***
- И где искать твоих красоток?
- На ярмарке.

- Она большая...
- Таких не потеряешь.
Арх мысленно согласился с Гроном. Да, таких не потеряешь. Что ж, пойдем!
Ах эта ярмарка!
Шум и гам, веселье и суета, праздник и суматоха!
Здесь торгуют всем - от лошадей до сладостей, здесь кипит и бурлит толпа, здесь приходится следить и за кошельками - и за девичьими прелестями, здесь яростно зазывают покупателей - и не менее яростно торгуются за каждый медяк...
Здесь жизнь не просто кипит и бьет ключом - здесь творится нечто удивительное, вроде философского камня.
Только что дрались - и уже танцуют.
Только что пели - и уже плачут.
Вот кто-то трясет грязной тряпкой, призывая всех богов в свидетели, вот кто-то рыдает в углу, вот кричат 'держи вора', вот суют тебе под руку какую-то копченую ящерицу...
Дикое безумие жизни.
Но такое завораживающее!
Орки, впрочем, шли по ярмарке достаточно спокойно. Грон - на острие клина, за ним Арх и Тарх, замыкал шествие Фан Дерк. Крата с собой не взяли - у него бы день картошки. Повара только порадовались - адепты еще накосячить не успели, а картошку чистить кому-то надо.

- Что может интересовать девушек?
- Платья. Украшения. Котики.

- А ведьм?
- Эммм... они ведь тоже девушки?
- Ладно, пойдем смотреть котиков и украшения, - решил Грон. И не прогадал.


***
Котики Селии были не слишком интересны. А вот растения, которые продавались рядом!
Это же ингредиенты!
Дорогие, важные, а накрошить или насушить она и сама сможет! У девушек половина комнаты была в цветочках-листочках. Белена, белладонна, аконит, и прочие полезные травки-муравки. Для дома, для друзей...

Звери?
Зверей Селия на ингредиенты разделывать не любила. Жалко... да и варварство это! Давно уже заменители придумали... разве что у черного кота надо бы шерсти состричь, и у трехцветной кошки тоже...

Так что - да. Котики.
Три девушки на ярмарке?
Это провокация.
Особенно если девушки молодые, красивые и с деньгами. Их надо зазвать в лавку, показать товар, восхититься, предложить что-нибудь 'за бэсплатно!', ущипнуть за попку...

Всякое бывает.
Двое нахалов свое уже от Линды получили. И один раз от Селии.
Магичка была доброй и пушистой, как полярный лис. И когда ее схватил за руку и стал тянуть в лавку сальный толстяк, уговаривая посмотреть украшения, она не сдержалась. Крохотный огонек откинул его подальше и крепко приложил о прилавок...

Но начать надо было с платьев.
Анна-Лиза должна была выглядеть достойно. Что ж!
Модистки в помощь!
Селия порасспрашивала адепток, и знала, куда идти. И даже сколько это будет примерно стоить - тоже знала.

- Лавка госпожи Дреколь. Вперед, девочки!
Лавка торговала теми товарами, которые не пригодились знатным дамам. Так бывает - сшили платье, а денег его выкупить - нет. Выкупили платье, а потом деньги понадобились.
Куда с ним деваться?
А вот в такую лавку. Полной цены не дадут, но материал-работу окупишь. А для бизнеса это важно, чтобы оборот средств был побыстрее.
Так что девушки зашли внутрь и принялись распоряжаться.
Командовала Анна-Лиза. Тут было ее поле битвы, она выбирала, она гоняла швей, и она же расплачивалась за платья. По два - каждой девушке. Селии - светло-коричневый шелк и темно-зеленый бархат, а к ним кремовую шаль с вышивкой в виде осенних листьев.
Линде - алый бархат и кремовый муслин.
Себе - бледно-голубой шелк и нежно-розовый муслин.
Что нашлось.
Аксессуары они подберут в других лавках.
Куда доставить?
В дом Аркенов. А по ярмарке в таком виде ходить - в неприятности влезть. Наверняка.
Лавка, вторая...
- Дэвушкы, добрый дэнь!
Девушки едва не застонали хором.
ОРКИ!!!
Ну что вас сюда занесло, а? Так день удачно начался!

***
Юра с утра был 'на подъеме'.
Энергия кипела и бурлила в крови, как шампанское.
Рональд!
Придет!
И они идут за одеждой!
А уж как подать себя в самом выгодном свете, Юра знал.
И к руке Рональда он вчера прикоснулся, словно ненароком, там такие мышцы...
Просто выглядит он изнеженным в своих одеждах - роскошных! Ими и в двадцать первом веке не побрезговали бы, но хватит ли денег?
Юра и это озвучил, а Рональд махнул рукой и сказал - разберемся!
Ооооо!
И вот! Сегодня!!!
Юра заранее оделся, накрасился, критически осмотрел свое белье... да! Где в этом мире найдешь приличные стринги? Да еще чтобы со стразами? Хотя... может, у Рональда спросить?
О, да! Да! ДА!!!
Словно в ответ на его идею, в дверь постучали, и на пороге появился Рональд. Очаровательный, как и вчера, в нежно-зеленой рубашке, малахитовых брюках и камзоле, а его бант в волосах - такой пышный, белый, и кружевное жабо, и кружева на сапогах из тончайшей белой кожи...

