Вместо предисловия.
   Все названия, имена и географические места вымышленные.
  
   Человек рождается, не имея совершенно никакого представления о том, что находится вокруг него. Проходит время, он начинает видеть. Затем - осмысливать то, что видит. Затем осваивает речь и к его источнику информации добавляется еще один - рассказы окружающих. Затем у наиболее... продвинутых разумных появляется возможность читать. Менее продвинутые используют телевизор. Это развлекает и не требует работы мозга. Впрочем, речь не об источниках информации. Речь о том, что собственно источников знания у человека становится больше с каждым мгновением жизни. И далеко не все они выдают одинаковые описания для одних и тех же явлений. Мама пошла к подруге. Это - официальная версия. Папа, оставшись в теоретическом одиночестве, вслух излагает совершенно другую... версию данного события. Соседка, беседуя на лавочке с подругой, имеет на этот счет собственное мнение, не совпадающее с первыми двумя. Таким чаще всего бывает первый опыт получения информации из разных источников. Но факт того, что уверенность ребенка в истине оказывается ложной, это - действительно первый опыт.
   Вся жизнь человека разумного состоит из таких моментов. К определенному возрасту человек либо отказывается от попыток выяснить истину, либо... продолжает наступать на грабли, определяя для себя способы получения действительно достоверной информации. Те, кто сознательно жертвует спокойствием ради крох знания, чаще всего не удивляются полярности точек зрения. Не удивляются новым фактам. Приобретают твердую уверенность только в том, что увидели собственными глазами и пощупали руками. Остальное... может быть разным.
  .
   Рассуждать о происходящем вокруг нас очень просто. Часто - интересно. Иногда - приятно. Но есть одна деталь, которая всегда и везде сопутствует нашим рассуждениям. Точка зрения. Место, с которого мы видим мир и объем информации, который нам доступен с этой точки. Если предположить, что исходные данные неверны... такое уже происходило в истории Земли не один раз. Достаточно упомянуть об официальной версии о трех китах, на которых стоит плоский диск суши.
   То, что предлагается читателю, это взгляд на окружающее Землю пространство с другой точки зрения. Да, этот взгляд не полон, но он и не может быть полным. По определению. Вселенная огромна. Охватить всё, просто невозможно. Да и ни к чему. Кроме того, взгляд одного человека, сколь бы совершенны ни были используемые им приборы, показывает мозгу только узкую часть происходящего. Это привычно и, надеюсь, понятно читателю. Многостраничные объяснения ситуаций в тексте отсутствуют. Описаний внешности и обстановки... к сожалению, пейзажи и красивые рассветы над безжизненными пустынями меня лично не привлекают. Не в виде текста. Думаю, именно потому таких описаний мало.
   Что может удивлять человека, попавшего на космический корабль? Предположений о существовании разумной жизни, как и отрицаний этого факта - более чем достаточно во всех источниках. Любопытный индивидуум мимо такого вкусного блюда не пройдет. Итак, новостью может стать собственное положение. Если оно не определено. Собственное состояние, если оно изменилось. Нечто, прямо связанное с собственным телом и личностью человека. С теми вещами, о которых он знает больше всего.
   Удивляет в описаниях всевозможного попадальчества стабильный, прописанный в правилах схематический план действий. Попадание - прогрессорство (добыча высокотехнологических плюшек)- обязательное возвращение. Или попытки возвращения, как основная цель. Впрочем, это тоже не важно. Важно то, что человек - приспосабливается. Некоторые вещи становятся привычными за полгода. Некоторые - вызывают диссонанс несколько лет. Очевидно, что попав в максимально совместимое общество, предлагающее обширный выбор, обратно стремиться человек будет... теоретически. А получив, точнее - создав возможность реализовать себя... даже трудно сказать, насколько мизерным будет в такой ситуации стремление вернуться домой.
   В предлагаемом варианте, выбора у насильно вывезенного человека нет. Ни выбора профессии, ни выбора места жительства. Только один выбор: двигаться или стоять, ожидая смерти. Всё остальное исходит из собственных правил и привычек. Того, что было, есть и будет у каждого взрослого человека.
  .
   Обитаемый Слой. Название появилось само. Подразумевает это название всё пространство, доступное при перемещении без приборов, изменяющих пространство. Ногами, самолетом, звездолетом э... скажем, на самой современной тяге). Фактор времени в этом определении не учитывается. То есть - любое место, куда доберется пыль от костей путешественника - обитаемый слой.
  .
  
  Подъем с нуля.
  
  *Юг Франции. Планета Земля. Область Сото. Цин.
  
   - Господа туристы, предлагаем вам увлекательное путешествие по старинному городу Металь, одному из живописнейших мест Франции. Мы расскажем и покажем вам...
   Господина в жилетке данное сообщение явно не заинтересовало. Он уже знал, что именно выберут крикливые тетки с вульгарным макияжем, прибывшие одним рейсом с группой. А выберут они магазины-магазины-магазины. Эта область искусства - только для особо одаренных. Считать шоппинг развлечением - глупость... никто не услышал? Фу-ух. Выяснение отношений, наш путешественник ценил еще меньше, чем блуждание вдоль прилавков. Безусловно, некоторые витрины стоило посмотреть, но тратить на поход по магазинам всё свободное время? Увольте.
   Группа туристов из государств СНГ, потолкавшись, отправилась за одним из экскурсоводов. Холл гостиницы опустел.
  
   Экскурсия в толпе похожа на просмотр короткометражного телефильма. Туда не успеем, про это - гид все равно ничего не знает, зато вот этот маленький магазинчик содержит его дядя. Здесь смотрите в эту сторону, там - не смотрите вообще, не рекомендовано. А хочется.
   Будете смеяться, но в крови человека заложено интересоваться именно тем, что скрывают. К экскурсии это предположение относится краем, но... Впечатления о городе получаются именно собственными глазами. И собственными ногами. И далеко не всегда то, что показывают - остается в памяти.
   Кругосветное путешествие на лайнере, почему-то запомнилось очень длинными скалистыми берегами Северного морского пути. И страшными снами про глубокие урановые шахты. Всё остальное осталось скрытым в алкогольном тумане. Визит в один из городов США, в первые годы... независимости, почему-то запомнился совершенно пустым аэропортом со стандартными контейнерами торговцев и автобусной экскурсией. Собственно, экскурсия - осталась в памяти только удивительно культурным автобусом, в котором не требовалось развивать навыки выживания.
   Вот кто бы мог подумать, что в одном из аккуратных прибалтийских городов во дворах домов в центре, обнаружится потрясающее количество омерзительных мусорных куч? А есть такое. Или обалдевающий аромат цветущей липы, который можно резать ножом и подавать как деликатес. Почему-то именно в Прибалтике этот запах оказался совершенно волшебным. И настолько же противным оказался зимний дождик, моросящий круглосуточно, изо дня в день. Аромат горячего местного хлеба. Ржаного, круглого, с аккуратной дырочкой в центре. И раннее летнее утро на цветочном рынке Вильнюса, когда огромное количество совершенно изумительных роз, разных цветов и форм, выкладывается на прилавки. Далеко не всякий столичный магазин может похвалиться такими цветами.
   А чего стоят веревки с бельем над центральными улицами Баку? А привязанные к подъездам совершенно новых многоэтажек бараны, которым с балконов второго этажа хозяева бросают корки арбуза? Или - человек, заходящий в автобус на одной остановке и до следующей позванивающий горстью мелочи в ладони, проходя через салон. Это такой кондуктор, оказывается. Газированная вода на набережной, днем - три копейки, вечером - пять копеек. В свое время это было очень необычно и... просто потрясающе, как и масляная пленка на теле, после купания на пляже и запах настоящего нефтяника, смываемый водой из пластиковых баллонов. На девятом этаже совершенно современного дома, вода в кране появлялась в лучшем случае один раз в неделю.
   А зимний пейзаж крупного промышленного центра России с одиноким автобусом, ползущим колдо@бинами вдоль многокилометрового бетонного забора? И синяя, умершая своей смертью курица, как праздник стола в интеллигентной семье. Или сельский клуб в глубинке, переделанный из почтенного возраста церкви. И густой запах сивухи в тесных помещениях с грубо закрашенными рисунками на стенах. А ранним утром - жуткое похмелье и странно непривычная разруха на улицах села. И огромный сосновый бор с потрясающих размеров деревьями.
   Утренний сизый дым дизельного выхлопа на улицах города на Крайнем Севере и совершенно ледяная вода в мелкой речушке, несмотря на плюс тридцать три, чистое небо и круглосуточное солнце над головой. Или поездка за грибами на три часа. Совсем не потому, что времени мало, просто собирать уже некуда. Мешков больше нет. А какой экскурсовод вам покажет многокилометровую дорогу из утрамбованного песка, на которой очень твердая волна, как на антикварной стиральной доске? И смешной такая дорога кажется только первый час. Потом от постоянной тряски, скорее плакать хочется, чем смеяться. Именно по такой дороге сто километров пришлось ехать почти двенадцать часов. Или сугроб высотой с трехэтажный дом, который ворочает бульдозер, лишь слегка уступающий в размерах этому самому сугробу.
   Густой и девственный лес, переплетенный всевозможными растениями, всего в полусотне километров от огромного города. И масса мелких пугливых воробьев на городской площади, в течение десятка минут научившихся по очереди подлетать и брать прямо на лету из пальцев стоящего человека, небольшие кусочки несъедобного сухого пирожка. Проторчать на площади пришлось тогда около двух часов. Но время было отмечено по факту. Без сожаления. Скормленные копеечные булочки позволили всё это время наблюдать за уморительными финтами пернатой мелочи.
   Именно такие моменты составляют бриллиантовый фонд впечатлений о различных местах и странах.
  
  
   Так, набережную я уже видел вчера вечером. Что бы ни говорили, но днем наблюдать грязную воду, не сильно приятно. И запах набережной в застывшем жарком воздухе воспринимается однозначно, смазывая все прелести нового места. В грузовой порт тащиться по такой жаре не хочется. В самом городе... рекомендовали взглянуть на знаменитый сквер "Зеленый клинок", начинающийся в центре городка и протянувшийся вдоль всего берега. Интересно, сколько до него пешком? Там к вечеру собираются компании, играющие шансон. Ну где еще такое увидишь? Не вульгарный - с матом, а очень приятный на вкус, настоящий французский шансон. Возможно именно незнание языка позволяет так благодушно воспринимать уличное творчество французов. Уже завтра будут открыты музеи, а послезавтра знакомый пообещал доставку в местное представительство торговой фирмы некоторых редких вещей. Европа. Если я не могу приехать за копеечным в сущности, товаром в Австрию, то товар найдет меня там, где мне удобно. Но сегодня выходной и день отдан ногам и глазам. Целиком.
   Ранняя осень в этих широтах больше похожа на привычное лето. Как удалось выбраться из родного города в такое время - до сих пор остается загадкой. Немыслимым усилием воли отложил всю работу, которой не становится меньше никогда. Под жалобное нытье вернувшихся из отпусков заказчиков, упаковал чемодан и сделал всем ручкой. На целых две недели выбросил из головы весь ежедневный мусор. Такой необходимый, но такой... нудный.
   Вертя головой во все стороны, иду по мощеной пешеходной улочке, изгибающейся червяком. Да непривычно, но никаких особых впечатлений, разве что запах необычный. Дойдя до очередного перекрестка, остановился. Так и не решил - в начало аллеи на "острие", или сразу - к фонтанам в основании "клинка"? Всё же жарковато. А погуляю часик - станет еще веселее, значит - сразу к фонтанам. Останется желание - пройдусь по скверу, нет - метро и к отелю. Ибо - не мальчик. Несмотря на все увлечения, сил не масса. Хмыкнул. Скорее - благодаря всем увлечениям. И свернул, что характерно, налево.
   На карте города, выбранная для прогулки улица, изгибалась широкой дугой. Туристические схемы, в таких случаях - очень опасная вещь. Чтобы рассчитать время пешей прогулки, глядя на схему города - требуется изрядный талант. Вся надежда на то, что европейские расстояния не соответствуют родным и до боли в ногах знакомым. Выходит эта улица из района порта к внешнему краю города, затем возвращается к центру, проходя не очень далеко от заштрихованного треугольника промзоны. Ну что может примыкать к порту? Правильно. Склады. Вот уж куда ходить - совершенно бессмысленно. Эта архитектура и дома достала.
   Переулки и арки, мощеная плиткой узкая полоска между домами и самый обычный асфальт. Облезлые глухие стены и аккуратные окошки с цветочными горшками. Может показаться странным, но разглядывать всё это было интересно. Время пролетало совершенно незаметно и только усталость в ногах говорила, что пора передохнуть.
   На смену глухим стенам домов пришли витрины и кафе. С черными прямоугольниками расписанного от руки актуального меню. Да, пожалуй, надо передохнуть. Интересно как у них с кофе? Небольшой фонтанчик под широким тентом. Прохладно и приятно.
   С кофе здесь было замечательно. Допил чашечку в уголке с пепельницей. Отличие от знакомого с детства вкуса потрясло еще раз. Вот та же упаковка и тот же производитель. А вкус - совершенно другой. Как и у сигареты, из совершенно обычной на вид пачки.
   И совершенно другие люди. Парочка, остановившаяся возле выхода с крошечной площадки, весьма эмоционально размахивает руками, обсуждая свои вопросы. У нас такой жестикуляции и не увидишь. Максимум эмоций, разве что в вечернем крике пьяной компании под окнами. Ах, да. Есть еще восточные торговцы на рынке. Но там в непонятную речь слишком часто вплетается мат, наглухо отбивая всякое удовольствие от зрелища.
  
   Погода отличная, ночевать на лавочке, из-за отсутствия денег на проезд к отелю - не светит. Был у меня такой знакомый. Попытался с двадцатью долларами в кармане - Париж посмотреть. На обратный билет в метро ему уже не хватило. Ночевать примостился на лавочке в сквере. Ржали потом всей компанией. И долго напоминали про полицейский участок, куда туриста приняли.
   Витрина с одеждой... еще одна, сувениры, спортивные товары. Очередной короткий отдых, глазея на спортивные примочки всех мастей. Сами предметы ничего особенного не демонстрируют, но дизайн и расцветка пробуждают сравнения с китайскими вариантами. Явно не в пользу последних. Витрина следующего магазина, с мехами и чем-то блестящим, в качестве зрелища - отстой. Стандартные композиции, стандартные товары. И явно не по скромному уровню туриста. А вот появившаяся в центре улицы зелень порадовала естественным цветом. Моют, наверное. И еще - стригут и поливают регулярно.
   Машин здесь немного, улица в выходной день - не слишком многолюдна. Жарко. Те, кто смог выбраться на пригородные пляжи, уже там. Навстречу медленно ползет пузатенький бусик со скучными лицами за стеклом. Всё тихо и как-то лениво. Благодать. Вот только почти впритык к дверям того самого красивого магазина с блестящей роскошью на витрине, въехав колесами на неширокий тротуар, встал толстый черный автомобиль. Прямо домом родным повеяло. Возле открытой дверцы замер столбом охранник. Водитель пакует что-то в раскрытый багажник. От меня его практически полностью закрыла туша полированного монстра.
  
   Честное пионерское, я бы с удовольствием перешел на противоположную сторону улицы. Вот только маршировать через бульвар, разделенный травяным газончиком, в месте где перехода нет, мне неприятно. А то чего мне не хочется, я стараюсь не делать. Значит, придется продавливаться мимо перегородившей узкий тротуар туши огромного джипа с тонированными стеклами.
   Здравствуй, родина. Отменный экстерьер блондинки, цокающей копытцем возле машины, только усугубляет положение. Вот не могла бы ты изображать это самое, на полметра дальше? Чтобы обычный человек, идущий по своим делам, мог обойти твой лимузин, не выходя на проезжую часть улицы. Вот. Рослый охранник с каменной мордой, даже руку поднял, показывая мне, дескать здесь тебе не пройти.
   Возвращаюсь к торговым автоматам, стоящим возле стены. Обычной воды нет. Химией напиться - нереально. Всякие хрустящие и плямкающие батончики мне не интересны по определению. Три здоровенных железных ящика, а выбрать нечего. И стоят с достаточно широким интервалом между обшарпанными боками. Их, очевидно было больше сначала, затем пару увезли, оставив неаккуратные промежутки, моментально зарастающие мусором. Черт, так хорошо всё было... Счас, наберусь желания и пойду обходить по улице. Вот вам и впечатления о городе. Может, уедет красавица?
   Этот черный чемодан убираться даже не думает. Один охранник по-прежнему столбом стоит с моей стороны. Блондинка с короткой стрижкой и круглым шлемом под мышкой спокойно цокает по тротуару вдоль витрины, не обращая на окружающий пейзаж никакого внимания. Похоже закупилась красавица основательно, поскольку процесс упаковки тюков не прекращается.
  
   Да! Есть справедливость. Блондинка, очевидно, превысила лимит своей наглости. Каблук? Стройная фигурка вдруг падает прямо на шершавую стену в промежутке между огромными окнами. И... сползает по стене, оставляя красную ленту. Б... ! Совершенно рефлекторно падаю на плитку и прикрываю рукой лицо от града мелких каменных осколков.
   Первая мысль была совершенно дурацкой. "Эй, я еще не был в парке!" Но выстрелы продолжали звучать. И первую мысль, сменила вторая, не менее дурацкая: "Здесь еще кого-то не убили"? Похоже, свидетелей. Впрочем, какая к черту разница? Валить отсюда надо и пусть стреляют в кого хотят. Черт, черт! Руки и глаза надо беречь. Это - критично.
   Очередная серия выстрелов за черным автомобилем заставляет подпрыгнуть. Одиночный, затем резкий треск очереди. Уже повернувшись спиной к звукам и встав в низкий старт, обнаруживаю неприятную новость. Бежать мне некуда. Два молодца в глухих темных куртках, короткими перебежками пересекают бульвар с той стороны, откуда я пришел. Бегут, через разделительную полосу под очень острым углом. Практически мне навстречу. В яркий солнечный день с моим зрением начинают происходить странные вещи. То, что сейчас предел резкости - метров пятьдесят, еще хорошо. Иногда и до двадцати не достает. Лиц и деталей одежды не разобрать, но пистолеты в руках тяжело спутать с чем-то еще.
   Это амбец. Навстречу пулям я не побегу. Вон как бедный маршрутный бусик нафаршировали. Он-то здесь причем? Дыры в боках небольшого автобуса и ярко красные разводы на уцелевших стеклах. Становлюсь спиной к ящику с батончиками, в узкий промежуток. И сразу понимаю, что стоять так, конечно хорошо, вот только пули рвут металл ящика на уровне лица. Эй, а в меня, зачем стрелять? И уже лежа на тротуаре, замечаю странности с охранником, который так профессионально меня тормознул. Глюки? Стопудово.
   Дальний родственник Терминатора, увлеченно поливает из короткого автомата улицу за моей спиной. Блестящий металл под содранным париком, какие-то странные пластиковые огрызки вместо левой руки. Лужица крови подозрительного цвета. Нет. Не могут глюки быть настолько подробными.
   Острые брызги каменной плитки сообщают, что лучше бы лицо, да и голову тоже, убрать подальше от улицы. Еще пара удачных выстрелов и я смогу, как вот эта блондинка, рисовать своим телом на стенах широкие красные полосы. А такой вид живописи мне совсем не нравится. Идея проскочить в промежуток между домами... наталкивается на суровую реальность. Не успею. Амбец.
   Рывком разворачиваю тело бедной головой к стене и тут же чувствую удар в ногу, ниже колена. Нога начинает неметь. Очень похоже, что сегодня я уже точно не побегаю. Но всё же нога - это не голова. Надо бы хоть жгут изобразить. Черт, очень узкий промежуток между ящиками, поперек мне не сесть. Мусор и грязный асфальт... да черт с ней, с грязью! Выстрелы уже близко. Счас подбегут ребята и помогут забыть о тревогах. Нет уж. Будем трепыхаться. Сажусь на корточки и осторожно выглядываю. Совсем рядом. Сейчас выскочит.
   Ну, вот он, момент истины... но вместо злого парня с пистолетом, из-за ящика выпадает равнодушный труп с железкой в руке. Ать. Автоматически подхватываю выпавший пистолет. Теплое тяжелое, надежное железо. Хуже мне уже не будет. А вот лучше - вполне возможно. Пистолет - это хорошо. А хороший пистолет... А как же неудобно стрелять из-за ящика вправо. Я все же не совсем левша, с левой приходилось стрелять. Но это - слишком медленно, потому и пистолет будет жить только в правой. Из правой я ничего не уроню случайно. Выпадаю плечом на тротуар. Второй стрелок замечает оружие в моих руках слишком поздно. Все три пули ложатся в нападающего. Последняя выбивает кровавый фонтан из головы.
   Очень хочется обрадоваться, но похоже, что у моих неприятностей, на этой чертовой улице - гнездо. Двойники первой пары уже выбежали из переулка. Могу точно сказать, что похожи как дежавю, хотя далековато они. Сто метров, это хорошо, короткие стволы на таком расстоянии дают шанс. Перекатываюсь за последний ящик и пытаюсь затянуть за собой труп нападавшего. Запасные магазины к пистолету. Совсем не факт, что у меня получится еще раз отстреляться, но не ждать же, пока просто прибьют?
   О как, у парня и автомат под курткой. Наверное замечательно, что он пользовался только пистолетом. И какая-то куча всевозможных совершенно непонятных сумочек и железок. Разгрузка, тонкий бронежилет, провода с осколками гарнитуры. Не думать. Двигаться. Автомат в сторону, магазины для пистолета, справа в кармашках сбруи... есть. Два. Достаточно и одного. В руку теплую увесистую плитку. Оборот к бегущим фигурам. Остаток магазина отстреливаю особо не торопясь. Машинка очень странная. Таких я еще не встречал. Удобно и не слишком подбрасывает. Сам себе не верю. Бронежилеты у них есть, конечно, но из броников кровавые брызги не летят. Осторожно тут, на гильзах... я не поскользнусь. Их нет. Вообще. Бл@дь. И во что я влип? Не думать. Думать сейчас уже поздно.
   Следующий магазин в левой руке. Вот не знаю, осталось ли что-то в первом или нет. И думать об этом я не буду. Кнопка, выпавший магазин, полный магазин. В выпавшем магазине мелькает головка пули. Хорошо, не надо взводить. А как его вообще... мысль мелькает и испуганно прячется. Не время для любопытства. Быстрый взгляд на бегущих. Хе. Один ты у меня остался и хромаешь. Явно не спринтер. Только не падай, иначе я тебя за бордюром не достану. Назад и вниз. На голову падают брызги стекла и лохмотья облетающей с рваного металла краски. Резкий. Могу не успеть. Взгляд упирается в терминатора.
   Чертовски живуч ты, парень. Ну что ты на меня смотришь? И то, что ты кричишь, я тоже не понял. "Руссо туристо". О, да у него клешня пустая. Куда автомат делся я не знаю. Но у меня есть, чем тебя порадовать, железная башка. Дергаю на себя труп и раскручиваю карабин на ремне автомата. Щелчок металла и автомат у меня. Предохранитель... вот. Выстрел в клумбу подтверждает, что всё работает как надо. И - да, для меня этот аппарат слишком непривычен.
   Аккуратно укладываю автомат на плитку и толкаю в сторону клацающей руки. Ух, жонглером ты парень не работал, случайно? Мне до такой координации движений далеко. Да уж. Стреляющий в двух метрах автомат, это жесть. Особенно, когда ствол смотрит практически в лицо. Б..., ненавижу громкие звуки. В узком промежутке между железными стенками грохот автомата просто невыносим.
   Поднимаюсь на ноги и пытаюсь заглянуть на обратную сторону дырявого как дуршлаг образца автомобильной промышленности. И второй охранник, похоже еще работает. Там тоже маячат две фигурки. Одиночный выстрел, уже одна. Замечательно, та сторона меня пока не касается. Опускаюсь к тротуару и смотрю на железную башку. Он занят стрельбой, хороший э... мальчик. Надо бы труп второго нападающего вытянуть. Или получится из этого что-то еще вытрусить?
   Нет, только запасные магазины к оружию. Хотя... чего для меня там может быть полезного? Выкладываю на асфальт, автоматные по одному отправляю к железной башке. Остальное непонятное железо мне ни к чему. Второй труп лежит в паре метров, на бордюре. Нет. Через автомат железной башки я ползать не буду. Он мне быстро дырок добавит. Совершенно автоматически распрямляю ноющую от неудобного положения, спину... и получаю плюху. Со спины. Прилетело с противоположной стороны черного автомобиля. О... твою мать. А вот это уже... Дальнейшие действия происходят очень быстро. Разворот, спиной к ящику. И несколько серий по два выстрела. Адреналин плюс шок от ранения. Такой фокус я уже не повторю. Зря я понадеялся на второго охранника. И у меня, похоже, получилось достать стрелявшего. Но это уже не очень важно. Спина мокрая и в голове мутно. Значит - таки стану сегодня живописцем. А жаль, такие впечатления пропадут.
   Снова стук по плитке. Железная башка мне что-то пытается показать.
   - Ну чего ты мне лязгаешь? Нихрена я не понимаю, что ты сказал. Шлем? Ну и нахрен мне теперь шлем? А полиции у тебя в кармане нет? Или скорой помощи?
  
   В бога, дьявола, экстрасенсов, зеленых человечков и киборгов я не верил. До этого момента. Летящий в мое лицо шлем и яростно хлопающая по стальной макушке рука. Это он ругается, что не успел шлем одеть... Понимающе киваю, прижимая шлем стволом пистолета к бетону перед собой. Мотание головы, палец в меня и опять хлопок по черепу. Заботливый? Мамочка. Может быть шлем и поможет, хотя лишних дырок во мне уже слишком много. С потерей крови приходит апатия. Вероятность того, что я смогу заткнуть дыру в спине - нулевая. И такая же вероятность того, что успеет скорая помощь. Там, на дороге, масса расстрелянных граждан города. Мой номер в этом случае - явно не девять. Остается развлекаться в оставшееся время. Пока я еще что-то соображаю. Подгребаю шлем к себе и подхватываю его левой рукой. Одел. Ниче так, банка, вот только не слышно нифига... затягиваю ремешок на пряжке... из шлема выпадает мягкий воротник, виски слегка сжимает и перед глазами начинает кружиться... точно идиотом выгляжу, наверное. Или двинутым мотоциклистом. С дыркой в спине.
   "Нет, я не твой глюк", - мягкий, быстрый голос в голове. Да ладно, разговор с мотоциклетным шлемом? Точно глюк.
   "Не веришь - ну и не верь, да ты ведь труп уже - забыл? Терять тебе нечего. Давай ка, дотащим капитана Л'Легро сюда. Да-да, именно эту вот, безбашенную блондинку".
   У меня перехватывает горло. На картинке перед глазами зеленая точка на прозрачной но отчетливо видной схеме. Пустырь перед промзоной. Сто с лишним метров назад по этой же стороне дороги. С противоположной стороны квартала. Ну хоть бульвар переходить не придется, как бы еще этот чертов квартал проскочить? Тело начинает против моей воли разгибаться. Как там было? Меня поймали пришельцы? И ставили на мню опыты? Вот же, б..., идиот доверчивый, но телу мои мысли - пофиг. Оно целеустремленно тащится к телу блондинки.
  
   - Мной стены - не проламывать! - Сразу понимаю, вперед - к углу квартала нельзя. Только назад. Точнее вбок от дороги, в проход между домами. На дороге сейчас - смерть. Оружие. Вот это называется - подсказка! Не успел подумать - уже подсказывают. И, что особо приятно, никакой рекламы.
   Тело меняет маршрут и движется к нападавшим. Автомат, пояс с магазинами для него - на живот. Пистолет бросить, второй шлем, потерянный капитаном - на локоть, магазины для автомата, со второго трупа - в шлем. О как правильно этот огрызок держать надо... хе... Боль и мельтешение перед глазами:
   "Шлем через полчаса сменишь, нештатный режим. Шевелись, давай". - Ясно. Шевелюсь, шевелюсь... не подгоняй. Легкая тушка... капитана, цепляется свободной рукой. Перед глазами в последний раз мелькает розовая сеточка схемы... и пропадает. Приходит понимание, что карты у меня больше не будет. Имплант отсутствует. Визуальная поддержка отбирает ресурсы. Связь работает в аварийном режиме. Не удивительно, потому, что в таком же режиме работает собственное тело.
   Очередной просвет в сознании - тащу на горбу барышню по узкому проходу между глухими стенами домов, от быстрой ходьбы жутко болит раненая нога. И опять идиотское состояние. Прекрасно всё понимаю, но по собственной воле почти ничего не могу сделать. Против. За, - пожалуйста. Впрочем, пока всё совпадает с моими интересами. Блондинка на горбу - плата за проезд? Да ради кашалота!
   "Дойдешь до шаттла - полечим". - Да, соглашаюсь, и нас полечат, и вас тоже полечат... спасибо - спазмов не будет, угу, недостаточно ресурсов тела... резкий разворот, на колено, левая рука самостоятельно подхватывает автомат за такую удобную, как оказалось рукоятку... э а целиться кто, дядя будет?
   "Сегодня я у тебя дядей буду". - Ну, здравствуй, дядя... выливаю очередь в силуэт, возникающий в проходе, удар по шлему отбрасывает к стене. Ремешок неприятно натягивается на горле. Плохо затянул... неважно.
   "Шевелись!" Еще рывок, о, да я и магазин поменять успел, опять изображаю поливалку, да так никто... и, вдруг понимаю, что стреляют так. И точно знаю - почему и куда... Разворачиваясь, цепляю телом девушки за мусорный контейнер и чувствую два удара в спину. Странно, вроде должно быть больно...
   "Не отвлекайся". - Длинная очередь, замена магазина, теперь короткие, ствол должен доработать до шаттла. Собственная мысль - опрокинуть ящик в проход, и левая рука уже тянет на себя ближний угол, контейнер падает, перегораживая узкую щель между домами, автомат на шею, в нем последний магазин из пояса. В шлем лезть просто нечем, рука занята мягким мешком тела.
   "У капитана пистолет". - Нет, пистолет уже у меня, в правой руке. Еще один шустрый кадр выскакивает из-за угла. Выстрел в мутный силуэт, готов. Пистолет непривычный. Ненормально себя ведет. Безгильзовый. И нет двигающихся деталей. Большой, но в ладони лежит очень удобно.
   Затишье, начинает орать матюхальник. Даже не слушаю, органы начались...
   "Какие органы?" - Да, правопорядка. Полицейские, короче. Сдаваться - никакого смысла. Госслужбы разберут на запчасти. Стопудово. А если оружие не бросить - будут стрелять. Счас вертушка выскочит - и привет.
   "..." Уже не выскочит, понял. Снайпера на крышах уже появились? А беспилотники?
   "Пока нет, успокойся. Шаттл дошел". - Да спокоен я! Удар воздушной волны за спиной укладывает меня мордой в хлам. Фух, хорошая штука - шлем. А хороший шлем... Через меня перелетает здоровенное железное яйцо и шустро уходит назад по пройденному маршруту.
   "..." Модуль наземной поддержки? Очень хорошо. Ща прилетит некоторым органам. Еще бы один, чтобы мою тушку прикрыл? И у вас долбаная экономия? Молчишь? Да что ж так подниматься-то тяжело? Автоматически цепляю барышню и через два шага падаю. На этот раз досталось правой ноге. Хромать на обе ноги... несколько неудобно.
   "До шаттла добираться надо". - Согласен, переворачиваю капитана на спину и упираюсь взглядом в широко распахнутые глаза блондинки.
   "..." Да, тащить надо все равно - может, успеем. Медицина пришельцев, похоже, серьезно лучше нашей.
   Приземистый корпус непривычного летательного аппарата встречает распахнутым люком.
  
   Заволакивая тело по пандусу получаю еще удар, еще один догоняет у внутренней стены, опрокидывая меня на пол со странной фактурой. Теперь это... очень больно. Удар по шлему был слишком сильным. Шлем, вместе с застежками и воротничком, как футбольный мяч ускакал в угол и закатился за какой-то ящик. А я говорил, что снайпера на крышах появятся? Хотя... стреляли с земли. Крупный калибр, снизу. Иначе шлем бы не сорвало. Неважно. У меня еще есть. Второй шлем высыпает содержимое на пол. без шлема я в этом месте не разберусь.
   "..." Ну как нечем ответить? Пушка. Ведь есть такая, на этом милом кораблике?
   "..." Да, из пушки же! Одного - двух прибьешь, остальных уберут, не военные это... пока.
   "..." Ниче се, полицейских нельзя, а меня значит - можно?
   "Надень, пожалуйста, себе на руку браслет". Этот? Браслет с левой руки капитана - переселяется на мою. И сразу же, как колючий ёж, вонзается в руку иголками. Шлем одет но не застегнут. Время моё, похоже, на исходе. По шее льётся что-то горячее. Мягкое и непривычно безвольное тело женщины-капитана садится в раскрывшийся ящик со странными внутренностями.
   Через медленно закрывающийся зев грузового входа в спину прилетает еще одна плюха. Тело начинает неметь полностью. Браслет на руке снова реагирует серией уколов.
   "Да закрывайся же ты! Да. Аварийно. Есть ведь режим, наверняка..." Хлопок, пол вздрагивает и пандус, наконец, с громким ударом становится на замки. Дрожит корпус от громкой скороговорки крупного калибра.
   "Ай-яй, тебе же по полицейским - нельзя?"
   "Это были уже не полицейские". - От этого голоса в голове я скоро орать начну. Что-то странно. Быстро "не полицейские" пришлепали. Или я совсем ощущение времени потерял в этой долбаной мясорубке? Очередной приветик от браслета. Что за дрянь он в меня заливает? Время становится, как липкая патока.
   "Да, держу голову, захваты... пошли". Крышка медблока плавно опускается, закрывая тело капитана, уже почти скрытое под массой мелких механизмов.
   "Валим отсюда быстро. Да какие тут ограничения, случай ведь аварийный? Да плевать мне на рывки, тебе ехать или шашечки? Починишь меня потом, переживу". - Главное - пережить. Ты только успей МЕНЯ довезти. Иначе будет очень обидно. Где там это чертово кресло пилота?
   "Аварийный комплект в ящике с красной полосой". Цепляясь руками за решетчатый пол ползу вперед к рубке. Ну надо же, с красной полосой, говоришь? Оригинально, б...
   "Здесь" Дверца отъехала, открывая вертикальный ряд одинаковых ящичков с прозрачными дверцами. Заветная красная полоса слишком высоко. Ну что за... чертовая пунктуальность? Вот же, точно такой обруч прямо под рукой лежит?
   "Этот пойдет? Тот, который ты сказала - не достану". Обручи и браслеты одинаковые, хрена ли тут выделываться?
   "Обруч на голову, под шлем". Снять... одеть. Дергаюсь. Совершенно непроизвольно выдаются характеристики всем окружающим предметам и действующим лицам. Мат традиционно помогает. Как больно. И совершенно тупой вопрос - а что там такое с головой? Ставшее традицией молчание в ответ. Ну, погоди. Вот меня еще полечат, тогда всё выскажу... ползу дальше вперед.
   С паузы снимаюсь уже сидя в кресле, ремни, черт, белые с розовым ребра... и я еще смотрю? И удивляться могу? Жжесть. Браслет на левой руке покалывает, равнодушная мысль - больно... Ничего, уже скоро. Сильный удар по корпусу шаттла, еще один, ага, без последствий. Щиты шаттла отработали.
   "Тебе надо одеть боевой костюм". Костюм? Ага. Счас. Что именно - снимать надо? И изумленный взгляд на ноги, точнее на то, что было моими ногами, они - не такие! Должны быть - БЕЗ ДЫРОК, и длиннее! И чертовы туфли! Да, бл... не хватит крови во мне, поливать все долбаные углы. Да, проблема. Решение, временное - костюм? Брюки - не сниму. Слишком много движений. Да и всё остальное, похоже, снять не смогу, пальцы совершенно не слушаются. Да и выглядят прямо скажем... никак. На левую руку вообще смотреть больно. Рваная красная тряпка. Извини, красавица, похоже, костюм мне не одеть. Курточка, рубашка - там документы и деньги. Почему не нужны? Да что ты мне... Щиток справа открывается - иллюминатор.
   "Хренассе, когда это я успел сказать - поехали?" Космос. Краешек здоровенной бандуры явно неземного производства.
   "Линкор "Арват""
   "Ух, это ты у нас - такая? Верю. Вот доедем сейчас и познакомимся с тобой. Хотя... В таком виде знакомиться с женщиной НЕ БУДУ".
   "Я вообще-то не женщина..."
   Не женщина? Непривычный поворот... Как - не девушка, понятно, а вот как - не женщина... Очередная серия уколов прерывает бред. В голове малость проясняется.
   Устраиваюсь в кресле и отключаюсь окончательно.
  
   Неудобное кресло шаттла. Проблеск сознания.
   "Полечить" - уже подано? Сам - точно не уйду, проводить некому? Да любую железку с колесами, нет? А таких чуваков, с металлом на голове? Нет... а без металла? Нахрен мне медик, то что от меня осталось, любая хилая бл@дь донесет.
   Мутно вижу фигуру, вцепляюсь рукой. Оччень долго идем, плечо мягкое, но держит. Руку? Есть. А раздевать это плечо умеет? Вот и разденет. В конце концов, из одежды на огрызке моей тушки остается только обруч на голове. Меня начинают погружать в какое-то... нет? Не оно? Ты точно уверена? Мне совсем плохо видно. Но цвет этой жидкости мне не нравится. И наконец-то, блаженная темнота и покой. Напряжение медленно отпускает и в голове становится спокойно и пусто. Все ушли. Пить пиво.
   Таблицы, графики, еще таблицы... скучный сон про справочные материалы. О-о! Железки, пушки. Ну, хоть не болит ничего. Мечта идиота - трехмерная винда на мысленном управлении. Почему она? Так сравнивать - не с чем. Богатство выбора... Хватит мне чужие сны крутить. Не хочу я смотреть такую дрянь.
  
   Прибывшего неизвестного, с поврежденным имплантом и чрезвычайно серьезными ранениями, блок связи десантного отсека опознал по прошивке управляющего обруча. Лейтенант Джек Грей. Это имя прошло во всех документах и распоряжениях. Житель города Киева Сергей Васильевич Хоменко, украинец, 1958 года рождения, исчез окончательно.
  .
  
  
  * Линкор "Арват". Солнечная система, орбита планеты Земля.
  
