял ложку и осторожно попробовал суп, больше напоминающий похлебку.
  Вроде неплохо. Не знаю, что там насчет кальмаров, но овощей хватало с избытком. Очень хорошо. Как и краюха ржаного хлеба. Не черствый, как кирпич, но и не разваливающийся в руках, то что надо.
  Я принялся есть, параллельно прикидывая дела на остаток дня. Следовало пользоваться каждой свободной минутой.
  Первым делом сменить шмотки. Ходить в рванье, да еще по городу - на самая лучшая идея. Забодаюсь от стражников отбиваться. Медальон, конечно, вещь крайне полезная, однако не стоило забывать, что среди людей (а среди сотрудников правопорядка особенно) достаточно недоверчивых личностей, что могут прицепиться, посчитав меня самозванцем.
  Оно мне надо, каждый полчаса доказывать, ху есть ху? Тем более, что единственный способ демонстрации волшебства в моем нынешнем арсенале - выхватывание меча Шахода. А его энергия мне и так в скором времени понадобится для укрепления преграды перед истинной магией. Будет неразумным тратить ее на подобную ерунду.
  Ладно, значит решили, одежда. Или как сказал трактирщик: 'лавка готового платья'.
  Следующий пункт: найти магазин городского целителя. Или врачевателя, или знахаря, или кто у них там занимается лечением всяких болячек? В общем, продавца различных снадобий, аптекаря и фармацевта средневекового разлива.
  Ох не хотел я этого делать, но похоже придется.
  Кроме всего прочего из башни я позаимствовал довольно неплохой запас уже приготовленных эликсиров. Несмотря на общую занятость с продлением жизни Пауль Гренвир успевал практиковать и классическую алхимию, создавая очень крутые зелья.
  Именно их я собирался продать, добывая лишние средства на переезд через море.
  Хоть и очень жаль, чего уж скрывать. В свое время 'лисья сноровка' произвела на меня неизгладимое впечатление. Грамотно приготовленные зелья невероятно ценны, особенно, сваренные таким профессионалом, как Пауль Гренвир. Старик, конечно, был той еще сволочью, но надо отдать ему должное, в алхимии он разбирался, как специалист экстра-класса.
  - Пожалуйста, - на столе появилось филе из лосося под сливочным соусом с гарниром из цукини и сразу же отдельная тарелка с горкой жареных на адалонском масле креветок.
  На этот раз официантка не испарилась мгновенно, из-под густых ресниц вылетел полный любопытства взгляд.
  - А вы правда маг? - спросила она, обращаясь ко мне, как к взрослому дяде.
  В глазах молодой девчонки лет восемнадцати светился восторг и ожидание прикосновения к чем-то необычному.
  Я вдруг понял, что юная дуреха искренне считала, что ей сейчас начнут показывать фокусы.
  Нет, ну нормально да? Сижу, ем, никого не трогаю, и нате пожалуйста, вставай, пляши на потеху публике...
  Или нет? Внезапная догадка пронзила сознание. Что если девчонку подослали нарочно? Для проверки. Трактирщик увидал медальон, не поверил и вознамерился вывести 'тупого сопляка' на чистую воду. Сам лезть поостерегся (а ну как, щенок и правда маг? не охота попадать под раздачу следующему пути Искусства), вместо себя отправил служанку, под предлогом девичьего любопытства.
  Может так быть? Да легко!
  А то и хуже. Самого трактирщика подговорили стражники, видевшие меня на телеге либо у ворот, либо уже на улицах города.
  Сами лезть побоялись (причины, что и у хозяина постоялого двора), однако проверку провести захотели. Пусть и чужими руками.
  Сейчас пожму плечами, пошлю девку куда подальше (а мордашка ничего, смазливая, да и фигурка тоже из разряда - все при ней), а из дверей, как выпрыгнет целая орава солдатни, громыхая железом и в поруб наглого самозванца. Чтобы неповадно прикрываться званием мага.
  Признаюсь честно, подобное развитие событий почему-то показалось более чем реалистичным. Я аж покосился на входную дверь, ожидая услышать за створкой негромкое позвякивание или скрежет металла, когда кольчуга ударяется о доспех и меч медленно вылазит из ножен. Скрип кожи на перевязи или учащенное дыхания большого количества людей.
  Нет, вроде ничего похожего не слыхать. Кажется.