- Прелесть какая!
- Рональд, вы сегодня очаровательны!
Рон махнул рукой.

- Юра, доброе утро. У меня к вам просьба.
- Да? Для вас - все, что угодно!
- Юра, вы не могли бы составить мне компанию? Я должен сегодня зайти к родителям - и не обойдусь без дружеской поддержки.

Рональд хочет познакомить его с родителями?! Вот так?
Сразу!?
- Вряд ли я им понравлюсь, - осторожно высказался Юра.

- Им никогда не нравился ни я, ни мои увлечения, ни мои друзья, - жестко приговорил Рональд. - поверьте, любой, кто осмелится косо поглядеть в вашу сторону, сильно пожалеет.
Юра едва не задохнулся от волнения. И осторожно коснулся локтя Рональда.
- Конечно, я помогу. Для вас, Рональд - любой каприз.
- Спасибо.
Рональд похлопал Юрия по руке, даже не подозревая, какую бурю эмоций вызвал в душе парня.
Наш!
Точно - НАШ!!!


***
Ярмарка ошеломила Юрия, и Рональд ловко подхватил его под руку.
А как его еще?
За ручку водить?
Потеряется еще, пришелец из неведома далека, ищи его потом по всем закоулкам. Но Юрий это воспринял иначе.

Знак близости...
Но Рональд - такой милый, все строго в рамках, такой осторожный... может, он тоже боится, что ему откажут?
А если попробовать прощупать почву?
- Рональд, вы в ссоре с родителями?
Рональд вздохнул. А почему не поделиться частью информации? Не всей, понятно.

- Когда мне было немногим меньше чем вам, меня сильно подставил родной брат. Я оказался в компрометирующей ситуации. И отец выгнал меня из дома.
- Э... ситуации?
- Об этом все знают. В моей постели одновременно оказались две женщины, которых я туда не приглашал.

Женщины?
Он все-таки натурал?
О, судьба, ты бываешь жестока!!!
Или...?!
- А вы приглашали кого-то другого?
Рональд фыркнул.

- Будете смеяться, Юра, в ту ночь я ждал друга. Потому и дверь была не заперта.
Да.
В ту ночь юный Рональд действительно ждал друга. Младшего сына конюха. И - фи, господа! Что у вас за мысли такие полезли! Ладно еще - у Юры, который тут же воспрял духом! А Рональд всего лишь собирался с приятелем на ночную рыбалку. И ждал друга с одеждой. Не в графском же платье, роскошном и дорогом, раков ловить?
Петер всего лишь должен был принести ему старые штаны и рубаху. Не в своих же покоях их держать, где постоянно убирают и могут найти что угодно! Потом еще отношения выяснять придется, мать ругаться начнет, а то и отец выдерет.