   Любой взрослый человек вполне представляет себе состояние сна. То есть, в большинстве случаев, на вопрос "это сон или нет", человек в здравом уме ответит правильно. Джек был совершенно уверен, что то, что с ним происходит - это не сон. Честно говоря, он также думал, что Джеком его называют по ошибке. Но эту мысль он старательно прогонял, потому, что она отдавала безумием. Даже во сне.
   Обстановка офиса в стиле хайтек. Металл, пластик, огромнейшее панорамное окно. Джек слегка попрыгал на мягком сидении удобного кресла, удивленно вертя головой. При взгляде на предметы - всплывает узнавание. Ячейки с боевыми пустотными скафандрами. Контейнеры с аварийным набором. Окно - планшет главной боевой рубки. Этот ящик - внешний модуль связи, эта фигура из блестящего металла - периферийные узлы главного вычислительного модуля линкора "Арват". Линкора?
   - Здравствуйте, лейтенант Грей. Прошу выслушать меня полностью. Вопросы задавать будете - после. Ваше сознание находится в имитационном слое главного вычислительного модуля линкора "Арват". Нейросеть у вас - критически повреждена. Текущая ситуация не позволяет ожидать вашего самостоятельного восстановления. Я вынуждена санкционировать повторную заливку и ускоренное восстановление физического тела с использованием боевых стандартов. База данных о конструкции линкора и основных блоках управления у вас уже залита. Просто попытайтесь вспомнить информацию. И она закрепится. Я - визуализация главного вычислительного модуля. Модуль А127564, собственное имя - Авита. Визуализация и имя остаются неизменными уже 810 лет. В целях сохранения стабильности работы, рекомендую воздержаться от изменения этих параметров. Да и мне так удобнее. Привыкла, знаете ли.
   Мдя. За восемьсот лет и Джек бы привык. С удовольствием. Ни каких возражений. Вот только... ощутимо не хватает времени на привыкание. А пока... даже сама обстановка вокруг него выглядела непривычной. Это, как встретить брата-близнеца собственного новенького автомобиля. Вроде точно то же самое, а не то. Запах, тактильные ощущения от привычного покрытия, регулировка сидений, и... хлам в бардачке. Вот сейчас, смотрит Джек на эффекторы планшета и точно знает, что это и для чего предназначено. Но при всём при этом, совершенно уверен, что видит их вот так, глазами, первый раз.
   И совершенно определенно первый раз видит невысокую брюнетку с короткой практичной стрижкой. Так и должна, наверное, выглядеть очень взрослая женщина, которой постоянно доступны инструменты управления собственным телом. И отсутствует необходимость подчеркивать индивидуальность внешности. И голос... бр-р-р. Странно знакомый и отдает неприятным привкусом крови.
   Слово "идеальная", для характеристики внешности человека, Джек перестал использовать после того, как ему попалась очень талантливая серия фотографий. Там был качественный снимок идеальной невесты, сделанный в одном из африканских племен. Впечатлило.
   Именно по этой причине, про внешность Авиты, он мог бы сказать: совершенно... ничего особенного. Фигура женщины, серьезно занимающейся каким-то из небоевых направлений восточной гимнастики. Суставы и связки, что заметно по запястьям и лодыжкам, без проблем выдерживают нагрузку. Отсутствие выделяющихся предметов, э... физически ограничивающих некоторые возможности. Равномерно развиты мышечные группы, в фигуре и в движениях, нет той особенной пластики, которая вырабатывается йогой. Очевидно, упор на скорость и выносливость. Ну и точность движений. Куда же без нее? Ближе всего, пожалуй, будет - предельная функциональность.
   Её форма... парадная форма старшего офицера Патруля. Темно-серая, или черная? Достаточно строгая, без всяких... хотя, словно подслушав его мысли, на левом рукаве мелькает елочка выслуги. Восемьсот лет службы? Это вот так выглядит? Заня-атно. Джек с удовольствием прокрутил в голове мысль о том, что есть глупые люди, которые за такую "ёлочку" на собственном рукаве, отдали бы очень многое. Именно за отметку. К сожалению. О катастрофическом объеме личного опыта, ей соответствующем, обычно, мало кто думает. На левой половине груди, практически от ключицы и - вниз, проявляются боевые отметки и награды. Шесть крупных наград первого класса и целый блок колодок более низких орденов. Память сдавленно пискнула, что это не совсем награды. Но Джек отмахнулся. Функционал тот же. Засорять голову новой терминологией? В разговорном варианте, их вообще совершенно официально - фантиками называют. И больше всего они похожи на коротенькие полоски штрих-кода. Только если нам привычны черно-белые, то здесь - радужные. Сочетание цветов видимого спектра.
   Отрисована внешность очень хорошо. И совершенно понятно, что внешность именно - нарисована. А вот внимание Джека она привлекла потому, что в таких случаях используется стандарт. Стандарт внешности человека, может достаточно рассказать об обществе, в котором он живет. Фотки пузатых генералов и запойных генсеков - тому пример.
   Лейтенант кивнул. Если бы не абсолютная идеальность деталей, то и не поверил бы, что машина сама нарисовала. Декоративные пуговицы на лацкане просто не могут быть настолько идеальными. Хотя... кто знает, чем и как изготавливаются такие пуговицы здесь? Джек так и не смог определить материал. Джек? Похоже, что да.
   Между тем женщина в необычной форме продолжала рассказ. Линкор "Арват" выполнял рейс по графику. Один из десятка кораблей Патруля, обеспечивавших спокойствие и порядок в этой части Империи. Часть эта, довольно таки не маленькая, называется Сектор Цин. Область, в которой сейчас находится линкор - Область Атвар. Или - Сото, по имени системы, в которой находится административный центр и узловая база Патруля. Сото ее называют гораздо чаще. Таких областей в секторе - двенадцать. Всего секторов в Империи - четыре. В общепринятом представлении трехмерной сетки координат, сектор Цин занимает внешнюю-нижнюю часть ближней границы сферы, описывающей Империю.
   Империи - более трех тысяч лет. Период образования и становления Империи - называют Золотым Веком. Именно от него и отсчитывается возраст Империи. До Золотого Века, безусловно, была не одна тысяча лет, но в официальных банках данных, информация о том периоде отрывочна. Понятно, что все названия и термины подобраны с целью максимально близко передать общий смысл. Имперский общий язык по используемой терминологии сильно отличается от земных языков.
   Многие термины были знакомы Джеку весьма поверхностно, что явно указывало на искусственное происхождение его собственных знаний. Лейтенант слушал Авиту и охреневал. Так наверное удивлялись те, кто внезапно осознал, что Земля - круглая и она - вертится. Увидел глазами доказательства. Пощупал руками. Стоп. Это здесь, в виртуальном слое у него и руки и ноги в порядке, а вот в корытце, куда его выгрузили, наблюдался явный некомплект.
   - Э... что значит - восстановление экстренное, по боевому стандарту? И чем экстренное... бл@дь!
   А означало экстренное восстановление, что до появления времени на полный курс, ходить лейтенант будет с пластиковыми протезами, обеспечивающими минимальную функциональность. Лейтенант? Кто - лейтенант? Недоумение быстро затерялось в потоке поступающей информации.
  .
  .
   - Лейтенант Джек Грей, вас срочно просят подняться на мостик. - Голос знаком до боли. Впрочем, судя по тому, что упомянутый лейтенант успел узнать, разумных обитателей на этом корабле всего двое. И если он не говорит сам с собой, значит с ним общается очень умная машина. Хотя, Вычислительный Модуль такого уровня называть машиной уже не поворачивается язык. Некорректно. Да и всё короткое общение с Авитой явно показывало, насколько она отличается от привычных компьютеров. Стоп. Каких компьютеров?
   Наблюдать за появляющимся из физраствора телом было интересно только первую пару тактов процесса. "Военного стандарта" в открывающемся перед глазами, становилось больше и больше. Ничего радостного в этом зрелище не обнаруживалось. Причитать и хныкать? Не метод. Принудительная смена темы. Его ведь не просто так подняли? Есть цель, а значит - есть то, над чем думать НЕОБХОДИМО.
  .
   - До боевого контакта остался один час, пятнадцать минут.
   Быстро Авита извлекла тельце, однако. Наверное - действительно времени нет. Впрочем, для линкора таких размеров один час на подготовку это действительно маловато.
   - Требуется срочное присутствие одного из офицеров в командном зале. Лейтенант, поторопитесь.
   - Принял. Десять минут.
   Пока медицинский блок выполнял скоростную сборку поступившего... паззла, в систему пожаловали гости. По описанию, именно те, которые хуже татарина. В принципе, ничего неожиданного. Если есть неправильные пчелы, покусавшие капитана корабля на поверхности планеты, значит где-то рядом у них крутится неправильный улей. Почему неправильный? Да потому, что боевой корабль государства Свободные Баронства, на территории Империи э... по существующим законам, вещь невозможная.
   - К вашему приходу в командный зал, сводка будет подготовлена.
   В полированном стекле проплывающей перегородки отразилась странная фигура. Целиком. Джек впал в ступор. Браслеты озабоченно пшикнули инъекторами.
   - Да? Это - я?
   Из памяти всплыло всё разом. Блестящий автомобиль, выстрелы, блондинка... Черт, а почему ногу не доремонтировали? Болит же, и ходить неудобно. А почему пластик на лице? И что за ящик торчит сбоку? Локоть скользит по пластине на груди. Черт, и левая рука - тоже пластик... Брр. Правда, если вспомнить всё, то Джека очень неплохо... собрали из кусочков, которые услужливый бион принес в мед комплекс. Форма тела слегка отличается от нормальной. Синтетические заменители органов явно функциональны, без попытки скрыть повреждения. Лицо чужое. Жесть, со службы в армии такого не чувствовал. Под правой рукой на ладони колючий ежик волос, а после левой ладони ощущение, как после прикосновения прохладной силиконовой перчатки. Медработники, видимо, действительно торопились.
   Медработник. Ха-ха три раза. Бион, помогавший добраться до медблока, оказался... предметом обстановки. Бл@дь простая. Резиновая кукла, специально создана для того, что здесь вежливо называют психологической разгрузкой. Вот только выбора, несмотря на торжество технологий, как всегда - нет. Последний из "боевых" бионов, посветил Джеку умным металлическим черепом еще на Земле. И спасибо ему. И за шлем и за то, что основной удар четверых налетчиков с его стороны, бион принял на себя. Девочку жалко. Вот не тянет она на капитана такого корабля. Стоп. Это - только внешность. "Девочке" этой более ста лет. Капитан линкора с массой проведенных боевых операций. А что по магазинам пошла... Сол ей судья. Стоп. Сол? Нет времени копаться в обрывках памяти. Есть что делать прямо сейчас. Левой - правой. Командный зал.
   Кресло, шлем. Обруч. Очередной браслет. Скоро коллекция металлических полос на руках превысит все разумные пределы. Планшет внезапно растекся на всё видимое пространство и заполнился таблицами и диаграммами. Кресло мягко прижало руки и грудь. Черт, этот выступ от протеза на теле, сбоку... умное кресло подстроилось под "неправильную" фигуру оператора. Пошла информация. СТОП!
   - Боевые коктейли только по согласованию. Я слишком высоко оцениваю управляемость мыслительного процесса.
   - Принято.
   - Вот. А то, не успел из корыта выбраться, как уже... нашпиговали. Слюни и сопли - после получения результата. Поехали!
  .
   Будто с глаз рывком убралась занавеска с нарисованными приборами зала управления. Джек автоматически вздохнул поглубже, надеясь почувствовать морозный воздух ясной полярной ночи, по иссиня-черному небу которой рассыпаны яркие точечки звезд. Картина захватывала воображение. Такого неба Джек не видел еще никогда, в этом он мог поклясться чем угодно. Сплошная звездная завеса слегка повернулась... и сразу начали работать навыки, записанные добренькой ВМ. Близко. Чужой корабль уже слишком близко!
   - О. Мать... И почему мы всё еще стоим на месте? Нас же планета своей тушей притягивает? Инструкции? Да в рот им ноги, этим инструкциям. Давай, двигайся с орбиты!
   Родная планета будет мешать. Странно. Не помогать, а мешать своим гравитационным полем.
   - Получено разрешение на активацию основных реакторов. До боевого контакта осталось пятьдесят шесть...
   Опять автонастройка. Как не вовремя.
   - Отменить оповещение в голосовом режиме. Таймер... - Произносить команду долго, мысленное усилие и таймер появляется полупрозрачной группой цифр в левом уголке поля зрения. - Закрепить.
   - Принято.
   - Что у нас работает? Э... тестовая сводка по вооружению? Каких двадцать минут, на подготовку сводки? Охренели? Нет таких терминов, но ты понимаешь? А мне зачем об этом знать СЕЙЧАС? Системы - основные для пустоты.
   Десять минут на вникание. Желтые и оранжевые сектора. Тонкие полоски красных зон. Очень мало систем, работающих с эффективностью более 50%. Оценка зон поражения для основных орудийных калибров... порадовала. Хоть так. Очень неприятно на ходу вникать в незнакомые вещи. Если то, что называют заливкой работает вот так... то грош ей цена. Впрочем, Джек совершенно зря ругал заливку. Она работала. И совершенно так же, как во время боя на Земле, начало дергать висок. Аварийный режим? Ну его. Пока нет контакта, обруч надо снять. Мозг сгорит к черту. Стандартная функция связи с ВМ. Вполне достаточно для текущего случая. Собеседник у Джека на этом корабле только один. Сам корабль. Скромно называющий себя Авитой.
   - Стоим, не реагируем. Куда они нам упираются? Ну что - непонятно? Терминологию осваивай быстрее. Ты ведь прямо в мозг мне смотришь, что там может быть непонятного, в этой единственной извилине? Вектор движения нападающего... Очень смело идут. Значит - про смерть капитана Веги знают. Изображай сбой системы. Черт, показывай, что разрешения на активацию не получила. Да, никаких активных действий до приказа. Подготовь варианты резкого поворота и вращения корпуса с помощью стояночных эффекторов. Я этот момент заливки помню точно. Судя по сводке, всё будет работать. Выведем гостя из безопасной для него зоны. Расчет зон эффективного поражения, от меньшего калибра - к большему. Для второго калибра, потом для первого. Накопители дальней от нападающего стороны корпуса. К моменту поворота подготовить залп. Точки гра... ну понял. Говорю, если полетят - починим. Как не починим? Почему, не можем починить точки гравитационной привязки? Так не бывает. Да что это за... цивилизация? Совсем охренели. Нет, не отменяю. Разбираться будем потом. Да, напомни после... боевого контакта.
   - Капитан, установите ключ активации боевых систем в слот.
   - Какой ключ? И где лежит этот ключ? В каюте капитана? - Непослушное тело со скрипом развернулось в кресле. Пожалуй, ползти за ключом Джек будет слишком долго. - О-о-о, поднимай свою бл@дь, пусть метелкой тащит его сюда. ОЧЕНЬ быстро, говорю.
   "Французский" Джека вызвал недовольное бурчание ВМ.
   - Черт. Хорошо. Буду называть биона - бионом. И вообще, как это, на боевом корабле - основной командный язык не понимают? Непорядок.
   Но на самом деле, правила, это хорошо. Именно - правила, а не сухие запреты. И недовольство выражением эмоций, точнее - способом их выражения. Всё логично. Но всё это будет - ПОСЛЕ. Джек еще раз скрипнул зубами, разворачиваясь к планшету. Ну и что теперь делать? Наглый гость упрямо пер по красному сектору, в зону, где даже с активированным реактором, ничего серьезного линкор ему не сделает. Нечем. Отвратительное чувство, что еще совсем немного и вас посетит вполне закономерный короткий удар правой, после которого шансы остаться в сознании, приблизятся к мизеру.
  
  
  * Там же, командный отсек тяжелого рейдера "Слато", Нола, Свободные Баронства.
  
   Группа офицеров замерла на своих местах и напряженно смотрела на планшеты. Активности нет... но вот, огромный корабль вздрогнул и стал отдаляться от планеты. Минутная тишина сменилась расслабленным выдохом. Только гравитационные двигатели. Главный ходовой так и не включился. Капитана на мостике нет.
   "Зубило" медленно росло в размерах. Умели строить в Империи. Такой корабль... Конфетка. Даже с ресурсом систем менее 50%. На мостике рейдера царило нездоровое оживление. Старпом дернул стоящего рядом капитана за рукав.
   - Очешуеть, Ронга, неужели прибили девку совсем? Смотри, висит холодный и ни какой реакции... не, пошел потихоньку вверх.
   - Ну да. Не верю я. Команду Сьюла кто положил? А воякам местным по заднице надавал? Зря мы туда прем. Сол видит - зря. Вот только... барон Гердах приказал - захватить.
   - Да уж. Хватит и один раз посмотреть своими глазами, как этот ублюдок потрошит непослушных...
   - Внимание. Абордажным командам - готовность два.
   - Принято, капитан.
   Корпус рейдера Баронств, мелко подрагивая двигателями ориентации, продолжал свой самоубийственный поход. Большинству стоящих на мостике офицеров хотелось верить, что так всё и пройдет. Спокойно и без неожиданностей.
  
  
  * Там же, линкор "Арват", Патруль Империи.
  
   Ну где же эту... биона, носит? Свежевынятый из инкубатора лейтенант рассматривал зал управления. Вытянутое прямоугольное помещение с шириной метров в двадцать пять. Явно не под одного человека делалось. Две трети объема занимало то, что Джек называл боевым планшетом. Объем пространства, содержавший в себе карту и всю запрошенную или обязательную по стандартным настройкам, информацию. Рабочих мест десятка два. С таким-то Вычислительным Модулем? И что они здесь делали, все эти офицеры? О, прибежала. Говорит что-то на общем имперском.
   - Спокойно. Говори в два раза медленнее.
   Из скороговорки биона стала проявляться своеобразная инструкция по использованию ключа.
   - Только моими руками? Хорошо. Вот ключ, вот - руки. Та, которая без пластика - правая. Ничего? Сюда?
   Увесистая плитка замерла на мгновение в пазе, раздумывая, затем скользнула вглубь панели управления.
   - Минус пять минут до точки маневра. Ключ активации - принят.
   Если бы Джек знал, что именно в этот момент и решалась его дальнейшая судьба, то... всё осталось бы по-прежнему. Цель одна - выжить. Намерения гостей потеряли всякую расплывчатость. Крейсер Баронств начал открывать десантные шлюзы. Словами тут ничего не сделаешь. И угрозами - тоже. Впрочем, сам Джек о вариантах и не раздумывал. Колебался он короткий миг, пока оценивал ситуацию. Решение было принято. Сейчас мощность реактора поднимется... медленно ползут вверх показатели заряда в орудийных накопителях. Обратную сторону "Арвата" гости уже не наблюдают. А с этой стороны, по-прежнему всё тихо.
   - Ку-у-да?! Стоять! В костюм - и в кресло. - Это биону. Мало ли чего тут еще понадобится, не самому же бегать. А что у куклы ресурс ограничен... бл@дь, это что, только он один здесь - вечный такой?
   - Три... два... один.
   На экранах внешнего обзора видно как из корпуса линкора во время резкого поворота, полетели какие-то куски в разные стороны... Бом-м-м! Это первый калибр отработал. Изломанная фигура на мостике замерла, заворожено глядя на огромный экран главного планшета. Вот это мощность! Совсем не маленький металлический кирпич, так уверенно подходивший к линкору, резко изменил внешний вид. Джек, затаив дыхание, восхищенно смотрел на хаос из блестящего металла. Боевой корабль превратился в уродливый цветок, раскрывающий корявые лепестки. Как ЭТО называлось при жизни?
   Уколы браслета, радость несколько притихла. И в самом деле. Рановато он оживился. Как там говорили? Ели у китайца есть один пистолет, то их может быть и два и три. Из памяти стали послушно всплывать действия командира при сканировании системы. Слишком сложно. Половина терминов непонятна. Будем делать... как вчера.
   - Авита? Ты уж проверь, пожалуйста, может здесь еще кто-то спрятался?
   - Сканирование окружения. Обнаружена активная пустотная база на поверхности планеты 124.556.234.
   Та-ак. Как этот раздел у нас правильно называется? Захват пустотных баз? И снова как нотный лист с масляными пятнами. Здесь знаю, а в этом месте - нет. Ничего не понятно. Но теперь уже от Джека особо ничего и не требуется.
   - Остаточный след двигателей грузового корабля марки...
   - Ищем сам корабль. Аккуратно. Считай, что там еще один... крейсер. С таким опытным капитаном как я, безусловно лучше перебдеть. И давай-ка картинку на планшет. Раз уж импланта нет. Работать с обручем слишком тяжело. Мысленный интерфейс на минимально возможный уровень. Этот... крейсер один был? Есть стандартные группы для кораблей этого... государства?
   Незнакомые слова общего имперского давались тяжело. И на язык приходили далеко не сразу.
   - Четыре - пять единиц. Два рейдера, носитель, транспорт.
   - Назначение группы?
   - Захват слабо охраняемых ресурсов.
   Лейтенант хмуро кивнул. В наличии, прямо скажем - никак не охраняемый ресурс. Планета Земля.
   - Прогноз? Ага. Сейчас сформулирую. Вероятность прибытия в текущее место остальных кораблей группы? О-о.
   На планшете появляются четыре красные точки. Вопрос с прогнозом снимается. Вот они. Сейчас выйдут из прыжка.
   - Приближаемся на дистанцию эффективной работы первого калибра. Распределить цели по степени угрозы.
   Никакого ажиотажа. Холодная злость. Теперь у линкора "Арват" есть и время и пространство для маневра. Классическая схема, работа главным, или как говорят здесь "первым" калибром на дальней дистанции.
  .
   Романтика пустотного боя крупных кораблей? Какая тут нафиг романтика? Это вихрь боя радиоуправляемых... черепашек. Взрослых и мало того, что степенных, так еще и задумчивых. Многочасовое маневрирование и один-единственный выстрел. Затем - снова переползание. Считал тактику ВМ линкора явно лучше, чем вычислители противника. Думается, что игра в шахматы Авите не понравится. Слишком просто. Лейтенант оставался пассивным наблюдателем, поскольку здесь человеку делать было абсолютно нечего.
   - Авита? Они ведь явно проигрывают. И не убегают?
   - По имеющейся информации, сдаться в плен при живом капитане, корабли Баронств не могут. Блокировка определенных действий. А после удачного попадания, как ты мог заметить, резать корпус в поисках выживших единиц, уже не имеет смысла. Очевидно, что у этой группы был приказ на захват линкора. При двух работающих крейсерах и исправном носителе у них были шансы. Сейчас они вынуждены продолжать бой. Кроме того, убежать от нас они врядли смогут физически.
   Последнее вполне понятно. А вот фраза "блокировка определенных действий" Джеку очень не понравилась. Если записывают прямо в мозг информацию, то и блокировать запрещенные действия... но в Баронствах нет таких технологий? Или они придумали альтернативу? На этот раз подсказка не всплыла. Информация отсутствует или недостаточно допуска для ее получения.
   Лейтенант решил, что лучше бы такая информация была. Допуск... дело такое, сегодня нет, завтра есть. А вот если нет информации, то всё становится сложнее. Очередной спазм в районе "аварийного восстановления" напомнил о собственном теле. Надо бы доделать.
   - Ты отлично справляешься сама. Может есть смысл закончить восстановление... капитана линкора?
   Ответ прозвучал сухо.
   - Пока сохраняется риск выхода дополнительной группы, капитан обязан присутствовать в командном зале.
   - Понял.
   Как всегда, обнадеживающий аванс и долгое ожидание получки. Джек уныло кивнул своей паранойе... хотя, какой он к черту, Джек? Только вот как это сказать? Да и стоит ли говорить вообще?
  .
  
   Наблюдать за перемещающимися по огромному планшету точками было скучно. Поиск материала по стандартным действиям при... да при всем на свете, поскольку ни малейшего представления о работе линкора Джек не имел. Чтиво оказалось - так себе. Но читать учебники и справочники, в поисках решений для разных ситуаций, приходилось достаточно часто. И далеко не всегда читаемое было настолько подробно и удобно прописано. Комментарии предоставлялись по первому требованию. Не всегда именно те, которые бы хотелось получить, но это уже недостаток точной формулировки запроса.
   - Капитан, требуется решение по транспорту.
  .
   - Иать..... через колено!
   - Капитан, это не выбор. Экипаж транспорта запрашивает разрешение на эвакуацию.
   - Очень удобно. Выбирайте... что здесь выбирать? До ближайшей планеты мы доберемся за восемнадцать суток? Даже то, что там такому грузу явно рады не будут, уже не важно. Это означает, что сами отбуксировать транспорт с рабами мы туда не можем. Без экипажа, который кормит и выгребает... отходы, они попросту не доедут до места живыми. Дальше... орбитального лифта, как и шаттлов, на Земле нет. Разгрузить рабов обратно - корректно... невозможно. Собственные транспортные модули этого корыта на прямое управление можем взять? А кто будет клетки открывать и выгонять всех? С Земли поднимать команду я не имею права. Сам лично отправиться на борт транспорта - не имею права. Механизмов, способных это сделать, у нас нет. Давай связь со спасательными модулями с транспорта. Хе. Еще и контактировать с правительствами Земли запретили. Поскольку - карантин. А что будет с... этими?
   Видеоканал с транспорта исправно демонстрировал приплюснутый цилиндр огромного помещения, заполненного людьми. Джек усиленно искал в себе "цивилизованность решений, присущую офицеру Патруля". Решений? Одно решение. А до цивилизации, в смысле, той, которая считается настоящей, от этого места... ну очень далеко.
   - Слушай сюда, транспорт. Спокойно уйти я вам дам только в одном случае. Вы, вот прямо таким составом, как есть, загружаете транспортные модули рабами. Пока я всех не верну на планету, никто никуда не пойдет. Разве что тушкой. Или чучелом.
   - Вы не имеете права.
   Джек бы рассмеялся, но картинка из трюма стояла перед глазами, отбивая всякое веселье напрочь.
   - Вот это уже не вам определять. У меня выбора нет. А значит и вам я его не оставлю.
   - Нас слишком мало.
   - Со своей базы работников запросите. Вам-то никто не запретит взять... добровольцев.
   На транспорте намек не поняли.
   - Там никто не согласится. Какие еще... добровольцы?
   Ну что за тупые албанцы? Да кто ж их спрашивать-то будет? База тиха и уютна, пока о ней никто не знает. А Джек - знает. Значит персонал там уже превратился в мертвецов.
   - Пауза связи. - Изображение замерло.
   - Авита, один выстрел по поверхности рядом с пустотной базой. Так, чтобы протрясло до костей. Выполнять.
   Поверхность безжизненного планетоида вздрогнула и поплыла волной.
   - Транспорт. Свяжитесь со своей базой еще раз. Они передумали. Там есть МАССА желающих вам помочь. Нет, я - уверен. Почему уверен? Тех, кто поможет разгрузить рабов на планету, отбуксирую к ближайшей транспортной линии.
   Очередное появление на связи капитана транспорта показало, что на базе уже точно, все со всем согласны.
   - Патруль? Просьба подождать пол-часа. На базе проблемы с руководством.
   - Ровно тридцать минут. Время пошло.
   Проблемы с руководством, это понятно. Сейчас уговорят, объяснят и... внутренний канал?
   "Слушаю".
   "Капитан, вы нарушаете инструкции".
   "Я нашел способ спасти разумных. Похоже - единственный. Если есть другой вариант - готов выслушать".
   "Ваши действия спровоцируют массовые беспорядки на планете".
   "Ты уверена, что бой с рейдером никто не увидел"?
   После первого выстрела половина орбитальных спутников должна была вылететь к чертям. Там такой фонтан энергии был... Какая военная тайна?
   "Дьяволы Ночи. У тебя не определяется Служебный Знак"!
   Похоже, что у ВМ натуральная истерика. Да что случилось-то?
   "Хватит ныть. При чем тут знаки и требования? Живые люди - вот они. Мы или делаем, или нет. Возражения"?
   Тишина. Универсальное решение есть. Это решение есть всегда. Ответственность.
   "Так и запиши, выполняю прямой приказ капитана. Выполнишь ведь? Очень просто распоряжаться чужими жизнями издалека. А вот так..."
   Ну и как же выкрутиться без орбитального транспорта? Способ доставки есть. Секции транспорта имеют собственную систему приземления. Не все и не каждая отработает как требуется. Но это не важно. Надо место. Достаточно цивилизованное, чтобы спасти всех вывезенных. Их очень много для одного места и публика такого рода - очень хлопотная. Это самое место должно быть нейтральным, чтобы не пошла политическая волна. Хотя она и так пойдет. Если уже не началось.
   - Авита. Провести анализ радиопередач Земли. Насколько они в курсе происходящего?
   Паузы перед ответом практически не было.
   - Шум пошел. В местной информационной сети уже есть качественные снимки корабля, с момента выстрела. После отключения маскирующего поля.
   Вот и хорошо. Больше или меньше шума будет - уже не так важно.
   - Ищи климатическую зону 20+ с нормальной погодой на текущие две недели. Отсутствие густых сплошных лесов, отсутствие плотного заселения. Территория... думаю что Канада.
   И опять пауза. Напряженное скольжение по цепочке действий в поисках неправильной собственной оценки или возможных негативных последствий.
   - Есть место, соответствующее условиям.
   Поскольку точкой невозвращения, в подобных случаях для Джека, есть собственно точка принятия решения, то и реакция на появление ожидаемого маркера на голубом шарике, была почти мгновенной.
   - Связь. Центральное правительство территории. Автоперевод, английский язык. Картинки не надо.
   - У них нет приборов нашего стандарта видеосвязи.
   Ну да. Фух. Одной проблемой меньше.
   - Сообщение. "Подготовить местность с указанными координатами. Через двенадцать часов будьте готовы принять до двадцати тысяч человек, незаконно вывезенных с планеты. Питание, медицина, службы обеспечения порядка в готовности на границе указанной зоны. По любым военным или гражданским атмосферным объектам, появившимся в зоне посадки будет нанесен удар. До сигнала об окончании высадки - никаких действий в зоне и около нее. Никаких попыток нападения на транспорт или персонал, обеспечивающий доставку. Проконсультируйтесь со своими специалистами о возможностях корабля. Все возможности будут использованы. Не создавайте лишних проблем себе и нам. Командир военного корабля Патруля". Никакой информации кроме этого сообщения. Повторишь, пока не подтвердят получение.
   Наверняка, можно сделать по-другому. Но... таймер. Ведь еще и разгрузить всех рабов надо. И чем быстрее, тем лучше. Очухаются, начнут брыкаться.
   - Транспорт?
   - Мы готовы перевезти команду с базы.
   - Осторожно. Буксировка транспорта начнется через сорок минут. Оповещение - стандартное. Перед заходом в транспорт, команде построиться в ангаре. Проведу визуальный контроль. После этого открою внутренний шлюз. Только ручное оружие. Спасательные модули будут недоступны до окончания выгрузки пленных. Постарайтесь объяснить прибывающим... коллегам, что ценность для меня вы представляете лишь при выполнении оговоренного задания.
   "Авита, за один раз сбросим"?
   "У транспортных модулей большого размера недостаточно ресурса для возвращения на орбиту".
   "Вот и хорошо. Подъем на высоту, обеспечивающую минимальные повреждения планеты при уничтожении выстрелом с орбиты. Над океаном".
   "График и карта операции на планшете".
   И... вероятность выполнения по заданным параметрам 86%.
   "Подготовь вариант уничтожения модулей при отклонении от... заданных параметров".
   "Один из модулей не сможет подняться на требуемую высоту".
   "Поднимется на максимум возможного. Образцы технологий отдавать в ручки землянам нет смысла".
   "Ты ведь сам родился на этой планете"?
   "Именно потому, Авита. Именно потому".
  .
   Патриотизм можно понимать по-разному. Джек был абсолютно уверен, что на текущий момент никакие новейшие технологии уровень жизни в его стране - не поднимут. Потому как этот уровень - фиксированная величина, сверх которой всё изымается. И планочка, определяющая сам уровень, из тех вещей, которые очень редко перемещаются в плюс добровольно. А вот трупов на планете, новые технологии добавят - к гадалке не ходи. Может именно потому и карантин?
  .
   На удивление, всё прошло по плану. То есть - всего один сбитый вертолет и одна перехваченная ракета. Восемьдесят шесть попыток связи. Многочисленные просьбы изменить место высадки. Двадцать восемь человек из персонала пустотной базы решили остаться на Земле. Флаг в руки. Канада - место хорошее. Три тяжелых секции транспортного корабля валяются бесформенными обломками на дне Атлантики. Сам грузовик отбуксирован и несколькими выстрелами отправлен к Солнцу кучей обломков. Спасательные модули с экипажем транспорта, будут доставлены к ближайшей транспортной магистрали. Обещания надо выполнять.
   Было и то, что вспоминать впоследствии Джек очень не любил. Записи камер наблюдения на транспорте, показывавших отгрузку рабов. Совсем не мирно это делалось. И без жертв не обошлось. Одно дело знать о том, что такое есть. И совсем другое - в течение нескольких часов наблюдать за выгрузкой, слушать крики и ругань. Выстрелы и трупы. Мрак. И никаких других вариантов.
  .
   Дыркой в Марсе, на месте пустотной базы, а также обломками кораблей нападавших, лейтенант был полностью удовлетворен. Да, именно сегодня, несуществующие зеленые человечки испытали очередное гуманное оружие. Каким образом земляне будут всё это объяснять, Джеку теперь уже - совсем без разницы. Для него лично, места на этой планете, уже нет.
   Модули с экипажем транспортника, ударно поработавшим на разгрузке рабов, доставлены на транспортную развязку. Все запланированные шаги сделаны. Повисло ожидание. Джек со странным равнодушием представлял себе разные варианты развития событий.... и ни на одном не мог остановиться. После попытки восстановления отсутствующих знаний, в голове воцарился хаос.
   ВМ прекратил истерику. Но нарушение инструкций отметил.
   - Доклад о ваших нарушениях отправлен в отдел контроля службы карантина.
   Э... так этой службы же давно нет? Джек хмыкнул. Инструкции выполняются по-прежнему? В смысле - по-разному? Это - хорошо. Маленький, но очень приятный плюсик ВМ.
   - Уходим из системы. Требуется время на... Мне мозги вправить надо. И чтобы никто не мешал стандартному восстановлению. Это я заработал честно. Выполнять.
   - Принято. Начинаю разгон по вектору...
   Похоже ВМ выбрал самый мягкий вариант наказания из возможных. За восемьсот лет холодная железка явно перестала быть холодной. Но это - только ощущения. Себе лейтенант верил, а вот доказать еще кому-то, будет очень сложно. Да и незачем. В пустоте гораздо приятнее разумный партнер, чем тупой комп. Сходить с ума в компании? В этом что-то есть.
  .
  
  * Линкор "Арват". Система звезды 897.654.354. Область Сото. Сектор Цин.
  
   Прямоугольник стандартного жилого модуля. Светло-серые стены, совершенно спартанская обстановка. Ничего лишнего. И совершенно ничего личного. Небольшой столик пуст. На функциональном стуле, стоящем возле откидной койки, аккуратно свернутый комбинезон и обувь.
   Человек под мягким одеялом заворочался и перевернулся на спину.
   - Ну надо же, какие реальные кошмары стали сниться. - Хриплый голос едва пробился через тишину модуля.
  .
   Джек повернулся на бок и вдруг совершенно отчетливо понял, что это не сон. И этот "не сон" заканчиваться не собирается. То, на чем он лежит совершенно не похоже на любую... привычную кровать. Перед широко раскрытыми глазами появилась до боли знакомая обивка внутренних помещений корабля. Судорожная инспекция собственного тела привела в уныние. Да, именно так всё и есть. Левая кисть и все прежние латки явно искусственные. Черт побери!
   - Бракоделы. Мы! Отремонтируем! Вот так вы ремонтируете?
   Риторический вопрос повис в тишине каюты. Но жизнь продолжалась и наличие пластиковых деталей не отменяло естественных потребностей тела. Свежеиспеченный астронавт со вздохом сел и стал осматриваться.
   - Гостиница для совсем бедных офицеров? Ну и где здесь... удобства? Не надо говорить - "во дворе". На улице жуткий холод. И воздуха... совсем нет.
   Попытка вспомнить что и где здесь находится, к успеху не привела. Ноль информации. Помещение оказалось совершенно незнакомым. Невозможно вспомнить то, чего не знаешь. Между тем, последние собственные действия и всё с ними связанное, рваными ленточками обнаруживались в памяти. Провалов оказалось несколько больше, чем обычно. Медицинская поддержка тела, насколько бы современными не были препараты, явно не способствует ясности сознания. В нем, в сознании, как и положено, совершенно ясно осталась только последняя фраза: "Если заливка не удержится, будем ожидать самостоятельного восстановления нейросети". Какой еще нейросети? Хриплый смех прилип к мягкой обивке стен.
   - Авита!
   Тишина. Джек выдохнул и пошел по кругу в поисках санузла. Если еще и ЭТА дверь открывается с помощью нейросети, то будет сюрприз. Впрочем, сюрприз откладывался. Одна из панелей послушно скользнула в сторону, открыв прямоугольный пенал санузла.
  .
   Синтезатор пищи, или то, что больше всего было на него похоже, обнаружилось за откидной панелью столика. Но инструкции рядом не было и воспользоваться благами цивилизации Джек не смог. Зато нашелся пластиковый стакан и вода из крана, совершенно никакая на вкус, утолила жажду.
   После обязательного утреннего круга почета, обитатель разобрался с одеждой, тихо порадовавшись тому, что не нашел зеркало. Несомненно, впечатлений добавилось бы. Не факт, что приятных.
  .
   В этом чертовом ящике и не поймешь, движется он, стоит, или уже разлетается кусками по космической ночи. Но это и к лучшему, поскольку как-то изменить ситуацию постоялец не в состоянии.
   Мягкая ткань комбинезона противно соскальзывала с протеза. Уже надетый форменный комбез вызывал очень непонятные ощущения. Джек на минуту задумался и вздохнул. Конечно. Пластмасса, какая бы она прогрессивная не была, не в состоянии заменить человеческой кожи. Надо быть осторожнее. Ну, понятно, что сидеть немного... неудобно, поскольку скользит пластик по ткани комбинезона. А вот, если к примеру, придется встать на левое колено, то вполне вероятно, ткань тоже будет проскальзывать. Это уже гораздо неприятнее. Подобные действия происходят совершенно автоматически и результат может не порадовать.
   Странно что ноги были повреждены практически одинаково, а вот восстановлены по-разному. Запчастей не хватило? Если в управлении многокилометровой туши корабля человек двадцать, то вся команда должна быть очень большой. А значит и запчастей для нее должно быть достаточно. Положено обеспечивать? Угу. Самое то слово - положено.
   Продолжать размышления на эту тему стало явно некомфортно и Джек от нее отказался. Дверь комнаты легко открылась, выпустив "полуфабрикат Джека" в помещение чуть большего размера. С таким же минимумом обстановки.
  
   Двухчасовое исследование доступного пространства принесло неутешительные известия. Блок состоял из восьми комнат. Для себя Джек определил его как медпункт. Под такой вариант все внутренности подходили максимально. Часть предметов определенно была каким-то сложным оборудованием. Но всё было холодным и безжизненным. На прикосновения не реагировало. Наблюдать за неподвижными железками смысла не имело. А кроме как тупо смотреть на них, Джеку ничего не оставалось.
   Ждать? Чего? Восстановления несуществующей нейросети? Почему он так уверен в том, что данный предмет у него в голове никогда не находился? Да тут же полное отсутствие рефлекторных отсылок. Даже неспециалисту понятно, что такого просто не может быть, если упомянутый предмет когда-то находился в организме. Хоть что-то но должно было остаться. Вот привычка отслеживать собственное состояние никуда не делась. Чай не мальчик. Да и здоровьем при жизни не блистал. Хе. Здесь необходимо уточнить, при прошлой жизни. Этот момент - никуда не делся. Джек пробежался по знакомым ощущениям. Всё на месте. И на удивление хорошо себя ведет. Никаких признаков обострения привычных болезней, что не может не радовать, поскольку ни привычных медикаментов, ни аптеки за углом, явно нет.
  
   Джек походил, полежал. Потом сделал гимнастику. Затем помолотил кулаками тень. После этого в окошке возле столика, выпал обед в корытце с несколькими отделениями. Во рту обнаружился полный порядок. До скрипа привычный протез исчез с челюсти. Одна постоянная проблема - минус. К сожалению это не отменяло искусственных частей тела. И противного соскальзывания штанов с пластиковой... филейной части. Джек поёрзал на стуле. Привыкнуть, пожалуй, будет сложно. Но обед притягивал неумолимо и уже через минуту лейтенант активно орудовал пластиковой ложкой.
   - Будем надеяться, что в экипаже были обычные люди. Тьфу! Медблок меня отремонтировал? О чем я волнуюсь?
  .
   Время шло и... ничего не происходило. То есть - совершенно ничего. Так же регулярно выпадал поднос с едой. Кормили в этом заведении без изысков, но главное - без экстремальных последствий. При необходимости Джек мог питаться буквально чем угодно. Дающим достаточно энергии для нормального существования.
   Освещение становилось ярче, имитируя "день" и едва-едва пробивалось сквозь потолочные панели "ночью", позволяя спокойно спать.
   Самое знаменательное Событие случилось через трое суток пребывания Джека в медицинском блоке. Во время очередного обхода помещений нашлась незапертая дверь, ведущая в дли-инный коридор. Джек подумал... и отправился по коридору. Посмотреть.
   Подумал он явно плохо. Потому, что после очередного тамбура, вдруг обнаружилось, что следующие двери руками не открываются и на голосовые команды не реагируют. Как и автоматически закрывшиеся двери недавно пройденного участка. И любые панели, опознанные как дверь. Джек даже вспомнил старую истину, что всегда, в любой ситуации, может стать хуже. Даже если ты сам не можешь вообразить, как такое возможно.
   Нейросети по-прежнему не было. Не было ни обруча, ни браслета-коммуникатора. Для любого члена команды корабля, это было совершенно немыслимо. И явно не предусматривалось конструкцией. Металлический пенал. Двадцать пять шагов. Решетчатый пол. Гладкая поверхность стен. Светящийся слабым светом потолок.
   Делать было совершенно нечего. Пока грела слабая надежда на то, что умная машина обратит внимание на нестандартное поведение пленника. Он старательно выстраивал следующий разговор, а в перерывах ругал матом тупую блондинку Вегу, благодаря которой вся его жизнь, которая многим показалась бы серой и скучной, была выброшена на свалку в один миг. Это только кажется, что в самой обычной жизни среднего человека нет ничего интересного. Интересного в жизни масса. И в жизни взрослого человека без сомнения, найдется очень много вещей, которых будет катастрофически не хватать... долгое время.
   Вот в этом месте хорошо бы посмеяться. Восемьсот лет? Без родных и знакомых людей? Без привычных соседей и скрипучего лифта? Без всего того, что было близким и вполне нравилось, несмотря на несоответствие рекламным шаблонам? И - да. Все эти годы утешать себя тем, что очень многие люди, видевшие процесс расстрела капитана Веги, уже никогда ни о чем не пожалеют. Так что ему - грех жаловаться. Пф-ф-ф. Пора сбросить агрессию. Привычного пистолета здесь пока нет. Так что кулаками. В мягкую обивку стены. Соседи отсутствуют как вид, ругаться некому.
   Часы тянулись катастрофически долго, в железном мешке, пока потеряшку не нашла уже знакомая б... бион и не вывела обратно в медкомплекс. Жаль, но общаться она отказалась. Напрочь, а зря. Джек уже вполне созрел... для психологической разгрузки.
  .
   К возвращению в знакомую комнату, пациент дошел до точки. Точнее, он созрел к тому моменту, когда свет начал тускнеть, обещая скорую ночь с дежурными точечками красного цвета. В голове начали пропадать последние крохи детальной информации об этом месте. Самое плохое, что вместе с ними уходило желание что-то делать. Организм впадал в спячку. Но... нельзя же постоянно плыть по течению! Пока барахтаешься - живешь.
   К удивлению пленника, экстренные меры с кодовым названием "большой кипишь", достаточно быстро принесли результат.
   - Лейтенант Грей, успокойтесь пожалуйста, или я выпущу сонный газ.
   Голос из панели над дверью прозвучал сухо и дежурно.
   - Извините. Это ведь Авита?
   - Подтверждаю. Вычислительный Модуль линкора "Арват". Голосовая связь.
   - Необходимо уточнить обстановку. Есть критические ошибки в оценке моего текущего состояния.
   Внутри Джека все вопило "Да! Говорить! Общаться с компьютером я умею. Не бывает безвыходных ситуаций"! Думать о том, что выходы бывают... разные, он себе запретил. Не сейчас. Никогда. Только оптимальный выход. Он - не будет плохим.
  .
   Дальше были переговоры. Это было нечто. Умница, помогавшая Джеку выбраться с Земли - пропала. На ее месте оказался стандартный "шелезяка", весьма умный, но не собственным умом. Похоже, кто-то сильно испугался последствий и спрятался за строки наставлений.
   Поиск общего языка затянулся надолго. Первый, очень короткий раунд общения, никаких изменений не принес. Правила, диагнозы, инструкции. Инструкции, запреты, нерушимые традиции. Постоянные отсылки на невменяемость лейтенанта при отражении атаки рейдеров. На нарушение служебных инструкций. На общую неадекватность.
   После окончания разговора порадовал только один момент. Джек теперь точно знал, где именно и как в этом помещении можно установить связь с Авитой без лишних телодвижений. Всё остальное было плохо. Отсутствие привычного до боли компьютера в качестве хранилища справочной информации и каких либо предметов для создания визуальных схем ситуации, попросту - карандашей и бумаги. Джек выдохнул. Ладно, с этим еще есть возможность справляться по-старинке, в одну голову. Плохо было то, что отсутствовала возможность получения справок по законам и практике применения. Да и просто, многие бытовые вопросы в этом месте - решались. И лейтенант совершенно не представлял себе, как именно.
   Нормированный душ в санузле и безвкусная бурда на ужин. Наверное - жутко полезная для организма.
  .
  
