***
Письмо от Варны Аргайл пришло на следующий день.
Лорд Аргайл.
Если вы согласны поговорить о будущем вашего внука, я буду ждать вас в хижине лесника сегодня, в четыре часа пополудни.
Варна Аргайл
- Едем вместе?
Селия могла бы и не спрашивать, Рональд кивнул.
- Конечно!
- И что ты хочешь узнать от этой дамы?
- Посмотрим, что там за Варна, - Рональд уже обсудил этот вопрос с отцом. Нельзя сказать, что Аргайлы хорошо ладили, но слишком уж серьезным было дело, чтобы пускать его на самотек или усложнять внутренними противоречиями. - Проверим ее брак с Эрвином, проверим отцовство мальчика - а потом уж будем решать, что делать. Или взять даму на содержание и признать малыша, как Аргайла. Или...
- Это может быть ловушкой? - задумалась Селия. - Если Эрвин был связан с собакоголовыми? Может эта женщина тоже быть с ними связанной?
- Может.
Селия посмотрела на мужа.
И вот поди, разбери, чего ты ждешь?
То ли: 'дорогая, там будет опасно, лучше останься дома, я не хочу тобой рисковать'. То ли: 'дорогая, я на тебя рассчитываю, ты у меня такая умница'.
Оба варианта хороши, и оба... оба чем-то Селию не устраивают. Хотя год назад она бы двумя руками голосовала за второй вариант.
Рональд потер переносицу, и вдруг:
- Селия, будь осторожнее.
- Обещаю.
И что бы это значило?
Селии представилась ехидно улыбающаяся Анна-Лиза со стопкой пособий... тьфу! Романов!
Определенно, надо взять и почитать.
И почему с мужчинами всегда так сложно?

***
На встречу поехали вместе, взяв с собой двоих стражников из личной герцогской гвардии. Том и Алек, веселые молодые люди, улыбались, но в беседу не вступали. Один ехал впереди, второй сзади...
Домик лесника, тихое уютное место в глубине леса.
Рональд его отлично знал. Да и старого лесника тоже. А вот Эрвин...
- Я не знал, что Эрвин сюда наведывается. Том?
Стражник, которые ехал впереди, не обернулся, но ответил.

- Так ведь, ваша светлость, бывало. Как вы уехали, так молодой господин... загулял.
- Начал охотиться за женщинами по всему герцогству?
- Всякое бывало, - дипломатично ответил Том.
- А если правду? - подала голос Селия. - Я в обморок не упаду, а знать нам с Рональдом надо. Мало ли что?
Стражники молчали несколько минут, потом решился Алек.
- Девки от него горькими слезами плакали. Ему развлечение, а им слезы горькие. Бывало, конечно, всякое...
Селия понимающе кивнула.
Графская дочка, она все это знала не понаслышке.
Какой граф не любит смазливых крестьянок?
Но должно соблюдаться равновесие. К примеру - грести надо тех, кто и сам согласен. И вознаграждать за усердие. Не просто ж так девушки стараются?
За монетку, за бусики, за должность в замке - в поле-то работа гораздо тяжелее, или за будущий выгодный брак...
Всякое бывало.
Граф Лиасон это четко знал.
Хоть и прозвали его Кроликом, но животные это неглупые и осторожные. Иначе им не выжить. Так что девушек граф валял, но недостатка в новых очаровательницах не испытывал. Потому как давал отступные.
Кому монетку,, кому надел, кого замуж удачно выдал...
А еще граф не трогал тех, кто решительно говорил: 'нет'. Зачем насиловать? Это ни ему в радость, ни девушке, он что - убогий? Чтобы силком баб тащить, надо вообще быть полным ничтожеством!
Здесь, надо полагать, было не так. Селия прислушалась.
Все верно, не так. Очень сильно не так.
Эрвин был свято уверен, что он - сокровище. А значит, переспать с ним - это уже счастье для любой женщины.
Что-то за это получить?
Так она уже обрела счастье! А именно - Эрвина! Разве мало?
С таким подходом не были согласны ни девушки, ни их родители. Годик Эрвин погулял, потом совершенно случайно попал в волчью яму, чудом уцелел, потом на него дерево упало, змея в комнатах оказалась... одним словом - пришлось уносить ноги.
И быстро!
Чем закончились его пакости в столице - тоже известно.
Так что домик лесника Эрвин, безусловно, знал. Он туда баб таскал... дал леснику отступного, тот ему домик и освободил. А что?
Тихо, спокойно, далеко...
Вот и сам домик.