  Блин, да тут параноиком нафиг станешь. Ну что за жизнь, а? Дурдом какой-то. Пожрать спокойно не дадут.
  С другой стороны, игнорировать тоже нельзя. Вдруг и правда проверка на вшивость? Мне разбирательства даром не нужны. И так времени мало, а тут еще доказывай, что 'правильный осел', а не 'фальшивый жеребец'.
  Я с сожалением посмотрел на исходящие вкусными ароматами тарелки, помедлил и провел рукой, делая полукруг, а потом резко обратно. Словно выхватывая призрачный меч и тут же забрасывая его обратно в эфирные ножны.
  Воздух прочертила черная иллюзорная полоса. Все происходило так быстро, что немногочисленные зрители и не поняли толком, чему стали свидетелями. Осознали только одно - в деле явно замешана магия.
  Темная полоса промелькнула и бесследно растаяла в воздухе. Служанка тихо ойкнула, маленькие ладошки сначала дернулись зажимать рот, затем опустились на грудь. Она что-то радостно защебетала и захлопала в ладоши.
  В проеме кухни промелькнула физиономия трактирщика, успевшего переместиться из-за стойки в задние помещения. Похоже интуиция не подвела, это и впрямь являлось незамысловатой проверкой.
  - Я ученик Старца из башни, - добавив для солидности в голос хрипотцы торжественно объявил я.
  Глаза девчонки восторженно округлились.
  - Правда? - протянула она.
  Я важно кивнул, играть так играть, пусть кому надо видят.
  А старика похоже знают во многих землях, видать в свое время знатно покуролесил по миру. Про него вроде и страшилки разные ходят по тавернам и кабакам.
  Служанка забормотала всякие глупости на предмет показать еще что-нибудь, беззастенчиво пользуясь в качестве аргумента откровенным вырезом в платье. Понадобилось приложить немалые усилия, чтобы отвлечься и не пойти на поводу. Внутренняя часть Эри так и рвалась очаровать юную барышню.
  Ох уж эти женские уловки. И как легко они действуют на подростков. Да и не только на них, чего уж скрывать. Веревки из нас вьют, бедолаг.
  - Я бы хотел доесть свой обед, - с трудом сохраняя серьезное выражения лица (глаза сами так и прыгали в соблазнительный вырез нарочно склонившейся нимфы), проронил я.
  Служанка разочарованно выпрямилась, мило улыбнулась на прощание и удалилась, не забывая эффектно покачивать бедрами.
  На избавление от всякого рода эротических грез и унятия разыгравшихся гормонов ушло еще несколько минут.
  Нет, ну это уже совсем... просто нет слов... Мммдааа... Кстати, комнату надо будет не забыть снять на ночь, корабль вряд ли сегодня получится найти... А здесь довольно уютно, чисто, тихо и кормят вкусно... помыться опять же не помешает с дороги... наверное тут можно заказать горячую ванну... и спинку опять же потереть надо...
  В голове сами собой возникли картинки самого фривольного содержания, где в главных ролях выступал я, давешняя служанка и огромная посудина, наполненная до краев горячей водой и пеной.
  Так, стоп. Отставить, гусар! Тут тебе не там и вообще, забыл что внутри полыхает пожар истинной магии?
  Отбросив лишние мысли, я сосредоточился на еде. Филе лосося оказалось недурственным, как и жареные креветки, особенно зашедшие под душистый эль.
  Расплатившись, вышел наружу. Торк уже давно расправился с принесенной ему внушительной порцией каши с луком и салом, и теперь кемарил, прислонившись к телеге.
  Блин, надеюсь он не проспит, когда из повозки начнут тащить мое добро?
  Я сделал шаг в сторону конюшни, в тот же миг, звероватого вида мужик приоткрыл один глаз, я аж вздрогнул. Увидел меня и успокаивающе мотнул лохматой головой, мол не боись, стерегу аки цербер, кто сунется, того сразу по темечку колуном.
  И знаете, это едва заметное шевеление вселило в меня больше уверенности, чем пространные словесные заверения, что все в порядке, никто ничего не украдет. Здесь уж точно не украдет, если не захочет лишиться жизни.
  Я кивнул в ответ и направился к воротам.