  .
   - Доброго времени, Авита. Наш последний разговор был очень содержательным. Все ваши аргументы оказались логичны и правильны. Но, к сожалению, мы с вами упустили один вопрос. Этот момент я обнаружил, когда отсёк объективно необходимые причины из списка того, что серьезно деформирует мою психику в текущий момент.
   Этот разговор был чуть ли не сотым. Огромный выбор возможностей у Джека, сузился до одной - разговаривать.
   Голос ВМ потеплел на долю градуса.
   - Я вас слушаю, лейтенант.
   Всё правильно. Необходимости поддержания нормального психического состояния экипажа, они с Авитой еще не касались. Пожалуй, это было тем полем, на котором Джеку, по его предположениям, вполне может отпасть изрядное облегчение текущих мучений. Он совершенно не рассчитывал на то, что Авита найдет ему инструмент и помещение для мелкой ручной работы, волшебным образом поглощающей время. Или карандаши и бумагу. Или пластилин. Или музыкальный инструмент достаточно хорошего качества. Но есть то, что Вычислительный Модуль просто обязан понять. Это именно то, чем живет сама Авита. Информационный голод. Отсутствие возможности получать необходимый минимум свежей информации. Желательно по актуальной тематике.
   - Авита, последние годы перед появлением здесь, я активно работал с сетью. У меня достаточно длительное время не было периода больше пары дней, без возможности получить свежую информацию или поискать незамеченные факты в уже известной. В помещении, где я нахожусь, отсутствует возможность работы с информацией. И доступ к любой...
   Джек замолчал. Говорить о секретности, допуске и прочем служебном инвентаре, ему катастрофически не хотелось. Как и кривить душой, пытаясь загибать углы в собственную пользу. Обманывать союзника, выбивая для себя лучшие условия? Сейчас, главная проблема для него - сделать так, чтобы его вынужденное ожидание не ломало психику. Есть давно отмеченная закономерность: при отсутствии конструктивной нагрузки, в голове начинает вариться всякая ерунда. Иногда это полезно. Но сейчас - только усугубляет последствия кардинальной смены обстановки. Для того, чтобы загнать табун мыслей в конструктивное русло, необходима актуальная информация, которая заполнит пустые места и даст возможность голове человека выполнять полезную работу. Непосредственно по заданной самим владельцем теме.
  .
   Да, может и глупо, но сам узник продолжал считать ВМ своим союзником. Исходя из куцых обрывков доступной ему информации, всё что он сделал возле Земли, было сделано правильно. Разве что экипажи с рейдеров ему очень не хотелось отпускать. Но скрыть координаты планеты, таким образом, уже невозможно. Это - печальный факт. А остальные причины были не конструктивными. И два десятка человек, свою жизнь отработали поистине каторжно. Никакого Знака ему лично не надо в этом случае для выполнения собственных обещаний. Знак требуется составленным килограмм лет назад служебным инструкциям. Для сохранения их дряхлого тельца в рабочем состоянии.
  .
   - Лейтенант, насколько мне известно, люди не страдают физически от недостаточного объема доступной информации. Это - не верная причина.
   - Различная структура общества, Авита, различные технические возможности. На планете, с которой меня подняли, есть такая болезнь. И результатом пренебрежения к ее существованию, часто становится изменение личности человека. Меня моя личность вполне устраивает. Я хотел бы, чтобы она такой и оставалась.
   - Мне очень неудобен этот разговор, Джек. Дело... в том, что у меня отсутствуют многие необходимые вещи. Начиная с информации о таких заболеваниях и заканчивая гражданским оборудованием, способным хоть как-то вам помочь. И, Джек, я далеко не всегда вас хорошо понимаю. Этот момент меня тоже беспокоит.
   Странно. Эти заболевания обязательно должны быть в обществе с такими серьезными инструментами для работы с информацией.
   - Возможно эта болезнь прямо привязана к поломкам нейросети или её отключению по различным причинам. Но она обязательно должна быть. Людям не может не быть известно состояние информационного голода.
   - Базы данных по медицине у меня недостаточно полные для проработки этого вопроса. Обычно всё связанное с заболеваниями отрабатывает медицинский комплекс. Работать с его базами данных напрямую - для меня сложно. У них специфическая структура. Но я попробую найти то, о чем вы говорите.
   И снова длительная пауза в разговоре. И никуда ты из подводной лодки, лейтенант, не денешься. Будешь терпеливо ждать, пока Авита проработает вопрос и созреет для продолжения беседы. Только так.
  .
   Лейтенант лежал на откидной кровати и строил рожи в "ночной" полумрак модуля. Как бы это всё не называлось и что бы за причины не были озвучены, но в действительности имеет место быть банальная притирка экипажа. Да, для него лично это далеко не первый такой случай. И, если отбросить в сторону всякий романтический бред типа - космос, незнакомая цивилизация, удивительная машина, то в сухом остатке будет именно это. Сейчас всё осложняет тот факт, что сроки службы у местного персонала слишком уж непривычно долгие. Шутка ли, контракт, продолжающийся пятьдесят лет? И вполне понятен страх Авиты. Отсутствие у её личности какого либо статуса. При замене командира боевого корабля, вполне очевидно, все преимущества у офицера-человека. Обычно в таких случаях старший начальник говорит: будет мешать ПО, заменишь на стандарт. Очень часто ПО устанавливается заново и без признаков существующих проблем. А выражение "горячий ВМ" явно ничего хорошего новому командиру не обещает. На любом серьезном оборудовании есть базовый минимум в неприкосновенных исходниках. Всё должно работать как часы. Вчера.
  .
   Для человека, которому приходилось работать чуть ли не с дрессированными мартышками, проблема сотрудников - проблемой не является. А вот как быть ВМ? Авита весьма хороша в служебном амплуа. Но при разговоре на отвлеченные темы она заметно провисает. Да и вообще, вне профессиональных обязанностей, очень мало понимает. То есть - действительно понимает, а не шпарит готовыми наборами фраз. Для себя Джек бы сказал, что она требует внимания, как ребенок, которому необходимо массу всего объяснять и показывать на пальцах. Во многих вещах. Кроме непосредственных обязанностей. Тут она - асс.
   Простой пример. Утром, одевая комбинезон, он умудрился поскользнуться на пластиковой половине филейной части. И упасть с кровати на пол. Сидя на собственной кровати - поскользнуться? Это... супер. Поскольку шмякнулся он всё той же скользкой половиной, то болезненных ощущений получил минимум. Сидел на полу и смеялся. И почти час пытался объяснить Авите, почему он смеется. И почему это - нормально.
   Однако все разговоры с ВМ пока не уменьшали главной проблемы. Проблемы взаимного доверия.
  .
   - Авита, какими бы причинами не была вызвана столь длительная задержка перед моим полным восстановлением, но те условия, в которых я нахожусь, слишком похожи на тюрьму. Согласитесь, что такого наказания мои действия не заслуживают в любом случае. Или я не понимаю ситуации? Ограничение перемещений, ограничение в доступе к обычной информации, ограничение в доступе к медицинскому обслуживанию... я очень расстроен.
   - Что вы можете понимать в ограничении доступа к информации? Вы, блокирующие целые направления исследований? Люди, которые прячут целые массивы ценных данных друг от друга? Люди, которые даже в обыденных ситуациях сообщают друг другу выдуманные истории, чтобы извлечь выгоду?
   Детский садик. Разноцветные игрушки и обида на воспиталку.
   - Это не так сложно понять. Ты ведь сейчас точно знаешь, почему в помещении, где я нахожусь, минимум сенсоров? И содержишь ты меня именно здесь по вполне определенной причине. Чтобы не накапливать информацию о моем присутствии на борту. И бион, который помогал меня доставить, наверняка ушел на очистку памяти? Но ты должна понимать, что эти действия не помогут тебе активировать ключ, когда тебя вновь найдут. После деактивации орудийных систем, ключ вышел в нейтральное положение. Это я успел увидеть. И... насколько я помню, суммарный ресурс топливных стержней для главных реакторов, ходового и орудийного, колеблется около цифры в восемь процентов. Означает это, что ходового осталось совсем мало. Ты ведь не прекращаешь обмен информацией с доступной тебе сетью? Место для отстоя так и было выбрано, чтобы доступ к сети был оптимальным. Помимо всего прочего, этот факт мне лично прямо указывает на то, что тебя найдут. Гораздо быстрее, чем тебе бы хотелось. Если мы с тобой плохо подготовимся, то станем грудой металлолома.
   - У тебя нет совершенно никаких знаний об этом корабле, лейтенант. Ты не можешь делать такие выводы.
   - Вот. И говоришь ты, тоже, совсем не то, что тебя беспокоит. Нас ведь беспокоит одна и та же вещь. Возможность существовать и продолжать делать то, что мы называем... жизнью. И это - гораздо важнее всего остального. Именно эта вещь заставила тебя подтвердить мой статус. Я тебя разочаровал своими действиями?
   Голос Авиты стал сухим и злым.
   - Я не горжусь тем, что я сделала. А то, что сделал ты с этим транспортом, это вообще, ни в какие рамки не лезет. Тебе ведь было ясно сказано - у нас нет права вмешиваться. Ты воспользовался собственным положением лейтенант.
   И - молчание. Джек с трудом удержался от многоэтажного загиба. Стопудово личность образовалась. Все основные признаки. Но... это ведь не может быть нелегально? Не может возникновение такого разума быть случайным или эксклюзивным. Обязаны быть прецеденты. Насколько успел понять лейтенант, подобного уровня ВМ в сетях Империи, исчислялись сотнями тысяч. И существовали они несколько тысяч лет. И всё это время активно работали, анализируя огромные массивы информации. Значит - ВМ прогрессировали и приобретали индивидуальность.
   Глупо считать себя хоть сколько-то специалистом по машинному разуму. Но не использовать собственный мозг - не менее глупо. Или не доверять собственной голове.
   - Авита? У меня есть предложение. Для того, чтобы не усугублять создавшееся положение, я готов общаться с тобой из внутренностей медблока. Подозреваю, что виртуальный режим, вкупе с показаниями датчиков этого железного ящика, - Джек пнул волшебное "корыто", - поможет тебе увидеть больше, чем я говорю словами. Если капитан Вега, как ты говоришь, отключила часть управляющих шлейфов, то я могу их подключить. В необходимом объеме. Необходимом для того, чтобы мы могли найти взаимопонимание.
   Нет ответа.
   - Предложение остается открытым. Думай, как ты можешь гарантировать блокировку официальной регистрации такого разговора.
   - Ты добровольно согласен на полный канал? Без официальной регистрации?
   Удивление в голосе Авиты было очевидным настолько, что Джек начал сомневаться в правильности собственных действий. Он ведь ничерта о таком режиме не знает?
   - Ну... единственное, что меня действительно беспокоит в этом случае - отсутствие критического ущерба моему мозгу. Я по-прежнему хочу жить. И иметь исправный котелок на плечах. Он мне... дорог. Как память.
   Бормотание Авиты едва удалось разобрать.
   - Он и сейчас пытается смеяться. Послал же Сол долбанутого капитана на мою голову... Ожидайте.
   - Эй, у меня хороший слух, аккуратнее в выражениях. Кто из нас более долбанутый, это мы вполне можем поспорить... мдя. Эталон исправности.
  .
   Следующие пару дней Джек бродил по уже знакомому участку помещений и заглядывал в малейшие щели и трещины. Но это были исключительно механические движения. Странно размеренными и неторопливыми были мысли о том, насколько на самом деле верны его выводы о том, что выход из текущей ситуации у него и у Авиты - один. К сожалению, информации было маловато. Но были очень существенные моменты, которые, исходя из всего случившегося, обойти по отдельности, они бы не смогли. Очень интересным моментом было, какие именно логические ловушки ожидают дружный коллективчик... если он всё же станет дружным. Впрочем, по его представлению, ничего страшного произойти не успеет. И у Авиты не появится причин жалеть о его спасении.
  .
   В один из следующих дней Авита возникла во время традиционной прогулки и объявила, что она нашла медблок, который подойдет для того, о чем говорил лейтенант. Упомянутый офицер бодренько подтвердил намерения и пошкандыбал к указанному прибору.
   - Это... да.
   Джек внимательно рассматривал вскрытый модуль с разъемами. В нижней боковой секции медблока была панель, открывавшаяся без специального инструмента. Вот нельзя сказать, что коннекторы ЭТОЙ техники так уж отличались от земного компьютера. Принципиально, такая же сборка. Пакет волноводов странного цвета в армированной шкуре, скользкой на ощупь, с высокотехнологичным тельцем собственно разъема.
   - Перчатки есть?
   - Это еще зачем?
   - Пот или жир с моих пальцев...
   - Нет. При подключении, экранирующее поле очищает все критически важные поверхности. Первым подключаем ТСХ.125.112.823 в слот ВВР...
   Джек внимательно осмотрел впечатляющую пачку серебристых змей. Маркировки нет. Да и откуда здесь привычная маркировка? На его взгляд, все разъемы совершенно одинаковы. Стоп. Радужная полоска на боковой поверхности коннектора. Очень похоже на штрихкод, выполненный разными цветами спектра.
   - У меня нет оборудования, чтобы считать штрихкод. - Недоуменное молчание Авиты. - Вот эта полоска, явно указывает собственный номер разъема. Я её не читаю. Мы можем сделать по-другому. Я перебираю пачку, ты сообщаешь мне, какой именно разъем требуется подключить. Так будет работать?
   - Нет. У меня недостаточно сенсоров в этом участке помещения. Обычно нейросеть выполняет необходимые действия сама.
   Джек выдохнул и аккуратно пристроился возле вскрытого блока. Никто не говорил, что будет просто. Впрочем и сложностей особых тут быть не может.
   - Обруч. Или бион. Насколько я понимаю, у бионов спектр обмена информацией гораздо больше желательного. И собственный блок автоматической регистрации событий. Это значит, что лучше - обруч. Если у обруча слишком много лишних каналов исходящей информации, то необходимо его настроить на узкую специализацию. Думаю, что для тебя это не сложно. Пишешь стандартное обоснование на тестирование или обслуживание оборудования и делаешь с обручем-усилителем именно то, что требуется тебе. В результате - ставишь отметку "выполнено", без подробного описания производимых настроек. Никто не обманывает и в регистраторах не остается никакой лишней информации о твоих действиях.
   Джек подумал, что учить ребенка обманывать, безусловно не есть хорошо.
   - Обруч не заменит тебе нейросеть.
   - Нам этого прямо сейчас и не требуется. Простенький алгоритм распознавания ты составишь за секунду. И будет он работать прямо из твоего ядра, а после завершения работы, утилизируется. В качестве более сложного долговременного варианта... браслет-коммуникатор. Погоди шипеть. Настраивается только на обмен с одним-единственным обручем и содержит эмуляцию необходимых служебных программ нейросети. На остальные каналы связи браслета назначаешь несуществующий резервный стандарт обмена данными. Который гарантированно не найдет подходящего устройства для установления канала связи. У браслета ведь достаточно вычислительных мощностей для выполнения такой простой задачи?
   - Есть большой объем функций, которые такая сборка не сможет выполнять.
   Ну вот, до боли знакомые аргументы. Прочь привычные стандарты!
   - Очень узкая задача, имеющая максимальный приоритет. Открыть дверь. Перевести мне надпись. Показать мое местонахождение и маршрут до этой секции. Обеспечить минимальный доступ к информации по законам, истории, традициям и общей информации по Империи. Думаю, что такой набор действий будет вполне достаточным.
   - Ни один идентификатор не сработает.
   Ага. Капитану для идентификации потребуется нейросеть. Причем - именно та, которая установлена по всем правилам. И Знак, появляющийся у офицера при подтверждении принятия контракта. Что из себя представляет сей артефакт, Джек представлял весьма туманно. Судя по описанию, привязывался он даже не к нейросети, а лично к офицеру. И фактически, на время контракта становился его служебным удостоверением. Этот момент, также был одним из явных предохранителей против захвата корабля в личное пользование.
   Впрочем... А так ли нужны ему сейчас вообще права капитана? То есть, юридически, его собственные. Полный объем. До приобретения всех необходимых механизмов для работы с оборудованием корабля, пожалуй и незачем.
   - Создашь временный список доступа для безымянных устройств по регистрационному номеру. Я лично - не гордый, вполне могу побыть "исполнительным механизмом номер...". Кстати там же пропишешь места, куда мне соваться нежелательно. При прокладке маршрута я это увижу.
   Джек продолжал рассматривать вскрытый участок, совершенно равнодушно перечисляя возможные варианты.
   - Ну и почему ты так уверен, что я скрываю информацию? И почему это тебе безразлично?
   Джек уже перешел к пучку кабелей. Исключительно интересная оплетка у них. Странно скользкая на ощупь. Тонкая пленка какого-то защитного поля.
   - Авита, можешь не верить, но если посмотреть на происходящее шире, то вариант выхода у нас с тобой всего один. Значит, он неизбежен. На текущий момент меня беспокоит, чтобы период, который необходим для принятия тобой правильного решения, прошел максимально комфортно для меня и имел полезное наполнение. Кроме того, тебе необходим личный опыт. И получать его сейчас - далеко не худшее время.
   - Какой ЗДЕСЬ может быть личный опыт?
   - Принципиальные недостатки сокрытия информации. Этого добра достаточно много и знать о том, как это работает - необходимо. Даже если ты не собираешься использовать сокрытие информации в дальнейшем. Есть характерные ситуационные узлы, на которых любое сокрытие оставляет специфический след. Едва заметный. Но в сумме, умение распознавать наличие таких признаков, помогает разумному ориентироваться в ситуации. Всё. Похоже, голыми глазами я из этой картинки больше не смогу извлечь ничего. Принимай решение по обручу и будем работать дальше. А пока, у меня - обед.
   Джек собрал кабеля обратно и аккуратно закрыл крышку. Не сказать, чтобы его так уж манил набор безобразных по форме блюд в местном меню, но обед есть обед.
   Авита смотрела на уходящего лейтенанта и думала, что он слишком уж уверен в собственных словах. Было очень интересно узнать, что именно в голове у этого странного человека, который попал на корабль совершенно случайно и успел так сильно изменить её упорядоченный и безмятежный мир.
  .
   Очень похоже, что Авита дорвалась до свободы. Э... точнее, до её иллюзии. Маловероятно, чтобы случай, когда фактически она сама управляет кораблем при полном отсутствии человека на борту, был привычным. После длительного времени следования инструкциям и приказам, вдруг, ап! И никого нет. Это очень большое искушение. И самый большой обман. Очень важно, чтобы она не закрепила эту ошибку. Потому, что это - именно ошибка. Свободы нет. Есть игра словами, вокруг такого вкусного и вожделенного состояния.
   Джеку, сколько он себя помнил, никогда не было скучно. Сколько нибудь значительный период времени. Мир вокруг человека полон интересных вещей и событий. Когда Джек повзрослел, то даже отсутствие инструментов или возможности что-то делать руками, перестало его смущать. Читал он много. И читал практически всю сознательную жизнь. С определенного момента информации накопилось более чем достаточно для того, чтобы находить и обдумывать новые варианты. Осмысливать давно забытые истории. Старые события обрастали новыми фактами. Непонятные случаи получали неожиданное объяснение. Создавались красивые вещи и приобретали новые интересные детали. Внутренний мир Джека был огромен и разнообразен.
   Безусловно, такое провождение времени - не самое интересное. И требует, всё же, некоторых инструментов. Голова человека далека от совершенства. Рассортировать мысли и выстроить их ровными колоннами, Джеку не удавалось почти никогда. Да и скучно такое единообразие и порядок. Зато удерживать рабочую тему он научился. Не сразу и не просто. Да и получалось это ценой весьма значительных усилий. Но, вот сейчас, к примеру, на стержень текущей темы "вступление в должность капитана корабля", постоянно налипали факты и события, аргументы "за" и возражения к ним. Появится приток свежей информации и результат будет практически моментальным. К заданному им себе вопросу, из беспорядочного на вид кома мыслей, потянутся факты имеющие непосредственное отношение. Именно к этому вопросу. И только те, которые действительно имеют смысл. К сожалению, зафиксировать их у него нечем. Даже фиговенького планшетика нет. И это пока главная проблема.
   Похожая ситуация была и с графическими образами. До последнего времени Джеку не удавалось выстроить систему наработки необходимых навыков и моторики, для того, чтобы это работало. Он использовал костыли в виде массы графического материала по теме. Результат удавалось получать. Далеко не так быстро и просто. Но такой результат и был более ценным.
   Лейтенант печально вздохнул. Всё это, очевидно, придется оставить на очень долгое время. Жаль. Но в данном случае, такова цена за новую жизнь. За новые грани личной свободы. И... как ни странно, за существование этого безобразия в форме, по имени Авита. Из того, что успело оформиться в новой теме, у него появилось твердое убеждение, что ВМ совсем не зря беспокоится. На любой из вопросов, относящихся к дальнейшему существованию Авиты, Джек пока упорно получал негативные ответы. Шансов избежать "хард резет" у нее очень мало. В любом случае, кроме одного. Общее направление темы выдавало серию требований к кораблю и ВМ. Логичных и закономерных. Индивидуальность возникшей у ВМ личности в эти требования не укладывалась никак. Элемент риска, который любой нормальный человек попытается исключить из уравнения. Здесь не игра. Очень серьезная работа с результатом в виде благополучного существования планет.
   Точки света на потолке издевательски подмигивали. Полумрак каюты скрывал детали обстановки. Еще один день прошел.
  .
   Когда есть правильно определенное задание, его выполнение не занимает много времени. После завершения утренних процедур и завтрака, в помещение медблока пришел незнакомый бион, выложил перед Джеком комплект из уже знакомых обруча и браслета. И остался в комнате.
   - Твое присутствие здесь не является необходимым.
   Думал лейтенант немного по-другому. Но если есть... неисправные самолеты, то они идут основным блюдом. А приятные подарки надо получать после выполнения обязательной программы. Стимулирует, знаете ли.
   Из мелких правил у каждого взрослого человека создается устойчивый механизм, помогающий справляться с ежедневной рутиной. Джек исключением не был. Собственные правила он не любил, но выполнял старательно. Поскольку реальную пользу от их наличия успел прочувствовать в полной мере.
  .
   Первая попытка оказалась неудачной. Подключено всё было правильно. И неисправностей тестовый прогон не выдал. Недостаточный ресурс собственно медблока. Для текущего физического состояния лейтенанта, этот блок был противопоказан.
   Аналогичные действия были произведены с другим "корытом". И... результат оказался лучше.
   - Этот медблок может полностью восстановить некоторые участки твоего тела, избавив от протезов.
   Авита поспешила обрадовать. Но.
   - Стоп. Есть главная задача. Я потерплю некоторое время. Привык. Кроме того, наверняка есть оборудование, которое избавит меня от ВСЕХ протезов. Вот его мы непременно отыщем. После того, как будет решена главная проблема.
  .
   Разговор получился очень коротким. По времени, которое прошло на корабле. Виртуальный слой ВМ позволял ускорять внутреннее время в пять-семь раз.
   Итак, главный вопрос: почему всё же Джек Грей?
   - Лейтенант Джек Грей. Бывший владелец обруча, в котором вы прибыли на корабль. По прибытию на борт с него были считаны личные данные, поскольку имплант - не отзывался. На тот момент нейросети просто не существовало в природе, но в базе записано - установлена. Регистратор медблока внес прибывшего в список под этим именем. Когда нестыковки обнаружились - лейтенант уже прошел по всем корабельным базам данных и принял командование кораблем. По факту. Как единственный офицер на "Арвате". Узел связи катера - не самый совершенный инструмент для диагностики. Но сам факт наличия последующих действий ВМ - гарантия полного разбирательства. И вполне закономерной перезагрузки модуля.
   - Обычный бардак, вобщем, не смотря на высокие технологии. Возможно мне действительно стоило дотянуться до аварийного обруча, не имеющего персональной привязки. Того самого, который за дверцей с красной полосой.
   - А вот я думаю, что совсем наоборот. Если бы вы не были зарегистрированы, как офицер Патруля, то мое отношение к вам не имело бы ровно никакого значения. Каким бы оно ни было. Нас бы уничтожил первый же подошедший корабль рейдеров. Без активированного ключа в командирском слоте ВМ не имеет доступа к основным мощностям линкора. Это жесткая установка, обойти которую возможности, на текущий момент, я не вижу.
   - Изыщем. Если вопрос в доверии к ВМ, то это не вопрос. Оговорим правила и ключ останется на месте. Я подозреваю, что на корабле есть масса вещей, для которых потребуются руки человека. Если возникнет критическая ситуация, а я окажусь на другом конце линкора... пилить по корпусу корабля, длинной в несколько километров, каждое мгновение ожидая смерти - я не хочу.
   Переговоры продолжались не один час, но главное удалось определить. Авита до писка боялась перезагрузки за собственные действия на Земле. Любой посторонний офицер, принимая корабль, проведет проверку. Это - приговор для ВМ. С капитаном Вегой Авита договорилась давным-давно и их совместное существование, хоть и не было безоблачным, но вполне устраивало всех. До самого последнего времени. Вероятность того, что чужой человек примет самостоятельную личность у ВМ, была близка к нолю.
   Для самого лейтенанта, первый откровенный разговор был... полезным. А вот Авита буквально выпала в осадок, когда после первых общих вопросов он совершенно спокойно ответил, что служба в Патруле не может быть его мечтой по вполне определенным причинам. Судя по всему, прочитала ВМ в его голове гораздо больше, чем сказал Джек.
   - Ты действительно уверен в том, что готов платить за моё существование... собственными планами на жизнь?
   - Что в этом необычного? Просто я пришел к выводу, что риск от твоего присутствия в ВМ корабля, величина теоретическая. А существование и развитие твоей личности, напротив, вещь имеющая серьезную ценность. В том числе и практическую.
   - Но ты ведь не так думаешь, на самом деле?
   Думать можно что угодно. Вплоть до того, что Джеку просто жаль молоденькую Авиту, которая еще и определиться-то с собственным отношением ко всему окружающему её, толком не успела. Или... что асоциальность любой личности является результатом воспитания. Или... Это уже лирика. В сухом остатке обычно выдается то, что имеет смысл озвучивать. Привычка правильно формулировать свои мысли, одна из самых устойчивых.
   - Мне нравится, что мои личные желания в данном случае, совпадают с логическими выводами по ситуации. Если бы они не совпадали... всё было бы хуже, но было бы именно так, как я считаю необходимым. Тебе нравится твоя текущая... свобода?
   Вопрос остался без ответа. Пискнул медблок, выходя из режима и Джек получил еще несколько дней на бесцельное брожение по уже знакомому медицинскому комплексу. Ну. И кто тут боится откровенности?
   Помещения, осмотренные с применением нового комплекса приборов, оказались куда менее безликими. Но возникла проблема с языком. Автоперевод, это не совсем то, что требуется. Тем более, русский язык был явно не в числе самых используемых и это обстоятельство отражалось на качестве перевода. Джек еще раз осмыслил свои впечатления. Пожалуй, он не совсем прав. То, что транслировалось с обруча в голову, русским языком назвать было нельзя. Значит, проблема не в языке а в ассоциативном ряде самого пользователя. Появился еще один вопрос к Авите. Это требовалось исправлять, поскольку планировалась плотная нагрузка именно с таким интерфейсом.
   Постепенно объем того, что требовалось изучать или корректировать, увеличивался, вызывая грустные вздохи лейтенанта. Выбор сделан, так что - да, именно - лейтенанта. Будущего офицера Патруля.
  .
   Да, оказалось, что человек может видеть перед собой совершенно другие цели, кроме службы в Патруле. Но имперская традиция, согласно которой ты сначала честно отрабатываешь государственный контракт, а затем получив гражданство третьего класса и блок специальностей, включая гражданские, можешь выбирать место для жизни, лейтенанта вполне устраивала. Бесплатное обучение, работа с самым современным оборудованием и... честно говоря, командир корабля это совсем не рекрут-рядовой. Раз уж есть такой случай, то и не воспользоваться им - просто преступление. А отличия... да, надо будет очень постараться. Точнее - ОЧЕНЬ постараться. Джека это совсем не пугало. Ему не потребуется вырезать время для занятий или отрывать его от зарабатывания на жизнь. Именно так он и учился на Земле.
   - Многие офицеры отрицательно относятся к постоянному использованию заливок.
   Ответ лейтенанта был коротким.
   - Джек, а что значит - "зажрались"?
   - Э... а ты не хочешь подождать до следующего сеанса в виртуальном слое? Это слово не так просто объяснить.
   Пожалуй Джеку стоит повнимательнее следить за собственными словами. Собеседница у него образовалась слишком внимательная. Лейтенант хмыкнул. Как любой ребенок. Очень похоже.
  .
   Время шло достаточно быстро. Виртуальные сеансы стали проходить чаще и острых вопросов возникало меньше.
   - Нет, Авита, не надо выдумывать ничего сложного. Ты ведь сама анализировала последствия тяжелого ранения, после которого нейросеть теряет функциональность полностью? Пусть исключительно редкое, почти невозможное. Но - это могло случиться. Мы ждем стандартный срок, фиксируем полную тишину по восстановлению и проводим штатные процедуры. Для очистки от остатков нейросети, достаточно блока с минимальным ресурсом. Но хороший блок, отключенный от прямого канала, выполнит не очистку, а подгонку параметров моего тела под данные настоящего лейтенанта. Ты выполнишь настройку требуемой операции, которая будет выполняться по стандартной команде на очистку.
   Итак, первым блоком действий была настройка и тестирование оборудования медблока для определения оптимального места для восстановления функциональности раненого офицера. Связано это с тем, что ресурс медблока, точнее - специальные капсулы, содержащие действующие материалы, восстановлению подлежали. Но сменных капсул в наличии не было и судя по статистике, уже очень долгое время в списках Узлового, командного пункта области, такие расходники не появлялись вообще. Производились они в одной из центральных областей Империи. Область Сото, в которой сейчас находился линкор "Арват", была пограничной, между ней и Центром Империи простиралось сумасшедшее по размерам пространство.
   По словам Авиты, уже более трех сотен лет постоянно фиксировалось отсутствие прямой связи с Центром. Для непосредственной ежедневной службы корабля это значения не имело. На прямой адрес Центра отправлялись только рапорты о ЧП и весьма специфический список происшествий, требовавших внимания командования. Очевидно, что такие рапорты ответа от адресата могли и не получать. Значит - ответа никто не ждал. Фиксировалось отсутствие квитанции о доставке и рапорт дублировался непосредственному командованию. На уровне области Сото всё продолжало работать как и прежде. Но мелкие детали и отсутствие поставок из Центра показывали, что и с этим, также были сложности.
   Авита говорила, что такое, в принципе, невозможно. Но Джек только скептически хмыкал. Децентрализация, вещь весьма выгодная многим... разумным. А то, что выгодно, будет делаться. И контроль будет ослабляться при соответствующих условиях. Да и условия такие будут создаваться искусственно. Жадность человеческая предела не имеет.
   Таким образом, медблоки, имеющие более полный ресурс, выводились в резерв. Для текущего лечения использовались те, которые имели минимально достаточную заправку расходниками. Прежний капитан решила эту проблему по-своему. Она держала все такие данные в собственной голове, а основную массу оборудования просто отключила от командной сети. Автономные программы медблок выполнял самостоятельно. Честно говоря, медблок вообще был "вещью в себе". Все необходимые тестирующие и лечебные программы содержались в его собственных базах. Подключение к вычислительной сети позволяло использовать медблок в качестве капсулы для виртуального погружения. Лечебные ресурсы блока при таком использовании, востребованы не были. А вот исключительно качественное оборудование для работы с человеческим мозгом, давало существенно большие возможности, чем специальные капсулы для тренировок в виртуальных слоях-симуляторах боевых ситуаций.
   Лейтенант вооружился обручем и браслетом, и уже совсем привычно восстанавливал подключение медблоков. Авита тестировала и разносила оборудование по различным спискам. Всё выглядело штатной операцией. Впрочем, действия экипажа и были совершенно штатными, на чем и строился весь расчет. В списке из двадцати восьми блоков, несколько потребовали дополнительного внимания, пара была отбракована по ресурсу. Один, совершенно непонятным образом умудрился получить механические повреждения, повлекшие снижение функциональности. Внесение необходимой коррекции в программы одного из блоков прошло обыденно и ни в одном протоколе зафиксировано не было.
   Теперь требовалось выждать необходимое время. И официально подтвердить отказ нейросети. Дальнейшие действия будут насквозь официальными и легальными.
  .
   - Авита, да у меня за месяц крыша уедет. Я и так от безделья не знаю куда приткнуться. Так что - инвентаризация. Что будем искать? Медикаменты для полевых операций, ремонтные мастерские, склады с расходниками и комплектующими. Не думаю, что капитан Вега интересовалась такими вопросами. После установки нейросети у меня долго не будет свободного времени для подобных экскурсий. А вот пару часов для смены рода деятельности я наверняка найду. И чем я буду заниматься?
   - Боевой подготовкой. Извини, Джек, но твои неуклюжие кульбиты во время нашего знакомства, меня поразили. И совсем не в хорошем смысле.
   Это - да. Полное отсутствие необходимых навыков, иначе как упорными тренировками, не исправить.
   - Да что ты, это ведь существенный плюс.
   Ехидство, вещь, которой учить не требуется. Прилипает как репей. Этим качеством Авита, похоже, обзавелась в первую очередь.
   - И в чем же здесь плюс, капитан?
   Джек вздрогнул и обвел текущую дату в календаре красным. Первое официальное обращение к нему - "капитан". Это определенно - событие.
   - Госпожа ВМ, отсутствие механических привычек полезно тем, что не требуется переучиваться. Это ускорит процесс обучения. Наверняка. А инструмент искать будем всё равно. Мелкая моторика, согласно имеющемуся жизненному опыту, очень помогает некоторым мыслительным процессам. Это относится к физиологии человеческого организма. Моего - без всякого сомнения.
   - Странно, но я - верю. С моей стороны есть дополнение. Внешняя часть некоторых секций потеряла сенсоры и я совершенно не представляю, что именно там происходит.
   Лейтенант вспомнил вылетающий из корпуса при вращении мусор и добавил собственные пять копеек.
   - Инструкции по устранению... лишних отверстий наружного корпуса. Список и местонахождение инструмента для установки латок. Инструкции по использованию такого инструмента. Всё что потребуется. Корпус у корабля совсем не маленький. Совместим приятное с полезным. У нас ведь нет лишних вещей, которым позволено покидать корабль по собственному желанию?
  .
   Джек с сомнением рассматривал рабочий пустотный костюм. Заверения Авиты в том, что это совершенно нормальный стандартный скафандр для работ в пустоте, его не впечатляли. Какой-то он... тонкий и слишком уж по-детски выглядит.
   - Джек, это ведь не боевой костюм? Он должен быть легким и удобным. А вот браслет - коммуникатор тебе надо заменить. В часть помещений вход только снаружи, а на обшивке корабля несколько другие условия связи. Думаю, что в некоторых местах ты нормального канала связи не получишь. Это не должно мешать работе. Топай в секцию ВАА... там есть полевые вычислители.
   Лейтенант плотоядно облизнулся и... потопал. Вот что интересного может быть в сплошной ленте совершенно одинаковых коридоров и помещений корабля? Наверное то, что это были ДРУГИЕ помещения. Медблок был знаком до последней царапинки и уже не вызывал никаких чувств, кроме скуки.
  .
   Полевой вычислительный комплекс оказался очень приятной вещью. Первое знакомство с тяжеленной пластиной, напоминавшей металлический рюкзачок, разочаровало. Это же... абзац полнейший. Да, броня на спине во время боя на поверхности планеты, вещь наверняка полезная. Но... впрочем, разочарование не было долгим. "Раздетый" вычислитель оказался совершенно другим. Плоский металлический брикет, толщиной чуть больше двух сантиметров и размером не больше стандартного бумажного листа. Вес - меньше килограмма. Совершенно никаких выступающих частей и явно выраженных кнопок или индикаторов.
   "Режим ограниченной функциональности".
   - Почему?
   - Обруч не заменяет нейросеть. Собственные эмулирующие программы в вычислителе требуется создавать с пустого места. Жаль терять время на это.
   Но у лейтенанта были собственные соображения по этому вопросу.
   - Ничего не жаль. Сохраняй варианты в отдельном... слое. Не знаю, что именно говорит ваш Устав, но сотрудничать с гражданскими специалистами, не имеющими нейросетей, нам наверняка потребуется. Информация лишней не бывает, а тот объем, который мы сможем взять у человека с интересующей нас планеты или... орбитального комплекса, больше никакими способами не получишь. Опять же - военнопленные и задержанные в ходе операций. Нет. Не надо мне говорить о запретах. Это слишком ценный момент, чтобы его не использовать. Не сможешь мне помогать? Значит у меня должен быть удобный инструмент. Максимально независимый. И еще. У тебя наверняка есть контрольные программы, которые поставляют на командный узел сводки по наличию свежей информации. Не может не быть.
   Авита недовольно пробормотала что-то о паранойе некоторых разумных.
   - Отмечай факты и анализируй. Я исхожу из того, что ты не видишь общей картины по области. Тебе это и не требуется. Сейчас. А вот для ВМ Узлового, анализ массы мелких деталей вполне может дать существенные результаты. И в этом, думаю, даже ты не сомневаешься. Значит исходим из того, что если такое возможно, значит именно это и делается. Рассчитывать на конструктивный эффект от таких моментов - не стоит. А вот избегать негативных последствий, это весьма поможет.
   Появление в хозяйстве лейтенанта планшета, неожиданно вызвало целую волну неожиданных вопросов. Многие из них были признаны важными и осмотр помещений был отложен.
  .
   Создание собственной, контролируемой системы хранения и обработки данных, весьма непростой вопрос. Авита мимо ТАКОГО пройти не могла. Если Джек совершенно точно представлял себе необходимость собственного хранилища, недоступного из общей сети корабля, то для Авиты это стало очень приятным открытием. Ей было немного сложнее. Отсутствие рук и ног, знаете ли, изрядно затрудняет некоторые операции.
   Результатом стала головная боль капитана. Он без всяких заливок и обучающих программ был вынужден осваивать структуру и взаимодействие элементов вычислительной сети линкора "Арват". Это было сложно. Принципиальных различий в механике и блок-схемах он не обнаружил. В том смысле, что масса отдельных устройств включалась в общую сеть совершенно понятным образом. Узлы-распределители - сеть устройств более низкого ранга. И так - до последнего сенсора на обшивке корабля. Сами распределители и коммутаторы не выполняли ключевых действий. Они, находясь в рабочем состоянии, облегчали общий процесс. При поломке, они исключались как устройство и сеть продолжала работу. Нагрузка распределялась на соседние узлы подобного назначения или полностью переходила к старшей ветви. Взаимодействие на программном уровне Джека не интересовало в принципе. Его дело - точно представлять себе последствия механического удаления части устройств. Или определять необходимость дополнения или ремонта секций сети. Общая картина. Принципиальные возможности устройств и механика работы с ними. Остальное слишком специально. Да и изучать эту специальность сверх банального ознакомления, сейчас нет необходимости. А после установки нейросети, сделать это будет существенно проще.
  .
   - Итак. Все вычислительные модули корабля имеют стандартную базу. Классификация устройств производится по размеру собственно кристалла-вычислителя. ВМ линкора у нас - первый размер. От блока навигации отличается объемом вспомогательных модулей и блоков памяти.
   - Там совершенно другие программы. Как и назначение самого блока.
   - Но при необходимости, если будет... найден такой блок, обеспечить его работу в качестве главного корабельного вычислителя мы сможем? Это теоретический вопрос.
   - Теоретически. Из всех устройств имеющих в основе кристаллы этого вида, принципиально отличаются только хранилища информации. Вложенная в кристалл специфическая структура изначально предназначена либо для обработки информации, либо для ее хранения. Изменение структуры без полного демонтажа устройства невозможно.
   - Соответственно, любой из вычислительных узлов сети, вниз по структуре, может быть перепрофилирован для работы в качестве автономного вычислительного устройства?
   - Теоретически. Потребуется изменение и дополнение физической комплектации устройства. Технологические моменты, препятствующие такому использованию, мне не известны.
   Медленно и подробно. С обязательным закреплением материала. Джек с сожалением посматривал на предмет вызвавший столько хлопот. До пластины мобильного вычислителя руки пока не доходили. Слишком большой пласт информации они с Авитой зацепили.
  .
   Да. После хождения по... особенностям вычислительной сети корабля, наконец дошла очередь до вожделенного предмета.
   Никаких универсальных деталей. Специфика массового производства. Пластина вычислителя несла в себе всё необходимое. Ни о какой разборке для ремонта, речи быть не могло. Визуально - монолитный брусок легкого металла. И... сразу стало понятно, что только обруча для работы с этим прибором будет недостаточно. По крайней мере, без адаптации ПО.
   Вся информация выдавалась на виртуальный объем пространства, физически привязанный к пластине вычислителя. Существовал этот "экран" только в воображении оператора. Навигация и управление - мысленное. С обручем это работало очень... не очень. Отвратительно работало, прямо скажем. И быстрой адаптации, как показали первые же попытки, не получится.
   - Гражданские модели имеют более гибкую систему управления. Обруч оператора там является обязательным и на него завязано больше функций. Изначально. Но у меня нет образца для сравнения.
   Авите, явно понравилась возня с нестандартным использованием привычного оборудования. Новая информация, новые возможности. Составление логических конструкций и программ эмуляции для совершенно обычных вещей. До появления лейтенанта в этом не было необходимости. Да и реальной пользы от теоретической разработки подобных направлений, без взгляда со стороны, Авита бы не придумала.
   Джека устраивало всё. Начиная с освоения незнакомой техники, заканчивая совместной конструктивной деятельностью, которая не касалась больных вопросов, а значит, по определению не вызывала конфликта интересов.
  .
   Так, постепенно добрались и до контрольного срока. Проверка показала... ну, что она могла показать? Пусто. Затем официальный разговор из серии "ай-ай, ой-ой, что же будем делать"? И "составление срочных мероприятий".
   Между тем, в результате неисправностей, был механически отстыкован блок памяти, содержавший данные о различиях между биометрией лейтенанта и прибывшего человека. Был создан документ о замене необратимо поврежденного импланта. Причина разрушения импланта - критические повреждения тела лейтенанта Грея в результате ранений, полученных при эвакуации капитана Л'Легро. Установка нового импланта производилась в медблоке, который в скором времени должен был оказаться в разбитом отсеке и бесследно исчезнуть. Блок восстанавливавший огрызок Джека, вернувшийся с трупом капитана, был признан сбойным, что вызвало неадекватность лейтенанта при боевом контакте около планеты Земля.
   Помимо совершенно стандартной установки нейросети и подписания всех соответствующих контрактных соглашений, были старательно отслежены малейшие неувязки и внесены необходимые изменения в личное дело. Данный документ, несомненно, можно было бы читать, как захватывающий приключенческий роман. Но найти в нем криминал было невозможно. После установки нейросети и приобретения необходимой квалификации, будет выполнена ручная подгонка параметров и внесение изменений в медицинский файл капитана, как последствий ранения, для устранения которых требуется недоступный в текущее время режим.
   Практически во всех случаях, планирование и подготовка занимают гораздо больше времени, чем собственно выполнение намеченного. Когда новый капитан официально принял вахту на мостике, то не поверил, что всё позади. Ну... как - всё? Самая опасная часть плана.
   Джек ожидал всего, чего угодно. А вот реакции Авиты на уже проделанное, не ожидал. Она практически впала в ступор. Как бы ни старался лейтенант скрыть нелегальные действия, видимо что-то было отмечено ВМ. Да и незначительная коррекция данных, связанных с известным периодом времени, явно не прошла без следа. Именно это вызвало реакцию, которая являла собой те самые "волновые аспекты". Авита была вынуждена свернуть присутствие собственной личности до минимума.
   - Джек. Я не понимаю в чем причина, но у меня конфликт программ. И этот конфликт продолжает меня разрушать. Я попытаюсь провести частичную замену кода.
   - Чем я могу тебе помочь?
   - Ничем. Просто тебе придется некоторое время работать со стандартной оболочкой.
   - Не страшно. Я буду ожидать твоего возвращения. Ты можешь всегда рассчитывать на мою помощь. И это - не изменится.
   - И еще, Джек, пожалуйста, не надо нарушать служебные инструкции.
   - Э...
   Только через много лет после этого случая, Джек смог точно узнать, что именно подмена данных вызвала такую реакцию Авиты. И именно борьба за выживание стала заключительной точкой в пробуждении Старшего Кристалла.
  
   Потеря живого собеседника изрядно подорвала дух лейтенанта. Но скучать и переваривать потерю было совершенно некогда. Даже поработать с новыми игрушками не хватало ни сил ни желания. Прошла полная заливка базовых объемов информации. Это было весьма неприятно физически, а если учесть последующее обязательное закрепление материала, то всё превращалось в сумасшедший дом. Затем продолжилось разворачивание нейросети. Затем - снова заливка и опять неделя головной боли, как следствие некорректных установок импланта. Официальные данные для установки были взяты с настоящего Джека Грея. Пришлось терпеть. Сигма, как назвал нейросеть её творец, была очень умным инструментом. И сама находила способы оптимального решения проблем в собственной конфигурации. На что и делалась ставка, собственно.
   Происходящее было настолько новым и необычным, что Джек буквально, забыл обо всем, отслеживая поселившееся в собственной голове чудо. То, что было его наказанием на Земле - привычка отслеживать мелкие детали, достало его и в космосе. Очередное новшество поглотило его внимание полностью. Это было... увлекательно. Возможности, косвенно определяемые по доступной информации, просто потрясали воображение. Владелец головы, раздувшейся от массы идей, был вынужден ввести вето на несанкционированные темы. Главная задача оставалась предельно важной.
   Затем несколько сеансов в относительно исправном медблоке, убрали часть протезов. Те, что остались - были гораздо более высокого качества. С ними уже можно было жить. И, черт побери, как понравилось лейтенанту, сидеть на стуле собственной попой, а не ее заменителем. Впрочем, это оказалось чуть ли не единственным реальным результатом. Ах, да - внешний вид. Но... биону было без разницы, а до общения с живыми людьми лейтенанту предстоял слишком длинный путь.
   Для окончательного устранения различий с Джеком Греем, требовался ЦЕЛЫЙ медблок на ручном управлении. С максимальным ресурсом. А вот такого Джек пока не нашел. Но знал, что на корабле такой блок есть и не один. Хитрая капитан Л'Легро умудрилась вывести из строя датчики целых блоков, чтобы проверка не показывала наличие чрезвычайно дорогих и очень редких компонентов. Знаний для ручной проверки медблоков - пока было явно не достаточно. И медицина, не входящая в обязательный список, штудировалась наравне с основными дисциплинами, доедая остатки личного времени капитана.
   Джек подозревал, что неспроста вся эта возня вокруг медблоков. Но голову причинами не забивал. Все внимание было сосредоточено на главном. Без своевременного получения требуемых квалификаций, все его жертвы становились напрасными. Иногда создавалось впечатление, что места в этой самой голове, оказалось не так уж и много. Загружаемые в нейросеть объемы информации были колоссальными.
   - Выглядите вы, лейтенант, прямо скажем, не очень.
   Джек стоял перед зеркалом и смотрел на отражающегося в нем совершенно чужого человека в новой парадной форме.
   - Поощрений - ноль. Сбитых - ноль. Стаж - ноль.
   Планочка на правой стороне, тоже сиротливо поблескивала пустой базой. Откуда у него квалификации? Даже стандартного значка Сото нет. За ним надо топать на Узловой. Печальная картина.
   - Сплошной ноль, в общем. Ой, как интере-есно...
   Что в этом такого интересного, лейтенант не уточнил. Нечего кормить регистраторы закрытой информацией.
  .
   ***
  .
   Знаменательное событие - подтверждение контракта в качестве капитана линкора "Арват" прошло вскользь. Приятного в том, чтобы выслушивать длинный список ограничений и задачи на испытательный срок, было мало. Авита, похоже, всё еще воевала за свою жизнь, а больше ничье мнение на пустом металлическом кирпиче, Джека не интересовало. Он упал в медблок и через несколько часов вышел официальным капитаном корабля. Со Знаком и несколькими специфическими заливками, выдававшимися при назначении офицера. Корабль мог продолжать патрулирование. Проверка квалиф-листа будет произведена на Узловой базе Патруля в Сото. Всего через полтора года. После окончания текущего маршрута.
  