И почему родители так не одобряли дружбы с деревенскими парнями и ночных развлечений? Рыбалки! Посиделок у костра, проказ... эх, где мои шестнадцать лет?
Юра, правда, понял все по-своему, и повеселел.
- А вместо друга в вашей постели оказались две бабы! Кошмар!
Рональд вспомнил последующий скандал, изгнание из дома - и от души скривился.
- Кошмар? Не то слово! А меня еще вынуждали жениться на младшей... фу!
- Вам так не нравилась эта идея? - осторожно прощупывал почву Юра..
- Не нравилась? Не то слово!
А кому может нравиться идея жениться на общественной собственности? Которую половина конюхов по сеновалам уже переваляла!
Нет уж! Без него!
Девственность сейчас не считается такой уж необходимой деталью для аристократки, но меру знать надо! Меру!
А не всех окрестных мужиков!
- Но сейчас вы и ваши родители.... Поймите меня правильно, Рональд, мне не хотелось быть бестактным, но мало ли что и как... это ваши дела, семейные, и я буду счастлив, если вы меня в них посвятите, но...
Рональд вздохнул. И решил еще чуть-чуть приоткрыть карты.
- Отец хочет меня женить.
- А вы не хотите?
- НЕТ!!!
Юрий окончательно поверил в свое везение.
- Как я вас понимаю!
- Да, женщины этого никогда не поймут, - пошутил Рональд. Старая такая шутка - женщины и мужчины никогда не поймут друг друга в вопросах брака. Потому что одной нужно замуж, а второму - нет!
Юра окончательно растаял.
- И что вы теперь будете делать?
Рональд вздохнул.
- Не знаю. С одной стороны, жениться бы и надо - сами понимаете, долг перед родом. С другой стороны - НЕ ХОЧУ!
И сказано то было с такой экспрессией, что Юра проникся, и даже попробовал осторожно погладить Рональда по плечу.
О, какие мышцы!
- Как я вам сочувствую!
Рональд еще раз вздохнул - и принужденно улыбнулся.
- Пойдемте, Юра. Давайте не думать о грустном раньше времени.
- Да! Нас ждет ярмарка!
- И наряды, конечно...
Глава 5
- Вы нас преследуете? - поинтересовалась Линда, выступая вперед.
- Нэт! Мы на ярмарку!
Грон выглядел сплошной невинностью, чему очень способствовал цвет глаз. С синими оно проще изображается, чем с черными, еще и ресницами хлопает, как веерами.
Селия невольно задумалась.
А откуда у орка синие глаза?
Обычно у них глаза черные, а если у этого синие, значит либо мать, либо отец - с равнин? Интересно как!
Говорите, Грон Хрук? Селия многообещающе прищурилась. Грон был в Академии новичком, и ничего опасного для себя не заметил. А вместо этого улыбнулся Линде.
- Мы вас нэ прэслэдуэм. Но закупыть кое-что хатэлы.
Линда явно не верила.
- В дамских платьях?
- Дэушкы... кстаты - вернытэ плащ?
- Плащ? - Селия посмотрела на подругу. Явно, Линда что-то знала.
Линда развела руками.
- Это трофей.
- За выкуп?
- Конфэты? Каждой? - внес свое предложение мудрый Арх.
- Соглашаемся? - посмотрела на подруг Линда.
Селия и Анни кивнули. Сдался им тот плащ... они про него и не знали. Да и Линда воспринимала эту тряпку как повод поговорить с Юрой. Вот он за переживаниями и забылся.
- Хорошо. Мы согласны на Арденские конфеты. Мне с ликером, Анни с малиной, а Селии с медом, - приговорила Линда.
- Харашо, - кивнул Грон. - Разрэшытэ вас правадыт?
Линда хотела что-то сказать, но тут ее сзади пнула Селия.
- Что?
- Лин, ты представь, если они нас к Анни проводят?
Анна-Лиза представила эту картину и расплылась в улыбке.
- О, да!
- О, нет! - передразнила Линда. Но ради подруги пойдешь еще и не на такие жертвы.
- Хорошо. Провожайте.

***
Орки, порадовавшись, что лед сломан, честно принялись сопровождать девушек.
Грон предложил руку Линде, Анна-Лиза оперлась на локоть Тарха, а Селия улыбнулась Арху. Многообещающе.
Орк - это ведь что?
Это - источник информации! И пусть только попробует ее не выдать! Только начинать надо не в лоб, а аккуратно, издалека... о чем не откажется поговорить ни один мужчина?
О себе, любимом!
- Арх, расскажите мне, пожалуйста, про Оркрист? Я там никогда не бывала, может, и не побываю, а так интересно! Это правда, что у вас кругом горы? И козлы по ним бегают? У меня шаль была из их шерсти - чудесная! Но наверное, ее очень сложно собирать? Если в горах? И прясть тоже.... А правда, что у ваших женщин есть усики? Как у мужчин?
Платья они посмотрели, теперь наступала очередь оружия. Потом они отправятся к растениям, а сейчас время Линды. И подруга потянула всех в оружейные ряды.

Стоит ли говорить, что оркам это тоже было очень интересно? И спорить над кинжалом какой-то особо сложной работы, с потайным лезвием, а потом еще над дагой, и чем-то еще, вроде кошки...
Селия терпела, равно, как и Анна-Лиза. Дружба же!
Но если Анна-Лиза вся была в раздумьях о встрече с герцогом, то Селия аккуратно получала информацию.
Слово там, обмолвка здесь...
Перевел тему?
И что!
Мы и вокруг походим, и около... нет у вас знати? А мы про уровень благосостояния спросим, про дом, про семью... поди, соври! Все равно я из тебя вытащу все, что мне понадобится!
Арх и сам не заметил, как Селия заговорила ему зубы. И рассказывал про Оркрист, про их дружбу с детства, считай, Крат и Фан посторонние, а они с Тархом кузены, а Грон их друг с детства, и живут они по соседству... родители?
Они считаются вассалами Грона. Аристократии у них нет, но есть те, кто ведет за собой. Те, кто будет сражаться, когда придет пора...
Селия кивала, хлопала глазами и виртуозно изображала дурочку. Авось, сразу не раскусят!
Наконец, все нужное было выбрано, и компания отправилась в травяные ряды.

Не дошла.
Не дошла бы, когда б не Линда.


***
На границе подозрительность - норма жизни. Добрые, доверчивые и наивные там живут недолго. Недели две.
Потом случается очередной набег, или налет, или...
Выживают те, кто кладет под подушку кинжал, а на шею надевает по три-четыре амулета с активацией по риску для жизни.
Это не внутренние безопасные земли, это - граница!
А потому...