***
Приземистое покатое строение, но крепкое и надежное. Темные от времени и дождей бревна,, проконопаченные мхом, покатая крыша, маленькие окна,, печная труба...
И женщина на пороге.
Варна Аргайл.
Селия прищурилась, разглядывая даму.
А красивая, не отнять! Большие, чуть навыкате глаза, вьющиеся волосы русого оттенка, светлая кожа, фигура тоже неплохая...
Роскошное платье из шелка выглядит неуместно. И пожалуй, слишком обтягивает торс и открывает грудь. Хотя ее как раз и следовало бы закрыть - дама была сложена по принципу - два прыща, выдавить и прижечь чистотелом.
На вкус и цвет, но Эрвину было чем увлечься. Разве что дама была старше парня... хотя для некоторых это как раз достоинство. Если дама опытнее...
Дама в ответ разглядывала Рональда.
- Я ждала герцога Аргайл.
- Отец уполномочил меня обсудить с вами все вопросы.
- Да неужели?
Рональд пожал плечами. Спрыгнул с лошади, помог спешиться Селии. Девушка коснулась пальцами накопителя.

Так, на всякий случай.
- Вы сказали, что у вас есть сын от Эрвина. Отлично. Я жду.
- Чего именно?
- Документов. О вашем браке, для начала.
- Вот.
Варна достала из висящей на поясе сумочки пергаментный свиток. Рональд развернул, вчитался.
Храмовая печать, подпись...
Эрвин Аргайл, лорд и Варна Тарген, мещанка, заключили брак.

Число, подпись...
- И еще вот это.
Свидетельство о рождении сына. Эдвина Аргайл. Отец - Эрвин Аргайл, мать - Варна Аргайл.
Рональд разглядывал свитки, хмурился.
А потом вдруг ехидно улыбнулся и протянул их обратно даме.
- Идея хорошая, но исполнение страдает. Передайте тому, кто изготовил свитки, что он не в курсе последних разработок.
- ЧТО!?
Селия резко выдохнула.
А она думала, что это подлинники, и все в порядке? Или - подделки?
Непонятно...
Судя по тому, как исказилось лицо Варны, та тоже думала, что все в порядке?
- я не знаю, есть ли у вас сын, - пояснил Рональд. - Но документы у вас поддельные. Печать храма - так точно, оба раза.
- Откуда... - начала Варна, и осеклась, понимая, что выдала себя.
- Смотрите, - Рональд извлек из кармана свиток и развернул его. - Это свидетельство о нашем браке с Селией, с подлинной печатью.
Одно прикосновение кольцом - и перстень вспыхивает синим светом. Едва заметно на солнце.
- А это ваши бумаги.
Рональд даже брать их в руки не стал, только кольцом прикоснулся.
Вспышка была зеленоватой.
- Печать поддельная. Так сын-то есть - или нет?
Варна уже взяла себя в руки.
- Есть. У меня сын от Эрвина...
- Предъявите.
- Я не тащила мальчика в глушь.
- И не надо, - вмешалась Селия. - Следующая наша встреча должна быть уже в храме. Проверим малыша на принадлежность к роду Аргайл...
- Но позвольте!
- Не позволю, - отрезала Селия. - Такие чары разработаны, усовершенствованы... Рон, помнишь? Юри рассказывал, про генетический анализ?
Рональд помнил, но очень смутно. А оказалось, что его супруга слушала, и на основе услышанного...
Раньше родство тоже определяли. Но такие чары часто давали сбои. К примеру, если дедушка Рональда переспал с крестьянкой, то внуку этой крестьянки Рональд тоже родня. А степень родства...
С этим было сложнее.
В храмах родство определялось, но степень ошибки была весьма велика.
- Так что можно будет точно установить и чей это ребенок, и степень родства, - улыбнулась Селия. - Уже проверено.
- Я в тебе не сомневался, радость моя.
Рональд поцеловал руку Селии.
Лицо Варны исказилось гневом.
- Ах вы...
- Кажется, ребенок не от Эрвина, - пробормотала Селия. - Ничего, бывает.
- Сволочи!!! - взвизгнула женщина. - Ненавижу!!!
Одно движение руки - и что-то темное летит всем троим под ноги.
Телепорт!
Стражники уже не успевают.
А вот Селия...
Рональд прищелкивает пальцами, сбивая настройки.
Селия вливает силу в искореженный контур.
Варна кричит, но воронка неумолимо затягивает всех троих.
Секунда - и стражники подбегают уже к пустому крыльцу. Домик лесника тоже пуст.
И только поскрипывает дверь на ветру.