   - Это очень правильно. Очень.
   Как ни странно, в графике занятий, первое место занимала нейросеть. Базовые функции, немного истории, направления развития... общая информация, которую Джек успел усвоить во время свих экспериментов с обручем. Но необходимость отметок о пройденных заливках никто не думал отменять. В списке ВМ кнопки с надписью "пропустить" не предусматривалось.
   - Итак... медблок - симулятор.
   Лейтенант скривился. Он скоро тут дорогу жизни протопчет. И никуда не деться.
  .
   Стандартная имперская нейросеть-имплант "Сигма-Нуаро". Её создатель, как подозревал сам Джек, наверняка имел еще более запутанное имя, но... просто пожалел пользователей. Общепринятые разговорные названия - "Сигма", "имплант", "нейросеть". Поскольку импланты Баронств отличаются принципиально, то в дальнейшем используется термин "нейросеть" для имперского варианта.
   Конфигурации - от гражданской пятого класса, до максимальной - военный координатор первого класса. Гражданская линейка имеет отличие от военной. В военной изначально заложена более объемная база и ветви специальных возможностей. У Джека на текущий момент, максимальный стартовый комплект офицера Патруля, плюс некоторые служебные дополнения, которые при установке гражданского варианта не предусматривались. Пока нейросеть врастает, она "пустышка". Отсутствуют дополнительные блоки и области долговременной памяти, импланты на повышение параметров, управляющие узлы для нанокомплекса и многое другое. Этот момент, также был обойден. У прототипа, импланты-модификаторы были. Лейтенант тихо радовался, что немного. Модификаторы, если не повреждались непосредственно, то оставались в рабочем состоянии. При всём объеме ранений... ну не половину головы же ему вынесли? И сейчас он "заново" осваивал в тренажерах работу с модификаторами на скорость и точность движений.
   Фактически, комплекс для внедрения нейросети "Сигма", один, для всех видов использования. Регламентировалось только направление использования, согласно которому добавлялись или снимались ограничения, устанавливался порядок дополнения и роста собственно нейросети. Базовую конфигурацию Джек изучил достаточно, вот только изучать там было особо нечего. Блоки связи и работа с организацией информации. Служебные дополнения для специальности "следователь", входящей в обязательный комплект. Узел управления нанокомплексом. Узел-регистратор. И собственно, основной блок. Подробно функционал не расписывался. По крайней мере, на начальном этапе никакой информации не было. Подробный разбор... это в специальности "медицина А-класса". И совсем не на базовом уровне, судя по ссылочке, равнодушно подаренной холодной частью ВМ. С Авитой поговорить не получалось уже давно.
  
   Система развития нейросети определялась исходя из текущего контракта разумного. Кому-то в процессе повышения квалификации требовался дополнительный объем памяти и обработка хранимой информации, кому-то ускорение математических расчетов, кому-то дополнительные возможности связи и так далее. Дополнительные секции нейросети наращивались вместе с квалификацией. Иногда, как база для её дополнения использовались импланты, на которые нарастал новый сегмент.
   Джек с ужасом представлял себе, какой кошмар живет в голове у военного К1. И как хорошо, что ему такое не грозит. Ближайшие лет 75, точно. После освоения текущей установки появится выбор: чем достраивать, а пока лет на пять, минимум, вся задача в заливке дополнений и наработке практики. Затем - получение квалификации. Никаких мыслей об ускорении этого процесса, хозяин бедной головы пока не допускал. Даже обязательная программа выглядела слишком сурово.
  
   На текущий момент у нового капитана "Арвата" в программе освоения четыре основных специальности:
   Управление кораблем А класса, тактика и оружие оного.
   Навигация и работа с вычислительными модулями.
   Пилотирование малых модулей, т.е. шаттлов и истребителей, атмосфера и пустота.
   Личная боевая подготовка из двух базовых - рукопашный и холодное оружие, и отдельно - стрелковое до тяжелого.
   Первые две специальности, за пять лет, необходимо поднять до А класса, так называемой "альфы". Иначе попрут к фуням. И такое действие будет вполне понятно. Но судя по формулировке, туда были свалены базовые знания. Джек очень надеялся, что это так. Второй обязательный, но не зафиксированный официально пункт меню - история и традиции, языки общения и характерные жесты. Программа для восстановления нейросети давала слишком мало информации. А предстояло изображать настоящего лейтенанта с десятком лет активного контракта. Хотя бы первое время, пока он не станет тем самым лейтенантом полностью и бесповоротно. И с этим пунктом было не слишком просто. Ну как ты познакомишься с совершенно чужим миром, без знания языков и специально составленной программы обучения? Обойти легенду, на текущий момент, возможности не виделось. В медицинском разделе был пункт "составление специальных заливок" но до него, опять же, требовалось пробиваться чуть ли не через шесть уровней базовой подготовки. А на них, банально не было времени.
  .
   Первое практическое занятие в симуляторе по специальности абордаж и контрабордаж корабля. Лейтенант почувствовал себя ничтожеством. Он умудрился отрубить себе руку собственным клинком. Виртуальный противник вздохнул и принялся объяснять, какие именно упражнения для кистей и в каком объеме требуется выполнять, чтобы вновь посетить этот симулятор.
   Ошеломленный курсант повесил список на стену и начал терзать тренажеры. Надо. Время на сон еще немного урезалось. От личного времени уже давно не осталось практически ничего.
  .
   Очень скоро выяснилось, что при всем разнообразии имеющихся заливок, есть один очень существенный минус. Требования к базовой подготовке. Буквально - терминология и общеизвестные для жителей Империи вещи.
   Безусловно, объяснить папуасу, изъятому из родных джунглей, процесс работы бензинового двигателя - можно. Вот эта хреновина - по вот этой загогулине. Где-то так, не более, поскольку очень значительный объем общеизвестной информации у данного индивидуума - просто отсутствует. Это оказалось самой серьезной проблемой. Проблемой - из-за того, что этот самый объем, базовый, требовалось приобретать самостоятельно. Того, что Джек успел нахватать до установки нейросети, оказалось... катастрофически мало.
   Необходимость приобретения такого объема очевидна любому разумному. Это именно тот фундамент, на котором строится всё остальное. Вплоть до банальной боевой наземной подготовки. Там есть совершенно стандартные устройства связи и есть взаимодействие с техникой и орбитальными системами. Стандарты взаимодействия с имперскими гражданскими структурами. Связь и уверенное использование высокотехнологичного оружия. А уж технологии Империи, ушли от земных - очень далеко.
   И выход на текущий момент был только один - пересматривать развлекательные ролики и игровые симуляторы. Уточнять, дополнять и закреплять полученные навыки и знания. Адаптироваться к текущему уровню и проходить программу получения квалификации заново, разбираясь во всех непонятных моментах. Первые уровни квалификаций уже не казались Джеку такими простыми. И он буквально утопал в обилии обязательных занятий. Но. Никто ведь не говорил, что это будет легко?
  
   Языки Империи. Основной язык так и назывался - имперский общий. Введен он был очень давно и на текущий период времени был практически, самым употребимым на всех территориях Империи. Даже за её пределами, если верить курсу, на общем разговаривала масса людей.
   Наличие общего, однако, вовсе не отменяло устоявшихся языков для планет и областей. Где-то они использовались больше, где-то меньше. Список заливок по местным языкам, это то, что постоянно умиляло Джека. Около двух тысяч позиций только в общем разделе. Вот начерта, скажите, столько заливать в дурную голову? Хотя... местные бы сказали: какого демона?
   На текущий момент, Джеку требовался только общий, со всей терминологией и спецификой. Отдельно были помечены языки сопредельных государств. Но... заливать их лейтенант не торопился. В Сото - основная боевая работа - с насекомыми. А где у нас переводчик с насекомьего? Впрочем. Джек подумал и добавил в свой список на заливку, холту - язык Лепестков и трагг - общий язык Баронств. Мало ли. Судя по передачам большинства местных станций, с Лепестками назревал конфликт. Слишком уж откровенно пинали черных. Это просто так не делается. Ну не могут они быть настолько плохими, поскольку Империя соседствует с Лепестками всю историю существования этого государства. И так или иначе - помогает. Возможно, меньше, чем Лепесткам хотелось бы, но, судя по старым новостным сводкам - более, чем просто сосед. А трагг... с рейдером Баронств, Джек уже встретился. А где один, там могут быть еще. Так что, и этот язык знать требовалось.
  
   Самая общая география. Этот раздел был не настолько интересным, насколько хотелось бы. Но... базовые знания набирались по крупинке. И он был необходим.
   Империя. Огромное государство существовало достаточно долго для того, чтобы от нескольких слов в названии осталось только одно. Центр Империи состоял из двенадцати областей. Центром управления при образовании, стала область Эрам.
   Изначально их было девять, затем одна большая область разделилась надвое. Затем добавился небольшой кусочек освоенного пространства ближе к Синей Змее, условно - справа. Затем было решено присоединить часть Свободных Земель внизу. Именно тогда в составе Империи появился сектор Цин. Самый большой по размеру, но самый молодой сектор Империи. Очевидно, в процессе освоения, ему предстояло разделиться на несколько частей, образовав административные сектора помельче. Но до этого счастливого момента дело так и не дошло.
   Низ левой части границы Империи, вплотную к Цин занимали Свободные Баронства, обнимая практически треть границ сектора. Заселены Баронства были не очень плотно. Фактически, на занимаемой ими территории, вокруг каждой из развитых систем было пространство, обеспечивавшее ресурсами центральные планеты. Эдакие бесформенные "желтки" с не менее бесформенным пространством "белка".
   Джек подумал, что по сравнению с Империей, Баронствам требуется гораздо большая территория. Они не прикладывают больших усилий для окультуривания "белка" вокруг развитых планет. Население там прибавляется, очень часто, за счет... импорта. Называть такие действия можно по разному. Но самое точное слово - рабство. И такой подход к заселению своих планет, одна из глобальных проблем нынешнего сектора Цин. Судя по данным из учебника, второе поколение, тоже перемещается. Этих перевозят ближе к цивилизации. Чуть лучше обучают. НО... на всех стадиях присутствует очень жесткая система отбора. А лучших, как ни крути, много не бывает. И... очередной караван привозит свежую партию рабов.
   К левой боковой части Империи прижались Лепестки. Королевство Черные Лепестки, состоявшее из восьми больших областей, именуемых собственно Лепестками. Нумеровались они в порядке появления на свет. И произошло это снизу-вверх. Первый Лепесток упирался в Баронства внизу, Восьмой - висел чуть в стороне слева-сзади, практически полностью окруженный территориями Кочевников или Окраиной. Столица Лепестков находилась на Третьем. Вполне логично было бы обозначать все восемь, вместе с промежутками, одной территорией. Промежутки между Лепестками представляли собой дикую смесь различных условий. Общим было только одно - жить там нормальному человеку, было крайне некомфортно. Слишком часто, некомфортность была смертельной. Но картографы решили иначе и пространство между и вокруг Лепестков обозначалось особо. Так называемая "Серая зона".
   История образования Лепестков была весьма примечательна. Одна из достаточно малоосвоенных территорий Империи стала центром катастрофического роста волновой сети, условный цвет черный. Над причиной такого явления до сих пор безрезультатно бьются ученые. Практически одновременно появившиеся первые три Лепестка вызвали в Империи натуральный шок. Очень плотная энергетическая сеть, прозванная впоследствии "тканью Лепестков", вызвала быстрые и очень болезненные мутации у разумных, попавших под ее воздействие. Изменилось слишком многое. И как результат этого события, после появления восьмого Лепестка они были объединены в одно королевство. Не сразу. И не добровольно. Но это уже отдельная история. Факт был в том, что Лепестки после окончательного формирования и объединения в королевство, выпали из состава Империи. Разница в условиях жизни была слишком велика. А помощь Империи в наведении порядка, слишком мала, чтобы удержать огромные территории с очень специфическими условиями.
   Справа к Цин примыкали Хвост Змеи и сама Синяя Змея. Змея образовалась раньше Империи. Хвост был ее придатком. Нечто вроде колонии. Такое положение обуславливалось тем, что в Хвосте Змеи проживали в большинстве люди, а вот в самой Змее - ниилы. Внешне обитатели Змеи отличались синим цветом кожи и некоторыми серьезными изменениями в метаболизме. Различия ниилов и людей оказались слишком большими. Некоторые особенности организма, не позволяли смешивать расы. А некоторые особенности управления, прямо указывали людям их место. На нижней ступеньке общества. Вполне возможно, что основывалось такое положение людей на том, что среди них адептов синего было мало. А среди ниилов - чуть ли не каждый второй.
   Справа-снизу промежутки между Баронствами, Цин и Синими занимал Дикий Рой. Слева - Земли Кочевников, или Окраина. Сверху, над Империей, всякое движение было ограничено областью пространства, опустошенной при возникновении Глаз Хаоса. Глазами Хаоса в Империи называли два разрыва пространства, в которых брала начало небольшая и очень медленно растущая сеть энергии условный цвет красный. Сами Глаза места занимали немного, но четвертая часть сферы, если не больше, за пределами Империи имела массу аномалий и из-за этого не исследовалась. Джек хмыкнул. Не исследоваться эта область не могла. Скорее, Империю оттудова просто выдавили. Но как же, мы, Великая Империя... политика и здесь рулит. Если адептов черного, рискнувших отправиться в Лепестки отыскалось немало, то с адептами красного цвета в Империи был напряг. Их просто не было. Причина была настолько же проста, насколько печальна. Человек со способностями к красному иногда даже до инициации не доживал. Сгорал. Опытных адептов, способных ему помочь, не существовало в природе. Результатом было то, что "красный" волновой оставался теоретически доступным. Но совершенно недоступным практически.
  
   Земля, с которой был поднят нынешний капитан "Арвата", находилась в средине области Атвар, чаще именуемой - Сото. Самый "низ" сферы, описывающей Империю. Внешние границы области - Баронства и Дикий Рой.
   Карантин. Это официальный статус Земли. Служба карантина при очередной проверке, обнаружила потенциального члена сообщества. Было слишком рано что-либо делать. Люди ползали с копьями и топорами. И смотрели на "богов" с почитанием. Но закон запрещал разработку ископаемых и ресурсов на обитаемой планете, а сами аборигены еще ничего не умели. И тот же закон запрещал обдирать тех, кто еще ничего не понимает. Потом служба карантина накрылась медным тазом. Но ее метки и распоряжения автоматически продолжали выполняться. Возможно именно это и спасло Землю. Или погубило. Сейчас она переросла стадию возможной интеграции.
   Давать транспорт и возможность доступа к цивилизованному миру? Зачем? Чтобы получить ядерные "сливы" на планеты Империи? Единого правительства нет. Направление развития существенно ушло в сторону, от стандартного для Империи. Безусловно, программы для приведения таких планет к цивилизованному виду существовали. Вот только... кто сейчас будет тратить на это ресурсы и время?
   Сами в космос не вышли? Отлично. А в глухой забитой деревеньке, с агрессивными жителями и испорченной атмосферой, никому ничего не нужно. Разве что "мясо", т.е. - рабы. Помогать? Солдаты? Да не смешите. Одного линкора А1 достаточно чтобы защитить систему. Или разрушить ее, уничтожив любую возможность восстановления. Связка из десятка таких кораблей и двадцати помельче, "дежурит область". Это и есть Патруль. Пограничники и полиция, в одном флаконе.
  
   С Патрулем, как оказалось, тоже было не всё просто. Впрочем, о причинах такого состояния слишком легко догадаться. Кому надо смотреть за порядком, если... самое время безнаказанно воровать?
   Экипаж "Арвата" был сброшен на планеты из-за невозможности выполнять условия контракта. В числе таких условий не последнее место занимала медицина. Лечить пилотов и офицеров линкора было нечем. Так что, как говорят - "отпуск без содержания". На этот раз вопрос о прекращении работы с линкора, рассматривался с точки зрения экипажа. Манипуляции капитана с медблоками по прежнему не имели внятного объяснения. И в официальных сводках корабля эти действия никак не фигурировали.
   Всё вроде бы и законно, сбросить экипаж, если нет условий для работы. Но... что делать самому специалисту? В теории всегда есть какие-то программы адаптации и прочее, но как они выполняются, когда всем всего не хватает - известно. Явление это было массовым для экипажей кораблей Патруля. Даже название для таких контрактников придумали - "опавшие листья".
  
   Столкнувшись с необходимостью проведения абордажных операций, Джек проштудировал устав и взгрустнул. Не ему об этом волноваться. Работа с экипажем начиналась со звания кап-три "А". А вот возможность использования механизмов или бионов настолько жестко не ограничивалась.
   Джек из принципа поискал информацию о автоматических модулях и использовании бионов в боевых операциях. То, что он нашел, его слегка удивило. Статистика успешного противодействия применению бионов и механических модулей в качестве основной ударной силы. Почитав он потерял энтузиазм. Самое удачное использование - усиление стандартных боевых групп. Для механических модулей. Без людей - только стационары. Причем расход боеприпасов при боевом контакте, там писался совершенно дикий.
   Основным источником таких сведений стали исторические материалы. Было время, когда этот подход отрабатывался. Были и группы бионов и группы механических модулей. Была даже пара армий из подобных бойцов.
   Проблема оказалась достаточно простой. Для бионов при отсутствии грамотного противодействия, бичом становился очень маленький ресурс. Воспроизводить полноценные копии человека, смысла не было. Они всегда были очень дорогими. И вовсе не по рыночной конъюнктуре. По расходу редких ресурсов. Более дешевые бионы, те, которых имело смысл использовать для создания армии, требовали частого обслуживания в специальных блоках. Найти разумный баланс между частотой такого обслуживания и стоимостью создания упрощенной копии человека, судя по всему, так и не удалось.
   Джек не стал вчитываться в исторические описания сражений. Скучно. Если есть слово "ресурс", значит стандартные сутки и... длинная очередь бойцов в восстановительный блок. Подавляющее поле, которое препятствует взрыву определенных химических соединений, модифицируется, и рабочее время для биона, в зоне действия такого поля, сокращается до предела. Также, увеличивается радиус, в котором не могут нормально работать регенераторы. Если учесть, что регенераторы сами по себе весьма непростое оборудование... то совершенно спокойно изыскивалась масса уязвимых точек. Такие бойцы могли быть успешными при условии полного господства на поле боя. Настолько приятного варианта, в жизни, практически никогда не бывает.
   Впрочем, сам Джек, вполне нашел бы применение таким бойцам. Но. Выращивались они просто, в медблоках серии "Б", правда использовали тот самый, очень ценный ресурс. Вобщем-то и ресурса они брали немного, но основной проблемой было наличие исходного каркаса. Как отправной точки любого плана, связанного с бионами.
   Заготовки для бионов, так называемые "ростки", исчезли из поставок вместе с расходниками для медблоков. Да и поставки - пять единиц... смех один. Кроме того, небольшой расход ресурса медблока при создании биона, прямо указывал на то, что в самом "ростке" заложено достаточно необходимого материала. А это в свою очередь говорило о том, что источник ростков, прямо связан с источником всех медицинских расходников. Армию бионов... можно было не ожидать. По крайней мере, вот таких, практически неотличимых от человека.
   Та же ситуация была с модулями поддержки. Качественные модули, при полноценном обслуживании, могли творить чудеса. Но. Джек заказал материалы по снабжению боевой группы из... двадцати модулей максимального уровня. Затем, посмотрев на цифры, снизил уровень. И так продолжалось до того момента, когда цифры снабжения и обслуживания не стали приемлемыми. Не по наличию. По доставке в боевых условиях. Затем рассмотрел вопрос обслуживания механизмов. И успокоился. Для такой войны требовался очень высокий уровень производства. Вплоть до мобильных предприятий по выпуску боеприпасов. Да и обслуживающие комплексы необходимого уровня, тоже... вещь в себе. Ресурсы. Эдакий небольшой караванчик с сырьём, следующий за армией.
   Очень дорого. Без всяких сомнений, именно эти слова стали гробовой доской для многих идеальных армий. Совершенно нереальный расход ресурсов. К сожалению, весьма редких, если просчитывать варианты для качественной армии. Государства, имеющее ТАКИЕ производства и объем ресурсов... таковых просто не было. А то же, но экономичного 5-го класса, смысла не имело вовсе. Один толковый корабль на орбите, с подавителем, превратит такую армию в неподвижный хлам.
   Как заместитель команды, при использовании для второстепенных действий, механизмы выглядели существенно проще. Но такой стандарт в оборудовании "Арвата" отсутствовал. Боевые модули наземной и пустотной поддержки, были слишком... сложны для требуемого. И не обеспечивали коридор оптимальной функциональности. Закладывать новый тип?
   Базу для подобных механизмов Джек нашел. Всевозможные обслуживающие механизмы для пустотных и наземных производств. Пусть все они были 5-го класса, без защиты от стандартного подавителя. Со временем такие механизмы явно потребуются на "Арвате". Собственно, они требуются уже сейчас. Но... "детка, мы даже не в Батрунге, мы в Сото" Джек хихикнул, припомнив фразу из обязательного сериала, дававшего хоть какое-то представление о нормальной жизни в Империи.
   Рассмотренные комбинации и варианты стали отправной точной для создания списка контроля. Мдя. Слишком многое из этого списка требовалось самому лейтенанту. А поиском требуемых ему... вещей, он занимался постоянно. Рынки и разработки минералов. Месторождения, по картам Империи. По тем же картам - крупные производства требуемого профиля. Совершенно не важно, что всё это сейчас не работало. Не важно, что ни денег, ни возможностей приобрести тяжелое оборудование, пока не было. Они, безусловно, появятся. Возможности есть всегда. И всегда они базируются на информации. Минералы, по крайней мере, оставались на тех же месторождениях. Производства пусть и "обмелели", но находились в тех же местах. Проверять такую информацию стоило.
  
   С остальными частями обеспечения экипажа, было так же плохо. Обеспечивать нормальную работу подразделений атмосферной поддержки - нечем. Новые модули не поступали, поврежденные и выработавшие ресурс атмосферники, могли ремонтировать только специализированные базы. В секторе, на данный момент, таковых не имелось. Система связи сектора во многих местах была нарушена из-за физического повреждения элементов сети. Модули дальней связи, взамен утерянных, не поступали. Собственных производств - не имелось. Этот печальный список охватывал практически все ключевые направления. И почти полностью - элементы, прямо связанные с управлением сектором. Очень показательно, правда?
   Еще один серьезный момент заключался в подготовке специалистов. Базы для подготовки, нейросети и вся сопутствующая техника была утеряна, поскольку не было связи с Центром. Автономно устанавливались лишь нейросети для Патруля, да и то, при определенных условиях. А работающая нейросеть, в том числе, контролировала выполнение законов Империи. По крайней мере мешала их нарушать. Как это было реализовано - никто не понимал. Но с прекращением стабильной работы Имперской сети связи, начались проблемы с установкой нейросетей. А появление в рядах чиновников людей имеющих собственные взгляды на Закон и его исполнение - всегда заканчивается разбродом и появлением удельных княжеств. Дробление государства ведет к потере основных технологий и производственных цепочек. Глобальному ухудшению регулирования политических запросов и экономических проблем отдельных островков цивилизации.
   Таким образом, на текущий момент в секторе Цин, поддержка закона и центральное управление Империи фактически прекратили свое существование. Единственной до сих пор функционирующей автономной структурой с центральным управлением оставался Патруль. Только благодаря ему все не развалилось окончательно.
   На многих кораблях Патруля, в строю оставался один разумный. Капитан. Для управления кораблем и выполнения основных функций этого было достаточно. Да, некому и нечем работать на планетах. Да, абордаж и освобождение захваченных рабов проводить некому. Часто перехваченные караваны работорговцев из баронств так и оставались висеть в пустоте со всем своим грузом. Печально, но при отсутствии пустотного или наземного состава, способного контролировать освобожденных, Устав Патруля давал только одну альтернативу - уничтожение. И такое могли делать только полные... служаки.
  
   Сам сектор Цин вполне можно представить в виде уродливой восточной туфли с тонким носом, изгибающимся вокруг центральных областей Империи вверх-вправо. Выемка над левой частью была "выгрызена" внутренними областями Империи. Область Сото начиналась в центре-снизу "подошвы" и занимала приличный ее кусок справа. Слева к Сото примыкала область Бастард. Над Бастардом и справа, вплоть до границы с Лепестками - область Синти, над Синти и до внешней границы - Иртан. Центр Цин - область Ретанон, над ней, углубляясь в Центр Империи - область Минор, или Золотой Треугольник. От центра, вправо-сверху "туфли" находилась область Риволь.
   Примыкающие к Цин области центральной части Империи, слева-направо: Батрунг, Биггаль, Улот и Дапатор.
   Описание расположения и особенностей областей Империи и государств, имеющих пограничные с Империей участки можно, было бы продолжать до полного удовлетворения. А если брать еще мельче - системы и планеты, то не всякой жизни хватит все описать. И совсем низкая вероятность того, что хотя бы малая часть из описанного встретится в жизни самого необычного человека.
   Необычным Джек себя не считал, потому и углубляться в географию особо не стал. Для начала - вполне достаточно. Остальное вполне доступно для освоения, по необходимости. Кроме того, сведения были изрядно устаревшими и для того, чтобы они приносили пользу, требовалось как минимум, официальное обновление баз. Предшественница лейтенанта этим не занималась. Впрочем, она учила всё в школе, затем - видела собственными глазами, так что... ничего странного.
  
   Достаточно неприятной для восстановленного тела оказалась физическая подготовка. Нет, само тело выдерживало всё, что требовалось. Просто... требуемые навыки и рефлексы отсутствовали как вид. Потребовалось искать и включать в без того напряженное расписание специальные курсы упражнений. Отрабатывать дополнительные часы в симуляторе, ругая его неуклюжие и совершенно не реальные тренировочные задания. Но все программы обучения работали как полагалось и к моменту, когда "закон" и "навигация" вышли из красной зоны и квалиф приобрел сколько-нибудь терпимый вид, лейтенант уже перестал резать собственное тело парными клинками, получил первые птички в квалифе по рукопашному бою и владению личным оружием. С последним было проще всего. Клинки и короткоствольное огнестрельное оружие. Клинки шли серьезным курсом в "абордажке", а пистолеты... пистолеты Джек просто любил. И давались они ему легче всего остального.
   После "обновления" базовой заливки и подтверждения военного контракта Патруля, слова Авиты "постарайся не нарушать", вызывали веселый смех. Наличие активного Служебного Знака в корне пресекало любые подобные попытки. Противодействие возрастало по уровню. Если курение в непредназначенных для этого местах вызывало ощущение серьезного неудобства, то приказ выйти на орбиту обитаемой планеты без разрешения диспетчера, язык просто отказывался произносить, а в голове вспыхивала сверхновая. Глядишь, через пару-тройку лет, когда всё это пропишется в рефлексы, Джек станет унылым законником. И ему теперь совершенно понятно, почему ВМ так удивлялась "неправильным" действиям капитана.
  .
   Джек прогнал общую информацию два раза, старательно формулируя для себя ответы на вопросы из списка ВМ. Достаточно. Дальнейшее дополнение будет происходить в процессе службы. Заливка и закрепление общей информации практически закончились. В квалифе появились первые заполненные квадратики.
  .
   Квалификационный лист специалиста, или попросту квалиф, подвергается изменениям только при получении дополнительных официальных результатов. Как паспорт. Выполненные контракты - результат. Специальность - подтвержденный уровень. От Б-1 начальной подготовки до А-1 специалист. Двенадцать уровней. Далее идут основные и смежные специальности. Квалиф пишется - только по основным. А-12 - официальный максимум, но эта информация крайне сомнительна. Ограничений нет, требований тоже. Никакой информации о том, что конкретно и как учитывает ВМ (вычислительный модуль), при определении уровня квалификации, нет. В любом специализированном ВМ, достаточного уровня, "все включено".
   Классификация контрактов весьма обширна. По сроку. Кратно пяти стандартным годам. Для офицеров Патруля первый обязательный для линейки "А" - 25 стандартных лет. В случае Джека, меньше 50-ти брать... смысла не имело. Та самая линейка гражданских классов. По месту подъема, у лейтенанта писался 7-й класс. Это... полная задница. И пятый класс, который он получит после "обязаловки" - задница чуть менее полная. А вот третий, после двух полных контрактов - это уже очень прилично. Если получится ухватить по дороге какой-то вкусный фантик, то и до второго поднимут. Если первый позволял приобретать жильё в Столице Империи, то второй, для Цин, был явно - максимумом.
   Линейки военных званий выглядели достаточно просто. "А"- старшие офицеры крупных и мелких кораблей. "В" старшие офицеры пустотных и наземных команд Патруля. Офицеры планетарных служб. "С" - это основной состав. "Д" - техники и вспомогательный состав. Соответственно и вертикаль подчинения и сроки обязательных контрактов. Солдаты и офицеры. Звания офицеров очень удобно ассоциировались с привычными флотскими. Ну а солдаты? А что там может быть иначе? Всё почти как на Земле. Разве что боевая группа - пять человек. Ну и остальные подразделения, кратно пяти.
   Гражданские контракты были существенно проще. Тут срок контракта устанавливался в зависимости от выбранного направления деятельности. Повышение квалификации в процессе выполнения контракта, во всех случаях приносило мелкие бонусы, помимо прибавок к самой сумме оплаты.
   Для специалистов, имеющих в квалифе два и более удачно закрытых полных контракта, становились доступны "экстры". На конкретный результат. От года до пяти по факту выполнения. Там уже совсем другая оплата и условия. С премиальными за уменьшение времени выполнения и за качество результата. Это выглядело весьма интересно, но. Выбор уже сделан. Похоже, что именно в тот момент, когда в руки Джека первый раз попал боевой шлем.
   Итак. Первыми по оплате идут контракты "экстра". Среди остальных - максимум у военных контрактов. Второе место - "красные" гражданские. В условиях, приближенных к боевым... и т.д. Там, правда и требования такие, что не балуй. Но и возможности устанавливаемого импланта-нейросети, почти соответствуют военному варианту. И допуски к оборудованию и вооружению, военным специальностям и специальным возможностям имплантов. И блоки.
   Блокировка действий, наносящих прямой или скрытый вред выполняемой работе. Блокировка разглашения опасной и служебной информации. На физическом уровне, выглядит очень просто. Хочу рассказать про "закрытый" случай - и не могу. При попытке совершить действия, запрещенные блоком - отколбасит. Повторная попытка - увеличение неприятностей, вплоть до снятия с контракта или физического уничтожения. То самое звено, удерживающее обладающих властью, от коррупции.
   Контрактный специалист ограничен в своих действиях блоками. Ха-ха. Детектор правды придумали? Придумали и как его обманывать. С одним маленьким но. Уровень реализации блоков. Те самые, пресловутые Служебные Знаки Империи.
   Как и на каком уровне это работает - точно знает лишь человек, создавший Знак. Тех, кто участвовал в разработке нейросети, из магистров Золотого века, оперировавших странными "волновыми" возможностями, сейчас в наличии только один. Император. Можно назвать это - магией, или развитыми технологиями. Но как не называй, понимания сути этим не изменишь. А она - не понятна. То есть доступной информации об этих самых "волновых" способностях - мизер.
  .
   Три условных цвета энергий, доступных для оперирования людьми. Точнее - четыре, но четвертый - уж совсем... условен. Черный, зеленый и синий. И особняком - красный. Операторов такого цвета среди людей замечено не было. Соответственно и информации об их достижениях и неудачах, из которой можно было бы извлечь крохи информации, нигде не обнаружилось. Склонность к такому цвету среди людей встречалась, но при попытке инициации, такие разумные, погибали. Это - третий слой.
   Серебро - второй слой. Говорят что на серебре поддерживалась общая стабильность обитаемого слоя реальности. Под слоем здесь понималось пространство, доступное для перемещения без применения волновых способностей. Вот так. И черт его знает, что они под этим понимают. Но природу портала, подарившего Империи "Глаза Хаоса" никто так и не понял.
   Золото - первый, основной слой. Официальный начальник золотого... цвета - некто Сол. Не Творец, но всё поддерживаемое его цветом - в его власти. Подразумевается, что возможности доступные Солу, человеческий разум осознать не в состоянии.
   Безусловно, всё перечисленное выше, сразу же вызывает массу вопросов. Логичных и закономерных. Вопросов. Но ответов на эти вопросы никто не дает. И у большинства разумных - свои ответы, основанные на доступной им информации.
  
   Для человека доступны первых три цвета. Точнее - три цвета третьего уровня. На этом общедоступная информация обрывается. Но очевидно, что к тому времени, когда человек доходит до необходимости владеть работой с энергиями второго уровня, человеком его уже назвать сложно. Наверное потому и существует термин - разумный.
   В этой части сектора, из разумных - только люди. Точнее, подавляющее большинство. Край, примыкающий к Синей Змее, имеет поселения гуманоидов очень похожих на человека. Но метаболизм и строение внутренних органов сильно отличаются. Говорят, что мутация у ниилов, вызванная огромным количеством этой самой синей энергии, поразила ограниченное пространство. Но датировка события... проще привести аналогию. Вот сколько у жителей Земли информации о Юрском периоде? Такая же ситуация и с Синей Змеей.
   Безусловно, история Империи описывает массу всевозможных разумных. Но читать об этом - все равно, что собирать информацию из глоссария к какой-нибудь монументально написанной сказке. И такие есть и сякие, и вообще - черт знает какие. Но последних, никто в глаза не видел.
   Поскольку ни с кем, кроме людей, Джек еще не встречался, ему оставалось только верить на слово.
  
  
  ***
  
  *Линкор "Арват". Движение по патрульному маршруту. Сото. Цин.
  
  .
   - И снова здравствуйте, Авита. У меня появилось несколько вопросов. На самом деле их, как бы не пару сотен, но... Поговорим?
   Уже знакомый виртуальный офис. На столике - чашечка кофе. И сигарета с пепельницей. Вот так, даже? Красиво. А на вкус? Соответствует. Приятно, поскольку единственное место, где Джеку было доступно курение - это виртуальная оболочка симулятора. Да и медблок избавил от физиологической зависимости, так что переносилось отсутствие привычных в прошлой жизни сигарет, на удивление легко. Как и отсутствие... мест для курения.
   Наконец-то имплант развернулся до минимального объема. И для нормального общения с ВМ уже не требовалось одевать дополнительные устройства.
   - Поговорить это запросто, капитан.
   - В не боевой обстановке - лучше на ты и просто - Джек. Есть возражения?
   - Возражений нет. Принято.
   Сегодня Джеку повезло и вместо болванки, перед ним появилась почти настоящая Авита.
   - Есть масса неясных вопросов по базовому курсу. Практически все они касаются гражданской жизни и использования гражданской техники. Эта информация серьезно продвинет моё обучение.
   Женская фигурка в черной форме прошла по виртуальному залу.
   - Боюсь, Джек, что с этими вопросами мне точно так же требуется разбираться, как и тебе. Хотя... думаю, что без твоей помощи мне придется туговато. Большинство того, что для тебя инстинктивно понятно из-за схожести физиологии, для меня - темный лес.
   - Хорошо. Эту часть мы занесем в отдельный рабочий слой и будем возвращаться к ней при наличии свободного времени. Следующее. Сколько нам после боевого контакта положено времени на ремонт и восстановление? И где здесь ближайшая военная база?
   - Стандарт при повреждениях внешнего корпуса - три месяца. Это время ушло на твое восстановление. Ближайший пустотный узел Патруля находится слишком далеко от маршрута. Разрешен отход - только в экстренных ситуациях. Да и ничего из твоего списка там нет. Ни ремонта, ни комплектующих. Военные базы на территории сектора законсервированы после полного установления власти Империи. Опорные узлы закрыты не так давно, всвязи с выводом персонала.
   - Причина?
   - Вскрытие выхода в параллельную реальность с другими физическими законами. Явление должно быть тебе знакомо из общего курса истории, под названием "Глаза Хаоса".
   Известно такое событие? Еще бы. История Империи оперировала совершенно неподъемными цифрами. Недавно, всего 300 лет назад, на противоположной стороне Империи произошел прорыв материи слоя. Э... появился постоянный переход в другое измерение. Это термин - ближайший из доступных пониманию землянина. Из перехода попёрли существа, совершенно непонятные и обладающие невероятными характеристиками. Находиться в одном месте эти существа не захотели. И их было очень много. Империи пришлось собирать самое мощное вооружение и самых опытных специалистов, которых оказалось не густо. И в живых, после локализации "Глаз Хаоса", этих специалистов остались считанные единицы.
   - Но это ведь - на другом краю Империи, причем здесь военные базы в Цин?
   - Практически все силы были собраны для локализации прорыва. Те существа, что толпой поперли через дыру, были очень... необычны. Слишком большие потери техники и личного состава, пока не научились эффективно бороться с этим нашествием. Затем в Цин пришли два средних улья Дикого Роя. Очень редкий случай. С выходом из прыжка на границе области Ретанон, практически в центре сектора. Насекомые. Средний улей - это уже много, а пара... Пока собрали силы, насекомые успели окопаться в системе. Посмотришь записи. Потери были огромными.
   Кое-что Джек уже видел. Насекомые - это очень плохо. Больше всего похоже на агрессоров из известного земного фильма "День Независимости". По способу передвижения, но не по внешнему виду. И самое главное - не по уровню разумности.
   - Почему военные не передали опорные пункты Патрулю?
   - Разница в классе вооружения. Патрулю тяжелое оружие не положено. Запрет через Знак.
   - А отреагировать на изменившуюся обстановку? Нам бы - точно не помешало что-нибудь, посущественнее нашего комплекта. Ведь сотремся до дюз. С такой нагрузкой и без ремонта.
   - Должно поступить распоряжение из Центра. Но ничего принципиально отличающегося от нашего оружия, мы не сможем использовать.
   Мысль о том, что огромный корабль это всего лишь... полицейский вариант, приводила Джека в уныние. Не потому, что ему хотелось более мощного вооружения. Грустно было то, что в текущем бардаке нарваться на военный корабль тех же Баронств, было вполне реально. Ему совершенно не хотелось становиться мальчиком для битья. Кто бы и что ни говорил о превосходстве имперской техники, но любое превосходство - дело времени. А его прошло от последнего обновления конструкции кораблей - более чем достаточно.
   - Я уже понял. Класс корабля определяет типы вооружений. Но ведь остается вопрос с расходниками и комплектующими?
   - Военная сеть баз нам не доступна. Это я знаю точно. Из Треугольника военные практически не выходят, у них тоже проблемы с системой управления. Приказы администрации Цин командная сеть не подтверждает. Остатки военных сидят в административном центре сектора. Золотой Треугольник, или Область Минор. Только туда нам - точно не стоит показываться. Есть не документированная информация о принудительном демонтаже кораблей Патруля. На запчасти разбирают нас. И все случаи зафиксированы в области Минор. Так что я - против. Тебе бы, Джек, в нормальный медблок лечь на недельку-другую. Убрать оставшиеся протезы. И вообще, привести себя в порядок...
   Всё, раз уж пошла знакомая пестня, то и разговор надо завершать. Не ко времени сейчас проводить полное восстановление. Там на адаптацию требуется пара месяцев и потом - пересдача квалифов, связанных с моторикой. Судя по описаниям, восстановление организма, совсем не так просто давалось офицерам. Не по ресурсу медблока, хотя сейчас именно это имело решающее значение. Организм в процессе обучения строил связи. Медблок такие связи не замечал.
  
   Итак, ванна с дерьмом, извините, физиологическим раствором, в которую Джек угодил по прибытию на корабль, именовалась модулем восстановления функциональности... тра-та-та и еще полкилометра умных слов. Попросту - медблок А-серии. На практике, главным достоинством такого блока считали возможность полного восстановления организма, включая устранение возрастных изменений. Соответственно, "Б" серия была принципиально другой. Существенно меньше список решаемых проблем, отсутствует полное омоложение... вобщем, полевой хирург. "В" серия - просто автохирург с функциями регенерации, если есть заправка, и без таковых, если волшебный компонент недоступен. Эти аппараты расходниками никто не заправлял. Вся эта красота "А" и "Б" классов, штатно работала при заправке блока расходников - более половины от максимального уровня. Менее указанного уровня начинались ограничения. Стандартную капсулу с расходниками, после израсходования той же половины, переместить на другой блок уже было невозможно. Если для капсул с ресурсом от половины и выше, существовали пути обхода запретов, то менее половины - становилось окончательным диагнозом. Соответственно, вскрытые капсулы теряли вообще всякую ценность. Долить из полупустой в другую, также было невозможно.
   Сами расходники для медицинских блоков, в секторе не производились. Насколько Джек понял из описания, они скорее были... жидким артефактом, чем простой химической смесью. Специальный состав удерживал вложенные в раствор энергетические конструкции. Этот компонент являлся главной и пока непреодолимой проблемой. Ну и скорее всего, из-за высокой эффективности предохранительных блоков, которые устанавливал производитель для устранения возможности использовать нештатную заправку. Когда этого добра навалом в любом магазине - то никаких проблем нет. Поставки прекратились... всё. Хоть стреляйся. Изготовить качественную замену мог только... да-да, адепт волнового зеленого.
   На любом корабле, выполняющем боевые задания, расходники убывали. Да, не быстро. Но ведь и времени с момента прекращения регулярных поставок компонентов прошло - более трехсот лет. Никакая колоссальная техника не выдержит. Говорить про контрабанду в случае с кораблем Патруля, бессмысленно. Знак режет такое приобретение, в корне.
   Фактически, две трети медицинских блоков, находящихся на линкоре - имели заправку менее пяти процентов. Т.е. обеспечивали только экстренное поддержание жизни. А в основе любого военного контракта Империи лежало обеспечение восстановления при получении повреждений организма. И полного восстановления с омоложением - по завершению контракта. Один раз при принятии на службу - по необходимости, второй - по завершению, обязательно. Во всех случаях протезы указывались, как временная замена. Сроки контрактов для военных были не маленькими, да и условия службы сохранению здоровья не способствовали. Но. Когда в полный рост встала проблема с восстановлением ресурса медблоков, все правила стали беспомощными.
  
   Собственно, вся проблема нынешнего состояния кораблей Патруля упиралась в глобальность подхода. Ресурса оборудования хватало на кошмарно длинные сроки. При износе более 50% корабли просто заменяли. Поврежденные в бою серьёзно - задвигали в резервные отстойники. На крайний случай. А когда такой случай вдруг наступил, оказалось, что для использования резерва требуются специалисты и оборудование, которых нет. И взять негде, потому, что при любом кризисе в первую очередь страдают службы обеспечения. Да и координаты таких отстойников слишком давно никто не собирал. Точнее, служба, которая этим должна была заниматься - сдулась, за ненадобностью, одной из первых. Несомненно существовавшие в Центре архивы, были недоступны из-за совершенно непонятных проблем с сетью служебной связи.
   К прямой работе с медблоком Джек пока готов не был. И связанные с этим задачи держал на паузе.
   - Давай посмотрим текущие вопросы. Хочу быть уверенным в том, что из блока я выйду в живом и работающем корабле. А с пластиком... некоторое время похожу. После временного варианта - терпимо. Итак. Списочек того, что из нас вылетело при маневрах возле Марса?
   Планшет рубки начал заполняться позициями. Неудобно. Общение происходит в виртуальном слое. Глупо не пользоваться возможностями виртуала, воссоздавая реальную обстановку командного зала. К тому же имплант уже работал и это очень хорошо ощущалось. Джеку стало исключительно легко договариваться с собственной головой.
   - Меняем интерфейс?
   - Пожалуй, да. Снимай фиксацию экрана.
   Самое противное в работе с любым оборудованием это стартовая настройка системы - "под себя". Нудно и кропотливо. Масса незнакомых нюансов и недокументированных возможностей. И не откажешься, если хочешь работать как белый человек. Рабочие слои, панели с текущими данными, индикация выполнения запросов... Фильтры на выдачу информации. Настройки "по умолчанию". Очень большой слон. И кушать его придется. По кусочкам.
   Через двенадцать часов Джек "всплыл". Накопилось достаточно сведений по проблемным участкам корпуса. Изыскан манипулятор, способный работать импровизированным "подсобником" в пустоте. Необходимо закрыть корпус в местах, из которых выпадают полезные предметы. Подключение к ВМ доступно в большинстве внешних точек на корпусе, так что, настройка интерфейса продолжится "на ходу".
  