Когда молодой парень споткнулся перед самым носом идущей Линды и начал падать прямо на них с
Гроном, она невольно взмахнула рукой. И шарахнулась чуть ближе к Грону.

Щитовые амулеты ей тоже делала Селия. А для подруг магичка не халтурила. Самое лучшее качество, самые дорогие материалы, подзарядка...
Парень и охнуть не успел, улетая носом в пыль.
А рядом с ним в ту же пыль падает тонкий стилет.
Один удар в печень - и могут не откачать. Особенно если смазать чем-нибудь нехорошим.
Грон не то, что отреагировать - ахнуть не успел. Линда тоже...
Первой, как ни странно, среагировала Анна-Лиза. И создала первое, что пришло в голову.
Водяную клетку.
Из-под земли забили струи воды, смыкаясь высоко в небе, становясь непреодолимой преградой...
Никто и пискнуть не успел, а орки и девушки уже оказались в частой сети. И Грон опомнился.
Шагнул вперед, поднял за шиворот убийцу.
- Ты! Кыто мэня заказал?!
Лицо парня исказилось от гнева и ярости.

- Все равно сдохнешь, сын шакала и гиены!
А в следующий миг он резко, до крови, прикусил губу.

Запрокинулся, лицо побледнело... Селия шагнула вперед. Раньше она под руку не лезла, а вот сейчас...
- Амонтиль. Не спасти.
- Амонтиль?
- Да, характерные признаки - зеленоватая пена на губах, фиолетовый цвет...

- Сели! - простонала Анна-Лиза.
- Прости, - тут же махнула рукой магичка. - Можешь еще подержать клетку?
- Долго?
- Нет. Господа орки, у вас есть защитки?
- Да.

- Активируйте.
Селия внимательно наблюдала, как орки достают из-под одежды защитные артефакты, как касаются драгоценных камней...
Ей, как специалисту, это о многом говорило. Она еще поделится с подругами, но потом, потом...
А пока - другое.
- Девочки, доставайте свои защитки, дайте, я посмотрю, что на ком?
Повезло.

К Аркенам девушки собирались, как на войну, а потому защитки оказались на каждой, по две-три штуки. Селия быстро сняла одну с Линды, одну с Анни, две с себя и выборочно накинула на шеи орков.
- Две лучше, чем одна, а в Академии вернете.
- А ты...
- Сели - наш артефактор. Лучший, между прочим, за последние годы, - четко произнесла Линда.
Анна-Лиза кивнула.
- Да. Давайте мы вас проводим к телепорту.
- Вы - нас? - удивился Арх.
Линда фыркнула.
- Это на вас нападали, не на нас. Хотите еще раз?
Арх покосился на Грона и медленно кивнул.

- Проводите, пожалуйста. Все же маги...
- Еще я за женской юбкой не прятался! - вознегодовал Грон.
Акцент у него усилился от волнения настолько, что девушки даже не сразу поняли. Это парня и спасло - Линда бы его точно стукнула. Не успела, вмешалась Анни.
- За женской магией. А это немного другое. Когда сможете сделать так же, как я - будете меня спасать.
И струи начали медленно втягиваться под землю.
До конца они опасть не успели - послышался злой голос.
- И что здесь происходит!?
***
Юра надеялся на приятный день?
Рональд надеялся на предсказуемый день?
Забудьте!
Стоило им дойти до лавок с одеждой, как...

- Эва! Глянь!
Один парень, судя по виду, из работяг, показывал второму на что-то в небе... на что?
В небе над ярмаркой переливался немаленький такой водяной купол. А кто его может устроить?
Только маг в опасности.
Рональд посмотрел на Юрия.

- Юра, вы можете остаться здесь. А меня простите, мне надо быть там...
- Я с тобой! - выпалил Юра, от волнения перейдя 'на ты'.
Спорить Рональд не стал - некогда.
- Держись за мной, если крикну или вступлю в бой - падай и постарайся отползти.
И, раздав ценные инструкции, Рональд бросился по направлению к куполу.


***
Своих орков он узнал мгновенно.
И девушек.
Опять та же компания?
Та-ак...

- И что здесь происходит?
Кто бы сказал, почему все взгляды опять скрестились на Селии? Но девушка не дрогнула, а мило улыбнулась и присела в реверансе.

- Добрый день, мэстер ректор. Рада вас видеть. Юра, здравствуйте.
Юра улыбнулся, но сказать ничего не успел. Рональд почти рычал.
- Леди Лиасон! Что? Здесь!? Происходит!!?
- Была предпринята попытка покушения на нашего гостя из Оркриста. Благодаря артефактам - не удалась. Убийца покончил с собой. Применил достаточно редкий яд - амонтиль, предполагаю, им же смазан и стилет.