***
Телепорт должен быть стационарным. Иначе...
Не то беда, что дорого, а то беда, что перемещение требует много энергии. А еще в стационарном телепорте все прописано достаточно четко. А в индивидуальном надо прописывать каждый раз точку входа, выхода, учитывать еще несколько десятков условий...
С индивидуальными телепортами рискуют связываться только магистры магии. Но здесь и сейчас не спросили ни Рональда, ни Селию.
Когда Рональд понял, что их собираются куда-то телепортировать, он решительно вмешался в настройки, сдвигая чужое заклинание. Сбивая их в сторону от предполагаемого.
Хватит!
Пару раз его заставала врасплох, но больше такого не повторится.

А Селия щедро поделилась силой, позволив влезть в структуру заклинания еще больше.
В результате, все трое выпали... куда?
Это Рональд потом посмотрит. Главное, что первой выпала Варна, а уж на ее тело, самортизировав удар, выпали Рональд и Селия. А двумя такими тушками по голове...

Варна ударилась обо что-то и ушла в обморок.
Рональд, не теряя времени, снял пояс, связал негодяйке запястья за спиной так, чтобы та не освободила руки - спутав их чуть не до локтя, а потом уж принялся оглядываться.
Для начала - Селия.
Все в порядке. Жена стоит рядом, оглядывается по сторонам и поигрывает маленьким, размером с вишню, шариком огня. Обольщаться не стоит - таких шариков она мигом штук сто налепит.

Что с ней все в порядке, Рональд даже не сомневался- Селию он чувствовал, как себя самого. Потому и занимался Варной, что ощущал - жена рядом, с ней все в порядке.
А где это они?
- Полагаю, это побережье, - Селия задумчиво огляделась.
- Остров?
- Да, похоже на то.
- Посмотришь за ней?
- Ты хочешь левитировать?
- Попробую.
- Держи накопитель.
Рональд взял его, активировал невидимость и медленно поднялся в воздух. Энергоемкое заклинание. Оба заклинания.
Три заклинания.
Третье - чтобы его магию не почувствовали.

Да, остров, с высоты это видно. Не так, чтобы большой, Аргайл - и то больше... хотя сравнение некорректное... ладно, остров размером с небольшое баронство.
А что? Хорошее место. Песок, море... да, море, судя по характерному запаху. Какая-то пышная растительность - в ботанике Аргайл был не силен. Несколько скал, озеро в центре, вообще остров больше всего напоминает шляпу в тулью которой налили воду.
Симпатичное место, но...
- Нас должно было выбросить именно сюда?
Селия пожала плечами.