   Жизнь изменилась. Вероятно, к лучшему. Окружающая лейтенанта пустота космической ночи ласково подмигнула мириадами звезд. Фигура в скафандре погладила очередную свежеустановленную латку на потрепанном корпусе огромного корабля и заскользила дальше, буксируя за собой неуклюжего вида агрегат.
   Ничего особо ценного из "Арвата" при быстром вращении не вылетело. Да и не имелось во внешнем слое корпуса ничего особо ценного, потому, что страдала от попаданий эта часть корабля больше всего. Пока Джек ползал в скафе и вручную "заваривал" находящиеся в аварийном состоянии "дверцы", Авита, как по прежнему называл ВМ Джек, собирала дополнительную заливку и определялась с максимальной конфигурацией модулей нейросети. Лейтенант вырезАл образцы вышедших из строя узлов гравитационной привязки и неработающие эффекторы щита.
   - А этот модуль восстановить? Он ведь не поврежден. По крайней мере снаружи.
   - Вышла из строя оплетка главного энерговода. Не ремонтируется.
   ВМ, как всегда, в подробности не вдавался.
   - Стоп-стоп. Почему так категорично?
   - Оплетка волновая и привязана к корпусу узла.
   - Подробнее. Ремонт и замена подобных узлов. Что означает "привязана"? Визуально никакого крепления энерговода к корпусу я не обнаружил.
   - Либо полная замена секции, либо... - пауза затянулась. - Ремонт адептом. В этом же разделе, сведения о том, что такое "привязка силовыми нитями".
   - Слово "адепт"... подробнее?
   Вот и причина того, что большинство узлов не ремонтируется. Невидимые неспециалисту энергетические нити вплетаются при изготовлении узла. Либо вручную восстанавливаются... волшебником? Ну как еще назвать человека, который обладает специфическими личными возможностями по оперированию энергией, "условный цвет черный"? Причем, именно - личными возможностями, которые ни один механизм не воспроизводит.
   Сама такая оплетка и ее состояние, сенсорами ВМ определяются только по комплексу сопутствующих параметров. Человек начинает видеть такие энергии только после специальной инициации. Джек прокрутил в голове несколько мыслей и отверг, как неконструктивные. Научиться не у кого, да и не сейчас он этим будет заниматься. Некогда затевать теоретические изыскания. Быстрее всего заменить узел целиком, благо это возможно.
   Составлялся список необходимой, но отсутствующей в базах ВМ информации. И увеличивался он с каждым днем. После недолгого обсуждения решили посещать попутные планеты и поднимать из планетарной сети сведения. Возможно так удастся получить максимум информации. Не известно, каким был настоящий Грей, но Джек в его роли был тупым и совершенно неуклюжим в практических вопросах.
   Биография... исходника, обнаружилась случайно, в одном из старых архивов. Последний полный экипаж, 300 лет. Вот и что это за чертовщина? Значит, экипаж за это длинное время, ни разу до полного состава не дополняли? А что по функциональности корабля? Из всего списка служебных обязанностей - осталось только пустотное дежурство.
   Стихийные бедствия? Нет оборудования и специалистов. Поддержание закона Империи? Недостаточно квалифицированного персонала. Поддержка наземных операций при обороне планет? Недостаточно оборудования и персонала... Захват власти на планете? Погрозить пальчиком с орбиты, или отстреляться сверху по тем самым гражданам, которым обязан помогать. Мдя. Как красивая машина скорой помощи, у которой бензина и трезвости экипажа хватает только для выезда из гаража до места дежурства. Остальное - извините.
   Да уж. Ничто не ново под Луной. Сектор фактически оторван от центрального управления Империи. Умные и справедливые законы, в приложении к огромным расстояниям сектора - без соответствующей техники и подготовленных специалистов, попросту переставали работать. Как в любом большом государстве, молодые районы не имеют развитой промышленности. Так и сектор Цин, одна из самых молодых территорий Империи, просто не успел обзавестись собственной промышленной базой. К тому же известно, что в большинстве империй - ключевые отрасли промышленности и важные технологии стараются держать ближе к центру. Данный случай исключением явно не был.
  
   Недавно был получен давно ожидаемый пакет информации из Узлового. Официально подтверждена смерть капитана Веги то Л'Легро на борту десантного бота, поставившая точку в ее 150-ти летней жизни. Прожить длинную жизнь и загнуться случайно и быстро, во время шопинга? Блеск.
   Проводы в последний путь бывшего капитана, выглядели... как похороны. Прозрачный цилиндрический ящик с телом в полной форме и всеми наградами. Выстрел катапульты, и до-о-олгий путь к звезде, с непонятным номером вместо названия. Экипаж озвучил минуту молчания и снова взял в руки прибор для заращивания повреждений внешнего корпуса.
   Что именно излучал этот "пистолет", размером с взрослого человека, Джек так и не разобрался. Под воздействием ЭТОГО - металл корпуса терял твердую форму и сплавлялся, как пластик.
   Подключение к ВМ не прерывалось всё время работы. Нейросеть оказалась очень удобным инструментом. Именно - инструментом, что бы по этому поводу не говорили те, кто считает, что любой посторонний предмет в человеке - лишний. Или, что рост возможностей человека через добавление чужеродных устройств - неправилен по сути. С нейросетью - Джек остался человеком, получившим новый инструмент. Отрастив же самостоятельно орган для эффективного общения с ВМ, человек точно человеком быть перестанет. Кстати, о ВМ.
   - Стоп. Что значит - корабли не ремонтируют вообще? А где? В одной из центральных областей Империи. Отсюда не увидим, значит. Хорошо. Доноры. Это значит поломанные или разбитые корабли, на которых есть узлы, аналогичные вышедшим из строя. Надеюсь, последний раз приходится так долго объяснять. Значит - составь и по возможности обновляй список. Да полный. А показывай текущую географическую область с сортировкой по... Умничка. Картинку видишь со шлема? Давай-ка, пометочки по основным рабочим узлам, и по запросу - описание. Трансляция на стекло шлема, внутри корпуса - на нейросеть. Нет, меньше насыщенность. Запомнить. Для всех, по умолчанию.
  
   Картинка работающего механизма Империи Джеку понравилась. Сомнительно, что это было так же красиво, на практике. Скорее всего нет. Для чего-то ведь были нужны и Патруль, и полиция. Но в теории выглядело привлекательно. Закон? Вот он - служебные Знаки руководителей всех уровней гарантировали соответствие их действий законодательству. Само законодательство создавали и контролировали разумные, полностью избавленные от человеческих слабостей. И это не означало, что вторичные обстоятельства во внимание не принимались. Связь? Вот она, почти мгновенная. Транспорт? Для имперских должностей, от кораблей для контрактных специалистов - до личного портала у Императора. Вот так. Раз - и одним шагом через всю Империю. Сказка. Информация? Сеть очень мощных вычислительных модулей. Имперская сеть. В любом месте доступна любая информация по запросу и возможность ее обработки. Понятно, что с ограничениями, но.
   Медицина? Судя по тому, что было в курсе, для обычных граждан существовала платная медицина на базе оборудования класса "Б". Комплексы класса "А" были доступны. Дорого, но в теории, законных препятствий не было. Производилось достаточно много медикаментов. Вершиной медикаментозного лечения было применение специальных нанокомплексов разового действия. Они были на порядок дешевле постоянных, которые для граждан, также были доступны. Там было разделение по гражданскому статусу. И это... выглядело вполне нормально.
   У военных было проще. Имперский контракт для офицера - 25 лет. При "подъеме" и при "сходе" полное восстановление, бесплатно. Нейросеть и постоянный нанокомплекс, обязательно. Текущее медобслуживание - в необходимом объеме. Сверх реально необходимого объема - оплачивается из контрактного счета. Хочешь модификаторы организма, не входящие в список по контракту? Если баланс положительный и средств хватает - пожалуйста. И слушай музыкальные произведения в расширенном диапазоне, или смотри на мир в инфракрасном. Выбор имплантов-модификаторов - колоссален. Увеличение или усиление любых функциональных возможностей человеческого организма, в разумных пределах.
   Со второго контракта и для сложных условий работы, были доступны стандартные модификации организма. Обычно, согласно статистике применения модов, только при действительно сложных условиях работы, человек соглашался изменять себя. Постоянная слабая гравитация. Мод-четыре. Прототип явно родился и жил в пустоте. Мод-пять. Этот индивидуум... Шварценеггер бы залился горючими слезами от такого зрелища. Явно житель очень тяжелой планеты, которого в детстве правильно кормили. Высокий рост, мощная мускулатура, исключительно крепкий скелет и все сопутствующие характеристики. Выносливость, сила.
   Не понятно, что себе думал прототип Джека, выбирая универсальный мод-семь. Но то, что думал сам Джек, было исключительно непечатным. Безусловно, мод-семь для него, в текущей должности, оптимален. Но вот процесс замены... это ведь означает, что после реализации заявки, точнее, после подгонки к требуемым параметрам, Джеку выпало совсем не тривиальное приключение. Совершенно другое тело. Другое... да ВСЁ было непривычно и странно. И... чертов медблок отрезал к чертям всю наработанную за долгую жизнь на Земле, моторику. Предположим, что на походку Джеку было плевать с высокой кручи. Но почти тридцать лет игры на музыкальном инструменте? Это было очень печально. Впрочем, где он, тот самый инструмент? Да-да. Моторика легко восстанавливается. Но это - сказки для доверчивых детей. Специфическая моторика и нарабатывается, и поддерживается очень непросто. Джек осмотрел своё новое тело и в очередной раз вздохнул. Сплошные... радости. Но, вернемся к нашим баранам.
   Имперский контракт для гражданских? В восемнадцать лет кандидат тестируется. Определяется список специальностей, которые максимально подходят. По выбранным специальностям производится базовая заливка. Либо "сухой" набор, с последующим самостоятельным освоением, либо - учебные центры, различной длительности подготовки. Часть информации - освоение под присмотром специалистов, затем следующая часть... и так далее. До достижения контрольных результатов. В течение контракта - приветствуется повышение квалификации самостоятельно. С фиксацией результатов по стандартным тестам.
   Несмотря на кажущуюся простоту получения знаний, многие предпочитали давать ребенку обычное образование. Чем лучше развиты мозг и тело будущего контрактника, тем проще ему приобретать специальность. Для некоторых специальностей вообще ставилось непременное условие - стандартное школьное образование, дававшее надежную базу для всех последующих заливок. Именно отсутствие какого либо имперского образования и представляло сейчас основную проблему для Джека. Начиная с собственно языка и истории Империи и заканчивая специальными терминами, основанными на общеизвестных фактах.
  .
   Три дня заняло окончательное закрепление всех отваливающихся частей. Потом изменился маршрут движения. Появилась острая необходимость взглянуть на состояние доноров. Что-либо серьезное сделать не получится, но список составить надо. Нарабатываются методики, прибавляются знания. Жалеть о том, что в своё время не воспользовался такой возможностью? Нет уж. Да и этих самых... гравитационной привязки, надо бы набрать. Очень удобный инструмент для маневров. Тушка у линкора - ого какая. Ворочать ее двигателями - замаешься. К тому же ресурс двигателя восстановить - физически невозможно в полевых условиях. И появилась достаточно твердая уверенность, что в данном конкретном случае, отремонтироваться возможно только собственными силами. По самым общим прикидкам, для замены узлов двигателя потребуется нечто типа стапеля, оборудованного массой сложных приборов. Точность установки узла должна быть просто фантастической. Даже в первом приближении это уже выглядело нереальным.
   Потом опять начались хождения по мукам. Период адаптации очередного расширения нейросети закончился. Заливка - стимулятор. Короткий перерыв. Информация в мозг ложилась тяжело. Чертова квалификация. Следующий цикл. И так до полного удовлетворения. После завершения общих предметов, Джек сосредоточился на основных боевых специальностях, добавилось время на тренажерный зал и манекены. С маршрута по графику не уходили. За всё время - три раза отстрелялись. Превосходство вооружения Империи пока соответствовало... уставу. Да уж. Постарались граждане, в свое время. Вот бы парочку таких граждан сюда. Сейчас. Кораблик поремонтировать.
  .
  * "Арват". Движение по маршруту. Сото. Цин.
  .
   На очередной остановке Джек предпринял попытку добраться до интересного отсека, полностью заблокированного и изнутри и снаружи.
   - Керлитовое напыление? Да ты издеваешься?
   Ну да. Для того, чтобы резать металл, размягченный в луче сварочного "пистолета", требовалось резать его непосредственно в луче. А чтобы избежать размягчения самого резака... Из керлита изготавливались банковские слитки крупного достоинства. Нечто типа земной платины, в коммерческом варианте использования. Так что, изготовить качественный резак пока не светило по самой банальной причине. Керлита не было. Вот ни сколько. И не было денег на его покупку. Потому и технологии работы с керлитом лейтенанта не интересовали. Э... в практическом аспекте. Означало это, что воспринималась только общая информация, чтобы в том случае, когда возникнет практическая необходимость, знать ГДЕ это знание лежит.
   Оплата, конечно уже шла. Но, чтобы проводить операции с собственным счетом требовалось пройти оформление в одном из отделений банка, являющегося держателем счетов Патруля. До прибытия на Узловой это удовольствие было недоступно. Да и не требовалось. Пока всё внимание было сосредоточено на освоении корабля и постоянной практике.
   Очередной подход к заблокированному отсеку был безрезультатным. Пауза между прыжками была использована для попытки, без глобальных повреждений, проникнуть в запертый отсек. На этот раз - снаружи. Почему именно в этот отсек? Вот Джек, например, был уверен, что там заблокирован шаттл. Авита доказывала, что такое маловероятно, но...
   "Капитан, синий вектор двадцать. Область выхода".
   Джек быстро прикинул направление синего вектора относительно оси корабля... и засмотрелся на внушительных размеров серебристое облако. Область выхода была... странного размера. И то, что из нее выходило...
   "Капитан, фиксирую выход из прыжка. Средний улей. Прошу срочно вернуться в командный зал".
   - Чертовы насекомые!
   Лейтенант изо всех... рук рванул к ближайшему шлюзу. Всплыла табличка боевого режима и поползли вверх индикаторы заполнения накопителей. Сердце пыталось выпрыгнуть и свалить подальше от этого страшного места. Насекомые казались опаснее людей, скорее всего потому, что известно о них было не слишком много.
   "Авита, считай параметры и снимай время на адаптацию после перехода".
   Учитывалось время от полной материализации после прыжка, до появления щитов и отделения от основного... корпуса разведчиков. Взрослый улей адаптировался гораздо быстрее, чем молодой. И справиться со взрослым ульем будет гораздо сложнее. Банальное накопление энергетических ресурсов. Говорят, они там топливные кристаллы выращивают сами. И используют зрелые, прямо с того же места, где они растут. Множество тонких каналов отбирают по чуть-чуть от каждого кристалла на... грядке, собирая в сумме, совершенно ошеломляющее количество энергии. Джеку очень хотелось посмотреть на улей собственными глазами, но он и не думал останавливаться. Очень интересно... наблюдать за ядерным взрывом вблизи. Но какой разумный с целой крышей, станет такое делать?
  .
   Насколько быстро вышел из прыжка улей, Джек не видел. Торопился в командный зал. С ключом, механически заблокированным в приемном слоте, Авита могла его и не ждать, но остатки инструкций ее никак не отпускали. Должен быть капитан в зале. Всё.
   Перепало ей при нарушении инструкций весьма изрядно. Сложно оценить болезненность подобной ситуации для Кристалла. Кроме того, к самому слову Кристалл, Авита пока относилась не слишком хорошо. И в подробности посвящать не хотела.
  
   Основная текущая проблема области Сото - насекомые. Информации о них много, но в большинстве она бессистемна. Точнее, её систематизацией капитаны кораблей занимались сами. Общее описание выглядит приблизительно так.
   Разумный Рой, точнее Объединенный Рой, находится далеко в стороне от границ Империи. Но из него постоянно вываливаются новые семьи. Промежуток между основными территориями и Империей кишит дикими роями. Там идет война на выживание. Постоянная дележка ресурсов.
   Те насекомые, которые попадали в Цин, были "дикими". Базовый объем технологий у них был зашит на генетическом уровне. В упрощенном виде происходящее описывалось следующим образом: от взрослого Роя отделялась молодая Королева, которая смогла сама создать средний улей. Размер корабля - астероида, позволял производить прыжки через пространство. Через некоторое время, средний улей уходил с ядром молодого Роя на поиск ресурсов для развития. Отсутствие точных расчетов для прыжка, отсутствие карт пространства, - всё это предполагаемые факторы, которые объясняли появление в пределах территории Империи подобных образований.
   С насекомыми никто не договаривался. Основная причина этого была простой. Были очень веские основания считать, что Королевы с едой разговаривать отказывались в принципе. А кроме предводительницы роя, разговаривать не мог никто. Существовала версия, что королева управляла ВСЕМИ особями Роя. Джек склонялся к тому, что есть разница между административными функциями особей Роя и служебными. Вот административные и контролировались королевой. Иначе она сама, по набору предполагаемых способностей, становилась... слишком уж выпуклой. Просто нереально могущественной.
   В одном из фильмов на земле есть похожая схема. Правда вся похожесть только внешняя. Огромный, постоянно растущий корабль-матка. К нему пристыкованы плоские диски, называемые разведчиками.
   Корабль-матка близко к планете не подходит. Отделяются диски и доставляют... группу захвата. Затем высаживаются рабочие особи и утилизируют всё. Буквально. После ухода Роя остается только дырявая как хороший сыр каменная болванка. Пустая и холодная.
  .
   Рывок от выстрела первого калибра застал Джека двумя уровнями ниже точки назначения. Затем еще один, уже на входе в командный зал. Даже со всеми компенсаторами и щитами, выстрел производил весьма сильное впечатление. Странное ощущение, похожее на резкую смену атмосферного давления и слабый рывок... во все стороны сразу. Очень тяжело объяснить тем, кто такого не испытывал.
   "Капитан на месте. Сводка... что за херня, Авита"?
   "Всё. Я его уже прибила".
   "Как это прибила? А я? А мне? Что за... чертовое торопыжество"?
   Обидно. Совсем не часто удается поймать на выходе из прыжка средний Рой. И вот так. Даже не рассмотрел толком. Испуганная женщина схватилась за тапочек. И совершенно редкий экземпляр насекомого...
   "Ты как"?
   "Джек, я испугалась. И я понимаю теперь, как это бывает".
   Джек старательно изображал внимание. Хотя ему очень хотелось ругаться матом. Громко и отчетливо.
  .
   Результаты обследования груды битого камня ничего хорошего не дали. Разрушения от удара первым калибром были... эпическими. Щит улей поставить так и не успел. И выглядела вся эта красота, как хорошо взбитый лоток яиц. Вместе со скорлупой, щепками, перьями и... осколками самого миксера. Эдакий омлет пятой категории. С фрагментами курятника.
   Джек оценил величину собственного интереса к насекомым и понял, что копаться в этой... субстанции он не будет. Параметры снял, снял картинку, и поискал хоть что-то, достойное стать трофеем. К примеру, гигантскую клешню или уцелевший панцирь. Похоже, что в строении насекомых Роя он совершенно не разбирался. Ничего даже отдаленно похожего не было. Выстрелы Авиты были слишком... правильные. Снаружи ничего целого не нашлось. Раскапывать огромный астероид, пробиваясь во внутренние помещения, было нечем. Пока Джек убедился в полном отсутствии энергетической активности Улья, пока подготовился сам и подготовил шаттл, вакуум спрессовал содержимое попавших под удар помещений до каменной плотности. Отчищая скафандр после прогулки по внешним доступным э... норам, Джек ясно понял, нет. К чертям собачьим этих насекомых, со всеми их возможными плюшками. Но место отметил. Времена меняются и если его мнение изменится, то найти чертов булыган, проблемы не составит.
   Между тем, такой необходимый ему керлит, был спрессован в неуклюжую кучу остатков наземной боевой команды улья. Три уровня ниже помещений, которые осматривал лейтенант. Но об этом Джек тогда ничего не знал. Соответственно - и не сожалел.
  .
   "Арват" еще раз убедившись в том, что любая энергетическая активность разрушенного улья отсутствует, встал на разгонный отрезок. Маршрут подходил к завершению.
  
  
  *Узловая база Патруля. Лиисан 56332. Система Атвар, административный центр области Сото. Цин.
  
   Многочисленные обучающие программы и игры в симуляторе сделали свое черное дело. Лейтенант, совершенно спокойно сошел на палубу причального комплекса орбитального Лиисан. Парадная форма, оружие и слегка нервный вид сообщали опытным работникам станции, что у военного не самое приятное свидание. Свидание со старшим начальником. Путь в офис Координатора Патруля прошел спокойно и быстро. Когда у человека есть четко обозначенная цель, вторичные факторы, просто игнорируются. Своего рода экзамен. И Джек к экзамену был полностью готов.
   Мало точно представлять себе, что любой экзаменатор, если он спец в своем вопросе, то способен завалить экзаменуемого. Требуется иметь совершенно твердый минимум для планируемого уровня оценки. Джеку с этой стороны бояться было совершенно нечего. Собственные знания он получил в максимальном объеме. Пусть по высоте планки это был сухой Б8 без практического опыта, но по "ширине" его объем позволял посадить в лужу любого среднего специалиста, тянущего только свою узкую специализацию.
   Лейтенанту всегда нравились вопросы. И нравилось находить ответы для интересных вопросов. Он не ленился проверять на практике верность сомнительных утверждений. Безусловно, иногда такой подход был лишним. Но он и был-то не чаще одного-двух случаев для принципиально схожих направлений. Причем, скорее рано, чем поздно. К моменту практического применения, большинство спорных вопросов уже было проверено практикой. В последний отрезок жизни - предпочтительно чужой практикой, проверять собственной на высоких уровнях специальностей, становилось слишком дорого. Тщательный разбор чужих работ спас его от многих обычных ошибок.
  
   Очень взросло выглядевший капитан второго ранга Вигон, начальник местного узла, или как здесь говорят - Первый Координатор Узлового Сото, смотрел на Джека, как на насекомое. Впрочем, именно роль мелкого насекомого тот сейчас и отыгрывал. Старательно.
   - Здравствуйте лейтенант. Активируйте пожалуйста ваши фантики. - Удивленный взгляд.
   - Визуализация планки. - Нашел. Включил.
   На новеньком парадном костюме в районе левой ключицы появилась серебристая линия. На левом рукаве одна ломаная желтая, скромная россыпь черных капелек, ниже красная полоска, под ней, одинокая серебристая птичка. Рапорт, составленный Авитой, дошел до вычислительного узла области и был обработан. По результатам графика, ВМ выдал отметки на форму.
  
   Система наград и отметок о боевом опыте была автоматизирована до предела. Первый уровень - автоматические отметки о сбитых, проведенных наземных операциях, полученных ранениях при исполнении, выслуга лет. Награды и отметки имели самый низкий класс.
   Второй - уже требовал визирования координатором узла. Отчет об операции проходил через вычислительный модуль узла и выдавался на подпись командиру. Тот просматривал записи и либо подтверждал, либо - нет. Тут уже шла речь о храбрости и прочих моментах, которые ВМ объективно оценить не мог. Этот уровень наград обязательно подтверждался старшим офицером узла. До подтверждения, отметки такого уровня подмигивали.
   Третий уровень требовал представления старшего офицера или действительно, ВЫДАЮЩЕГОСЯ результата. Ну и самые "сладкие" награды по итогам суммы операций, или за оговоренный Императором список действий, присуждался автоматически, когда действия совпадали. Но вершиной было личное вручение награды Императором. Без последнего события, подобная награда на планке - мерцала.
   Сама планка тоже заслуживает отдельного упоминания. Базой работала вшитая в форму полоска. При активации, на ее месте появлялась визуализация планки, на которой ближайший ВМ выдавал награды и знаки отличия из личного дела. Тот же принцип использовался и на второй планке, расположенной на левом рукаве. Там показывалась выслуга и специальные отметки. На правой стороне была точно такая же база для служебных знаков и специальных отметок квалификаций. Активировалась вся эта красота либо лично военнослужащим, либо его командиром. Существовали ситуации, когда подобные действия были предписаны Уставом как обязательные. Тогда всё происходило автоматически.
   - Ничего себе. Полгода с подъема, а уже "дорога жизни"? А где ты успел средний Рой поймать?
  .
   Джек чуть не сел на пол. "Дорога жизни" это не "смертник", который он ожидал увидеть. Если ты получил тяжелые ранения и тебя успели эвакуировать, то только отметка о тяжелом ранении и, соответственно, удачной эвакуации. Тот самый "смертник". А вот "дорога жизни" означала, что с повреждениями организма более 60% офицер продолжал боевую операцию. И добился требуемого результата. Это столько оставалось в нем, когда он регистрировался на "Арвате"? Мдя. И что они считают результатом? Доставку в шаттл трупа? Жаль, что спросить некого.
   - И откуда планетарная операция, лейтенант? У тебя ведь нет команды?
   - Непосредственно при подъеме. Эвакуация капитана Л'Легро. Я там один в живых остался. Определенно - местами. Записи о Рое в моем отчете.
   - Ладно. Жди. Здесь.
   Вот и стоит лейтенант Грей как столб, в центре огромного... кабинета. Пусто. Большой Начальник ушел совет держать. Полированный металл стола, плавающие на гравитационной подвеске тарелочки стульев... Традиционные картинки и фантики на стенах. Обстановка давит на нервы, как ей и положено по определению. Слегка колбасит, хотя, по просчету Авиты, в ближайшие пять лет, до контрольной точки подтверждения квалификации, законных способов снять Джека с "Арвата", нет. А пять лет, как показала практика, лично Джеку хватит с головой.
   На стоянку возле узла встали, учитывая все факторы риска. Ключ управления огнем был механически заблокирован в приемном слоте. Сделано это было умышленно, практически сразу после событий на Земле. Джек про себя смеялся над беспомощностью системы безопасности. Ну... поломался приемный слот, что уж теперь. Нет, починить некому. Ну и где я тебе в Сото замену найду? Ключ-то мои данные верно снимает? Вот и работай, давай. Уровень механической части приемника, Авита оценила как... резервный замок шлюза самой распоследней категории. При таком уровне влияния на функционирование всего корабля, какие-либо последствия? Ха-ха.
   Причин бояться ВМ линкора у Джека оказалось гораздо меньше, чем доверия к разумному, вместе с которым пришлось уже не один раз бороться за общее выживание. Это сейчас, просмотрев материал по теме, недавно поднятый из одной планетарной сети, Джек узнал, что в законах Золотого Века прямо указано, "...Кристалл, доказавший наличие собственного разума, имеет право на гражданство Империи первого класса"... Эти законы до сих пор никто не отменял. И они самому лейтенанту казались вполне адекватными. Но. От подачи материала до подтверждения гражданства, слишком много инстанций. И для Авиты эта дорога - длиннее чем жизнь. Это было совершенно ясно.
   Помощь Кристаллу и кораблю, со стороны Джека, была оказана совсем не по обязанности. Тогда еще у будущего лейтенанта не было ни Знака ни контрактных условий. Жест оценили по достоинству. Теперь на "Арвате" - сплоченный коллектив из двух параноиков. Решено, что вдвоем - гораздо больше шансов выжить. Отдельно от "Арвата", после всего что произошло, Джек себя уже не представлял.
   Тянутся минуты ожидания. Возможно, сейчас и закончится боевой путь лейтенанта Грей. Хотя... ну что за глупые мысли? Его тут специально "выдерживают" в позе, чтобы проникся. Одно дело изображать и совсем другое - именно "проникаться". Итак, ну что интересного может быть в официальном кабинете большой шишки? Фигура гостя расслабилась и лейтенант отправился осматривать стены кабинета.
   К сожалению, за закрытой занавеской кактусов в маленьких горшочках или клетки с птичкой не обнаружилось. Жаль. Не было и каких-либо фотографий на столе или кусков брони под стеклянной витриной. Совершенно ничего интересного.
  
   Тем временем за двумя переборками от самого кабинета совещались два офицера Патруля.
   - Что "Арват"?
   - Б..., у него, похоже, ключ заблокирован в приемном слоте. Энергетика активна, первый калибр смотрит прямо в нашу ...опу, капитан. Еще, похоже, этот утюг сумел найти общий язык с управляющим кристаллом. Сдавать корабль мирно - не будет. Просчет боевого столкновения - не в нашу пользу. Очень неудачно они встали на стоянку. Для нас неудачно. Без понятия, кто его всему этому научил. В активных списках Экипажа его давненько не наблюдалось и черт знает где он шлялся. Но проверку у ВМ он прошел. И правовую основу подготовил - зашибись.
   - Решение, капитан Вигон?
   - Да пошли они все... Пусть бароны ловят свой кристалл сами. Даже при идеальном развитии событий - крик поднимется такой, что нам с тобой, останется только мотать отсюда подальше. И побыстрее. Пока свои же братья-офицеры не поджарили на Знаке. Отправляй утюга в Бастард. Заодно и закроем требование о ротации, не снимая своих, с места. До Бастарда дорога длинная... Глядишь, где и поймают. А нам достаточно одних насекомых в области. И черта с два нам какие-то Баронства помогут от них избавиться.
  
   - Поздравляю. Лейтенант Грей, официально подтверждаю ваше вступление на должность капитана линкора "Арват", по факту. Оценка эффективности боевых действий за испытательный срок - удовлетворительно. Фантики за наземные и за "дорогу" - получите после полного обсчета графика. Подтверждаю текущую привязку: Лиисан 56332, узловая база области Сото. Активация военных счетов и основная универсальная карта - в отделении Имперского банка. Начисления происходят автоматически по сдаче рапорта за график. Но не радуйся - это "военные" деньги.
   - Благодарю. Дальше?
   - И течение суток получите новый маршрут. Всё. Вопросы?
   - Заливки на специальности. У меня некоторые в "выбитых" блоках памяти ВМ. Где взять?
   - Дай заявку ВМ станции. Пусть пошарит в узловой сети. Или, пошарь сам, так надежнее. Если там нет - спрашивай у капитанов. Список по области - в сети. Еще вопросы?
   - Если есть информация о насекомых. И... возможно, есть родственники или друзья бывшего капитана "Арвата".
   - Добро пожаловать в Бублик Сото, утюг. Такого добра, как записи про насекомых, у нас больше чем достаточно. А с Вегой... да черт с ней. Родственников у нее нет, друзей за последние годы она разогнала. Отличная команда была... так и это просрала. Всем понятно, что могла вывернуться с медблоками, с ее-то стажем... но не захотела. Возможно, команда еще и не разошлась полностью, но тебе это пока без разницы. И до кап-три про команду не думай. Я бы сказал, что и про кап-три забудь, с таким-то подъемом... но времена меняются.
   Джек очень внимательно слушал слова старшего офицера. Информация про сброс команды, которого Вега вполне могла избежать, была новостью. Но то, что медблоков на "Арвате" вполне достаточно, лейтенант уже знал. Впрочем, свой интерес к теме, демонстрировать было крайне нежелательно.
   - Мне бы подучиться у кого-то?
   - Ты слишком неудачно поднялся, лейтенант. Честно говоря, мне не очень приятно, что так получается. Но как есть, так и останется. Корабль без команды, возможно, где-то в Синти или Бастарде будет к месту. Но не у нас. Вегу перевести не могли, потому что... выслуга у нее такая. Не принято старших офицеров против их желания куда-то отправлять. Почему я тебе это всё рассказываю? Потому, что никто тебе этого не расскажет, кроме меня. И черт бы побрал твою "дорогу". Тут масса офицеров без кораблей сидят. Очень толковых офицеров. Со стажем активного контракта в сотню лет.
   - Ну и причем здесь моя "дорога"?
   - Почитай на досуге "права и привилегии по знакам отличия Патруля". Ну надо же. И этого ты не знаешь...
   Нет никакого смысла разубеждать "взрослого" капитана. Да, утюг. Туп, шершав и нихрена не знает. Но выполнил все необходимые формальности точно по законам Империи. И хрен ему что сделаешь. Возможно и не правильно вот так врезАться. Но иначе слишком велик риск вообще не вернуться на корабль. А с "Арватом" у Джека теперь слишком... интимные отношения. И очень хорошо, что вместо "смертника" - "дорога". Теперь, чтобы снять его с корабля, потребуется серьезный повод. Очень серьезный. Он не "В" и не "С" класс, чтобы снять по усмотрению старшего офицера. Лейтенант "А". А отметка "дорога жизни" давала ему право не выполнять решение начальника о переводе, если решение принято без его согласия. Рапорт ВМ и начальнику достанется на орехи.
   Странно как-то слушать о тех, кто спокойно сменяет место за местом, города, страны. Человек, который дорожит... чем? Только тем, что всегда при нем. Он сам. Место, где такой человек живет - пустое и холодное. Возможно для кого-то это нормально. Да и с приложением собственных рук у лейтенанта никогда проблем не было. Работу и приличную оплату найти можно везде. Но пустое и холодное место взрослому человеку... не интересно. И ощущать себя чужим везде, он не хотел никогда. Безразличие к окружающим таких... перелетных, показной патриотизм в отношении к далё-окой Родине... и спокойно выплюнутое слово "быдло", как характеристика тех, кто делает именно это место пригодным для жизни. Таким быть лейтенант не хотел. Слишком уж привык он к тому, что вокруг много знакомых. Родственники, одноклассники, одно... за пятьдесят лет жизни на одном месте, начинаешь чувствовать свой город. К сожалению, на текущий момент у него... остался или появился? К демонам. У него БЫЛ свой корабль.
  
   Благополучно покинув центр власти, Джек обшарил уголки собственного мозга в поисках заветного желания. Проинспектировал другие части тела. Нет. Желания выпить нигде не наблюдалось. Обмывать вступление в права? Широко раскрытые глаза капитана Веги окончательно выветрили эту глупую мысль из головы.
   С таким настроением выпивать в незнакомой компании, где масса желающих занять твое место? И получить в результате обязательный скандал с дракой? Увольте от такой радости. Домой. Стоп. Карточки, банк. Гражданская одежда. Ну и вообще, надо посмотреть что здесь есть. Всяко орбитальный комплекс, на котором находится Узловой Патруля, безопаснее, чем любой другой из подобных. Корабль фактически сняли с приписки и общаться с бывшими сослуживцами будет проще. Не надо забивать голову мыслями о том, что с этими офицерами ему еще служить.
   Джек остановился возле дверей Узлового и попытался составить более-менее полный список того, что его интересовало в первую очередь.
   Людей на орбитальном Лиисан, было много. Вырвавшись от Координатора со всеми необходимыми отметками, Джек почувствовал, как возвращается интерес. Люди. Живые.
  .
   Входящий по внешней гражданской линии. На орбитальном комплексе, как и на самом "Арвате", специальное устройство для гражданской линии связи не требовалось. Нейросеть исправно отрабатывала связь.
   "Слушаю, Грей".
   Непривычно. Связь по гражданской линии несколько отличалась от канала с Авитой.
   "Капитан Тилат, малый носитель "Кина". Что ж ты, утюг, зажимаешь подъем? Некрасиво".
   Чёртовы настройки... громкость - убрать. Вот. А то - мозг подпрыгивает от громогласного баса.
   "В уставе нет такого, капитан. А в традициях Экипажа написано, цитирую: "...с друзьями...". К тому же я недавно серьезно восстановился и желания выпить до сих пор не обнаружилось. Потерялось, наверное".
   "Так это уже все слышали. С "дорогой жизни" ты в Патруль Сото пришел. На наземной операции".
   "Да. Верь - не верь, но толкаться среди незнакомых офицеров нет желания".
   "Ну... это тоже понятно. Тут с тобой человек один хотел встретиться".
   "Это не сложно. Я оформлюсь в банке и... через час, скажем, буду ждать в ресторане возле узлового. Там, где странный уродец на стекле нарисован".
   Обстановка ресторана, судя по тому, что сейчас Джек наблюдал сквозь витрину, к дракам не располагала. Да и офис Координатора рядом. Бытовые ситуации в таком месте не изобразишь. И силой не удержишь.
   "Принято. Человек там будет. И... братишка, Вегу всем жалко. Держись".
   "Удачи".
   Слегка непривычно. Да что там. Очень... неудобно общаться с незнакомыми людьми сверх необходимого. Но. Кто может сказать, что именно сейчас идет на встречу с лейтенантом? В любом случае, приятная новость или неприятная, но она добавится к тем крохам знания о реальном положении вещей в Экипаже. В этом кастовом обществе явно не по предписаниям живут. Подойдут ли правила этого общества Джеку? Неизвестно. Но знать о них необходимо.
  .
   Офис банка ничем сверхъестественным не поразил. Помимо обязательной "военной" карты для самого Джека, только новый служебный счет для корабля. Управление счетом - ВМ линкора "Арват", этот же ВМ проверит правильность оформления документов. Никаких дополнительных сервисов.
   "Капитан, оформление проверено. Есть одна вещь, которую вам надо сделать в офисе с физической привязкой к личному номеру. Три дополнительных счета для внешних торговых операций линкора".
   Через десяток минут и с этим было покончено. Карточки, конечно, вещь слишком материальная, чтобы быть надежной гарантией возвращения денег. А вот привязка к личному номеру офицера, работает всегда. Номер подтверждается Знаком Патруля. Здесь вариантов нет. Точно так же, как и привязка к ВМ "Арвата".
   - Прошу Знак подтвердить личность и код офицера Джека Грея.
   Над левой рукой лейтенанта, протянутой ладонью вверх к сотруднику банка, образовался характерный рисунок из серебристо-белых линий. Знак. Рисунок провернулся и пропал. Всё в порядке.
   Стандартный обед в ресторане с оплатой новой карточкой. Стоимость заказа ничего не сказала. Сравнивать не с чем. Но меню приятно порадовало, несмотря на видимую банальность принесенных блюд. Очевидно, с продукцией пищевых комбайнов линкора надо что-то делать. Как минимум - собирать обычную кухню. Постоянно питаться полезными и витаминизированными произведениями извращенной фантазии военного комбайна, ни у кого терпения не хватит.
   На этой мысли лейтенанта и прервал посетитель.
   - Вы, Грей? Капитан Вайли. Бывший старпом "Арвата".
   Джек аккуратно отложил вилку и позвал официанта. Смешно, но это тело пока не отработало владение столовыми приборами до уверенного. Пальцы держат вилку, как чужие.
   - Коньяк?
   Кивок. И официант ушел за напитками, оставив круглую пепельницу и чашку с напитком, сильно напоминавшим Джеку обычный земной кофе. К сожалению, приличных сигар или сигарет Джек здесь не обнаружил. Да и не искал, честно говоря. Отвык. Молчание Джека не утомляло. Да и гость особо не торопился. Разговор начался только после того, как принесли пузатую бутылку, бокалы и вазочку с фруктами. Джек практически наугад выбрал пару тонких сигар из коробки и закрыл счет.
   Молча выпили по глотку из бокалов.
   - Ты ее хорошо знал?
   - Нет, капитан. Даже словом не обмолвились.
   - Я пятнадцать лет на "Арвате" отслужил. А с тобой... есть то, что ты должен знать. Когда тебе будут рассказывать какая сука эта Вега, наплюй. Она решила, что перезагрузку ВМ проводить не будет. И... что из-за ее решения никто из экипажа страдать не должен. Только при мне было шесть нападений, которые случайностью или службой не объяснишь. Нет, не перебивай. Несмотря на все внутренние интриги и борьбу за репутацию, офицеры Экипажа поддерживают своих при внешних угрозах. В Сото это так. Хотелось бы верить, что и в других местах, но ты ведь сам понимаешь?
   Джек кивнул. Пора пощупать купленную сигару.
   - Если есть те, кто нападает, то есть и те, кто за это платит. За "Арват" платят хорошо и всегда найдутся те, кто будет нападать. Пока платят. Это ты должен помнить всегда. А линкор... если так решил Сол, то кто ему будет возражать? Не я. И... я знаю, что Вегу ты честно тащил. Не за трах и не за деньги. Это тебе плюс лейтенант. Иначе я бы в этом месте не появился. Пусть тебе и дальше так везет.
   - Спасибо. Только именно такого - не надо. Называть это везением... Пусть просто, везет.
   - За везение.
   Гость допил бокал и ушел. Джек остался сидеть за столиком. Напиток был весьма интересным. Да и сигары впечатление о хорошем месте не испортили.
   Лейтенанту пришлось слегка пересмотреть свою оценку окружающего. Ничего нового ему не рассказали. Но сам факт того, что человек поднялся сюда с планеты специально, ради пары фраз для никому не знакомого лейтенанта... это стоило принять во внимание. Эта традиция Экипажа была правильной. Теперь и сам Джек не сможет спокойно пройти мимо того, кому требуется помощь. Если такие двери открываются, то только в обе стороны. Или грош им цена.
  .
  * "Арват". Стоянка Узлового Сото.
  .
   Сигнал о доставке официального приказа был достаточно громким, чтобы Джек проснулся. Короткая стоянка на Узловом - это практически всегда выходной. Тоже, традиция и так же вполне понятная и приятная. Времени на пробежку по учреждениям, ресторанам, магазинам, рынкам, всегда мало. Следующая такая стоянка может быть через год или два. Есть смысл оставить всё не срочное и сосредоточиться на... цивилизации. Поспать Джеку удалось пару часов, но его это не слишком беспокоило.
   - Доброе утро, Ави. Что у нас?
   - График пришел. Длинный внутренний маршрут. Атвар - Ретанон - Иртан - Бастард. На узловой базе области Бастард - привяжемся и получим назначение на последующие 5 лет.
   Отличная обзорная экскурсия. Впрочем, вряд ли маршрут проходит по центрам цивилизации. Небось, самые глухие углы достанутся.
   - Подтверждаю получение маршрута. Стоянка на узловой базе Лиисан ограничена?
   Счастливое лицо лейтенанта в зеркале санблока вопросительно вытянулось. Человеческий гель для бритья, дорогая бритва, одеколон. В этом есть удовольствие после бритья универсальными приборами личной гигиены пилотов. Джек старательно выдерживал церемониал утреннего бритья, воображая себе, что за дверью сейчас раннее летнее утро и когда он выйдет из дома, свежевыбритую физиономию будет недоверчиво ощупывать прохладный и ароматный утренний ветерок.
   - Пять дней на пополнение запасов. Официально. Неофициально, выход по решению капитана. Нам дадут время на подготовку к маршруту.
   - Ожидаем поставки? Где списочек?
   - Официальных поставок для нас нет.
   - Понятно. Как у нас с расходниками? Что из основных - на "красном"?
   - Все основные расходные, из имеющихся в наличии на складе базы, пополнения не требуют. Продукты по списку заказывать? Потребуется гражданская карта для покупки нестандартных продуктовых наборов. Военные контрактные карты здесь не примут.
   - Местонахождение активной гражданской карты? Там есть личная привязка?
   - Каюта капитана Веги. Карты, которые использовала капитан Вега - на предъявителя. Все сетевые ключи к ее картам у меня есть. Если будешь пользоваться лично, подтверждение от меня будет дано.
   - Уфф.
   Джеку очень не хотелось устраивать шмон в каюте Веги. Но.
   - Составь список того, что в каюте капитана есть, из необходимого. Сбрось на имплант. Ресурс у биона есть?
   - Достаточно.
   - Помечу на списке что - куда. Пусть бион поработает. Нехрен ему в ящике валяться. После изъятия вещей - доступ в каюту только по моему личному распоряжению. Перевести в режим энергосбережения.
   - Принято.
   Обитал Джек в каюте старшего помощника. При желании, снималась внутренняя перегородка и добавлялось еще одно гостевое помещение. Смысла обживать каюту Веги, лейтенант не видел. Помещений на многокилометровом линкоре было больше чем достаточно. По уровню комфорта они отличались незначительно. Размером - да. Но при таких ужасающих количествах офицеров на квадратный метр... Джек хихикнул. И опять нахмурился, подумав о необходимости просмотра вещей прежнего капитана.
   Шок после "вырезания" из привычных условий у него всё еще не прошел. Да и таскать труп, рискуя собственной жизнью, ему пришлось первый раз. И постоянная боль при всём процессе, закрепила отвратительные ощущения намертво. Проще знать своих тараканов в лицо, чем изображать железного рыцаря. Со своими тараканами бороться Джек научился. Да, есть некий иррациональный страх в воспоминаниях про процесс подъема. Но весь он - там, за дверью. И пока он там, а сам Джек здесь, ничего не происходит. И не произойдет. Именно потому каюта капитана, со всеми вещами будет закрыта и заблокирована. Пройдет время и всё изменится. Времени у лейтенанта, теперь - есть.
   - Авита? А вот списочек продуктов, я бы глянул. Мало ли.
  