Не спасли бы.
Точно...
- Так... а это что за водомет?
Селия развела руками.
- Мы были вынуждены защищаться.
- Понятно. Все направляются за мной. В Академию!
- Мы не можем? - вступила Линда.

- Да, у нас еще назначена встреча! - кивнула Селия.
- Напишите записку. Я сейчас отдам ее...
- Что здесь происходит?
А вот и стража, легка на помине! Юра посмотрел на нее с умилением.

- Да, миры разные, а стражники одинаковы. Всегда приходят, когда самое интересное уже закончилось.
Рональд зло поглядел на стражников.
Чуть менее зло - на девушек. Если они и правда спасли орков...
Это ж какой был бы скандал - в его академии орка приморили! Еще и знатного!
Орка, положим, не жалко, но за добрососедские отношения ему бы король прописал по всей поверхности...

Линда тем временем заметила Юрия и расцвела розой. Анна-Лиза спряталась за орков.
- Юра, добрый день.
- Здравствуйте, Линда, - поздоровался Юра.
- Юра, вы любите сладкое?
- Да!
- А вы пробовали Арденские конфеты?
- Нет, - покачал головой проходимец.

- Может, мы успеем купить? - умоляюще поглядела Линда на ректора, понимая, что их выкуп накрывается крышкой. И верно.
- Вы, адептка Далг, с ума спрыгнули? После покушения вам еще и конфеты?!
Рональд не говорил, а почти рычал. Тихо, но выразительно. И по сторонам, увы, не смотрел.

- НЕТ!!!
Селия кинуась вперед. Магичку огня ударило со всей силы, отбросила на Рональда, и ректор свалился на землю с лежащей на нем адепткой. Сила удара была такая, что он даже среагировать не успел. И пребольно приложился спиной о мостовую.

Замерцал купол щита.
- Селия!!! - взвизгнула Анна-Лиза.
Струи воды снова вылетели из-под земли, сливаясь в купол.
Линда забыла про все кокетство. Кинулась к подруге, попробовала ее приподнять - куда там!
Щит не давал.

- Сели!!! СЕЛИЯ!!!
***
В героини Селия не рвалась.
То, что она заметила стрелка на крыше было чистой случайностью. Она стояла лицом к Рональду, она отвлеклась, она посмотрела вверх...

Если на крыше лежит человек и целится из арбалета или в проходимца, или в ректора... да кому пока нужен тот проходимец?
Убьют ректора?
На глазах у нее?
Точно, прощай аспирантура.