- Не знаю. Предлагаю привести даму в чувство и расспросить.
Рональд кивнул, и потащил даму к морю. Надо подойти к вопросу творчески. Сразу привести в чувство, сразу и допрашивать.
***
Головой в море Варне не понравилось. Орать и вырываться она начала быстро и безрезультатно.
Вытащили, встряхнули.
- Зачем вы нас сюда затащили? - поинтересовалась Селия.
Варна оскалилась.
- Ничего вы не узнаете! Ничего я вам не скажу!
- Рон, придержи ее, пожалуйста, - Селия достала из кармана маленькое стеклышко в витиеватой медной оправе, и вгляделась в даму. - Ага, ясно.
- Блоки?
- Подозреваю, что это опять собакоголовые. И она умрет, если начнет говорить.
Варна задергалась и захрипела, косвенно подтверждая правильность догадки.
Рональд тут же вернул даму головой под воду, не обращая внимания на крики и попытки вырваться.
- Подержи до нужного момента, - попросила Селия, проводя какие-то манипуляции со стеклышком.
Рональд держал свою жертву под водой, пока крики не стихли, потом вытащил - и всмотрелся в глаза.
Нет, не передержал. В самый раз.
Жестокость?
Вот уж ни разу!
Что может сломать ментальные блоки?
Смерть.
Или хотя бы предсмертное состояние. Вот, в нем можно заглянуть ЗА блоки и примерно понять, что происходит. В императорских темницах, конечно, работать лучше, там есть специально обученные палачи. Там это и проверили - на последователях собакоголовых.
Проверили, получили подтверждение и принялись активно применять. За что еще и премии получили.
А Рональд (на свою голову) рассказал обо всем Селии. Супруга заинтересовалась, а сейчас, вот, опробовала один из своих артефактов. За прошедший год она вовсю пользовалась преимуществами своего положения (библиотеки, лаборатории, конференции) и собиралась профессионально заниматься артефакторикой. Интересно же!
И низкий уровень силы не мешает!
Варна корчилась и хрипела.
Селия выглядывалась через стеклышко в ее глаза, словно смотрела на что-то очень интересное.
Единственное, что успокаивало Рональда - Селия относилась к происходящему, как к научной работе. Как к поводу проверить свои изделия.
Так, отплевалась?
Еще притопим...
Потребовалось минут двадцать мучений (для всех троих), прежде, чем Селия кивнула.
- Можно отложить, я узнала, что надо.
- Слушаю?
Рональд послушно отложил даму так, чтобы та не утонула.
Не сразу.
- Все верно, собакоголовые. Но ребенок там и правда есть. И от твоего брата.
- ...!!!
Селия развела руками.
- Как я поняла, дама не из рядовых свиней свинья. Когда твой брат оказался на мели и принялся искать покровителя, ими было сделано предложение. Ему помогут, поддержат, дадут возможность возвыситься, но в обмен...
- На ребенка?
- Даже не совсем так. Сын - подстраховка. Чтобы всегда была возможность воздействовать на отца.
- Да Эрвину плевать было на всех!
- а никто о его душе и не говорит. Но порча через родную кровь наводится просто замечательно. И кстати - рожала не Варна. Мать мальчика умерла.
- Вот как...
- Варна просто прибрала его к рукам.
- И решила поживиться?
- Нет. Рон, она тоже из садореновцев.
- Это я понял. И?
- Их старую сеть разгромили. Надо создавать новую, и легче всего это сделать - врастая в общество. Сначала признали бы ребенка. Потом мы бы с тобой умерли, или только ты... ну и готов новый герцог Аргайл, полностью под контролем у собакоголовых.
- И не он один?
- Разумеется. Ее еще потрошить и потрошить, это я так, прочла, что лежит наверху.
- Хорошо. А дальше что?
Селия подняла брови.
- Как - что? Выбираемся отсюда, и будем разбираться с этим гнездом.
- Гнездом?
- Да. Там, в кратере вулкана располагается еще одно гнездо.
Рональд хмыкнул.
- Вот даже как... мы бы в нем и оказались, если бы не исказили координаты?
- Да.
Рональд хмыкнул.

И почему враги его так недооценили? Ладно, прошлый раз он попался, вместе с Селией и Юри! Не ждал подвоха, был слишком самоуверен, вот и влетел в ловушку с размаху! Но сейчас-то!
Хотя и сейчас...

Кто должен был попасться?
Да его отец!
Кларенс Аргайл!
Письмо было адресовано ему, и он как раз мог и попасться,, и вляпаться...