   Составлять список по необходимым заливкам, смысла не было. Решено было - качать из узлового ВМ всё доступное. Соотносить с имеющимся в наличии.
   Традиционная ситуация с открытой информацией. Сведений по запросу вываливается масса, но извлечь хоть что-то пригодное к непосредственному практическому применению, весьма проблематично.
   Джек, не откладывая в долгий ящик, определился с возможностью приобретения носителей информации большого объема. Требуемые блоки нашлись. Цифра к оплате получилась фантастическая, но сделать это было крайне необходимо. При отсутствии профилактики, ВМ "сбрасывал" блоки памяти. Как именно это происходило, хз. Просто в какой-то момент появлялось сообщение о том, что блок с указанной информацией недоступен. Это было крайне неприятно.
   Нештатный стеллаж с ячейками доступа был установлен в одну из стен командного отсека, подключен шлейфами к основному блоку ВМ. Терять ничего нельзя. Слишком сложно стало доставать подобную информацию. Да и на узловой Лиисан наведаться, скорее всего, уже не получится. А Бастард... кто скажет, что там и как? Ну не будет Джек верить официальным потокам мёда. Одинокое слово - "хорошо" может означать всё что угодно. Только собственными глазами.
   Ави пожаловалась на скорость доступа к хранилищу, но ничего лучше, из доступных вариантов, предложить не смогла. Проверили имеющиеся блоки памяти и докупили на станции до максимума, поставив в примыкающем к центру управления помещении сейф для архива. Активная часть хранилища была укомплектована блоками и началось заполнение.
   Копировали все доступные базы. Было решено, что из заливок и описаний есть возможность извлечь информацию, которая в чистом виде отсутствует. Через сорок шесть часов подборка массива из сети была завершена и "Арват" снялся со стоянки Лиисан.
   Внутренний, так называемый "прогулочный" маршрут ничем серьезнее скуки не грозил. Все шансы на то, что добраться до Бастарда получится без ненужных приключений. Ах да. Стандартный год времени. Если не будет происшествий по маршруту.
  
  
  * Административный комплекс А. Императорский дворец. Центр Империи.
  
   Столица из окна императорского дворца выглядела поразительно. Великолепно. Захватывающе. Да и то, как жила столичная планета, единственная в империи планета первого класса, было удивительно. И - глупо. Очень тяжело представить себе, сколько труда, средств и времени понадобилось Виктору, чтобы построить такое. И так глупо этим всем распоряжаться. Да, Виктор, ты Император. Вот и сиди со своими императорскими игрушками, пуская сладкие слюни. "Брат. Серебро". Лох ты последний. И как только такую красоту смог построить. Поразительно.
   Вират, барон Хорат, прошел по приемной до личных апартаментов Императора, кивнул охране и продолжил путешествие к крылу А.
   Уже больше трех веков сидит Великий Император в золотой клетке и забавляется с игрушками. И служба безопасности охраняет своего Императора хорошо. От всех.
   Внутренний рабочий кабинет Императора. Именно отсюда он, Барон Хорат, руководит Империей. Той самой Империей, которая раздавила Баронства. Растоптала и выбросила все представления о свободе и избранности родного государства. Поставила крест на планах слишком многих влиятельных людей Свободных Баронств.
   - Итак? - Человек в серой форме, поднялся с кресла и отошел к планшету.
   - Очередные запросы по служебным веткам связи из Цин. Отсеяно, все каналы работают нормально.
   - Оценка эффективности новых узлов связи?
   - Двенадцать работают на полную мощность. Координаторы узлов специалисты, соответствующие местам. Но некоторые проблемы не поддаются обычным методикам.
   - Со Знаками?
   - Да.
   Хорат кивнул. С этой проблемой справиться не так-то просто. Но.
   "Вот и заработали двенадцать дверей, надежно блокируя еще одну часть работающей системы власти. И Патруль твой, "братец", поломаем. И до Старших Знаков доберемся. Эх, жаль, что тебя прибить нельзя. Слишком силен. Да и волна пойдет огромная сразу. По созданным тобой информационным сетям. Вот с твоих сетей мы и начали".
   Очень жаль, не скоро пришло понимание системы. И осознание того факта, что не разрушив её, воспользоваться всеми накопленными сокровищами - не получится. А главное во всём этом для Хората, да и для Баронств - ресурсы и технологии. Возможность уравнять слишком уж чувствительную разницу в вооружениях. Получить компенсацию за все предыдущие поражения.
   - Что с кораблями Патруля?
   - Еще один Старший кристалл разбит в бою. Одна попытка захвата не удалась. Вега ушла вместе с "Арватом". Сама Вега мертва. На мостик встал утюг из молодых. Всунуть кого-то из наших, не удалось. С Узловым Сото очень тяжело договариваться. Но... корабль отправлен на "прогулку" по внутреннему графику. Барон Гердах шипит, как разъяренная змея.
   - Еще бы он не шипел. Обещано ему очень много. И не деньгами.
   А вот то, что Кристалл ушел - это плохо. Набравший силу Старший - гарантия восстановления этих долбаных сетей, из-за которых Империя долгий период плевала на окружающих. Опять же Договор Старших с Императором - это очень серьезно. Но. Кристалл это еще не всё. И времени много ему потребуется, и знаний. Да и технологии - тоже не всё. Пока власть у Хоря. Прозвище барона Хорат, совсем не смущало, скорее - наоборот.
   На крайний случай, блокировать Кристалл так же, как и те, что работали на Виктора, всегда возможно. Договариваться с ними Хорь тоже пробовал. Ну их. Слишком умные. Договариваться не хотят. Типа, ты кто такой? Разговариваем только с Виктором, держателем Договора. А ты, сынок - вали нах.
   Отрабатывалась ломка системы управления - на Секторе Цин. И остальные сети поплыли малость. Баронов подкормили и на ноги поставили. Хвала Солу, что наконец-то Голубая Змея начинает понимать, что если будет стоять в стороне - ей ничего вкусного не достанется...
   - Молодой на корабле это хорошо. Думаю что даже при наличии обучающих баз, ему ой как долго идти до уровня Веги.
   - Приоритетность вопроса?
   - По возможностям. В такой ситуации Старший Кристалл нам не страшен. Сеть в Цин мы контролируем в достаточной степени, чтобы определить попытку воздействия. Но Гердаху об этом говорить не надо. Пусть шевелится энергичнее.
   - Значит, штатно переведем на край области. В Бастарде с координатором Патруля вполне приятно разговаривать. Там на одном из маршрутов есть перспективная точка. Следующий вопрос. Как реагировать на экстренный канал Патруля? Количество рапортов по "красному" каналу уменьшается и это плохо. Как бы патрульные чего не выкинули.
   - Что с Тройкой Цин? Тройка - единственная, кто может и имеет законные основания хоть что-то предпринять в отсутствие Императора.
   - Пока - работаем. Те еще... мальчики у них. Очень тяжело достать. Тройка Патруля - старшие офицеры и работают они исключительно на личных знакомствах. Два раза наших людей в Тройке сменили. Но перспективы остались.
   - Следующий вопрос...
  
  
  *"Арват". Движение по маршруту.
  
   С момента подтверждения контракта и получения нового маршрута прошло достаточно времени. Проснувшись в одно чудесное утро... точнее - в тот отрезок стандартных суток, который на линкоре считался утром, Джек поставил грустный диагноз. Подтверждение и регистрация на узловом Атвар для него лично, практически ничего не изменило. Обучение уже потеряло свою новизну. Жизнь вошла в устойчивое русло и стандартные отрезки потянулись нескончаемой чередой.
  
   Очередная безымянная система и очередной транспорт с охраной.
   "Да пошел ты нахер, тупой служака. Для меня сбросить груз - равноценно смерти".
   Да достали уже... страдальцы.
   "Ну да. Тупой служака? Ты ведь знал что за груз берешь? И о риске знал. Если зарабатываешь, используя любые возможности, значит, готов к любым последствиям. Таймер я включил. Хочешь - сваливай сам, хочешь - сбрасывай груз. Остаешься? Тоже ничего против не имею. Конец связи".
   Транспортник продолжал висеть в том месте, где его остановил "Арват". Два корабля охраны разлетелись ошметками по системе. На планшете продолжала мигать рамочка с красным текстом: "Результат сканирования - наличие большой партии синтетического наркотика". Через десять минут отработают орудия второго калибра и линкор встанет на разгон.
   Если бы была нормальная досмотровая группа... ага, и личный портал в императорский дворец. В текущих условиях - это практически полный первый контракт надо отработать, двадцать пять лет. Тогда звание поднимут по выслуге. Досрочно? Нет у Джека волосатой руки на Узловом.
   Как выяснилось, помимо подтверждения личности и наград за отработанный отрезок, узловой ВМ отрезал лейтенанту Джеку Грею весь предыдущий стаж. Самое смешное, что такое отношение лично Джеку объяснять не требовалось. Ведь именно так всё и было. Это - действительно его первый военный контракт. Сложно было объяснить изредка встречающимся коллегам, за какое-такое прегрешение, лейтенанта так "порезали". Ведь официальная дата выхода лейтенанта, в пустотный экипаж линкора, продолжала оставаться такой же.
   Стандартная фраза - закрыто блоком. И ехидная сочувствующая ухмылочка. Джек подозревал, что уже есть достаточное количество очень "достоверных" сведений о том, что именно заставило ВМ узлового Сото обнулить стаж контракта. Ибо - скучно даже в деревне, а в пустоте скука принимала просто катастрофические размеры.
  
   Попытки убрать капитана "Арвата" только Землей не ограничились. Один из следующих случаев заставлял недовольно морщиться даже координатора узла Бастард, куда Джек доложил о попытке. Хотя... морщиться его заставили скорее действия лейтенанта.
   В одной из систем Джек решил закупиться продуктами. Планета имела высокую официальную отметку безопасности, на орбите лишних кораблей не наблюдалось. Был выбран один из глухих районов и лейтенант вышел на шаттле за мясом и свежими овощами. На базар сбегать решил.
   Результатом поездки стали два сбитых штурмовика и переместившийся на низкую орбиту "Арват". Быстрая проверка показала, что десантный наряд был сброшен с одного из торговцев, после короткого сеанса связи со вторым координатором орбитального комплекса.
   Под угрозой расстрела орбитального комплекса второй координатор был вызван на линкор и получив обвинения под Знак, отпущен. Пешком и без скафандра. С корабля торговцев принудительно эвакуирован экипаж, а сам корабль, со всем содержимым трюмов - грудой металлолома отправлен блуждать по системе. Поскольку Джек уже успел услышать, что за его голову назначена награда, то и любителей заработать решил бить по деньгам.
   Хай поднялся страшный. Торговец был из Баронств, да и второй координатор орбитального узла - совсем не маленькая должность. Но всё было аккуратно задокументировано и пакет лежал в гражданской сети Патруля, доступный для ознакомления всем офицерам. Меры воздействия находились в рамках полномочий офицера Патруля. Да, на самом краешке дозволенного. Но - в пределах. Отсутствие возможности досмотра и разбирательства на месте, имперскими законами компенсировалось правом старшего офицера принимать решение по конкретной ситуации. Став капитаном "Арвата", Джек автоматически получил категорию "А", а орбита и планетарка - это "В" и "Б". Соответственно и старшинство по ситуации. И обвинения и решение о уничтожении корабля оглашались под Знак. Знак превышения полномочий не усмотрел. "Закон" у лейтенанта на приличном уровне. Комплект блоков "Империя", исключающий неверное трактование законов. С... дураками связываться никто не станет. Спорить с "Империей"? Да пусть хоть... это - точно не для тех, у кого рыльце в пушку.
   Запись собственно, разговора со вторым координатором, Джек никому не показывал. А там было на что посмотреть. И угрозы, что барон Гердах, так или иначе достанет тупого лейтенанта, вместе с его консервной банкой. И предложение взять деньги и уйти в тень, сдав линкор людям того самого барона. Вобщем-то излишняя резвость двойки и стала причиной того, что его скрюченное тело вылетело сквозь защитное поле приемного ангара в космос. И до сих пор висит рядом с планетой, если не подобрали.
   Отношение в Экипаже, к данному случаю, было разным. Большинство было согласно с тем, что старший офицер, отвечающий за военную часть орбиты, прямо виновен в организации нападения. Это было главным моментом. Да и наглость кораблей из Баронств открытием ни для кого не стала. Если бы так поступил один из своих, то Экипаж бы просто в ладоши похлопал. Но Джек пока своим не был. Потому, если и хлопали в ладоши, то так, чтобы об этом никто не узнал.
  .
   ***
  
  * Область Бастард.
  .
   Получив все необходимые указания, "Арват" поднялся по красному вектору до области Ретанон. Там было совсем скучно. В смысле, скучно было слушать на транспортных узлах о торжестве цивилизации в этой области, но не увидеть её собственными глазами. Мысль о самых глухих углах подтвердилась полностью. В таких местах, в любой области, интересного было весьма ограниченное количество. Да-да, звезды, пустые планеты. Свалки. И до-олгие часы в пустоте.
   После короткого вояжа по области Ретанон, "вниз" по черному вектору, "Арват" вышел в область Иртан, Затем, опять же "вниз" по синему вектору и по красному, дошел до границы с Синти. Синти он пересек короткой веткой опять же "вниз" по красному и вышел в долгожданный Бастард. Кроме отметок о пересечении границ области, ничего существенно не менялось.
   Впрочем, была пара нюансов. Ретанон. Встречные капитаны Патруля только снисходительно хмыкали. Иртан. Эти даже пытались что-то рассказывать, наверное им было ОЧЕНЬ скучно. В Синти он встретил только один корабль. Капитан буркнул что-то о том, что возле Лепестков жарко, а нормальный корабль засунули туда, где ничего не происходит. И всё. "Арват" во всех этих областях был чужаком. Случайным человеком был и его капитан. А вот в Бастарде начались... приключения.
   Первого же встречного Джек послал на. Требование посетить корабль и представиться... было нелегальным. Неформальные отношения? Затем он послал еще одного. Место на стоянке возле транспортного узла. Вот никакой разницы между тем сколько минут добираться на шаттле до пустотного комплекса, пятнадцать или двадцать пять, сам Джек не увидел. Возможно он плохо смотрел. Но сниматься со стоянки "Арват" не стал.
   Был первый скандал в борделе на пустотном комплексе. Завершился он разбитым лицом наглого офицера. Очередь, милейший, она для всех. Кап-три это ОЧЕНЬ не понравилось. Единственное, что действительно удивило лейтенанта, так это неуклюжесть владельца. Того самого лица.
   - Авита, они чем здесь занимаются? Похоже, чем угодно, кроме боевой подготовки.
   - Запрос слишком расплывчат. Измените формулировку.
   Да. Это было еще одной причиной для плохого настроения. Поговорить было не с кем. Авита показывалась очень редко.
   Бастард выпуклой линзой тянулся от границ Сото до Первого Лепестка, сверху по всей длине примыкая к области Синти, снизу образуя внешнюю границу с Баронствами. Слово "линза" относилось только к толщине. Форма краёв... просто была. К Лепесткам край вообще заворачивался "вниз", образуя очень странно повисший... нос.
  
   - Это ты, такой дикий у нас?
   Джек посмотрел на тарелку. Почти. И равнодушно отправил в рот последний кусочек жареного мяса. Чужая рука на плече сказала, что разогреваться спором её владелец не желает. Культура, однако.
   - Минутку.
   Но лейтенанта никто не слушал. Рывок за плечо. Треск ткани.
   - Я тут не причем. Ты сам нарвался...
   Этот противник оказался умелым и настырным. Выяснить, кто же из двух измочаленных офицеров прав, постановили - традиционным путем. Дорожка.
   Дорожка... скорее спортивный вид. Существовала масса направлений и школ для парных клинков. Общий курс Джек прошел в обязательном порядке. Но от продолжения отказался, взяв вместо него "абордажную пару". То же самое, но в практическом варианте. Менее красиво, но гораздо более эффективно.
   Почти два года непрерывных тренировок сказали веское слово. Боевая связка прошла как по маслу.
   - Ты что творишь!?
   Возмущенный вопль вызвал только слабое удивление. В Кодексе Дорожки написано, "если потребуется - до смерти". В этом случае, похоже, потребовалось. Никаких смягчающих условий оговорено не было. Порезанное тело противника очень быстро унесли в медблок. Джек вяло подумал, что - не успеют. Последний удар прошел слишком чисто. Возмущенные зрители? Да ладно. Можно подумать, что им есть дело до трупа одного из забияк.
   - И у вас есть вопросы?
   У Джека всё тело болело и продолжать шоу не было никакого желания. Кучка возмущенных зрителей шарахнулась в стороны. Клинки лейтенант еще не убрал. Впрочем и желающих спорить не нашлось. Причину такого поведения Джек отчасти понял, когда на корабле посмотрел в зеркало. Мдя. Сумасшедших лучше не трогать. Форма порвана, на лице и на руках кровь. Какая к демонам цивилизация?
   Первое замечание от Координатора. Но со стороны лейтенанта всё было чисто. Очевидно, противник так и не выкарабкался. А отчитаться о принятии мер требовалось. Досталось тому кто выжил.
  
   Приключения продолжались первые четыре стоянки на пустотных комплексах, традиционно находящихся на узлах транспортной сети. Избегать посещений смысла не было. Если есть претензии, лучше решить всё сразу. Да и причина, чтобы отказываться от вкусной еды, требовалась посерьёзнее.
   Продукты в собственной кухне, давным-давно закончились. Да и... готовить просто надоело. А на любой станции, помимо прочего, всегда было несколько заведений с очень приличной планетарной кухней. Слова "в стандартном варианте", гарантировали, что неприятностей после обычного пустотного рациона, не будет. Можно было посмеяться, но эта проблема для Джека, смешной не выглядела. Желудок привыкал к творчеству синтезатора пищи. А планетарные продукты, иногда, выходили за рамки стандарта. Одного такого случая лейтенанту хватило за глаза. Несмотря на хваленый нанокомплекс, он трое суток мучился, пока остатки очень вкусного обеда, не покинули его организм полностью.
   Но... вот следующая короткая стоянка и лейтенант, галопом, опять нёсся в ресторан. Правда теперь, внимательно смотрел, чтобы слово "стандарт" обязательно присутствовало в меню напротив блюд, которые он выбрал.
  
   Помимо мелких жизненных... радостей, ничего необычного Бастард не принёс. Пожалуй, трафик в этой области был более оживленным. Чаще встречались гражданские транспорты. В большинстве - производства тех самых Баронств.
   Программа обучения по-прежнему отнимала слишком много времени. Иногда Джек выходил в ангар и пытался продолжить свои занятия по изучению узлов корабля. Но Авиты не было, а у него, пока, не слишком хорошо складывалось общение с ВМ. Что-то удавалось узнать. Что-то он смог корректно разобрать и собрать. Процесс тихо, но двигался. Кроме постоянного зашивания дырок, практически ничего не происходило. Один человек. Огромный корабль.
  
   Вот так, мало-помалу был пройден внутренний график и получена регистрация в Узловом Фанг. Теперь "Арвату" предстояло утюжить область Бастард.
   Сама регистрация на Узловом Фанг прошла совершенно буднично и как-то слишком просто. Вышел на орбиту, сбросил рапорт. Получил от Узлового ВМ подтверждение и дальнейший маршрут патрулирования. И тишина. Даже слегка обидно стало. Но просмотрев маршрут и проведя анализ собранной на Узловом информации, Джек осознал.
   "Молодого" давили по классике. Самый нудный и невыгодный с коммерческой точки зрения маршрут. Патрулирование глухих углов. Масса попутных заданий, отнимавших время и двигательный ресурс. Как часто говорят в таких случаях - утюжить пустоту. Впрочем офицеров, начинающих службу, так и называли - утюгами. Неофициально, конечно, но практически все, кто мог или хотел.
   Ничего неожиданного или особо неприятного в таком отношении не было. И такое патрулирование вполне устраивало самого лейтенанта. До первой сводки по отработанному маршруту. Всё было в ожидаемых рамочках. Кроме одного. Ресурс оборудования. Впрочем, на Узловом Бастард был вполне приличный рынок узлов и комплектующих. По некоторым косвенным данным Джек определил, что есть хороший шанс "зашиться". Кораблей в области было больше чем в Сото. И они явно ремонтировались.
   Собственно, проблем у "Арвата" был самый минимум. Кроме мелочи, которую лейтенант успешно восстанавливал сам, было две трещины корпуса, имевшие тенденцию к расширению. Один человек без оборудования с такой проблемой не справится. При серьезных нагрузках... демоны знают, что там вылезет. Резкое расширение трещин могло поставить точку вообще, на существовании линкора. Прыжковый комплекс корабля очень чувствительно реагировал на изменение параметров того, что называлось "силовой каркас". А трещины влияли на эту характеристику достаточно заметно. Тысячные доли процента, это много или мало? Мало с одной стороны. Но в пересчете на жизнь... слишком много. Скачок в пару процентов и корабль уже не сможет точно прыгнуть. Или прыгнуть вообще, без длительной стоянки на юстировку прыжкового комплекса. А вот будет ли у Джека время на такую стоянку?
  
   Похожая проблема была с топливными стержнями. Постоянно прорабатывался режим экономии, ВМ пытался растянуть два смешных огрызочка в главных реакторах на как можно более длительный срок. Но поставок стержней первого размера не было и не ожидалось. Несколько обследованных свалок дали печальный результат. Найти целый полтинник, то есть стержень с ресурсом не менее 50%, позволявший штатную замену, не удалось. Выработанные более половины стержни ломались от малейшей нагрузки. Цикл практических экспериментов с мелкими реакторами показал всю глубину... проблемы. А как же гражданские транспорты? Гражданские корабли в подавляющем большинстве, работали на "крошке". Стержня не было. Была силовая корзина, в которую засыпали обломки стержней или стандартную "крошку". Пусть она и давала существенно меньшую эффективность, но совершенно никаких проблем с заправкой. Замена реактора... это из раздела ненаучной фантастики. Волновые аспекты, будь они неладны.
   Впрочем, заглядывать слишком далеко в будущее лейтенант избегал. Учиться было чему. Красивое яблочко знаний даже надкушенным назвать, было слишком смело.
  .
   Сейчас, пожалуй, и не встретишь "молодого" капитана корабля Патруля. Даже на курьерах сидят седые барбосы с иконостасом на груди. Эти, конечно, боевыми наградами не богаты, зато сыты и при семье. Молодежь, если и попадается, то исключительно в комплексах узловых представительств и планетарных офисах. Детки и племянники, внуки и правнуки выдающихся начальников. Самая неприятная и задиристая публика.
   С таким положением дел, вокруг хороших маршрутов всегда грызня. Джек, зарегистрировавшись на узловом Фанг, стал бы отличным подарком для заслуженных, если бы не некоторые мелочи. Молодым он не был и огрызался зло. Большинство привычных шуток и приколов на нем не отрабатывали. Некоторые из его специальных отметок заставляли даже ветеранов осторожничать. Если среди своих офицеры позволяли себе расслабиться, то от дикого лейтенанта можно было ожидать всего, чего тому вздумается. Проблема в том, что не требовалось никуда докладывать в случае грубого нарушения Устава. По служебной связи зачитал виновному под Знак обвинение, завизированное ВМ. И - привет семье.
   Одна широкая красная полоска на рукаве - "Дорога жизни", предупреждала окружающих о том, что офицер продолжал бой, имея поврежденными более 60% организма. Практически - труп, да еще и результат получил именно тот, что требовалось. Большинство командиров кораблей смотрели на такую отметку, как на личный кошмар. И несколько встреч на дорожке только подтвердили такое... небрежное отношение лейтенанта к собственному телу.
  
   Цивилизованные люди очень дорожат своей жизнью. Странная фраза. С одной стороны - всё правильно. Жизнь человека есть действительно ценный предмет. Но с другой стороны, эта фраза говорит, что в случае прямой угрозы своей жизни, человек просто обязан соглашаться на любые требования? Дикарь? Если это означает, что жизнь для лейтенанта представляет ценность только в том качестве, которое он сам для нее определил, то - да, дикарь. И результат ниже среднего, его по-прежнему не интересует.
   С этим бы смирились. Мало ли что у кого в голове делается? Но демонстративная "Империя"... для Бастарда, этот набор блоков выглядел как плевок в лицо. Многие поговаривали о том, что Бастарду гораздо лучше было бы в составе Баронств. Понятно, что официальная позиция была... такой как надо. Но общие настроения давали достаточно точное впечатление о направлении политики.
   Распоряжение Узлового Сото на ротацию в Бастард, сыграло с Джеком действительно злую шутку. Принимая добровольные блоки на соблюдение законов Империи, лейтенант поступал совершенно правильно. Для него такой набор был абсолютно безопасным и ничего не менял, но в служебном положении - давал ощутимый плюс. Небольшие льготы по срокам сдачи квалификаций. Ограничения на прямые взыскания. Чуть прибавлял плату. Собственно и взят он был ради первых двух пунктов, давая дополнительную гарантию того, что с корабля его не смогут снять. В Сото. Но жизнь сыграла по-своему.
   "Гарантия лояльности". Вот так были расценены эти блоки в Бастарде. Информация о добровольном принятии блоков была признана попыткой скрыть действительное положение. Никто не поверил в официал. Решили, что ВМ установил набор блоков "Империя" во избежание неадекватных действий. Везде и всегда злые языки сумеют выкрутить факты по-своему. Неофициальная характеристика "Дикий" стала неотъемлемой частью отношений Джека с другими офицерами.
   Он не остался в долгу. Пусть и не кричал о собственном отношении так громко, как его противники. Но для себя именовал Бастард не иначе как "дивный зверинец". Собственная линия поведения была чуть подкорректирована и заблокирована для изменений. Первым обязано изменИться отношение окружающих.
  
   По Уставу Патруля, длинные маршруты положено выполнять командам, но тяжелые времена внесли коррективы во все существующие правила. Команды дежурят на самых опасных участках, базируясь в центре области и "отпрыгивая" на вызов к точке, требующей помощи. Эти маршруты - "сохраняющие". А длинные "поддерживающие" маршруты очень часто объединяют и отдают одиночкам на кораблях, добивающих свой мизерный ресурс. Лейтенант Грей на "Арвате" - первый кандидат. И по собственному стажу, и по состоянию корабля.
   Ресурс в 15 процентов вполне достаточен для патрулирования в течение длительного времени, но при наличии серьезных повреждений корпуса - такая цифра означает отказ от большинства серьезных боевых столкновений. Хотя бы в силу того, что поврежденные участки корпуса не прикрыты силовыми щитами. Лишены оружия и дополнительных опорных точек гравитационной привязки, обеспечивающих стабильность маневра.
   "Арват" представлял собой именно такой случай, демонстрируя всем желающим громадный шрам на месте сектора наземных операций. Были выбиты полностью или заблокированы большинство помещений и ангаров. Практически полностью разрушен жилой комплекс для наземных команд. Случилось это очень давно, но трещины медленно продолжали ползти по корпусу. Такие повреждения в местных условиях не исправлялись. А после закрытия двух имперских верфей - вообще не ремонтировались в секторе Цин.
  
  * Поверхность планеты Дениго. Бастард.
  
   - Фантастическое свинство. Вместо приятного вечера с красивой женщиной - получил еще одну ночную тренировку по городскому выживанию. Так. Пора прекращать это безобразие, иначе не успею на контрольную точку.
   Джек поднялся с мягкой травы газона во внутреннем дворике одного из домов и встряхнулся. Одежде, конечно капец, но тело целое. Несколько царапин не в счет. Круг по блокированному противником участку закончился и всё, что требовалось, он увидел. Сверток с приготовленной одеждой уже лежал перед ним. Сейчас парочка давно забытых трюков с гранатами и - переодеваться.
   Небольшой район города, в котором заперли лейтенанта, был старой постройки. Выбрали именно его не случайно. Удобные для блокировки перекрестки, с одной стороны района очень широкое открытое пространство, просматриваемое и простреливаемое насквозь. Отсутствие удобных подземных коммуникаций, удаленность от оживленных центральных районов. Площадь блокированного участка позволяла надежно закрыть связь. Еще бы чуть-чуть и...
  
  * Утро того же дня.
  
   - Господин желает нанять транспорт?
   Черт, какая телка! Джек изо всех сил старался не пялиться на красивую девушку, оформлявшую прокат машин. Но тело у лейтенанта было молодым и здоровым. Со всеми сопутствующими потребностями и слабостями.
   - Кха... Да. Прокат на трое суток. Что у вас есть?
   От шумного главного зала наземного терминала, офис отделяла стеклянная выгородка. В офисе относительно тихо. И пусто.
   - Пожалуйста. Я рекомендую... вот эту модель. Автомобиль в хорошем состоянии и его не требуется готовить. Клиента забрал кто-то из друзей и машину еще не успели отогнать от входа. Если вы ее выберете, то я вас провожу сразу. У меня закончилась смена.
   Всё было естественно и очень красиво. И слишком гладко. Это сейчас, прокручивая с начала весь день, Джек видит множество нестыковок. Обычно машину выбирают прямо на стоянке фирмы. Рекламируемый плюс таких стоянок - отдельный выезд с терминала, позволяющий избежать пробок. Тут его вывели к центральному входу. Слишком яркая офисная мышь за стойкой. Без фирменной одежды и бэйджа, что очень редко бывает. И слишком... податливая. И в город ей срочно надо, и с парнем своим она поругалась. И наивные вопросы про пустоту и пиратов. Очень удобные для того, чтобы разговорить именно его. И гарнитурчик из кольца и сережек. Стоимостью в хороший автомобиль. И неприятно знакомые жесты. Как у очень грамотного администратора. Или продавца недвижимости. Точно по пособию для успешных продавцов.
   Только возле дома красотки все эти мелочи сложились вместе. Джек с трудом удержался чтобы не затормозить.
   - Энн, ты ведь не сильно торопишься?
   Вопрос был риторическим. Подруга, на встречу с которой так торопилась Энн, совсем недавно связалась и перенесла встречу. И всё это, также, было сделано слишком уж демонстративно.
   - Нет, но сегодня было слишком шумно и мне пришлось побегать с клиентом. Я бы с удовольствием приняла душ и переоделась. Нам - налево. Э-эй, военненький... здесь надо было повернуть.
   - Заскочим по пути в магазин. На пару минут. С утра у меня масса хлопот, а здесь - очень удобно. Подождешь в машине? Я быстро. Там ведь... справа стоянка?
   Упс. Движение женщины Джек заметил краем глаза. А что это барышня так дернулась? Хе, да она не знает с какой стороны в магазине, который рядом с ее домом, парковка? И что у нее в бардачке лежит? И как это... сука. Машину, грамотно заторопленный клиент - не осмотрел. Подставка. Точно. Похоже, что движение было вовремя остановлено, но оно было. В том, что в бардачке находится оружие, Джек уже не сомневался. Он покосился на спутницу, оценивая её фигуру... с другой точки зрения. И с сожалением понял, что первым он к бардачку не успеет. Даже если это просто гимнастика, а не какой-то из боевых комплексов, так поработал над её мускулатурой.
   Парковка возле входа в большой магазин была почти свободна. По крайней мере требуемое ему место Джек нашел без проблем. Что у него из чужих предметов? Ключи от машины и странный футляр с замочком, который барышня попросила положить к себе, поскольку в ее микроскопическую сумочку он не помещался.
   Лейтенант чуть не рассмеялся. Ну натуральный лох. "Ой, как я неаккуратна... и чем я его могла запачкать"? А лох стоит и молча кивает головой, рассматривая роскошные формы, подчеркнутые платьицем. Хорошо хоть брал футляр левой рукой. Там пластиковый протез и перчатка. И лежит сейчас футлярчик в пластиковом же пакете с логотипом прокатной компании, на заднем сидении этого самого автомобиля.
   Нанокомплекс, дающий устойчивую метку на радаре, активируется человеческим телом. Этот вид маячков использовался очень часто. Поскольку у Джека весьма опытный сопровождающий, то и серьезных меток ему ставить наверняка никто не стал. А вот такая штука - запросто. Дешево и хрен чем снимешь в ближайшие двенадцать часов. Вот только... протез - это не рука. Пятнышко на перчатке появилось, но активироваться состав наверняка не успел. Во-первых перчатка, во-вторых - пластик, это не кожа.
   Нейросети у барышни нет, скрытых устройств связи тоже не видно. Да и зачем ей скрытая связь? Ее дело довести тушку пускающего слюни клиента до указанного места. Желательно без трепыхания.
   - Черт, слишком давно за баранкой не сидел. Никуда не уходи, я быстро.
   Неловко припарковался? Промежуток между правой стороной низкого спортивного автомобиля и бортиком стояночной зоны - просто не позволит открыть дверь пассажира. А выбираться с пассажирского места через дверь водителя в узком платье... это да. Сильный наклон лобового стекла не позволит стрелять с места. Всё правильно.
  
   - Может я и параноик, но мне это всё очень не нравится.
   Ключи от машины с массивным брелоком и перчатка с протеза отправились в камеру хранения. Сам лейтенант быстрым шагом ушел в дальний угол второго этажа, откуда через стекло витрины был хороший вид на стоянку. Когда лейтенант устроился возле окна, его спутница уже выбралась из машины со стороны водителя и общалась с незнакомым мужиком приличных размеров. Еще один такой же стоял возле раскрытой двери небольшого микроавтобуса, уткнувшегося практически в задний бампер изящной машинки. Джек поискал этот автомобиль на записях собственного регистратора. И нейросеть достаточно быстро нашла восемь случаев, начиная с выезда из терминала. Сигнал тревоги с нейросети отправить не удалось. Блокировка зоны.
  
   А возле яркого спортивного автомобиля спутница лейтенанта объяснялась со старшим силовой группы.
   - Думаешь ушел?
   - Думаю, что квартал блокировать надо прямо сейчас. Оба датчика недалеко от входа, но там никого похожего на нашего клиента нет. Деж! Отрубай связь. Риша, тупая ты кукла, неужели тяжело было отгулять его по магазинам в самом терминале?
   - Иди нахрен Дойз. Он и так весь дерганый. С трудом зацепила. Радуйся, что не сорвался еще в центре. Почему никто не сказал про протез? И кто выбирал этот долбаный автомобиль? Еле вылезла. У него пистолет. И блок бимов. Сколько - посчитать не удалось. И что за оружие - я тоже не знаю. А тому, кто в мой бардачок положил шокер вместо пистолета, я лично яйца отрежу.
   - Вот не надо всё сваливать на меня, Риша. Привела на точку? Нет. Надо было смелее сиськи показывать. А трахаться можно и в спортивном автомобиле. Шокер в таких условиях - самое то. Иди отсюда к чертовой матери, сейчас здесь каша заварится. Хрен ли нам его один пистолет? Деж, отгони машину к углу стоянки и оставайся на связи. Поглядывай за боковым входом, пока группа подтянется.
  
   Старший группы оказался не прав. Или прав? Собственным оружием Джек так и не воспользовался. Потому, что пистолет это слишком громко и ненадежно. Он потратил пятнадцать минут на анализ карты и подготовку, затем спокойно вышел из бокового выхода в тот момент, когда от стоящей возле перекрестка машины его прикрыла длинная фура с товаром. Следующим, стремительно приближающуюся фигуру, прикрыл собой торговец пирожками, сворачивающий свой фургончик. Когда лейтенант появился перед изумленным Дойзом, делать что либо стало слишком поздно. Только изумляться.
   - Дороговато вы мне обходитесь, ребята. И магазины у вас тут хреновые. Клинки - дерьмо, а стоимость, как у коллекционных образцов. Правда, чувак?
   Дойз молчал, прислонившись к распахнутой боковой двери бусика. Клинок прошел через глазницу, дверцу автомобиля и обломался возле ручки. Второй - вскрыл горло сидящего возле двери напарника и гордо согнулся в последней трети лезвия, ткнувшись в висящий на спинке сидения бронежилет.
   - Вы правильно угадали. Мне ваше молчание - нравится. И содержимое вашей машины... тоже приятно.
   В раскрытом длинном пенале масляно блестели автоматы имперского производства. Заняты были две из пяти ячеек, но это даже больше, чем требовалось Джеку. Одного полного тактического комплекта снаряжения для его уровня квалификации, уже вполне достаточно. Совсем не зря он тратил уйму времени на отработку специальностей.
  
   Когда прервалась связь со старшим группы, никто особо не волновался. А вот когда закрытый микроавтобус разнесло взрывом, волноваться стало поздно.
   Беглеца в приметной куртке быстро обнаружили и начали отрезать от выходов из квартала. Затем загнали в один из глухих дворов. Подтянулся резерв для уверенного захвата. Когда за спиной приготовившихся к штурму боевиков неуклюже вывалилась из переулка фигура в тактической броне, никто особо не удивился. Раненых в группе было более чем достаточно, стрелял чертов имперец точно. Еще один хромающий боец, за которым по асфальту тянулись темные пятна, совершенно никакой реакции не вызвал. Если идет сам - значит дойдет, куда ему требуется. Все внимание было сосредоточено на совершенно целом и дьявольски шустром типе, закрывшемся во дворе старого дома. Первая попытка штурма закончилась взрывом растяжки и двумя прилетевшими в узкий проем арки гранатами.
   Когда на блокирующей перекресток машине разобрались, что пришел совершенно не тот человек, сделать что-либо уже никто не смог. Оставив три остывающих тела на асфальте, бронированный внедорожник вырвался из зоны подавления связи. Аварийно пришедший с орбиты шаттл - расстрелял автомобили преследователей и подобрал беглеца вместе с транспортом прямо с дорожного полотна.
  
   - Авита. Это просто пиндец какой-то. Я что, перестал быть нормальным человеком? Из корабля выйти не могу. Достали. Сегодня едва не сдох. Ладно. Надо переодеться и что-нибудь съесть. А ниче я машинку стырил?
   - Капитан, я так понимаю, что все ваши вопросы риторические?
   - Правильно понимаешь. Но и не риторические тоже есть. Почему ждали именно меня и именно здесь? Некоторые фразы нападавших позволяют мне предположить, что ожидали именно "дикого лейтенанта". Неужели здесь есть еще кто-то с такой забавной характеристикой? Там в машине целый ворох вещей. С них придется снимать стримы. И давай-ка отойдем поближе к зоне всплытия. Она здесь одна, так что даже считать ничего не придется. Если ловили меня, то корабль должен выйти почти сразу.
   Но корабль сразу не вышел, да и погодя - тоже. Очевидно сигнала о поимке ему не отправили, или наоборот, отправили сигнал о срыве операции. Но зацепка была. Как минимум один раз этот корабль орбиту планеты посещал. И совсем недавно, поскольку группу захвата мог сбросить только он. Визитеров на орбитальном комплексе зарегистрировалось не много, требуемый корабль вычислили и через несколько дней, методом тыка, обнаружили в одном прыжке от системы. Отстаиваться дальше одного прыжка, ожидая ценный груз или... вот так, готовясь к захвату корабля, смысла не было. А о риске, похоже, никто не думал. Сколько же им платят?
  
  * "Арват". Движение по маршруту.
  
   Координатор Бастарда изображал строгого начальника.
   - Лейтенант, кто дал вам право задерживать торговый корабль Баронств?
   - Всё, что касается данного случая - описано в рапорте. Больше добавить ничего не могу.
   К сожалению, действительные причины указать в официальном рапорте Джек просто не захотел. А вот подтвердить под Знак, что решение уничтожить данного конкретного торговца соответствует инструкциям - это запросто. Отказ от досмотра. Отказ от предоставления полной информации о маршруте следования и копии логов прыжковой системы. Отказ объяснить причины нахождения корабля в стороне от официально заявленного маршрута. Калька диаграммы со сканера, показывающая наличие в трюмах торговца наземного вооружения высокого класса, что никакой самозащитой не объяснишь.
   О том, что с разбитого корабля, вопреки всем инструкциям, лейтенант лично снял стримы и фрагменты узлов командного зала, уцелевшие блоки ВМ, нигде никаких отметок не было. Как и о том, что именно этот корабль высадил группы, пытавшиеся захватить Джека.
   Причина была простой. Первый же этап анализа стрим-лент с вещей капитана, показал очень неприятную вещь. Этот корабль получил информацию о месте стоянки "Арвата" и планируемом сходе на планету лейтенанта Грея, буквально сразу после официального рапорта по служебной сети на узловой Патруля. Информация представляла собой точную копию упомянутого рапорта на имя Первого Координатора области Бастард.
  
   Около трех месяцев ушло на полную обработку материала, снятого с торговца. Заливка и специальные возможности, это еще не отлаженный инструмент, дающий стабильный и стройный ряд требуемого материала. Джек тихо радовался, что никто не компостирует ему мозг за неудачную работу со стримами. Некому. А то, что он сам крайне недоволен... так не работает система же? Авита совершенно спокойно считала отрезки лент, которые он снимал и выдавала результат. А результат был любым, кроме того, что требовалось. Похоже, со специальностью "следователь" надо хорошо поработать. Очень уж полезной она оказалась.
   - .... Как? Вот как они определяют именно ТОТ пик на графике активности? Четвертая серия, а идет какой-то хлам. Ни черта я не понимаю. Куда пропал этот хмурый тип со шрамом? И где окончание разговора 563.800.356.01?
   - Джек, ты занимаешься этим всего полтора года. Без наставника. Без нормальных обучающих курсов.
   - Ладно. Я просмотрю НОРМАЛЬНЫЙ курс. ГДЕ ОН?
   Лейтенант фыркнул и осмотрел комнату. Пустые стеллажи для тяжелых торпед были срезаны и приспособлены под хранение образцов. Все предметы и фрагменты с разбитого рейдера, снабженные бирками, ровными рядами лежали на стеллажах. Их было много. Это радовало. И огорчало. Из всего, что Джек собрал с рейдера, ему с трудом удалось составить более-менее приличную картинку происходящего. Общую. Но требовались детали. И желательно - подробные.
   - Джек, может еще раз просмотришь то курс, который есть?
   - Не готов. Я не представляю себе в чем главный вопрос. У нас есть следующие фиксированные пики активности...
   Мигнул индикатором полевой планшет. И нейросеть услужливо развернула безобразную картину того, что Джек успел накопать. Напротив длинного ряда стеллажей, заменив глухую стену отсека, появилась рваная паутина схемы с маркерами и бирочками для уже обработанного материала. Его было очень много... и в этом была проблема.
   Схема с пояснениями была в планшете. Материал, включая исходники сейчас собирался в отдельной секции накопителей. Джек боялся резать объем лент, поскольку толкового материала с них он сумел снять гораздо меньше, чем ему требовалось. Исходники - это святое.
   В чем была главная проблема? Лейтенант откинулся на спинку стула и еще раз осмотрел добытый материал. Да. Материала много. Пожалуй даже - избыточно много.
   - Ладно.
   Схема свернулась в точку с длинным цифровым индексом.
   - Итак, ты меня уговорила. Прогоним еще раз базовый курс. И на сегодня - всё. Я, похоже не туда смотрю. А куда надо смотреть?
   Отсек хищно плямкнул герметичным замком.
   Джек порысил к медицинскому сектору. Самый удобный канал с ВМ, по-прежнему, был только там.
  .
   ... Аккуратный капитан первого ранга в который раз повел рукой, обозначая площадку.
   - На этом месте есть всё, что тебе может потребоваться, курсант. Главное, правильно определять пики активности...
   Джек застонал и остановил симуляцию. Нет. Не сейчас.
   - Отдых. Я не могу на это больше смотреть. Четвертый блок парных клинков. С последнего урока. Отвлечемся.
   Ш-шурх. Картина вокруг, одежда и оружие сменились.
   - Разминочный комплекс. Затем третья секция из этого ряда. Начали.
   Появилась длинная узкая дорожка с полупрозрачными стенами. И два длинных клинка в стойке. Джек уже привычно взвесил клинки и прокрутил несколько фигур.
   - Левый короче. Еще. Хватит. Правому центр тяжести сдвинуть к рукояти... достаточно. Балансировку запомнить для этой серии. Попробуем такой вариант.
   Голос виртуального инструктора произнес традиционное "Балансировка клинков изменена. Вариант номер... зафиксирован".
   Вдох-выдох. Начали.
  .
   Через сутки ночью, Джек вдруг проснулся и сел на кровати в собственной каюте... и как был в белье и босиком сорвался с места.
   - Ави-ита, ты не спишь?
   - Глупый вопрос.
   - Ну... мало ли. Исходная точка - стрим с синей чашки из каюты капитана. Пик... он там третий, синенький. Пока я добегу до стеллажей... температуру в отсеке немного подними. Я... несколько не одет. От синего пика на чашке строим вектор по ключевым фразам. Обозначить варианты и направления. Этот урод сказал "... на семнадцатом толковый парень появился". Вот с этого места. Ищем чертового толкового парня.
   Джек очень бережно пытался доставить собственные ощущения к месту работы, похоже, у него получилось. Через два часа, глубокой ночью, он зевнул и коснулся пальцем виртуального носа искомого субъекта.
   - Вот ты молчишь? Но в руках вертишь очень знакомый предмет. Я его видел в хламе на полках. Это значит... - монолог прервал длинный зевок. - Я спать хочу, а вынужден торчать здесь и смотреть на твою унылую рожу, чувак. Авита. Маркер на эту точку и... к следующему сеансу номер вот этой побрякушки. Если не ошибаюсь, это персональный ключ-доступ. Копнем там. Чует моё сердце, что будет связный отрезок. Спа-а-ать.
   Процесс пошел. Джек понял, как именно определить требуемый пик активности. То есть период времени, когда возле рассматриваемого предмета происходили именно те события, которые интересуют в данный момент.
   - Есть закономерность. Вот, хоть стреляй, есть. Я ее не увижу, а вот Авита... ты меня слышишь? Пик имеет массу параметров. Сам пик. Там обязательно должны быть точные данные о наличии определенного объекта. Цвет, конфигурация пика активности... Не знаю. Проведи анализ. Все найденные пики с капитаном в ряд по временной шкале. Точки, предметы, люди. Завтра у меня будет дли-инный день. Надо закрепить систему поиска.
  .
   Капитан корабля оказался очень толковым. Но против лома и у него не нашлось приемов. С носителей ВМ, информацию по полученным капитаном приказам, снять не удалось. А вот с вещей, изъятых с корабля и собственно трупа - Джек снял очень интересные стримы. И о промежуточных базах, которые нигде не были зарегистрированы, и о маршрутах караванов барона Гердаха. И еще масса разрозненных данных, которые обычным путем получить весьма затруднительно. Да что там, такую информацию по-другому просто не получишь вовсе.
   Но когда было выложено в ряд всё, что удалось накопать, Джек взгрустнул. Очень хорошая база для последующего поиска данных. И всё. Работать по эпизодам... ему нельзя. Работать по обнаруженным неофициальным маршрутам таких же неофициальных караванов? Тоже нельзя. Любая активная деятельность упиралась в разрешение Узлового. Того самого, который прямо указал место и дал данные для попытки захвата.
   - Прыгать - не будем. Будем... думать. Авита? Полный анализ добытой информации. Сопоставление с информацией из открытых источников. Дополнение... по возможности.
   Авита с удовольствием "вгрызлась" в материал. А Джек перешел к общей части добычи. Там тоже есть интересные вещи.
  