А щитов на ней хватает... и Селия прыгнула вперед, сбивая Рональда и закрывая своим телом. Не геройство, трезвый расчет. Если выстрелов будет три или четыре - тогда ей придется плохо. Но в подругах она не сомневалась.
И правда.
Анна-Лиза опять подняла щит.
Орки выхватили оружие, Юра рухнул на колени рядом с Линдой.
- Как они!?
Линда, забыв про влюбленность, ответила наполовину на оркристе. Уж больно там матюги выразительные!
Рональд с трудом выдохнул. Приложило его так, что дух вышибло, и слова не сказать.
Селия с трудом шевельнулась - и тут же нашлись и голос и слова. Шевельнулась она так удачно, что ее колено соскользнуло... да, именно туда!
Какие там глаза-губы...
Не раздавили бы!!!
- Айййй!
- Сели!!! Живая!!!
- Да...
Селию крепко приложило по спине, да потом еще на ректора отбросило. Чувствовала девушка себя отвратительно, едва шевелилась и болело все, что можно.
- Сели, сними щиты...
- Да?
- До тебя не дотронешься. Анни держит щит, снимай.
Селия прикрыла глаза и позволила щитам сползти
Рональд, которого и этими щитами тоже прижимало к мостовой, выдохнул.
- Фууу... отойдите!
Линда шарахнулась в одну сторону, Юра в другую. Рональд легко поднялся с мостовой,, держа на руках Селию.
- Анна-Лиза?
- Да?
- Щит в движении поддерживать сможете?
Анна-Лиза прикусила губу. Потом прикинула по силам...
- Лин, у тебя накопители есть?
- Да.
- Сели?
- Да...
- Давайте сюда все.
Девушки послушно стянули с шей по два камушка на кожаных шнурках. Анна-Лиза зажала их в ладонях, зашевелила губами...
Повинуясь ее словам, вода опадала, меняла форму, обволакивала каждого небольшим индивидуальным куполом. Разве что Селию на руках у ректора - одним на двоих.
- Однако! - оценил Рональд. - Сколько продержите?
- Минут двадцать. Только ведите меня кто-нибудь, - Анна-Лиза едва шевелила губами. Сейчас она была полностью сосредоточена на своей магии. И то - индивидуальный щит для каждого из группы - это высший пилотаж! Это как вольтижировка на бешеном носороге - на коне научиться можно, а вот так?
- Секунду!
Грон ловко подхватил девушку на руки.
- До портала донесу.
Рональд огляделся.
- Тарх... да?
- Да.
- Помогаешь Линде. Арх - Юрию.
- БЕ-ГОМ!
И все сорвались с места.
На скоростную пробежку до портала ушло десять минут. Анна-Лиза досуха выпила два накопителя и принялась за третий.
Рональд грозно рявкнул - и толпа раздалась в стороны. А ректор махнул чем-то небольшим - Юре показалось, нечто похожее на жетон шерифа, и вся компания влетела в стационарный портал вне очереди.
И вывалилась на лужайку в Академии.
- Фуууу...
Анна-Лиза уронили руки и откинулась на плечо орка. Щиты медленно сползали с людей и не-людей.
- Девушки, - Рональд передал Селию на руки Фану Дерку. - Юра. Сейчас все расходятся по своим жилищам. Господа, помогите дамам, им пришлось сегодня тяжело. Большая просьба, пока я все не разъясню, территорию Академии не покидать.
И развел руки.
Замерцало серебристое облачко, в которое и провалился Рональд.
- Индивидуальный портал! Сильно, - оценила Селия.
Грон посмотрел на Селию, на Анни у себя на руках, и принял единственно возможное решение.
- Девушки, позвольте в благодарность за спасение, пригласить вас в гости? У нас есть шоколад и вино.
Акцент у него был ужасным.
Но шоколад?
Линда, единственная не пострадавшая, посмотрела на подруг, и махнула рукой.
- Девочки, вы согласны?
Девочки закивали.
Селия посмотрела на Юру.
- Юра, вы с нами?
Попаданец, который как раз думал, что о нем все забыли... обидно! - тут же воспрял духом. Орки были не в его вкусе, но день все равно испорчен! А вино - это хорошо.
- Если можно?
- Разумеэтса. Прыглашайу, - кивнул Грон.
И зашагал вперед.
Анна-Лиза и не подумала слезть с его рук. Но...
- Девочки, а как же наша встреча?
- Придется отменить, - покачала головой Селия.
- А...
- Анни, нам даже за ворота выходить нельзя. Запрет ректора не даст, он же прямой...
- Точно, - Анна-Лиза веселела на глазах. - А что делать? Я даже предупредить не смогу...
Селия задумалась. А потом просияла злорадной улыбкой.
- Анни, у нас еще деньги остались?
- Да.
- На хорошее дело не жалко?
- Нет! А на какое?
- Мне нужна мистрес Гардон. Сейчас подумаем, как лучше сделать...
- Чито сдэлат? - уточнил Грон даже с некоторой опаской.
Вообще, в горах женщины не такие. Они нежные, послушные и ласковые. А эти...
Кобылицы дикие! Необъезженные.
Но...
Какие женщины!
- У нас была назначена встреча, - не соврала Селия. - Мы на нее не успеваем, и хотели бы отправить письмо. Отменить ее.
- Нэ с кэм?
- Не с кем, - согласилась девушка.
Грон ухмыльнулся.
- Если вернете Крату плащ авансом.... Ему не запрещали выходить с территории.
Селия зловредно ухмыльнулась.
- Вернем. И без мистрес Гардон обойдемся.
- Сели? - поинтересовалась Линда.
- Для начала ответьте,, Грон, вы кто в своем народе?
- То есть?
- Я - дочь графа, аристократка. Линда, Анни - тоже. А вы?