  Найти магазин одежды оказалось нетрудно. Следуя полученным от трактирщика инструкциям, дошел до лавки готового платья буквально за десять минут. Народ на улицах на меня оглядывался, первым делом замечая блестевший на груди золотой медальон. Однако подходить не рисковали, молча приподнимали брови в удивлении и провожали нахмуренными взглядами. Иногда позади шелестел говорок.
  Тренькнул при открытии двери колокольчик, из глубины небольшого помещения в мгновения ока материализовался сухонький горбоносый старичок, чем-то напоминающий старого еврея.
  - Здравствуйте, - вежливо поздоровался я, оглядываясь.
  Мда, ассортимент, конечно, приличный. Только как тут найти что-то подходящее. Шмотки разных стилей и фасонов буквально лежали и висели везде, куда ни кинь взгляд. Лавка напоминала закуток на вещевом рынке, где пользовались любым свободным пространством для выкладки товара.
  - Здравствуйте, молодой человек, - как-то печально ответил старичок.
  - Мне бы приодеться, - сказал я, не зная толком, как объяснить, что мне собственно нужно.
  А кстати, что мне конкретно нужно? Выбор одеяния штука серьезная для средневековых времен. Выражение: встречают по одежке, для этой эпохи, как никогда верно.
  Нарядится дворянином? Хмм, заманчиво, но там тоже имелись нюансы. Спросят, откуда, какого рода и чьим вассалом являюсь, какой короне служу и вообще: ты мальчик почему один путешествуешь?
  Положим насчет происхождения у меня есть что сказать... Или нет? Говорить на каждому углу, что в теории принадлежишь к одной из великих семей Дуэгара - так себе затея, если хорошенько подумать. Темных далеко не везде любили, а где не любили, там ненавидели. Боялись - да, не без этого, но блин, ходить постоянно опасаясь удара в спину тоже как-то не хочется.
  Так что, одеяния благородных отставляем в сторону? Тем более, если уж на то пошло, сомневаюсь, что в данном магазинчике имеются в наличии дворянские прикиды. Вряд ли, что сюда заходят закупаться бароны и графы.
  Или вроде дворянами бывали не только титулованные особы? Черт, как же все сложно.
  - А какой тип одежды вы предпочитаете, молодой человек? - продавец вопросительно уставился на меня.
  Я честно пожал плечами, так как действительно плохо представлял веяния моды в здешних местах.
  - Что-нибудь практичное, что-нибудь немаркое, - задумчиво произнес я, чуть помедлил и резюмировал: - Что-нибудь для длительных путешествий.
  Старичок поморщил лоб, о чем-то подумал, цепким взглядом оглядывая мою невеликую фигуру, кивнул сам себе и скрылся за тонкой занавеской.
  Неужели пошел искать одежду где-то еще? Как будто у него здесь маленький выбор. Целую армию можно одеть, не особо напрягаясь.
  Вернулся хозяин лавки довольно быстро, в руках нес кипу тряпок, быстро трансформировавшуюся в отдельные элементы: брюки, рубаху на завязочках, замшевую курточку, носки, набор нижнего белья и мягкие полусапожки. Все преимущественно темных и коричневых тонов.
  - Померьте, думают вам должно подойти.
  Я оглядел принесенную одежду, остался в целом доволен и прошел в небольшую каморку слева от двери, выполняющую роль примерочной.
  Возился недолго и выходил наружу полностью удовлетворенным изменившемся внешним видом. На благородного князя, я, конечно, не тянул, но и на крестьянина уже больше не походил. Что-то среднее между бедным дворянином и средней руки горожанином. Золотой медальон, как ни странно, весьма органично вписывался в новый образ.
  Если подумать, то теперь меня легко можно было принять за ученика волшебника.
  - Очень и очень хорошо. Преображение вам к лицу, - заквохал старичок и тут же предложил посетить цирюльника. Очень хорошего, умелого, знающего, как сейчас должны выглядеть молодые господа. Заодно являющегося братом указанно продавца. Куда уж без этого.
  Я расплатился, клятвенно пообещал навестить родственника печального еврея и вышел на улицу. Что там следующее у нас по плану? Посещение аптекарской. Надо разжиться деньгами, а для этого придется продать часть алхимических зелий.
  Следовало поторапливаться, а то уже вечереет, а мне еще возвращаться, взять котомку, проверить телегу и договориться с трактирщиком о ночлеге, об ужине и о горячей ванне... эммм... мдаа... и непременно о горячей ванне...