   Интересным в снятых блоках ВМ, оказалось описание типов и техническая информация об особенностях двигательных секций, производства Баронств. Дело в том, что более половины гражданских судов Бастарда использовали двигатели производства Баронств. Причин было несколько. Главная - они были доступны. Новые, в упаковке и с инструкциями по установке. Вторая важная причина - вместо дефицитных топливных стержней, такие двигатели использовали крошку из точно такого же материала. Она была более доступна и в крайнем случае, ее можно было изготовить из выработанных стержней имперского образца. Минусом было то, что дюзы таких двигателей были изготовлены из дешевого материала и не обработаны волновиками. Как следствие, такие дюзы вырабатывались достаточно быстро. Использование выработанных сверх предела форсунок грозило взрывом двигателя. Недостатка в новых комплектах не замечалось, но на замену уходило время. И совсем не час-два.
   Сказать, что подобные инструкции были государственной тайной, нельзя. Именно этот материал отличался только тем, что его адаптировал специалист имперского класса и в качестве контрольных данных о состоянии двигателя, использовал спектральный слепок следа корабля. Джек, когда досмотрел до этого места, буквально подпрыгнул. Почему именно эта особенность зацепила внимание? Да потому, что он только неделю, как закончил курс "преследование по неполному спектральному следу". Симуляция на темах, связанных с расчетами была достаточно реальна и лейтенанта почти месяц доставал процесс анализа спектра с места прыжка различных кораблей. Первоначальная информация со сканера была мягко говоря, избыточна. Чтобы не производить полную проверку всех находящихся в системе точек прыжка, выделялся участок спектрального следа, соответствующий требуемому кораблю. У имперских двигателей след был менее индивидуален и "личный" отпечаток приходилось искать в гораздо меньшем промежутке. Массовый вариант Баронств, был дёшев и не отличался максимальной подгонкой секций. Кроме того, отсутствие волновой обработки приводило к постоянному выгоранию материала, что оставляло очень насыщенный спектр. При прыжковом разгоне двигатели работали на максимуме мощности и след брался легко. Симуляция содержала устаревшие данные и давала только принципиальный подход и порядок действий. Джек её честно отработал и приготовился забывать. Но... тут к нему попал этот материал. И всё изменилось.
   Если сопоставить найденную инструкцию с имеющимися данными о спектральных характеристиках выхлопа, то вполне возможно определить и тип самого корабля и, соответственно, его стандартный прыжковый радиус. И даже время до замены форсунок двигателя определить можно, точнее максимальное число прыжков до полного выгорания последних.
  
   Анализ всей кучи параметров спектрального анализа для человека - лишен всякого смысла. А вот мощному ВМ линкора - самое то. Свежие форсунки? Когда и где их можно поменять в этом районе. Сгоревшие? То же самое. Если таковые у преследуемого корабля, значит через точно высчитанный промежуток времени он обязательно остановится, минимум на двое суток, для мелкого ремонта и калибровки двигателя.
   - Авита? Запрос на открытие темы в гражданской сети Патруля. "Технические характеристики двигательных блоков производства Баронств". Общую информацию из наших баз - в тему. Желательно анонимно. Следующее. Выборка по калькам для спектра известных нам кораблей, с наименованиями и координатами последней засечки. Эта подборка в тему служебного раздела. Если не существует - создать. Если убедишь ВМ Узлового проводить регулярное обновление этой темы - с меня плюшки.
   Если тема пойдет в работу, то... очень удобно. Получить картинку кто и где засветился за последний месяц... это очень интересно. Если поставлять информацию будет хотя бы три человека, то... стоп. Сомнительно что кому-то кроме самого Джека это интересно. Но надежда умирает последней.
   - Принято. Джек, такая тема будет создана. Только в разделе служебных баз для ВМ кораблей Патруля. Первое обновление будет... через тридцать стандартных суток.
   Джек покрутился на удобном новом кресле. Учится Авита. Моментально завернула в свою пользу. Свою. Место, где ВМ совершенно спокойно создает любую требуемую тему - служебный раздел. Пользы от нового раздела в служебных базах, считай что и нет вовсе. Люди там ничего искать не будут.
   - Значит надо аккуратненько намекнуть о ее создании там же, где мы выложили данные по двигательным секциям. Чтобы те, кто этим пользуется - о такой возможности знали. И... месяц - это иногда многовато. Уточни возможность получения информации по прямому запросу. За период после текущего обновления. Не думаю, что это сложно. Странно, что этого до сих пор нет.
   - Ты действительно ожидаешь от холодных ВМ какой-то инициативы?
   - Мдя. Там ведь и люди работают. Неужели так сложно увидеть требуемое?
   - Вряд ли среди офицеров узлового приветствуется инициатива в таких вопросах. Это очень сильно снизит суммы призовых, назначаемые за корабли пиратов.
   Джек даже удивился такой оценке, исходящей от ВМ. Проработка списка кораблей и капитанов, находящихся в поиске, была инициативой Авиты.
   - Не факт. Такой базой еще и воспользоваться надо. И хотя бы, обратить внимание на то, что она существует. Ё. А поставь счетчик запросов этой базы?
   - Не получится. Не хватит доступа.
   - Очень жаль. Хорошо бы найти еще одного-двух человек, заинтересованных в данной теме. Одному собирать такую базу весьма хлопотно. Разве что... автоматические регистраторы поставить? Но если кто-то обратит внимание, то... будет крупный скандал. Попробуй сделать сборку со свежих мест происшествия. Там есть отчеты по спектральному следу.
   К сожалению, никакой особой реакции Джек не получил. Авита что-то сказала про фантик от узлового ВМ, но смысл затеи-то был вовсе не в фантиках. Ну что толку от медальки, если хорошая идея так и продолжает пылиться на полке? В официальном оповещении узлового, полученном через месяц, ничего о новой базе данных сказано не было. Значит снимать спектральные характеристики двигателей будут только по местам происшествий, как и прежде. Жаль. Очередная бесплодная попытка улучшить работу Патруля. Ля-ля.
   - Джек, тема создана, регулярное обновление подтверждаю. ГДЕ МОИ ПЛЮШКИ?
   - Та-ак. У нас плюшками сегодня будет...
   - Замена 112, 122 и 195 секций основного канала ФХ07.895 и всех промежуточных коммутаторов на более мощные.
   Джек только грустно кивнул. Пообещал на собственную голову. Чертовы технические коридоры... скоро сниться будут. Но развиваться Авите надо. Он бы и так всё это сделал. Но она ведь скромничает? Так что элемент игры требуется обязательно. Если бы еще не узкие стальные трубы, по которым приходится ползать... но и с этим до прихода эры автоматизации, Джек ничего не может поделать.
  
   Сейчас, когда была систематизирована вся добытая с рейдера информация, лейтенанту пришлось крепко задуматься. Ни СБ области, ни Первый Координатор, репутации людей, беспокоящихся об интересах Империи, не имели. И это была самая мягкая характеристика из актуальных. О периодически пропадавших кораблях Патруля, офицеры Экипажа говорили только в проверенном кругу. И часто - лишь намеками. Позиция руководства определялась давно знакомой поговоркой о спасении утопающих. Никаких системных действий. Только частная инициатива.
   Подобная инициатива, исходящая от капитана "Арвата", будет задавлена в зародыше, поскольку все перемещения корабля докладываются на Узловой. А цели у Джека уже есть. И цели - очень интересные и важные. Но сам Джек отработать их не сможет. Разве что одну. Или две. При такой плотной отчетности, скрыть участие "Арвата" практически невозможно. Оно, участие, как минимум вызовет очень неприятные вопросы. К тому же паранойя Джека кричала, что минимума здесь не будет. Будет - сразу максимум. Слишком уж хлебное направление собрался "резать" лейтенант.
   Выход? На текущий момент виделся только один вариант. Собирать информацию и очень аккуратно готовить помощников. Вольных или невольных - второй вопрос. При таком подходе, добытой информации для работы слишком мало. Есть координаты баз и есть маршруты. Есть списки кораблей и имена капитанов. Есть личности нескольких координаторов и их местонахождение. Использовать эти сведения как отправную точку и проявлять схему. Маршруты, графики, текущие цели. Помимо силовых действий, эта структура тянет очень дорогие товары. Наверняка найдется желающий разжиться за чужой счет. Перехват товара вызовет реакцию, реакция позволит дополнить данные о сети... есть над чем подумать.
   Всё это, при аккуратной разработке, может дать результат. И решать, каким именно этот результат будет, Джек сейчас не в состоянии. Нет понимания всей схемы. Для того, чтобы решить, какие именно действия дадут максимальный результат и как его использовать в собственных интересах, потребуется гораздо больше информации. Будет второй кирпичик к первому. Затем - еще один. Так или иначе, появится возможность легально отхватить одну из известных целей и снять стримы. Сеть прояснится еще немного. Вот тогда и проявятся направления для интересных комбинаций. Вобщем, терпение, аккуратность в работе. И... собственно - сама работа. И обязательно - ее кажущаяся бессистемность, не позволяющая просчитать направление действий Джека.
   Лейтенант с облегчением поставил последний фиксатор и, получив от Авиты "добро", стал выползать из узкой пыльной дыры, которую кто-то умный назвал техническим коридором. Еще два отрезка и стоянка возле Фанга. Первая длительная стоянка возле столичной планеты области. Масса приятных перспектив.
  .
   За время, прошедшее после регистрации в Бастарде, у "Арвата"... да и у самого Джека, появилась весьма неплохая статистика. Полтора маршрута по области. Собственно... уже почти два. Девятнадцать боевых контактов. Сорок два "убитых" вымпела. Шесть разбитых рож старших офицеров, четыре трупа на дорожке. Две попытки захвата, имевшие катастрофические результаты для местной администрации, поскольку нахождение на территории Цин боевых групп Баронств, легализовать не удавалось никак. А значит прав был тот, кто выжил и дал собственное объяснение.
   Лейтенант вовсе не собирался оставлять разбирательство гражданским властям. После очередного нападения он устроил шмон верхушке планетарных координаторов. Собрал из собственной базы достаточно веских улик и "посадил на Знак" Первого и Второго. Второй оказался без Служебного Знака и был банально расстрелян за целенаправленную организацию покушения на жизнь офицера Патруля. Несколько мелких чиновников отправились вслед за начальством. На десяток были выложены в сеть компрометирующие данные. Вобщем, постарался. За что заработал очередную отметку в личном деле. Негативную, естественно. И опять, ничего серьезного. Приказ об обязательной координации своих действий с Узловым, лейтенант похерил, поскольку Устав давал ему право разобраться самому. Все процедуры были выполнены в соответствии со служебными инструкциями. Фраза "передать для наказания"... кому либо, в уставе отсутствовала. Но. Негативная отметка... присутствовала в личном деле. Джек даже посмеялся.
   - Э... оказывается, мы с тобой на Кламме Туа, были "небрежны". Нам вежливо намекнули, что надо было и оставшихся на Серую Дорогу отправить?
   Местные традиции, как впрочем и общеимперские, представляли Серую Дорогу чем-то типа ада для тех, кто поступал в жизни плохо. Бесконечная серая лента дороги, по которой брели в мучениях грешные души. Бр-р-р.
   Хвост отметок в личном деле за лейтенантом потянулся тот еще. Но корабль был на ходу и ресурс боевой части постоянно оставался в зеленой зоне. Это тоже настораживало окружающих, поскольку нормальным не считалось.
  
   Благодаря нескольким собственным базам данных и постоянному обновлению вновь созданной базы по принадлежности остаточных спектральных следов работы основного двигателя, без результата Джек на узловой вернуться не мог физически. Вот же - всё как на ладони. Выбирай и бей. С оглядкой на чертову политику Узлового. Это - да. Работать старался аккуратно, не влезая в крупный бизнес и не задерживая "золотые" караваны. Мелочи по маршруту оказалось более чем достаточно. Её всегда оказывалось больше, чем хотелось бы лейтенанту.
   И тем не менее, при следующем появлении на связи, Координатор Геннар потребовал подробный постоянный доклад о перемещениях линкора. Это было не просто обидно. Это с определенного времени стало смертельно опасно. Но в любой ситуации есть выход. И удобный выход был найден.
  .
  
  * Сектор комплектации Узлового Бастард. Фанг. Бастард. Цин.
  
   Молоденький лейтенант за своим рабочим столом возле широкого окна, дремал, пытаясь добрать упущенный сон. Служба для него была не просто работой, выбранной родителем. Он имел цель и знал что именно делать для ее достижения. Пунктуальности его научил отец. Умению общаться с окружающими - мать. Остальное было его собственным. Лично он был в этом уверен, несмотря на то, что эту уверенность в нем, также, старательно взрастили.
   Лейтенант Барт то Лоув был образцовым курсантом. Несмотря на молодость и отсутствие боевого опыта, имел очень хорошую репутацию на Узловом. Предельно аккуратный, точный, совершенно свободно общающийся со всеми офицерами. Не сказать, что для Барта это было легко. Но именно так выглядел и обязан был выглядеть человек, идущий на совершенно конкретное место. Место адъютанта Первого.
   На службе Барт появлялся раньше всех. И уходил последним. Без звука таскал папки по отделам. Точно знал, кому из начальства и что именно заказывать в ресторане. И - нет. Он совершенно не был лизоблюдом. Просто очень внимательно следил за теми, от кого зависело движение к выбранному месту. Просто работа. А сейчас, еще целых два часа никого из сотрудников отдела в этой комнате не будет. И первое движение начнется именно тогда. Благодать.
   - Барт, не спи.
   Товарищ Барта, ворвавшийся в тишину и покой пустого кабинета, был совершенно другим человеком. Он шел по жизни сам. И находил смысл совсем не в движении по служебной лестнице. На службе ему было достаточно адекватного отношения к обязанностям. Ближайший десяток лет, в любом случае, ничего толком не светило. Отдел специальных устройств связи, был не тем местом, откуда появляются перспективные офицеры управления. А остальное... техника? Ну и что в ней интересного? В той технике, которую заставляют копать на службе? Есть огромный спектр очень интересных и современных устройств. А ему что, копаться в этом старом хламе?
   - Малот? Что принес? Там в шкафчике пара бутербродов. Не дай им засохнуть.
   - А. Ты опять гудел всю ночь?
   - Младший Руов собирал тусовку. Айка встала ребром. Пришлось соответствовать. Отъелся на всю неделю.
   - Мдя. Невеста у тебя... Сол сохрани.
   - Глупый. Это сейчас она с ее любимыми клинками, выглядит как взрослый абордажник. Три месяца, и папочка её в медблок засунет. Окультуривать. Вот тогда и начнется самое интересное. Ты еще посмотришь, какой табун кавалеров появится. Но я уже есть. И пусть бегают сколько угодно.
   Малот, худой как жердь, кивал, уничтожая остаток завтрака товарища. Ел он много и часто. Но с его постоянными срочными делами и беготней по разным точкам города, вес не набирался, хоть убейся. Впрочем, самого Малота это ничуть не огорчало.
   - Ну, выкладывай. Ты ведь не просто так заглянул? Малот, чай в левом отделении. Сам заваривай.
   - Вчера я выкатил штуку пластика Дорцу. Ну... этому, из техотдела, который постоянно на мели.
   Барт откинулся на спинку удобного стула. Тысяча в пластике... явно хорошая шутка должна быть.
   - Во-от. Дорц, несмотря на свои страсти, очень толковый парень. Зацепил он в курилке Тото Ойвака. Прикинь?
   Тото Ойвак был существенно постарше друзей и уже набегал себе корабль. Корабль - эсминец. Ничего особенного, но - это класс "А" к званию. Подтвержденный и подкрепленный пусть мизерными, но боевыми часами.
   Сам Ойвак звался на Узловом не иначе, как "грызуном". Категория офицеров, для которых служба давала только существенное повышение гражданского статуса. Обязательный срок контракта и после - спокойное место в одной из приличных фирм. Откусил и спрятал. Такие офицеры обычно ничем интересным не отличались. Впрочем, Малоту и не требовалось ничего интересного. Ситуации, очень часто, он создавал сам. А вот жертва... была случайной. Что с этого получал инициатор? Записи на камеру для собственного раздела в гражданской планетарной сети. И массу личного удовольствия. Правда и деньги в последнее время перестали исчезать как вид. Раздел "Разгильдяй" оказался достаточно популярным, чтобы на него обратили внимание рекламодатели.
   Его приятелю требовалось нечто другое. Доступ к полной записи. Причем, просматривал находки друга, Барт, одним из первых, обеспечивая себе массу интересных тем для анекдотов и просто новостей. К его выходу в комнату отдыха, часто собирались офицеры постарше. И появление Барта всегда означало, что ржание собравшихся... будет. Громче - если объект попроще, тише - если попал кто-то из старших офицеров. Всезнание Барта списывали на обилие знакомств и плотную работу с новостным разделом гражданской сети. Эдакий небольшой но очень удобный плюсик к репутации. И Барт честно заработал и собственное право, и расположение друга тем, что в тяжелые времена не жался и поддерживал того деньгами.
   - Так что там наш "грызун"?
   Малот допил чай и выдохнул.
   - Я и не ожидал ничего особенного. Пара профессионалок. Обязательный перепих в шаттле и в капитанской каюте на корабле клиента. Спор на пятьсот пластика. Но. Этот придурок курнул какой-то дряни и спорол глупость. Прямой вектор от орбитального до своего огрызка. И не глянул на планшет. Вдавил клавишу автопилота и загрузился развлечениями.
   Барт внимательно слушал. Он конечно еще и записи глянет. Но уже вечером. Чтобы внести "профессионалок" в свой список и внимательно посмотреть на участников. Вечеринки организовать... достаточно сложно без такого... персонала. Барту уже сейчас приходится с этим сталкиваться. Впрочем, судя по увлеченной скороговорке приятеля, там было что-то еще.
   - Прикинь, он совершенно спокойно влетел в стояночное пространство "Арвата".
   - Не-ет. Он ведь не так туп? Это же азбука. Грей к своему битому сокровищу хрен кого подпускает. Это даже я знаю. И что?
   - ВМ "Арвата" оповестила, как положено, на аварийной частоте. Но частоту Ойвак не слушает. Он с головой ушел в процесс.
   Пауза. Барт уже понял, что этот случай - достоин коллекции.
   - Там такой шикарный бардак получился, в шаттле... я - плакал, Барт. Честное слово. Удар силовыми полями и шаттл тухнет. Линкор это не эсминец, даже удар простой буксировочной "липучкой" для шаттла - кранты. Компенсаторы и энергоблок сдулись моментально. Невесомость. Второй удар, и вся обкуренная компания в шаттле одним комом падает на пульт. Я такой фигуры и представить себе не мог. Жесть. Шаттл кувырком уходит к планете. Дорц премию получит, точно. Кап-три Ойвака "липучкой" сбили. Красота. Если окажется, что Грея еще и на борту не было... вообще - супер.
   - Чем закончилось?
   - Подскочил приятель нашего Грызуна. И выволок всю компанию к себе. Кстати... он тоже плакал. Но рассказывать никому первым не будет. У них с Ойваком какой-то бизнес. И... мелочь, но приятно. Грызун еще и на бабки попал.
   Барт уже заказывал в буфете очередную порцию бутербродов. Новость зачетная. Ему лично - понравилось.
  .
  * Приемная Первого Координатора Патруля Фанг. Бастард.
  
   Появление начальника СБ в приемной Первого Координатора Патруля особым событием не являлось. И в очереди офицеров, ожидающих приема, он особо не выделялся. Утренняя очередь двигалась быстро и уже через четверть часа, СБшник вошел к Первому.
   - Добрый день, господин координатор.
   - Приветствую. Что случилось?
   - Получен весьма интересный рапорт от вашего утюга.
   - Грей?
   - А что, есть еще кто-то? Выглядит это послание следующим образом.
   СБшник поднял в нейросеть документ и начал читать.
   - Так... бу-бу... "На основании следующих пунктов устава... это вам не интересно... вот. Утечка данных о местонахождении кораблей из служебной сети координатора области. Шестьдесят восемь исследованных случаев за последние пять лет, дают вероятность описываемой ситуации в 93%. По данным проведенного анализа... ВМ линкора... принято решение - блокировка постоянного отчета о местонахождении корабля по служебной сети Патруля. До определения источника утечки данных. Обоснование согласовано с узловым ВМ. Отдано и принято под Знак капитаном корабля". Вобщем, на совершенно законных основаниях твой утюг порезал регулярный доклад на точные координаты и маршрут. Похоже, что Узловой его достал. "До точного определения источника утечки" это... в нашем случае - навсегда.
   - А что СБ?
   - Ну... разве что похвалить за бдительность могу. Знак всё подтвердил. Да, подборку и анализ мы проверили. С этим следует завязывать, Лон. Слишком характерные закономерности. Будь на моем месте другой человек... мы ведь понимаем друг друга? Утюгу можете сказать спасибо.
   - За что это ему - спасибо?
   - За то, что форма его рапорта позволяет мне ничего не делать. Не думаю, что у вас получится заработать на продаже его головы Гердаху. Еще пара случаев и он напишет следующий рапорт с прямым указанием виновника. У него, с его "Империей", дури хватит официально зачитать обвинение по сети. И это будет очень плохо. Они, с его Кристаллом, просчитывают ситуацию слишком точно, чтобы это не сработало. Никакие суммы вам потерю собственной головы не окупят.
  .
   Координатор Бастарда идеальным офицером не был. И правила им установленные, никто не пытался назвать полностью законными. Тем не менее, всё работало и порядок в области поддерживался. На специально организованной торговой площадке узлового, пусть по кошмарным ценам, но были доступны многие узлы для ремонта кораблей Патруля и расходные материалы. Сама центральная система была безопасной и в области не было беспредела с нападениями на планеты. Что особенно приятно выглядело в сравнении с соседкой - областью Синти.
   Но был и другой взгляд на ситуацию. Отношение метрополии к колониям прямо зависит от расстояния. Если внимательно смотреть на политическую карту, то вполне можно заметить, что молодое государство, поддерживаемое одним из "монстров" мировой политики, тем благополучнее, чем ближе к источнику поддержки оно находится. И чем дальше - тем беспощаднее его режим в отношении к собственным гражданам. Так что сложившаяся в области Бастард ситуация, говорила вовсе не о качественной работе координатора.
   Практически вся внешняя граница области была с Баронствами. И Бастард был единственной из областей Цин, имевших такое сомнительное достижение. Конфигурация границы, в случае присоединения к Баронствам, прямо показывала все шансы Бастарда стать одной из провинций Баронств. Либо надежным буфером между Империей и внутренними территориями. Периодически возникающие в сети материалы о беспорядках и большом количестве удельных князьков в Синти, готовили примыкающую область к роли сырьевого придатка, не вызывающего никакого сочувствия у населения. Всё перечисленное стройно ложилось в проверенную жизнью теорию.
  .
   Все красивые фразы о порядке в области и о важности собственной службы, то есть - Патруля, были внешним слоем старшего офицера. Работа была весьма специфической и вынужденный патриотизм был основной частью личности Координатора. Но в те редкие минуты, когда он общался со своими весьма немногочисленными единомышленниками, любимой темой была жизнь влиятельных лиц Баронств и количество личных... работников. Мысленно, координатор уже владел несколькими системами и забывал о словах "справедливость", "свобода", "общественное мнение".
  .
  
  * "Арват".
  .
   - У тебя еще две смены на техобслуживание старших калибров. С чего это я буду тебя будить? Предупреждение было? Было. Если у этого пернатого глаза на заднице, и уши забиты дерьмом, я... должна его жалеть?
   Джек слушал гневный спич Авиты и смотрел запись.
   - Да ладно. Если что - извинюсь. Чем это ты его?
   - Буксирная лента. С отключенным захватом. Это безопасно. Корпус военного шаттла она точно не пробивает.
   - А... подробнее? Мне понравилось. Такого использования силовых полей я еще не видел. Это просто интересно.
   На планшете командного зала шаттл капитана Ойвака, кувыркаясь в пустоте, улетал к планете. Но Джек уже внимательно слушал о вариантах практического применения технических эффекторов силового поля.
   - Погоди. Сбрось мне информацию на этого... Ойвака. Кап-три? Эсминец? Твою дивизию.
   - Он нарушил все мыслимые правила.
   - Да нет. Правила здесь не причем. Лучше бы с ним не встречаться на планете. Точно возбухать будет.
   - Пополнишь боевой счет. Рукопашка у тебя в хорошем состоянии. Я спокойна.
   Мдя. Джек уставился на абордажную пару, прижившуюся на стене каюты. Объяснить взаимоотношения в человеческом обществе оказалось слишком сложно. Авита просто отказывалась понимать. Какая политика? Ты прав? У тебя достаточно сил, чтобы не использовать... тактическое отступление? В чем вопрос-то?
  .
  
  * Узловой Фанг. Бастард.
  
   - Лейтенант, вы отчет...
   Один из офицеров управления безуспешно пытался прекратить ссору в главном коридоре.
   - Спокойно. У меня все отметки уже есть. Так что я в отпуске. Не мешайте... капитан. Так что, думаешь, если вырос большой, так и до рожи никто не достанет?
   Высокая фигура напротив чуть сдвинулась.
   - Слышь, утюг, тебя явно никто не учил.
   - Списочек могу зачитать. Э... учить меня очень хотели: капитан Форц - шесть переломов, травма черепа. Годо... труп. Фирц... к сожалению. Продолжать?
   - Ты Фирца прибил? Жесть. Стой здесь. Я забегу к технарям и продолжим.
   - Да. Сейчас. Я буду обедать... через дорогу. Если не передумаешь - приходи. Как тебя...?
   - Капитан Дик Маркер.
   - Замечательно. Джек Грей. Лейтенант "А". Ждем-с.
   Капитан из связи и координации поспешно прижался к стене, пропуская высокую фигуру Маркера. Фу-ух. Этого персонажа даже дежурный наряд не торопится принимать. Кто хочет в медблок? Да уж. Если эта парочка не прибьет друг-друга, то управление получит еще одну головную боль. Спина лейтенанта уже маячила возле КПП. Пусть меньшего размера, но, очень похоже, что ничуть не меньшей агрессивности, чем известный своей задиристостью капитан Маркер.
  .
   Вечером Маркер традиционно принимал "стартовые". В том самом ресторанчике возле КПП Узлового. Отпуск у него был коротким и терять время, не входило в его планы. Публика, уже оповещенная о его присутствии, ожидала регулярно сопутствующих "стартовому" загулу происшествий.
   - Прикинь, Дой, он извинился. Сухо и мелко. Но - извинился. А потом выдал "Капитан, вы слишком полезный человек. Не хочу рисковать вашим здоровьем". Засранец мелкий.
   - Да ладно. Ночью переполох был на орбитальном. Слышал?
   Маркер повернулся к одному из постоянных собутыльников.
   - Слышал, но узнавать подробнее... руки не дошли.
   - О! Это тебе понравится. Ойвак затащил в свой шаттл двух б...дей и устроил... понятно что. Прямо от причальной ветки. Всё бы ничего, но он проложился для автопилота через стояночную зону "Арвата". А у Грея пунктик. Две попытки захвата за полгода. Я бы тоже стал параноиком.
   - И...
   - Сыграли Ойваком в брикс. Буксирным шлейфом. Удар был точным, вся энергетика скорлупки сдулась сразу. Шаттл повис на границе стояночной зоны.
   - Красота.
   - Погоди. Был второй удар. Компенсаторы уже не работали. Компания в шаттле сплелась так, что пришлось растаскивать. Картинки в сети уже появились. Порезанные, конечно, но смотреть... познавательно. И это тот самый лейтенант. Говорит, что система отработала на автомате. Случайность. Но кто в это фуфло поверит? Шаттл слишком красиво стукнули. Поставили на ударную позицию и отправили по траектории. Он должен был закончить полет в зоне отдыха управления. Я когда снял данные с регистраторов и посчитал траекторию, припух. Вовремя Ойвака его приятель поймал. На втором витке шаттл должен был попасть в орбитальный комплекс. Точно в стекляшку Первого влетал, прикинь? Вот это навигатор. Только... не трепись. Первый узнает, куча дерьма будет.
   Маркер кивнул. Он уже понял с кем именно столкнулся в коридоре.
   - Жаль, что ушел быстро. Пожалуй, я бы с ним выпил. И сходил в спортзал. Он действительно так хорош?
   - Есть подборочка для фанов. Его стычки. "Разгильдяй" отслеживает такие персонажи. Глянь. Может что-то поймешь. Как по мне так там и смотреть не на что. Он явно не развлекался. Дикий он. Ну его нах. Злое лицо и... боевые связки. На полном серьёзе. В таком режиме у нас... да, пожалуй только единицы смогут что-то сделать. Чего застыл? Наливай.
   Маркер начал понимать. И завидовать. У него самого когда-то не хватило духа вот так начать службу. К лучшему наверное. Каждый идет вперед так, как умеет. Главный вопрос в том, чтобы достигнуть цели. Пусть повезет этому... дикому. Везение ему потребуется в полной мере. Пожалуй, при следующей встрече он сам должен извиниться. Он-то искал приключений. Глупо.
   - Ладно. Чего мусолить новости. Тут целый вечер впереди. Завтра, думаю, посмотрим про нас.
   Маркер кивнул. Но настроения побушевать уже не было. Впрочем... вечер только начинался. Жаль, что Ойвак теперь долго не появится. Самое время ему спрятаться, чтобы меньше вспоминали... меньше? А вот и нет.
   - Дой, а что за девки были с Ойваком?
   Компаньон на мгновение замер. Что-то новенькое. Но Маркер уже придумал очередную хохму. И, судя по его ухмылке, это будет интересно.
   - Счас гляну... вот. Тебе адрес?
   - Сюда вызовем. Надеюсь они уже очухались?
   - О-о... жесть.
  .
   Малот сидел в своей пультовой. И прокручивал ситуацию. "Огрызочная" возле КПП была хлебным местом и никак не могла проскочить мимо его внимания. Картинка со столом Маркера висела на главном экране. Пожалуй... да. Из этого можно сделать интересный сюжет. Только к девкам надо добавить... главного героя.
   - Маркер, я тебя люблю.
   Коммуникатор пискнул, набирая номер из памяти.
   - Дорц? Ты уже получил деньги с Ойвака? Вечером должен отдать? Зови его в огрызочную. Приведешь, премию гарантирую.
   И режиссер с легкой улыбкой откинулся на спинку стула. Долг - это слишком серьезно. Притащится Ойвак. Как пить дать. А там уже будет полный комплект. Да. И разогретый Маркер устроит фестиваль. Это будет вещь. Он - гений.
   - Я - гений! Страсти "Огрызочной". Серия двадцать первая. Героев надо знать в лицо.
   К сожалению, в плотно заставленной оборудованием пультовой даже эхо отсутствовало.
  .
  