Грон выпрямился.
- Я сын военного вождя.
- Лин?
- По нашим меркам - аристократ, - кивнула Линда. - Можете сказать имя рода?
- Черные скалы, - буркнул Грон, понимая, что легко не отделается.
Линда присвистнула длинными протяжным присвистом.
- Ни ... себе!
- Подробности? - заинтересовалась Селия.
- А почему - Хрук? Подожди, Сели...
- По мамэ...
- А по отцу?
- Даххар.
- Грон Даххар, ага...
- Лин? - потребовала разъяснений Сели.
- Даххар - вождь клана Черных скал. А Скалы в последнее время прирастают людьми. Дорк Даххар сейчас гребет всех под себя. Сколько - три племени под его рукой?
- Ужэ четырэ.
- Вот.
- Это хорошо?
- Для наших целей - безусловно, - согласилась Линда. - Скажите, а церемониальная одежда у вас есть? С собой?
- Есть.
- Сели, все просто замечательно.
Селия посмотрела с сомнением, потом выслушала Линду - и кивнула.
Действительно, зачем кого-то нанимать? Отдадим плащ в обмен на услугу и обойдемся без конфет. Взаимозачетом.
Хотя и жаль конфет.
Вкусные они - до умопомрачения.
***
Шинор Аркен ждал.
Сейчас его врасплох не застанут!
Это с утра пораньше, когда спросонок, он попал в ловушку. А сейчас он готов ко всему.
Звякнул дверной колокольчик.
Вот и Анна-Лиза, наверняка. А ее подруг мы сейчас выставим...
- Господин...
В комнату заглянул дворецкий, при виде которого Шинор открывл рот, да так и забывл его закыть.
Довести старину Томаса до такого состояния?!
Вот лично он даже не мог себе представить, что случилось. Эти девки что - на драконе верхом приехали?!
И плевуать, что драконы вымерли! Эти - могли. И выкопать, и оживить.
- Томас?!
- Там... там...
Дадаммм!!!
В гостиную вошел - орк! В наряде вестника.
Линда лучше Селии разбиралась в обычаях горцев, как-никак она всю жизнь прожила на границе. И настаивала именно на таком варианте.
Грон дал согласие.
Крат поскрипел зубами - да и согласился.
А что?
Вестник - это почетно, ущерба чести нет никакого.
К тому же, для равнинников, все горцы на одно лицо. И... картошку чистить не хотелось. Она за один-то раз надоела хуже горькой редьки!
Итак - наряд вестника.
Что должен показать вестник?
Что он пришел с миром, что у него нет оружия, что все на виду. Это - раз.
Что он пришел от богатого клана - это два.
И оповестить о своем приходе, конечно. А то как же?
То есть сверху - вниз.
Ритуальный головной убор, весьма похожий на тюрбан с большим красным камнем. Гранат, но кто там приглядываться будет?
Бусы. Много, самых разных. Тут и амулеты, и драгоценности...
Пояс - золотой, из наборных пластин, с самоцветами.
Набедренная повязка - собственно, мешочек для самого ценного и две полоски кожи. Третья - сзади. С роскошной вышивкой, с драгоценными камнями - Юра очень заинтересовался.
Браслеты на руках и на ногах. Перстни.
Все это сияет, искрится, переливается, сверху наброшен ритуальный же плащ, вышитый золотом и теми же камнями. Вот уж чего в горах хватает!
В одной руке ритуальный рог - как же дать о себе знать?
Вот, в рог Крат сейчас и дунул, поздоровался.
В другой руке свиток, который и был вручен Шинору Аркену.
Тот принял.
- Э... простите... здравствуйте...
- Arrahha daar!
Шинор замотал головой.
Про оркрист он слышал, но сказать на нем хоть слово? Разве что матерное... а кто его знает?
Оставалось только развернуть свиток.
Дорогие Танна и Шинор Аркен.
Не имею возможности принять ваше приглашение на обед.
Вождям племен отказывать не принято. Надеюсь на ваше понимание и деликатность.
Анна-Лиза Марион Эресаль.
Танна и Шинор переглянулись. Посмотрели на посланника.
- Скажите, а где сейчас Анна-Лиза?
- Ha kardrar onda der kaderre.
В академии, где еще ей быть?
Крат и не издевался. Он просто отвечал на оркристе. И - только на оркристе.
Попросят доставить письмо обратно - доставит. А местный язык он не понимает принципиально. Да и вообще...
Крат подумал, что его обида на девушек начала проходить. Ему еще не сильно досталось. А тут...
Стоит мужик, глазами луп-луп, стоит баба, рот открыт, вся красная, хоть ты на скалу вешай, не пропустят...
И ни слова неправды.
Вождям отказывать не принято.
Анна-Лиза прийти не сможет.
А дальше?
Что-то и дальше будет, безусловно. Только не хотел бы он быть на месте этих двоих.
- Ladata garra?
Ответ будет?
Ответа он и от Шинора не дождался. Тот переглядывался с Танной и открывал рот на манер карпа. Пришлось совершить ритуальный поклон,. Еще раз дунуть в рог - и уйти. А уж что эти двое будут делать...
Да пусть делают, что хотят. Точно - ему еще повезло. Вот ведь девки!
***
Шинор и Танна переглянулись. Но прежде,, чем они успели отойти от шока, в дом постучали.
Явился герцог Аргайл.
- Шинор?
Что оставалось делать бедолаге? Только предъявить записку и честно покаяться.
Кларенс Аргайл изучил ее, расспросил Аркенов, и задумался.
Если девчонка привлекла внимание военного вождя... могла. Он знал про орков,, он знал, кто такой Грон Хрук.