Рональд скрипнул зубами. Несмотря ни на что, отца он любил, и отдавать его на растерзание не собирался.
Это его отец!
Нечего тут!!!
Но...
- Они не знали, что приедем - мы с тобой?
- Могли и не знать, - пожала плечами Селия. - Лорд и леди Аргайл, вот и все. Если в замке у них нет своих глаз и ушей...
- Все слуги у нас служат очень давно...
- Вот. И к твоему брату вряд ли питали нежную любовь.
Рональд хмыкнул.
Вряд ли?
Это очень громко сказано! Вообще никакой любви не питали!
- Ладно. Вопрос стоит так - как нам отсюда выбраться, не привлекая ничьего внимания?
Селия пожала плечами.
- Запросто.
- Подать о себе весточку?
- Да, что-то в этом духе, - кивнула супруга.
- Я сейчас определю координаты, и попробую послать вестника.
- Нет необходимости, - Селия хитро улыбнулась. - У меня есть лучший вариант, - и сжала пальцами запястье, на котором словно красная полоска на миг проблеснула. - Я потом тебе покажу все, а пока предлагаю подождать.
- Чего?
- Помощи.
Рональд не стал спорить. Жене он верил. И ее таланту - тоже.
- Подождем. Интересно, тут ничего съедобного и вкусного не растет?
- Тогда предлагаю перебраться в тень, вон к тем пальмам...
Селия кивнула. Она не возражала. Рыжие вообще быстро обгорают, а ей только облупившегося носа не хватало для полного счастья.
Оставалось ждать помощи...


***
Прием у Его Величества?
Честь-то какая!
А хлопот-то сколько!
Лэр Далг думал о чести, Линда о хлопотах.

Платье, знаете ли, необходимо, прическа, да и хорошие манеры за год изрядно подзабылись.
И вообще!
Это - ИМПЕРАТОР!
Не так поклонишься, на всю жизнь виновата останешься. И ляпнешь что-то не то, и отца подставишь, и сама влетишь, и девочек потянешь...

А Селии рядом не будет, чтобы отвечать на каверзные вопросы. И Анны-Лизы с ее непобедимым очарованием - тоже. Вот такая у них боевая тройка. Сила, ум и красота. Но что делать, если 'ум' в отъезде с супругом, 'красота' не приглашена, а Линда...
Это не трусость!
Это разумные опасения!!!
Анна-Лиза опасений не разделяла, и подругу уверенно потащила в ателье мод.

Платье нашлось быстро. Хотя Анна-Лиза и ворчала, что Линда себя совершенно не ценит, но выбор утвердила. К черным волосам и смуглой коже изумительно подошел бирюзовый шелк. Украшения с бирюзой завершили наряд, Линда переплела тяжелую косу, перевила ее бирюзовыми бусами, и почувствовала себя намного лучше.
- Думаешь, сойдет?
- Линда, ты чудо, - Анна-Лиза была уверена в подруге. И даже ей завидовала.

Бирюзовое платье беспощадно облегало плечи и грудь, в неглубоком вырезе поблескивал кулон с бирюзой, серебряный пояс подчеркивал тонкую талию, а юбка падала до пола широкими волнами.
Эх, а вот у Анны-Лизы грудь была меньше...
А хотелось-то больше!
- Правда, хорошо?
- Конечно!
Линда поежилась, но к императору отправилась.

Дворец.
Коридоры.
Придворные...
Брррр!
Как здесь вообще жить можно? Все ходят, смотрят, перешептываются у тебя за спиной... она бы убила! В первый же день - и всех!
Насколько ж лучше в дороге! Или в горах!
Вот и кабинет. Тяжелая дверь, вышколенный секретарь, и солнечный свет в лицо. Император сидит спиной к окну, а вот посетитель будет развернут лицом к солнцу. Такие маленькие хитрости.

И Линда опустилась в глубокий реверанс.
- Ваше императорское величество.
Время застыло, а потом треснуло, и разлетелось колючими осколками, потому что Линда ощутила руку на своем плече.
- Поднимитесь, леди де Креси.
Линда прикусила губу - и поднялась. И впервые посмотрела императору глаза в глаза.

Не как императору.
Как человеку.
Далларен стоял прямо перед девушкой. То же спокойное лицо, те же светлые глаза... прозрачные, спокойные, словно небо отражается в воде, в ненастный день... все тихо, но небо - серое, и вода серая, непонятная, не темная, светлая, но непрозрачная.
И что там, в ее глубинах?
Непонятно...

- Я рад, что вы приняли мое приглашение.
Рад он.
А что - был шанс НЕ принять?
Линда опустила глаза долу.

- Мы все верные слуги вашего императорского величества.
Далларен улыбнулся краешками губ.
- Просить о службе такую красавицу? Леди де Креси, я никогда бы не осмелился.