Кажется, Анна-Лиза Эресаль уплывает из рук? Вместе с приданым?
Обидно. Но - закономерно.
Военный вождь не дурак, выбрал лучшее. Кларенс тоже ведь для сына старался...
Но - обидно!
Надо осторожно прощупать почву...
Кларенс оборвал Шинора, который лепетал что-то про следующий день, и распорядился.
- Пусть девчонка сидит в Академии. А я узнаю, чье внимание она привлекла. Мне лишние проблемы не нужны.
Шинор перевел дух.
Ему проблемы тоже были не нужны, только деньги. А девчонку он бы хоть кому отдал, за полцены. Теперь еще и орки!
Вот стерва!
***
Тем временем девушки неплохо проводили время.
Орки выставили на стол большой кувшин вина. Юра понюхал его - и скривился.
- Фу! Кислятина!
- Можем приготовить глинтвейн, - предложила Селия. - Сейчас я приду в себя...
- Я и сам могу, - задрал нос Юра. - Сиди. Есть лимон, яблоко, корица, гвоздика, сахар, а еще можно мяту или чабрец...
- Сахар эсть...
- Гвоздику и корицу нам не дадут, - развела руками Селия. - Пряности дороги.
Юра махнул рукой. Рецептов он знал много.
- Мята есть? Чабрец? Клюква?
- Это все есть на кухне.
- Фар, - кивнул Грон. - Рысью метнись?
И через десять минут Юра священнодействовал н столе. Заваривал мяту и чабрец стаканом кипятка, потом процеживал, отжимал клюкву, добавлял клюквенный сок, вливал осторожно красное вино,, размешивал мед, отжимал лимон - немного, мелко рубил цедру...
- Пробуйте.
Получилось очень вкусно.
Тонкий аромат трав навевал мысли о лете, горчинка лимона, кислинка клюквы, сладость меда и привкус вина...
- Рецепт! - попросила Селия.
- Обещаю, - кивнул Юра. Как хорошо было попивать глинтвейн вечером, у камина, когда за окном бушует сырая холодная осень...
У орков нашлись конфеты, и тут уже покачал головой Юра.
Шоколад здесь не знали, поэтому конфеты напоминали чурчхелу, только со множеством начинок. С вином пошло просто отлично.
Чашка, потом вторая...
Потом решили обсудить сегодняшнее происшествие.
Выпили третью чашку.
Возвращались в общежитие в обнимку. Кажется, порывались кому-то набить морду,, но передумали.
Или отложили?
Юра и сам не помнил. Ему, от нервов, тоже хватило. А орки, которые не были так пьяны, как девушки, помалкивали. Не желали делиться впечатлениями.
Ну и пусть их. Все равно Юре орки не нравились - внешне. Так-то они ничего, свои парни...
Как там Рональд?
***
Селия лежала и смотрела в окно.
Думала.
- Сели?
Линда приподнялась на локте на соседней кровати.
- У тебя не найдется похмелина?
Селия фыркнула, но встала, достала флакончик, накапала шесть капель в ложку и сунула ту подруге в рот. Линда облизнула холодный металл и замерла, чувствуя, как вылетает из ушей стая дятлов-долбунов, выкатывается колючий ежик из желудка, а переваренные макаронины становятся нормальными руками-ногами.
- Спасибо.
- Не за что.
- а чего ты не спишь?
Вопрос был закономерным, дело было под утро, в предрассветный час.
- Не спится, - отозвалась Селия.
В отличие от подруг, она не напилась. Так, немного, а когда поняла к чему идет - активировала свой амулет. У девочек такие тоже были, кстати. Заклинание просто превращало вино - в сахар. Вкусно, сытно, но никакого опьянения.
- О чем ты думаешь? - посерьезнела Линда.
Анни так и спала, даже чуть похрапывала - выпила она больше всех. Но она и потратилась, другая бы неделю в лежку лежала. Линда все же контролировала себя, не хотела в грязь лицом перед Юрой ударить, а Сели и вообще вино не любила. Меньше выпьет - больше останется.
- О покушениях.
- И что ты о них думаешь?
- не знаю, кто пытался убить орка - дело житейское. А кто пытался убить нашего ректора?
- Мало ли кто?
- Два раза?
- ДВА?!
Линда искренне заинтересовалась.
- Юра рассказал.
- Вот как?
- Вы как раз с Гроном затеяли соревноваться в метании дротиков и ушли во двор. А мы наблюдали в окно. Ну и...
Линда нахмурилась.
- И что рассказал Юра?
Селия послушно пересказала. Линда задумалась.
- Итак, на орка покушаются первый раз. На ректора - второй.
- Заметь, почерк примерно похож. И в том, и в другом случае.
- Да?
Селия медленно кивнула.
- И в первый, и во второй раз, использовали убийцу, которого не удалось взять. Отравлены, похоже, одним и тем же ядом, Юра плохо понял, но кажется - так.
- Сели, а нам какая разница?
Селия пожала плечами.
- Так - никакой. Но нашу подругу хотят выдать замуж за ректора.
- А она не хочет.
- А если убийца об этом не знает?
Линда покосилась на кровать, на которой спала Анна-Лиза.
- Что ты предлагаешь?
- Пока не знаю. Надо подумать.
Линда решительно кивнула.
- Думай. А потом скажешь мне, что мы будем делать.
- Ты так уверена, что мы будем что-то делать?
- Конечно.
Селия хмыкнула. Но Линда обладала достаточно тонким слухом.
- Сели, я даже не сомневаюсь, что будем делать. Ты придумаешь.
- Что именно?
- Как срубить свои деньги на чужих проблемах. Разве нет?
- Разве да.
Об этом определенно следовало подумать.