Линда почувствовала себя дурой. Нашла, что ляпнуть. И ведь по сути-то правильно, но к ее облику это не идет, вот будь она в привычных штанах и жилете, тогда да, а сейчас она другая...
Но и кокетливого ничего на ум не шло. Так и продолжала девушка стоять посреди кабинета дура дурой.
Император понял, что ответа не дождется, и улыбнулся уголками губ.
- Присаживайтесь, леди. Вы позволите называть вас просто Линда?
Ах, если бы можно было отказать!
Но императору не отказывают - не по такому поводу.
- Ваше императорское величество, это честь для меня.
- Называйте меня просто - государь. Не стоит усложнять, - Далларен медленно прощупывал почву. - Прошу вас, присаживайтесь.
Кресло для посетителей. Для доверительной беседы.
И напротив - второе кресло, для самого императора. Так удобнее. Столик, крохотный шкафчик с напитками - иногда возникает необходимость угостить человека. Зона для комфортного общения.
Линда опустилась в кресло, юбка озером шелка разлилась по ковру, император опустился в кресло напротив и чуть наклонился вперед - к даме.
Да, год назад красавица произвела на него впечатление.
Даже тогда.
Даже из-под чар Эвержанны, он ощутил ее притягательность.
Вишневое платье, вишневые губы, таинственные темные глаза, сильное тело под тонким платьем... и безумно захотелось коснуться губ девушки хотя бы коротким поцелуем.
От нее и пахло не так, как от придворных красавиц. Не дорогими духами и притираниями, не благовониями и лосьонами.
От Линды пахло дикой вишней.
Яркой, притягательной, с легкой горчинкой... но ведь это не культивированное дерево из дворцового сада. Это - дикая вишня.
Непокорная и жизнелюбивая...
Год назад...
Кто знает, отступил бы он - или нет?
Но исчезла сама Линда.
Далларен с удивлением узнал, что девушка была влюблена, что она уехала, пытаясь справиться с болью... и подумал, что это даже к лучшему.

И ему некогда, и не ко времени, и...
Забудется.
А вот сейчас...
Ничего не забылось.
И если прошлый раз он запомнил вишневый, черешневый, яркий образ, то сегодня...
Сегодня женщина была еще более притягательной.
Точеное лицо, убранные назад волосы, всполохи яркого платья...
Красота.
А спроси о деталях?
Далларен и не ответил бы. Да и к чему? Просто сейчас Линда была как глоток свежести, как ветер с вершин гор посреди жаркого дня - и он впитывал ее присутствие, и не мог насытиться. Хотелось коснуться ее руки и почувствовать прохладу кожи.

Хотелось.
Но...
Жениться он не сможет. А сможет ли эта девушка стать его любовницей?
Ответ Далларен уже знал.
Нет.

Линда не сможет стать его фавориткой, а ничего другого он предложить не в состоянии. Придворные не поймут.
И жениться император должен к государственной выгоде.
И...
Но как же тянет!
Боги, вы жестоки!
- Государь, - Линда подняла на него темные глаза. И мужчина едва не задохнулся.

Нельзя, понимаете?
Нельзя.

И в то же время...
- Год назад я не успел вас поблагодарить, Линда. Вы уехали.
Линда опять опустила глаза.
Да, год назад...
С тех пор ей стало намного легче, и разорванную на части душу сшили ниточки дорог. Но все равно...
Больно вспоминать.
Больно думать... не хочется!
- У меня не было выбора, ва... государь.

- А сейчас я должен вас поблагодарить. Вы опять сделали для государства важное дело. Теперь мы сможем запустить в производство серебряную сталь.
- Я не рассчитывала на везение, государь. Я просто хотела помочь несчастной женщине.

- Вы помогли и ей, и государству. И заслуживаете награды. Скажите, Линда, я могу исполнить какое-то ваше желание?
Линда задумалась.

Желание?
А какое?
Раньше она знала, чего хочет. Помочь девочкам, ну и себе тоже. Устроить судьбу отца. А сейчас... сейчас ей ничего не надо.

У нее все есть. А чего нет - она сама справится. И раздобудет, и сделает...
- Государь, у меня все есть для счастья. Мне ничего не нужно.
Далларен едва не хмыкнул.
Вот что за невезение? Другим обязательно что-то нужно, и как! В спальню лезут, на голову влезть готовы, из шкуры вывернуться, а тут - что?
Как, вот КАК женщине может быть ничего не нужно?!
Невероятно!
- И все же... хотите - орден?
Линда вскинула брови, удивленно поглядела, и император опять почувствовал стеснение в груди.
- За то, что обязана была сделать, как порядочный человек? Государь, я не перетрудилась. Я просто помогла...
- Вы знаете, сколько человек на вашем месте прошли бы мимо?
Линда пожала плечами.
Она знала. Но ее это совершенно не волновало.
Они прошли, она не прошла...
- Красота и скромность... опасное сочетание. Линда, вы хотите получить доступ ко двору?
Линда замялась.
А что тут скажешь?
Нет? Как-то оскорбительно получается. Хотя даром ей тот двор не нужен, и с доплатой не нужен! Не предлагайте - не возьмем!
Да? Тогда придется и правда здесь бывать! А это жизнь в столице, расходы, да и зачем? И как на грех - ни одной мечты в запасе!
Вот ни одной, даже самой завалящей!
Линда замялась, но подобрать нужный дипломатический ответ она попросту не успела. Запястье зазудело так, что хоть кожу сдирай.
И на поверхность выползла тонкая красная ниточка.
Ой...
Она растекалась по поверхности кожи кровавой кляксой, она нестерпимо чесалась, она означала только одно...
- Селия!
Линда знала это так точно, словно кто-то шептал ей на ухо. Ниточка складывалась в букву 'С', а значит, где-то далеко ее подруга попала в беду.
- Линда? - напомнил о себе император.
Линда вскинула на него глаза.
Раз так...
Если она здесь...
Если так сложилось...
Не отказываться же? Это шанс для Селии - больше Линда не кинется очертя голову. Если бы тогда у них была возможность...
- Ваше императорское величество! Умоляю! Помогите!!!
***
Надо отдать Далларену должное - он не колебался.
Выслушал историю про браслеты, кивнул - и вызвал секретаря. Отдал короткий приказ - и кивнул Линде.
- Посидите здесь.
Линда аж подскочила с кресла.
- Вы меня не берете!?
Куда и почтительность делась.
- Женщинам не место...
- Государь, начнем с того, что по браслету и только по нему можно настроить телепорт. Значит, я должна идти...
- Государь... - обескураженный секретарь поскребся в дверь. - Тут орк из клана Даххар и с ним леди Эресаль. Утверждают, что им необходимо видеть леди де Креси...
- Пропустите, - распорядился Далларен. - я правильно понимаю, у вашей подруги второй браслет?
- Да.
- И сигнал тревоги пришел на оба браслета?
- Да.
И Анна-Лиза, которая лакомилась мороженым в маленькой таверне, подхватилась, и помчалась к подруге.

Аудиенция?
Так она, может, уже и закончилась.

Грон?
Какой орк надолго отпустит свою любимую женщину? Грон и не отпускал. Пока девушки приводили Линду в приличный вид, он ждал свою подругу неподалеку, а потом Анна-Лиза просто отправилась к нему.
Когда у нее зачесался браслет, она подхватилась, и помчалась к подруге.

Императорский дворец?
И что!?
Грона туда пропустят в любое время, ну и ее тоже, соответственно. А подруга...

Селии нужна помощь!
Что еще можно и нужно говорить?
- Хорошо. Тогда леди Эресаль и лорд Даххар подождут вас во дворце. А мы отправимся спасать вашу подругу.
- МЫ?!
Далларен пожал плечами.

- Гвардейцы скоро будут готовы. Линда, я сейчас приглашу камердинера. Пусть вам подберут нечто более подходящее. Если уж вы собираетесь отправиться с нами.
Анна-Лиза кашлянула.
- Да?
- Ваше импе...

- Государь.
- Государь, умоляю вас разрешить мне принять участие в операции, - Грон коснулся руки супруги, и Анна-Лиза исправилась. - Нам. Я сильный маг воды, мы привыкли работать вместе. Я могу быть полезна.
Далларен прищурился на девушек.
Он мог запретить им.
Мог приказать остаться.
Мог остаться сам и ничего не делать.
Но... чувства толкают и не на такие глупости! Если он так поступит, в глазах Линды никогда не появится восхищения. А вот презрение...
Можно быть императором.
Можно навешать на себя кучу орденов и титулов, можно сидеть на горе золота - и ничего-то это не даст. Потому что тебя - не увидят. Или наоборот, увидят, и станут презирать. Исключительно за твои моральные качества.
Чего стоит мужчина, который боится врага?
Хотя Далларен так и так не собирался бросаться в бой. И если его гвардия не сможет справиться...
Тогда он попробует справиться сам.

***
Линда и Анна-Лиза быстро переодевались.
Растеклись лужицами по полу голубые и палевые шелка, полетели в угол драгоценности - не до них! Потом разберемся!
А сейчас - волосы заколоть, пояса затянуть, артефакты привести в боевую готовность!
И вперед!
Время ощущалось, как спазмы сердца. Один удар - один спазм.

Селии нужна помощь, а они... они здесь!
Но гвардия - неплохой аргумент для любого врага, не правда ли?
Раньше бы им такую возможность!
Девушки молчали. Они волновались, и знали четко одно.

Пока нить горит, дергает, зовет - подруга еще жива. Она в беде, безусловно, но она жива. И они обязательно ее выручат.
Служанки, которые принесли мужскую одежду, смотрели с неодобрением, но какое дело было девушкам до служанок? Не их же подруга там, в неизвестности?
А потому надеть сапоги - и вперед!


***
Увидев Анну-Лизу в мужской одежде, Грон только присвистнул.
- Что!? - прищурилась на него супруга.
- Ничего-ничего. А плаща не было?
- Грон?
- Э... точно - ничего!
У Линды блуза как-то умудрялась обтягивать спереди, так, что просто - кхм!
А вот у Анны-Лизы в основном, облегало сзади. Так, что Грон твердо решил защищать тылы супруги. Чтобы никто не подкрался!
И не пялился!
И вообще! Женщина в брюках - искушение для любого добропорядочного мужчины... ой!
По уху мужчине прилетело крепко. Ручка у Анны-Лизы была тяжелой.
- И куда это вы смотрите, лорд Даххар?
- В небо! Исключительно в небо!
- Вы уверены?
- Это я просто повернулся неудачно, - парировал Грон. - А смотрю я только в небо.
- То-то же...
Далларен себя тоже ждать не заставил.
Артефактная, кто бы сомневался, кольчуга, кольчужный шлем, клинок у пояса...
Линда наверное, впервые посмотрела на императора другими глазами.

Здесь и сейчас перед ней стоял не придворный. Воин, который умеет сражаться. Умеет защитить свое, свой дом, своих людей, воин, который идет впереди.
Вождь.
За таким можно и идти след в след. Это вам не дипломаты, которые отродясь в руках ничего тяжелее пера не держали. Это мужчина...
- Вы готовы?
- Да, государь.

Император покачал головой, и протянул девушкам плащи.
- Зачарованные. Постарайтесь сильно не подставляться, но на пару-тройку хороших ударов их хватит.
- Благодарю вас, государь.
Линда первая закуталась в плащ, ее примеру (к немалому облегчению Грона) последовала Анна-Лиза. И троица прошла вслед за императором.
Два коридора, дверь, внутренний двор - и пятьдесят гвардейцев в полном снаряжении. Только что коней не хватает.
- Леди, вы сможете построить телепорт?
Девушки переглянулись.

- Давайте я, - Анна-Лиза коснулась запястья.
Ниточка звала, тянула... и надо было только довериться ей...
Женщина провела рукой, открывая провал разового телепорта. И прикусила губу, чувствуя, как тянет из нее силу.
Гвардейцы, потом император, Линда, Грон - и последней сама Анна-Лиза, Грону на руки, почти без сил.
Еще бы!
Столько человек провести! Другая бы вообще умереть могла...

Так где они находятся?
- Анни! Лин!
Селия мчалась подругам навстречу.

Живая...
С этим Анна-Лиза и позволила себе ненадолго лишиться сознания. Подруга живая, сейчас ей опасность не угрожает - можно расслабиться. Об остальном есть кому позаботиться.