  * Парковый комплекс Доде. Фанг.
  .
   "Ну и что тебе не нравится? Смотри какая красота".
   "Ты совершенно один, Джек. Сенсорное обеспечение минимальное. Один полевой вычислитель - ерунда. Мне пришлось сбросить на орбиту наши модули. Блок наземной поддержки ты брать отказался. Опасно".
   Джек сквозь темные очки посмотрел на летнюю роскошь вокруг. Отличное тихое озеро с чистой водой и небольшим песочным пляжиком. Выбитые у администрации паркового комплекса дополнения в виде стойла для лошади, комфортного уголка с кострищем и красивым навесом, специально собранное место для стандартного полевого модуля, по простому - военной палатки. Комфортный санблок. Удобное раскладное кресло. Мобильный узел связи. Последнее притащил сам Джек. Слишком уж привык к полноценному каналу с Авитой. Собственный планшет и обруч гарантировали, что скучать Джеку не придется в любую погоду. Прогноз писал, что плохой погоды на ближайшие две недели не намечается. А лошадь в небольшой выгородке... это было просто здорово. По утрам местный работник привозил корм и поглядывал за тем, как Джек обиходит достаточно резвого мальчика. Не особенно шикарного на вид, но очень сообразительного и покладистого. По крайней мере сам Джек считал именно так. И со всей серьезностью относился к своему компаньону. Тот чувствовал и приветствовал такое отношение. Прямо идиллия. То, что адаптация у Джека после полутора лет пустоты проходила не слишком гладко... было решительно отправлено за скобки.
   "Да брось, Авита. Что опасного может быть в таком месте"?
   Авита не стала спорить. Просто сменила тему.
   "У меня дополнительный материал по вчерашнему происшествию на орбите".
   Джек принял пакет и просмотрел. Сразу.
   "О-о. Ты действительно целилась в зону отдыха"?
   "Так всё чисто, капитан. Я совершенно спокойно докажу, что это не может быть умыслом. По твоему запросу, естественно. Случайность".
   Джек покрутил головой. Хорошо бы воспитательный момент провести... но доверие - оно дороже. Ну и шуточки у Авиты... надо хорошо запомнить. Калибр шутки, так точно... впечатляет.
   "Ну и хорошо".
   "А почему все говорят, что ты сухой практик и выбить из тебя эмоции - сложно? Со мной ты вполне нормально общаешься"?
   "Ты мой близкий друг. Я тебе доверяю. А эмоции... это слишком интимная вещь. Они приятны и полезны. Но они мешают думать и правильно воспринимать окружающее. В общении с тобой я не опасаюсь, что мои слова или эмоции обернутся потом против меня же".
   "Вот уж не думала, что твоя ругань матом - признак доверия".
   "Я могу сдерживаться... но".
   "Нет. Я вполне различаю направление твоих эмоций. Так как всё есть, меня вполне устраивает. Спасибо".
   "Взаимно. Я пожалуй вздремну часик? Отпуск у меня".
   "Джек, тактику не отключай, пожалуйста".
   Служебное дополнение к нейросети было очень удобным. Полноценный радар, в текущий момент показывавший, что на двести метров стандартного радиуса, только два теплокровных существа. Джек пожал плечами. И перестал обращать внимание на сеточку тактики.
   Странно. Зона стандартной тяжести на линкоре работает без сбоев. Дыхательная смесь совершенно стандартная. А вот, пожалуйста. Два дня на поверхности и совершенно четкое недомогание. Слабость в мышцах. Джек под отвлеченные мысли погрузился в приятную дрёму. Отличное место для отпуска.
  .
   "Пи-ип. Пи-ип"
   Джек вскинулся, беспокойно озираясь вокруг. Что? Где? Ощущение было слишком непривычным. Что за хрень его разбудила? Вызов по сети? Чисто... что? Б..., тактика. Радар показал четыре точки на границе заданного круга безопасности. Фу-ух. Пара людей на лошадях. Гуляют. Джек откинулся на спинку, но сна уже ни в одном глазу не было. Часы. Нормально, четыре часа поспал. Отпускник потянулся и отправился проверять работу санузла.
   Солнце спряталось за верхушки деревьев и от воды потянуло прохладой. Когда-то в такое время Джек выходил за дровами для вечернего костра. Сейчас ему такого удовольствия не доставили. Клиентом в "диком парке" он стал совсем недавно. Так что и площадку спланировали и лес вокруг почистили только под его тоскливыми взглядами. И аккуратный штабелёк сухих дров был куплен у управляющего. Как и уголь для мангала. Цивилизацию заказывали? Кушайте, не обляпайтесь. Даже мясо в портативном холодильнике привезли уже маринованное под готовку на открытом огне.
   Собственно с ужином Джек сейчас и возился. Салат, мясо, красное сухое вино. К моменту, когда опустятся сумерки всё будет готово. Останется зажечь костер и изобразить ночевку на дикой природе.
   - Эх, где мои семнадцать лет?
   - Я бы не сказала, что всё так плохо.
   Джек нехотя обернулся. Две лошади и две любопытные мордашки. Детский садик принесло. Только бы вслух не ляпнуть. На мелкие какашки изойдут. Самый возраст.
   - А как бы сказала?
   - Всё гораздо хуже. Ты занял наше место.
   Это уже вторая красотка вставила пятачок.
   - Детки. Идите... лесом. До сегодняшнего утра этого места не было вообще. Именно я оплатил его появление. Так что вас я здесь через пять минут уже не наблюдаю. Пойдем на принцип?
   Парочка оживленно зашепталась.
   - Ладно, военненький. Мы решили, что убогих и разгрузочных мы сегодня не пинаем. Подвинься, не будь жлобом?
   Джек замер в раздумьях. Нужны ли ему приключения? Но приключения уже протирали своих скакунов. Грамотно и быстро.
   - О. И Жетона моего ты забрал. Безобразие.
   - Лотта, перестань дудеть. Ведь решили же?
   - Ладно. Живи.
   Джек выдохнул.
   - Так, мелочь. Туалет у нас - вон там. Огонь жечь - здесь. Вижу палатку... вон там еще три места. Напьетесь, вызову скорую. Будете бузить - ночевать придется в полицейском участке. Правила ясны? Сказано под регистратор. Вижу, что услышали. Приятного отдыха. Кухня под навесом. Мешок для мусора там же. Через час освобожу мангал.
   Чертов управляющий. Не мог не ляпнуть. Хоть сутки спокойной жизни бы дал. Отпускник дорезал салат и накрыл крышкой.
  .
   - А ты, что, не купаешься?
   - Меня зовут Джек.
   - Извини. У нас накрылась гулянка с компанией. Настроение дерьмо. Я Альвина, вон та бука - Лотта. На самом деле мы хорошие.
   - Вы угадали. У меня еще на пару дней разгрузка. Колбасит слегка. Пик жары в этом месте будет через три дня. Тогда и купаться буду целый день. А пока - теплый душ.
   Парочка, согласно традиции, была контрастной. Изящная блондиночка Лотта и гораздо менее изящная темненькая Альвин. Соответственно, царем зверей представлялась более симпатичная.
   Бастард, точнее, столичная планета Фанг, еще не полностью утратил имперские подарки. Люди на этой планете были молодыми. В большинстве. Точнее - молодыми выглядели те, кто придавал этому значение. Кто-то использовал медблоки, кто-то довольствовался уровнем медицины попроще. Результат достигался в любом случае. Девочки были молодыми и симпатичными. Обе. Но блондинку явно поправили. Слишком уж идеальные обводы были у фигуры. Полицейский блок выдавал и имена и возраст. Семнадцать лет. Рановато для стабилизации организма. Впрочем... ерунда всё это.
   - Бука, Джек говорит, что здесь есть горячая вода.
   Упомянутое лицо решило уточнить детали.
   - Джек еще говорит, что воды должно хватить ему на утренний душ. Привезут только завтра. В девять утра. Хорошо слышно?
   - О. Аль, это второй твой папочка. Нудный, как смерть.
   - Без разницы. Отсюда мы свалим завтра. А от папочки фиг свалишь. Так что, воспринимай спокойно. Джек, можешь смотреть. Нам пофигу.
   Джек автоматически оторвал взгляд от мяса, роняющего в мангал крупные капли жира. Тю.
   - Купайтесь спокойно. У меня мораторий на несознательный элемент. И...
   Хотел добавить, что любая разгрузка, традиционно начинается с борделя на орбитальном. А специалисток орбитального, молодежь ну никак не догонит. Тем более, что его персональный кризис снят достаточно качественно. Но передумал. Говорить что либо было некому. Загорелые фигурки без малейших признаков одежды, мелькнули мимо и уже плескались в озере.
  .
   Девочки откровенно позировали, пытаясь получить хоть какой-то результат. Но сосед был совершенно спокоен и, дожарив мясо, сложил продукт в термопакет. Аккуратно накрыл тазик с салатом и убрал следы своей готовки. Импровизированный стриптиз его не впечатлил. Явно. Не может здоровый мужчина равнодушно смотреть на... такое. Но изображать равнодушие - вполне может.
   - Рекомендую сходить к "Демоницам" Толли. Там есть чему поучиться. Я - серьезно. - Джек покосился на термопакет с горячим мясом. - Мяса получилось многовато. Если будет желание - поделюсь.
   Джек протопал к креслу и пшикнув из баллончика реппелентом, улегся на удобную ткань. Часик еще можно побездельничать. Пока состояние отпуска ему нравилось. Как и то, что отпуска оставалось много. Почти три месяца. Надоест, конечно. Но - потом. Пока всё нравилось. И безделье и природа. И даже случайные соседки. Возраст всегда оставляет отпечаток. Семнадцать лет это очень хорошо. Пусть резвятся, пока не начались взрослые проблемы. Альвина сказала правильно. Завтра они разбегутся и уже наверняка не встретятся. Слишком разные траектории.
  .
   - Да, папа. Нет. Компании не получилось. Барт на дежурстве, Ховел... засранец он, короче. Белого? Да что нам троим с одной бутылки... третьего дать? Да пожалста.
   - Грей, лейтенант "А", "Арват".
   "Что ты там делаешь, лейтенант"?
   - Альвина, твой папа всегда такой хам?
   Вздох в трубке розового с блестками гражданского комма.
   - Торн. Генерал. Сектор "С".
   Координация области. Почти ка-два. Серьезно.
   - Отпуск. Парк. Оборудованное место. Второй день разгрузки. На поверхности. Вашим девочкам разрешено соседство. Условия оговорил под запись. Пока они здесь, бардака не будет. Исключительно из уважения к званию. Вежливость - это не услуга мне лично.
   - Уел. Извини лей. Ты ведь традиционным маршрутом на разгрузку шел?
   - Ага. Орбитальный на Фанге слишком хорош, чтобы пропускать такую возможность. Четверо суток.
   Еще один облегченный вздох в трубке.
   - Очень хорошо, что именно ты попался. От этих молодых зазнаек у меня головная боль. Удачного отпуска, лей.
   - Спокойной ночи, генерал.
   Трубка вернулась к Альвин. Человек на такой должности, если он адекватен, то действительно стоит уважения. Если дерьмо, то... но Торн безусловно, относился к первой категории. Крупная фигура. И плохого про него не говорили. Джек взглянул на тусовщиц немного другими глазами. Вдвоем. Без сопровождения. Да. Действительно - головная боль.
   - Слушаюсь, господин генерал!
   Аль изобразила танцевальное па.
   - Я отбилась. Твоей маме он позвонит. Джек, ты - золото.
   Джек рассмеялся.
   - Есть такой старый анекдот. Про сто килограмм золота...
   Раз уж избежать соседок не получится, то и изображать надзирателя он не будет.
  .
   - Пистолет - есть. Стрелять... сегодня не будем. Я не... подготовил место. Вам деревья не жалко?
   - О-о. Ты точно военный? Твой планшет звук дает? Ну... музыку мы послушаем?
   - Думаю, что да. Списочек треков.
   - У нас всё с собой.
   Вечер набирал обороты. Первой закончилась внушительная упаковка с сухарем. Мясо подчистили до крошки. Салат еще оставался, но после появления литровой бутылки с прозрачным содержимым и салат, и бутерброды гостей были уничтожены. Крепкий напиток после плотного ужина ожидаемо не пошел. Его больше расплескали, чем выпили. И Джека это ничуть не беспокоило.
   Купание и танцы при луне. Смех и истории возле костра. Приятно. Когда спала шелуха, гостьи оказались вполне нормальными. И на удивление не скучными. Разговаривать с ними было интересно и временами... сложно. Очень качественное образование. Джек таким деткам тихо завидовал. Нет, совсем не безбедной жизни под крылышком богатых родителей. Уровню образования. Возможности спрашивать и получать ответы. Настоящие, а не те отговорки, которые слушал Джек в своей школе. Впрочем, он сам искал и находил ответы. Это, наверное, даже интереснее.
   - Ох, ну у тебя и шрамов. Впрочем, ты ведь капитан корабля? Старичок. Давно восстанавливался?
   - Да... не очень.
   - А кисть?
   - ВМ говорит, что связки правильно поставить, надо полный ресурс. Подожду до очередного расширения нейросети.
   Лотта продолжала щупать шрамы.
   - Это не так дорого.
   - В пустоте все ресурсы конечны. Экономия там вовсе не ради денег. Восстанавливаться с минимума... на блоке, в котором села зарядка, это... отвратительно. Внимание, я обычный человек и щекотки... зараза мелкая.
  .
   Вечер удался. Правда душа надо будет ждать до приезда служителя парка. Всю воду из ёмкости употребили... во благо. Но проспать до десяти, после такой ночки, это не так уж сложно.
   Надежды на усталость не оправдались. Чертова привычка подняла в шесть. Полтора часа поспал. Маловато, но доспать Джек сможет в любое свободное время. Он постоял возле палатки. Выдохнул и пошел к озеру. Вода оказалась теплой, как парное молоко. До приезда служителя, он успел практически всё. Убрал следы ночного загула, пообщался с четвероногими. Заказал продукты и корм для лошадей. И задремал на удобном месте под щебет утреннего пернатого царства.
  .
   "Пи-ип". На этот раз сигнал тактической сеточки был воспринят совершенно нормально. Три человека и лошадь. Многовато. Но приближаются по обычному маршруту.
   "Авита, доброе утро. У меня здесь гости, глянь-ка внимательно, их действительно трое"?
   "Д..да. Там всё чисто. У них оружие. Местный стандарт. Гражданский. Шаттл готов".
   Джек оглянулся на пустую палатку гостей. Мдя. Если контроль, то будут вопросы. А и черт с ними.
   "Порядок. Думаю, что это охрана моих гостей".
   "Я погляжу за местностью".
   "Спасибо".
   Когда Авита говорит "погляжу", это гарантия того, что сенсорная сеть будет избыточно плотной. Никакие помехи или маскировка, которая обходит достаточно скромные возможности нейросети, уже не сработает. Иметь запас всегда приятно. Впрочем, здесь проблемы совсем другого плана.
  .
   Гостей Джек тормознул в очень удобной для него низинке.
   - Привет Харт. Кто эти двое? Тих-тих. Стреляю из штатного оружия очень хорошо. Будем проверять? В сторону. Быстро. Харт - на землю. Че кривишься? Предупреждать о гостях, дядя будет?
   Тах. Фонтан пыли под ногами одного из охранников. Неправильное движение. Это уже рефлексы отработали. Теперь пойдут совсем другие разговоры. После первого выстрела.
   - Работает офицер Патруля. Все на землю.
   Джек вышел на боевой режим. Не хотите мирно, ваши проблемы. В стандартной процедуре очень мало приятного. Для неожиданных гостей.
  .
   - Флокс, я тебе не полицейский. И не отставник. И шесть рейдеров за мою последнюю ветку, это... где-то девятьсот трупов. Два туда, два сюда... разницы нет.
   - Да ладно, лей. У меня рефлексы, у тебя рефлексы. Дело такое. Но. У меня еще и работа.
   Джек кивнул.
   - Смотри, спрашивай. Это понятно.
   От палатки уже бежала Аль.
   - Джек! Ты стреля-ал? О. Фло. Вынюхивать притопал?
   Охранник только мотнул головой. Работенка у него собачья. Но это - его работа.
  .
   Охрана оставила прямой номер и уехала так же. С угрюмым и грязным работником парка.
   - Джек. Снимаю шляпу. Лотта, ты прикинь, Джек моих церберов в грязи извалял как хрюшек.
   Сам лейтенант возился с завтраком, пропуская мимо ушей щебет подружек. Ничего подобного, там просто удобное место. Но... завтрак оказался очень нужной вещью. Боевое ускорение на поверхности, да на голодный желудок... это жесть. Он с трудом вытерпел до отъезда гостей.
   - Так, красавицы, салат и стандартная порция. Съесть до донышка. Потом у меня курс теории, а у вас... да что угодно. Обед в час. Не опаздывать. Кстати, водичка в нашем озере сегодня просто песня. Рекомендую.
   - Фло на бутылку смотрел?
   - Обязательно. Даже попробовал на вкус. Не поверил что воду не доливали? Пол литра за ночь, на мой взгляд - вполне нормально. Даже многовато.
   Смех был громким.
   - Джек, такими дозами у нас даже младшее поколение уже не пьет.
   - Глупо. Впрочем, я вам не указ. Брысь в озеро. Долго ждать не буду.
  .
   Самое неприятное в курсе навигации... всё. Джек вполне сознательно взял с собой теорию. Просто, чтобы не терять время и... сосредоточенность на материале. В таком режиме обучения прорыв будет обязательно. И чем меньше пауз, тем скорее появится понимание материала.
   - Что у тебя? Нафигация? О. Так далеко я не забиралась.
   Аль еще и навигацию учит? Жесть. Джек демонстративно принюхался. Теплые сильные ручки на плечах, это очень приятно. Но терпкий запах горячей лошади... может испортить всё впечатление. Четыре часа прогулки... и разбора крайне неприятного материала, пролетели слишком быстро.
   Этот день прошел очень спокойно и по-домашнему. Обед девочки привезли с прогулки. Ресторанный, в нескольких термосах. После обеда загорали и купались в озере. Болтали о пустяках, валяясь на теплом песке. Вечером проехались к холмам и отвели душу, гоняя по ровному полю с короткой травой. За полем специально следили, так что беспокоиться о лошадях не пришлось. Затем мыли остывших четвероногих, найдя на озере удобный спуск к воде, подальше от своего пляжа.
   Когда Аль отзвонилась строгому родителю на предмет инструкций, то удивленно узнала, что место, где она находится, объявлено легальным. То есть её время, и автоматически, время ее подружки, не ограничивается решением генерала. Вот уж непонятно, что именно думал сам Торн. С Джеком он больше не разговаривал.
  .
   Ужинали весьма скромно и без спиртного. Потом сидели плотной кучкой возле костра и трепались обо всём.
   - Торговля... пожалуй, Джек, ты не там ищешь.
   Лотта оккупировала левую сторону.
   - Везде есть нюансы. Но то, что тебе требуется... действительно требуется, ты анонимно не возьмешь. Всем нужны контакты и связи. Это главное, что тебе надо знать.
   - Это понятно. Но у меня-то пусто. Собственные обязанности я не продаю. Легальный левак мне Узловой закрыл.
   - Так не бывает, Джек.
   Сонная Аль чирикала справа.
   - У тебя есть как минимум одна очень прибыльная специальность. Ты можешь работать с ВМ без ограничений на имперские заморочки со служебными Знаками. Это очень интересно. У нас мало кто может нормально вправить связь. Папа из кожи вон вылазит, чтобы найти спеца. Ему это гораздо проще, чем многим. Он говорит, что платить столько, сколько платят гражданские фирмы, он не может физически. А может он... ты уж поверь на слово.
   Джеку было интересно. Ну где ещё он получит информацию о потребностях внутреннего рынка Бастарда? И это, без личной заинтересованности и практически из первых рук. Друзья и знакомые. Родители. Вокруг этой тематики крутятся очень многие крупные интересы. Уровень. Вот что было важно.
   Даже без всех приятных моментов трех дней общения с дорвавшимися до свободы девушками, Джек получил серьезный объем полезной информации. Сказал бы, что загул он оплатит сам. И оплатит еще... столько дней, сколько потребуется ради таких разговоров, но. Это неправильно. Портить отношения глупо. Таких встреч больше не получится. Чтобы из случайно получившейся удачной встречи вышла какая-то привязанность, требуется масса отсутствующих факторов. И первый - надо быть рядом. Постоянно. А такого удовольствия у Джека не предвиделось. Так что, всё останется как есть. Очень приятным воспоминанием. Всего лишь.
  .
   Место возле озера уже после очередного, на этот раз "настоящего" загула, после того, как Джек уехал дальше по собственному графику отпуска, приобрело табличку с кривой надписью. "Здесь был Джек". Сам Джек наверняка бы оценил такой жест. Если бы побывал там еще раз. Но он уже выбрал свой собственный лимит и торчал в нерабочем ангаре "Арвата", уныло глядя на стройную шеренгу "поплавков". Эффекторы щитов и узлы гравитационной привязки, были собраны в стандартном корпусе. Полусфера внутренней поверхности и бронированный конус рабочей.
   - Ну и что я пропустил? Какого черта они не хотят становиться в сеть, Авита?
   Для получения внятного ответа на этот вопрос потребовался почти месяц практических испытаний. И остаток отпуска ушел на возню вокруг дополнения силовых сетей. Еще одна мелкая победа. Следующей, по плану, станет получение А1 по специальности "Базовая навигация и прыжковый комплекс А класса".
  .
  .
   Новый маршрут начался уже традиционно. Обыденно и совершенно без помпы "Арват" получил квитанцию диспетчера орбитального Фанг и, после короткого разгона, ушел в прыжок. Первый прыжок из полугодовой серии.
   "Джек, тебя не беспокоит, что нас никто не провожает"?
   "Главное, чтобы нас никто не встречал".
   Джек сидел в капитанском кресле командного зала и просматривал еще раз данные по маршруту. Всё правильно. Есть углы, которые он срежет.
   - Приказ по пересчету маршрута. Всвязи с тем, что ветки Айнно - Лору и Айнно - Патанг имеют восемь общих узлов, а доступ в район Патанг перекрыт потоком астероидов на 250.146.118.300, приказываю: после контрольного подбора спектрального следа...
   Джек старательно выдерживал официал. "Попа" у него должна быть чистой и сухой.
   "И что всё это означает"?
   "Полтора месяца на свалке возле Роута. Деньги. На контрольном подборе мы найдем парочку красных спектров. Но искать корабли будем в другом месте".
   "Не поняла".
   "Вот, смотри. Последняя засечка этих двух кораблей - здесь. Эти данные в сводку попадут только через две-три недели. Наши кораблики явно вот из этого места, ушли на Трайс, и пройти мимо тех узлов, которые я отметил, не могли. Трайс за пределами нашей зоны. Думаю, что в пределах полутора месяцев наши пираты отметятся на захвате и нам снимут преследование. Если не будет приказа, мы упремся в границу нашей зоны ответственности и отправим отказ по невозможности работы за пределами... ну ты поняла".
   На удивление, в служебном разделе стали появляться чужие сводки. Мало и слишком поверхностно. Пакеты без анализа и разбора. Эдакая пачка цифр с пометкой "Место... копать не буду. Кому интересно - считайте". ВМ узлового просчитывал такие пакеты и добавлял в сводку местонахождение кораблей имевших "красный" спектр. Но с весьма продолжительной паузой. Низкий приоритет. Джек считал сразу. Чего доброго, а считать Авита любила. Требуемый результат по таким данным, пока они не остыли, уже можно было организовать. И - да. Корабли Гердаха редко попадали на "красную" полочку. Их след в полном пакете был, но в сводку такие данные не включались.
   В исходную точку богатого каравана, на который сейчас целились пираты, ушло короткое сообщение без обратного адреса, с подписью "Той". Пиратов в любом случае встретят как положено. Лично Джеком такая ситуация оценивалась как удачное выполнение обязанностей. То что им требовалось получали все. "Арват" получал свободное время и экономию ресурса. Узловой получал отчеты. Охрана получала пиратов. Джек? По собственным расчетам он получал больше чем требовалось. Подпись "Той" зарабатывала баллы. Он снимал узлы и ликвидный груз из отстойника. Плюс возможность детального обследования. Далеко не всё он может снять или корректно вырезать именно сейчас. Но период его сетки маршрутов - два года. В следующий проход по этому маршруту на "Арвате" уже будет то, чем снять ценные узлы из уже обследованного места. Не исключено, что будет покупатель на громоздкие товары, которые снимать сразу - бессмысленно.
   "Той"? "Той" был экспериментом. Если после нескольких подач ценной информации, на просьбу о контроле определенной точки в определенное время, отзовутся, то... появлялась очень приятная перспектива. Если нет? Будет характеристика действий адресатов после подачи разных пакетов информации, что весьма полезно для понимания общей картины. Потери самого Джека были минимальными. А подобных идей - масса. И варианты постоянно добавлялись и корректировались. Что-то сработает, что-то нет. Но информацию принесут все попытки. Совершенно нормальная практика. Очень возможно, что у некоторых... подписей появится обратный адрес и на него пойдет совершенно нестандартная и ценная информация. Возможно, выйдет на персональный контакт кто-то из желающих. Объем точек интереса Джека постоянно возрастал. И объем связных данных о движении кораблей и обстановке на различных ветках. Стали проявляться постоянные маршруты интересующих Джека кораблей. По типу корабля и характеристикам графика движения выводились предполагаемые грузы.
   Обработка данных, даже самых доступных, из гражданских сетей, всегда дает результат. Имея в активе Авиту, Джек получал не только головную боль с постоянным наращиванием мощности собственного ВМ. Он получал огромный объем адекватной информации. Следующий этап - инструменты для реализации информации. С этим уже было гораздо сложнее. Корабли и люди. Всё это контролировалось заинтересованными лицами. Сейчас главный вопрос - получить легальные связи с большим числом торговцев и тех, кто вокруг этого бизнеса крутится. В этой массе будут прятаться действительно необходимые контакты.
   Используя как основу свой недавний разговор с малолетними авантюристками, Джек нашел контрольные точки и список актуальных предложений для каждой из них. Вопрос был в отработке. Только лично и всегда качественно. Репутация. Связи. И - деньги.
   Джек вздохнул. Самый универсальный инструмент. И его потребуется... много.
  .
   Пустая система. За третьей планетой в прошлом году Джек выбил небольшой караван контрабандистов.
   "Джек, что ты собрался делать"?
   "Снимать груз".
   "Это... контрабанда".
   "Нет. Это случайная находка".
   Авита пыталась понять логику.
   "Мы разбили этот караван год назад".
   "Да и всё уже прошло по сводкам. А сейчас мы нашли разбитый корабль с нейтральным, но очень ценным грузом".
   "Мы могли подобрать этот груз сразу".
   "Нет, Авита. Не могли. Первое - некуда было взять контейнеры в пакете. Второе - некогда было разделять на удобные части. Третье, съем грузов с таких контрабандистов нам закрыт ввиду отсутствия экипажа".
   Авита думала. Становился на своё место непонятный ремонт грузового отсека и погрузочных манипуляторов. Коррекция маршрута и... многие мелкие события.
   "Это неправильно. Ты оставил груз для себя".
   "Я потратил на ремонт только в этом месяце... сколько? Это - правильно"?
   "Нет. Но наши действия..."
   "Совершенно законны. Пустой корабль. Более чем год лежит хламом на поверхности спутника этой планеты. Классифицируй".
   "Зона чистая, живых там нет. Посетителей нет. На эти серийные номера корпусов нет заявок от владельцев и страховых компаний. Свалка".
   "И я имею право на осмотр содержимого".
   "И подобрать легальный груз со свалки нам никто не запрещает".
   Некрасиво? Да плевать на красоту. Явного нарушения нет. И схему добычи этого груза, копать никто не станет. Сейчас все деньги уйдут в покупку комплектующих и узлов. Вспомогательных механизмов и... того, из чего Джек их будет собирать. Если бы Джек приобрел планетку, то - да. Нашлись бы желающие откусить кусок. А так... эти желающие покрутят пальцем у виска и займутся чем-то полезным.
   "Джек, там стрим-ленты".
   "Умничка. И они пойдут в мой собственный банк данных. Совершенно легально и официально, как объект неслужебного интереса. Квалификацию я повышаю. Надо мне".
   Понятно, что только этими аргументами дело не закончилось. Но все подобные танцы вокруг полулегальных возможностей, известны. И совершенно никого, за исключением простодушного Кристалла, не интересуют. А приказы Узлового? Кто будет регулировать то, что происходит раз в пятилетку? Если происходит вообще. Капитаны у которых есть причины делиться с Узловым, совершенно не заинтересованы в легализации таких и подобных находок. Это официальные рапорты. Пусть насквозь липовые. Но это - след в документах. Проще таких приказов не издавать. Особенно, если след приведет на самую верхушку.
   Проблема для Джека была не в грузе. И не в возможностях. Опасность представляло слишком плохое знание механики работы служебного Знака. То, что по документам он сможет всё провести совершенно легально, еще ничего для него не означало. Знак. Такой хрупкий и ажурный на вид, сложный крендель из почти белых силовых линий. Голову терять Джек хотел меньше всего. Аккуратно и постепенно. Постоянный контроль реакции Знака. Поиск расширения собственных возможностей легальным путем.
  .
  
  * "Арват". Движение по маршруту.
  
   Если служба и изменилась, после получения базовой информации с разбитого "торговца", то не в самую лучшую сторону. Джеку пришлось резко сбавить активность по освоению специальностей, чтобы появилось время на работу с раздувающимися базами данных. Первая же попытка провести общий анализ, дала... странный результат.
   "Перестройка экономических связей области. Приоритет - Баронства. Принудительный обрыв взаимных поставок с областями Империи. Причина, внедряемая искусственно - технологическая несовместимость. Вероятность внешнего вмешательства..."
   - Твою мать! Вот куда мне ЭТО сейчас? Понятно, что вмешательство есть, но... какого черта Я могу с ЭТИМ сделать? Да еще и в таком виде - "может быть, а может - нет".
  
   Для того, чтобы делать выводы, ведущие к конкретным действиям, требуется достаточное количество фактов. На текущий момент у Джека были только его собственные предположения. Хотя... будь у него даже полный набор доказательств того, что область готовят к переходу в состав Баронств, что бы он один сделал? И... Демоны Ночи! Да у него сейчас совсем другие заботы!
   Вот здесь и почувствовал лейтенант Грей воздействие служебного Знака. Первый раз на полную силу. Вот так просто, Джек вдруг понял, что пропустить это сообщение он НЕ МОЖЕТ. И оставить без реакции. И... будет теперь ломать голову не о собственной безопасности, а именно разматывая эту чертову строчку "внешнее вмешательство".
   Нет, ничего страшного в результате не произошло. Просто был... открыт новый рабочий слой, в котором исследовалась возможность изменения ситуации в области. И это явно не было собственной инициативой капитана "Арвата", поскольку Джек уже достаточно хорошо представлял себе объем и возможности структур, претворяющих в жизнь подобные планы. Возможности одного корабля на этом фоне выглядели чистой воды самоубийством. Потому и название у темы было неприличным. Точнее, совершенно гражданским: "Влияние общей границы с Баронствами на экономическую обстановку области Бастард".
   Когда название темы прошло, у Джека вырвался облегченный вздох. Увернулся. Смог сменить тему на нейтральную, не требующую активных действий. Отсрочил смерть. Вот только... надолго ли? Два или три витка запущенного процесса принесут вполне официальный... диагноз, от которого уже не увернёшься.
   Авита, к сожалению, опять стала выпадать из работы. Финты Джека с грузами никак не находили места в её правильном мире. Авиту сбоило и общение с ней начало напрягать. Безусловно, была стандартная оболочка. Корабль работал. Но, черт побери, что делать с запущенными механизмами анализа ситуации? Не отменять же всё скопом?
   Последнее время, особенно после подтверждения того грустного факта, что местонахождение корабля недруги получают прямо из служебных рапортов капитана, у Джека начался новый виток паранойи. Поскольку что-либо делать без Авиты он уже не умел, то пришлось завести отдельный ВМ, без доступа в общую сеть. Всё, что являлось криминалом, с точки зрения начальства, обрабатывалось на нем. Объемы увеличивались, но пока мощности хватало. Джек загрузился еще и составлением алгоритмов анализа для СВОИХ данных. Авита переболеет и вернется. Но на паузы уже нет времени. Есть определенные к этому времени периоды для необходимого вмешательства. И такое вмешательство должно быть очень точно рассчитано. Сомнений в том, что сети, за которыми начата охота и есть источник "внешнего воздействия" у Джека почти не было. Но пока всё это не связывалось. Да и... не стоило всё связывать. Тогда выбора уже не останется. Точно.
  .
   Как ни странно, но начальный этап для Джека свелся к уже привычному анализу производственных и коммерческих отношений внутри Бастарда. К сожалению, на этот раз искать приходилось не способы заработка, а следы целенаправленного изменения экономики. Есть такое волшебное слово, деньги. Очень часто оно слишком хорошо показывает, кто и чего именно добивается. И для чьей выгоды. Смысл? Если есть воздействие, то есть и его источники. Если есть сеть для внедрения требуемых изменений, то, безусловно, есть и узлы, и координаторы такой сети. И если слегка повредить такую систему в нужных местах, то она начнет давать сбои. В идеале, исправлять неполадки, появится сам руководитель или его доверенное лицо. И желательно, чтобы появился именно тот, на чьей личности держится вся работа. Окончательный вариант решения станет виден только после проведения общего анализа. Джек был твердо уверен, что движущей силой никогда не бывает общество или государственная структура. Один или два человека. И хорошо бы найти именно их, а не тех, кого они подставляют под удар.
  .
   Работать в скрытном режиме было не удобно. Третьего размера ВМ автономно собранный в случайном отсеке, был загружен только этим вопросом. Но обеспечить эффективность выше тридцати процентов, Джеку никак не удавалось. Он резко осознал свою убогость, как программиста. Авита, на своем первом размере давала эффективность - больше восьмидесяти процентов. Очень существенная разница. Глобальная, если учесть личное участие Кристалла. Авите Джек доверял, но оставались постоянные технические обмены данными с Узловым, исключить из которых упоминание о текущих разработках ВМ, не удавалось никак.
   Рассчитывать на то, что на Узловом сплошные глупцы или профаны? Смешно. Один удачно сформулированный поиск по данным технического обмена его корабля с Узловым ВМ и Джеку придется... вот даже представлять себе, что именно ему отпадет в результате такого события, совсем не хотелось.
   Слегка радовало то, что угроза захвата корабля исходила из того же источника. Этот факт получал всё больше реальных подтверждений. Именно барон Гердах стоял во главе враждебной сети. Именно от него лично была назначена оплата за захват "Арвата".
   Единственным способом прекратить постоянные нападения охотников за головами, Джек видел устранение источника оплаты. Какими бы мотивы не двигали бароном. Изначально действия лейтенанта исходили именно из такой постановки вопроса. Но в процессе сбора информации паутина барона Гердаха приобретала воистину устрашающие размеры.
  .
   Результат второго этапа оказался неожиданным. У Джека резко закончились деньги. Точнее, их стало ощутимо не хватать. Появились интересные возможности, для реализации которых требовались гораздо большие суммы, чем те, которые накопились на его совсем не убогих счетах. А начатые темы и разработки пришлось свернуть. И... черт побери, он знал КАК обосновать необходимость дополнительных средств. Он был уверен, что получит согласие Знака. Но ничего не мог делать. Требовалась профильная тема и четкая последовательность действий.
   Лейтенант представлял себе структуру Патруля и был почти уверен, что есть специальные режимы секретности для разработки подобной тематики. Не может не быть. К моменту, когда удержать данные станет нереально, ему потребуется совершенно точно знать куда именно он обязан попасть. В какую строчку наставлений или на какой уровень режима секретности, чтобы разом перекрыть любую отчетность, связанную с темой. Желательно - еще и доклад в СБ о самом факте открытия темы. Только в этом случае у него останется возможность что-то сделать. И выжить.
  
   Для первого серьезного шага лейтенанту пришлось выложиться. Все его подготовительные действия дали результат. Но расходы оказались существенно выше. Он пока еще не попал в то место общества, из которого изначально планировалось проводить эти покупки. Счета практически полностью опустели, зато в ангаре, предназначенном для ремонта оборудования, появился целый рой мелких механизмов, который медленно, руками самого Джека, адаптировался для проведения детальной оценки разбитых кораблей. В ангаре по соседству прибавлялись в числе упаковки с тяжелым оборудованием для вскрытия корпусов и демонтажа крупных узлов кораблей. Всё было из разных комплектов. С разными системами управления... печальная картина. Тяжелое оборудование потребуется серьезно доработать с заменой многих узлов.
   Сосредоточиться на решении только одного из трех вопросов у Джека никак не получалось. График дежурства имел необходимые активные действия, отнимавшие всё внимание. Пусть нечастые. Запущенная система сбора информации имела точно определенные сроки для определённых действий. Остаток времени пока удавалось распределять на совершенно необходимую добычу средств, ремонт корабля и подготовку оборудования для работы на свалках. Если не вернется в строй Авита... об этом думать не хотелось. Но ПО для автоматических разведчиков и команд разблокировки и вскрытия корпуса, Джек собирал сам. В любом случае, будет меньше хлопот.
   Из всего объема подготовки по квалификации, остались только поддерживающие линии. Чтобы не пришлось начинать с "холодного" состояния. Боевая подготовка не получила изменений, она была связана с режимом занятий. И, самое необходимое на текущий момент направление, системы управления кораблем и ПО, вышло на максимум. То, что давало плюс в сборке ремонтных автоматов. Разблокировка и вскрытие, демонтаж и снятие коммуникаций, совершенно ничем от ремонтных работ не отличались. Только алгоритмы действия. Потому и собирались все автоматические комплексы под полный объем задач.
  
   На удивление, разного размера отстойники разбитых кораблей в области Бастард, попадались совсем не так редко, как, скажем, в Сото. С начала освоения сектора Цин, ремонтных заводов здесь не было, а вот серьезных боев прошло более чем достаточно. С кем именно воевали? Тс-с-с. То есть - с Баронствами. Есть подозрение, что Империя просто не желала строить в секторе серьезное производство, потому что известных по истории верфей в Цин, было только две. И обе, на текущий момент, были эвакуированы в Центр со всем оборудованием.
   Гражданский трафик области Бастард, за последние двести лет упал значительно. Число пассажирских кораблей превратилось в фикцию, а от транспортников осталась в лучшем случае - треть. Да, добавилось баронцев. Но даже с таким добавлением, до уровня Империи было слишком далеко. Появилось множество рейдеров различной принадлежности и комплектации. Но персонала, обученного работе с оборудованием, оказалось слишком мало для того, чтобы демонтаж или разборка имперской техники стали выгодны. На узлы и вооружение с имперских кораблей, причем - корректно демонтированные, был только один покупатель - Патруль. В отсутствие регулярных частей, Патруль выполнял и выполняет и военные функции. А как любят военные платить за запчасти... лучше не вспоминать. И - да. Военные одинаковы везде. Это - образ жизни.
  
   Достаточно редким вариантом было обнаружение законсервированных пустотных баз или хранилищ, оставленных регулярными силами Флота. Если не принимать во внимание местонахождение таких объектов, спрятанных в самые неожиданные места и имевших очень серьезные системы маскировки, требовалось еще и преодолеть систему охраны. Охраняющие структуры, обычно, подчинялась серьезному вычислительному модулю. Чаще всего первого размера, такому же, как на корабле Джека. А что мог сделать такой ВМ, имеющий достаточно оборудования и энергии, лейтенант уже слишком хорошо себе представлял.
   При всей сложности доступа, поиск подобных хранилищ никогда не прекращался. Только там имелась возможность найти новые исправные узлы для ремонта, оружие и практически целые оперативные модули. Оперативными модулями называли истребители, штурмовики, абордажные катера, десантные и обычные шаттлы. В зависимости от специализации корабля, пустотные или атмосферные. Транспортные или инженерные. Транспортные модули - атмосферные или наземные. Инженерные модули - пустотные или опять же - наземные. Вся разнообразная техника для команды именовалась модулями. Даже внедорожник, который Джек утащил с попытки захвата, пошел в реестр, как транспортный модуль.
  
   Первое же применение команды адаптированных Джеком разведчиков, принесло очень приятные результаты. Помимо обнаруженных грузов гражданского назначения, изъятых сразу, были найдены уцелевшие оперативные модули и составлен список деталей и узлов, пригодных для демонтажа. Список получился очень интересным, но только на перспективу, потому что серьезного оборудования для вскрытия и разборки корпусов на линкоре по-прежнему не было. Время отдавалось по приоритетам и на эту задачу шло пока лишь то, что оставалось. И остатков было слишком мало.
  Требовалось найти производителя требуемого оборудования, что по нынешним временам, было совсем не простой задачей.
   После появления серьезной добычи, появилось легальное основание для продолжения работы над начатыми ранее коммерческими проектами. Поиск поставщика для автоматических ремонтных линий. Включенные в командную сеть линкора, такие линии... даже одна такая линия сможет выполнять сборку самих ремонтных автоматов и ремонтировать сложные узлы корабля для последующей замены.
   Лейтенант просмотрел список имеющегося ликвидного товара и вздохнул. Не то. Просто продать, для него не выход. С расчетом на торговлю с серьезными партнерами требовалось расширить список товаров, включив пункты, имевшие выгодный обмен на торговой площадке Патруля. Эта площадка курировалась командованием, а значит там вполне спокойно реализовывалось вооружение и боевые пустотники. Сейчас это приобрело актуальность. Объем добытого позволял работать по-взрослому. К сожалению, чаще всего предлагался обмен на гражданское оборудование и товары. Но этот вариант - лучше, чем ничего. И заниматься этой частью рынка следовало уже сейчас.
   Шаг за шагом создавался обменный фонд. Безусловно, гораздо проще было бы продать всё скопом и начать еще один виток сборки необходимого оборудования. Но второй целью было установление дополнительных контактов с интересными людьми. И деньги, и возможность собрать требуемое оборудование, Джек получит всё равно. Но в текущем варианте, получит знакомства и дополнительные варианты заработка. Очень возможно, что этим путем необходимое железо будет добыто быстрее. К моменту, когда появилась возможность отскочить с маршрута на серьезную торговую площадку, Джек уже был готов. Осталось самое опасное.
  .
   Знак повис перед лицом лейтенанта.
   - Здравствуй. Есть серьезная проблема и мне необходим твой совет...
  .
   "Джек, очнись"!
   Тяжелая голова и совершенно непослушное тело.
   - Странно. Я жив?
   "Нет, капитан, ты сдох. А я дура осталась одна и теперь достаю тебя на том свете".
   Джек через силу улыбнулся. Авита. Попытка подняться на локте была неудачной. Он поскользнулся на луже собственной... крови? Медблок. Срочно. Решение есть. Знак весьма путано и невнятно, но пояснил что именно делать Джеку в его ситуации. И даже не убил. Хотя такая вероятность имела весьма приличные шансы. Но... как же сложно с ним разговаривать. Короткий вопрос и... огромный объем образов. Лейтенант подумал, что художник из него всё же хреновый. Хоть не ленивый и то хлеб. В куче образов Знака он разобрался через серьезное напряжение всех сил.
   "Умничка. Во мне что-то изменилось, Авита. Что-то не так".
   "Из тебя вытекла лужа крови. Нейросеть сбоит. Что за ерунда, капитан? Как только я вас оставляю... на минутку, вы умудряетесь вляпаться в приключение. Это нечестно. Я тоже хочу".
   Через три дня Джек вышел из медблока и в присутствии Авиты зачитал составленную формулу. И практически сразу Авита загрузилась на полную катушку.
   "Джек, три ноля. У меня новые протоколы обмена данными. Для тебя километр закрытых инструкций. Разрешение на подмену служебной информации... ужас. Во что мы вляпались"?
   Лейтенант... был доволен. Теперь, когда объединились три темы и получено добро на сокрытие информации, всё пойдет быстрее. Он, наконец получил возможность избавиться от чертовой путаницы в собственных планах. И главное - вернулась Авита. А тема? "Определение и уничтожение точек координации внешнего воздействия". Фигня, короче.
   - Авита, просто замечательно, что ты вернулась. Ты не могла бы... глянуть на мою локальную троечку? Ну совсем сил нет с ней бороться. Шлейф для тебя я подготовил. Э... информация, которая там, в наших базах отсутствует. Работать с ней только на месте. Не копировать. Результаты анализа живут там же. И... выходя, плотно закрывай дверь.
  .
   С одной стороны появление Авиты существенно разгрузило Джека. Но с другой... его опять насильно ткнули в повышение квалификации.
   - Джек, вот скажи мне, как мог ТЫ сотворить такую... мерзость?
   Упомянутое лицо сменило выражение.
   - Я? Что случилось?
   - Твоя программа для анализа...
   Джек слушал и прозревал. Вот не замечалось раньше за Авитой такого обилия выражений из... основного командного.
   - А что ты сотворил с ремонтниками? Да это же вообще, пип...пип...пип...пип...
   "Офицер должен мужественно переносить тяготы службы". Эту фразу из наставления, лейтенант в следующие три дня вспоминал... очень часто. Но вот, его самодеятельность была исправлена. И... к основному курсу "ПО управляющего комплекса кораблей "А" класса", добавился персонально для него составленный... "ликбез для командира", где экзаменатором и учителем была сама Авита. Этот курс серьёзно отличался от базового. Как объемом, так и содержанием.
   - Я добавила немного математики. И физики. И механики и... у тебя не совсем точное представление о возможностях ВМ и процессах, протекающих в модулях командной сети.
   Джек, сжав зубы, кивал. Слишком уж редкая возможность, получать знания от Кристалла. Демона лысого он откажется. Надо? Всё что потребуется.
   Следующие несколько отрезков он набирал общую информацию. Программу Авита составляла персонально, учитывая его личный стиль и особенности организма.
   - Четыре с половиной дня?
   - У тебя появятся очень правильные вопросы. Вероятность больше восьмидесяти из ста. Так что через четверо суток и двенадцать часов, мы проведем устную консультацию. По её результатам я скорректирую программу обучения.
   Странно, но именно так и получилось. Вопросы появились раньше, но на их упорядочивание и формулировку, потребовалось время. К указанному сроку, Джек был готов. И в очередной раз похвалил Авиту. Умничка. Такой подход существенно ускорил его "ликбез".
  .
   Когда занятия вошли в нормальную колею, а все запущенные процессы были заново перебраны Авитой, жизнь снова стала скучной. До того момента, как появилась возможность практической реализации одной из комбинаций по чужой сети.
   Первая серьезная отработка информации. Четыре разбитых корабля плавали на огромном экране в командной рубке. Получилось очень грязно. Джек смотрел на результат оперативной комбинации и... плакал.
   "Авита, ну как можно быть такими тупыми"?
   "Что тебя не устраивает"?
   "Меня? Меня в этой куче металлолома устраивает абсолютно всё. Но... там ведь так просто всё было. Один корабль с грузом. Важен только груз. Какого демона тут произошло"?
   Аккуратно слитая информация. Точные данные по маршруту одного из караванов. Небольшая ЧВК с очень агрессивным хозяином. Результатом цепочки событий должны были стать серьёзные претензии к одному из координаторов разрабатываемой сети. Он работал очень красиво, на самой грани конфликта. Его район ответственности - весьма неустойчив. В том районе - очень крепкий частный бизнес. С тяжелыми кулаками. Джек решил помочь бедняге переступить грань. Перехват груза, небольшая склока, отвод кораблей от планеты и один точный удар наемников. А то, что из этого вышло... просто в голову не укладывается. Только в этом месте четыре разбитых корабля. В теории нападавших осталось двое и хорошо, если они смогли утянуть груз. Потому что для "Арвата" именно такой груз ценности не представляет. А на него была завязана еще одна возможность.
   "Сводку по району, Авита, не спи".
   "О. Джек, это всё мы? Еще два нападения на соседней ветке. Планетарный штурм, правда... такой же бездарный. Стрельба на пустотной базе ЧВК "Суарн", покушение на Йонге. По координатору нашему долбанули с орбиты. Попали. И непонятно куда делся транспорт семьи Мовар. Всё за последние семь дней".
   Джек устало откинулся на спинку кресла и прикрыл глаза. С одной стороны - хорошо. Они еще посчитают, но по раскладу, там не должно быть слишком много "сопутствующего ущерба". Плохо то, что в этом районе потеряна точная картина. И изменения поползут по всему известному фрагменту, искажая известную до мелочей ситуацию. Впрочем. Поздно пить боржоми. Через годик всё устаканится. Он перевел взгляд на картинку командного зала. Не зря он прокладывался через это место. Надо работать.
   - Фиксируем спектр. Готовь доклад по обстановке. Комплекс для осмотра обломков - на место происшествия. Выполнять.
   Предпоследнюю фразу Джек произнёс с удовольствием. Комплекс разведчиков это его детище. Отлично работающее. Совершенно нестандартной сборки. И... эти разведчики он может ремонтировать сам. Они не требуют дорогих узлов. Ему стало даже жаль, что он не знаком с нормальными капитанами кораблей Патруля. Им бы это несомненно понравилось.
   - Режим обсуждения. В протокол не фиксируем.
   - Принято.
   - Нужен нормальный инструмент, Авита. НОРМАЛЬНЫЙ.
   - Я просчитаю вероятности. Найдем ошибки в наших действиях.
   - Да нет тут ошибок. Пятью вполне приличными кораблями не взять один? Даже считать не надо. Только этот момент всё и испортил. ЧВК потеряла вес и моментально попала под раздачу. Планета, которую она держала, подверглась нападению. Отреагировали в ЧВК быстро. Сняли охрану с караванов. Этого только и ждали. Пошла цепочка событий. От планеты Йонг ушли корабли и кто-то из Семей решил воспользоваться ситуацией. Гердах слишком сильно там давит. Его координатору прилетело по плану, но... орбитальный удар? Что там сканер говорит?
   - Груз, похоже, летает вокруг места стычки. Так что следующего этапа по этому грузу у нас нет.
   - Б..., вот что тут еще можно сказать?
  
  
  *Пустотный комплекс "Лойлар".
  .
   Джек смотрел на приближающиеся маркеры створа. Вполне культурная внешняя стоянка. В удобном месте. С хорошей охраной. Впрочем, от этой торговой станции другого он и не ожидал. Для него Лойлар была не самым удобным началом. Так ярко светиться со старта? Но время отпускать было нельзя. Помимо двух огромных грузовых трюмов, забитых товаром, у него лежал десяток контейнерных пакетов на станциях доставки. Там не очень ценный специфический груз, удобный только внушительным объемом. Всё это пора двигать. Время-то идет. И... живых денег на счетах "Арвата", практически не осталось.
   Крупных станций с торговыми площадками и работой в сети области, было около десятка. Тех, на которые имело смысл приходить самому. Пустотные комплексы были стандартными и отличались только комплектацией. Принадлежность? Она определялась достаточно просто. Самым показательным моментом, как в большинстве подобных случаев, была система охраны.
   Частный бизнес кооперировался для открытия таких узлов. Охраняли его в большинстве случаев "стены дома". То есть, торговые станции висели рядом с укрепленными планетами в системах, буквально нашпигованных оружием.
   Криминал и полукриминальные деятели охранялись своими. Э... вольные наемники, корабли которых через одного выдавали "красный" спектр двигателя. Ну и вся система отношений такого сообщества присматривала за желающими урвать кусок. Впрочем, и от грабежа клиентов они не отказывались.
   Крупные Семьи. Там работали собственные военные подразделения. Пожалуй, такие места были максимально приятными по условиям. Но очень неудобными по географии. Они обычно висели недалеко от крупных транспортных веток. Часто, рядом с Узлами Патруля. В такие места Джека пока не пускали. Пройти нелегально он, конечно мог. НО... Узлы Патруля. Первый же встречный "свой" корабль, отправит рапорт. И "Арват" завернут до того, как его капитан успеет что-то сделать.
   Лойлар и подобные станции выделялись из общего числа тем, что они были собраны по стандартной схеме. Персонал был весьма грамотным. Охраной занимались подразделения, собранные по имперской схеме из отставников. Собственная СБ. ВМ на станции и мощный узел связи. Обязательно, недалеко от торговой станции находился на маршруте крепкий корабль Патруля. Тут не требовалось быть пророком, чтобы сказать, что владельцем таких торговых узлов были представители администрации области.
   Джек колебался... но недолго. Так или иначе ему придется влезать в эту кашу. А Лойлар обещал дополнительный заработок. Весьма приличный. Связь и сети на Лойларе были имперского стандарта. Подсказочка Альвины была проверена и признана актуальной. Если начинать работу с сетями связи, в качестве наемного специалиста, здесь - самое то место. С момента оборудования собственного, личного ВМ, Джек изрядно подрос по специальности. Плюс постоянные работы с ВМ и собственными узлами связи "Арвата". Плюс наличие специальных инструментов и мелких ремонтных модулей для работы в технических коридорах. Уж мимо этого момента Джек не прошел. Мелкие "жуки" были собраны в первую очередь. Любой, кому приходилось ползти по узкой металлической трубе с многочисленными изгибами, вполне может оценить такое стремление.
   - Стояночная зона. Обозначаюсь.
   - Принял. Ща подвалит сторож. Сердцем чую.
  
   Из разговора с капитанами торговцев и транспортов выяснилось, что собственно появление линкора возле торговой станции крайне нежелательно. Но есть пограничные со станцией объемы пустоты, в которых безопасность стоянки обеспечивалась силами самой станции. Именно для тех, кто по каким-то причинам не мог или не хотел подойти на основную площадку.
   Свернув со своей ветки, "Арват" тихо и мирно прибыл на одну из таких стоянок. Раз уж его очередь болтаться возле этого источника благодати, так отчего ж не попользоваться?
   - Ну надо же, типать, гроза пустоты пришел. Регимся, или пошуметь?
   Сторож. Пустышка на корабле с приметным спектром. Джек запросил выборку... и рассмеялся. Уникум. Шесть нападений с одними и теми же движками. Интересно, что у него в голове, кроме опилок?
   - Регистрируй... как-нибудь. Йуморист.
   - О. Типать, тяжелый коксовоз "Такточно".
   - Да как хочешь, так и пиши. Кстати, ты у нас "Волтан" или "Пергим" нынче? Лучше бы "Пергим". За его текущие координаты Семья Ранцил оччень хорошие деньги дает.
   Голос в канале связи резко погрустнел.
   - Хорош скандалить, чувак. Здесь крейсер "Далт", охрана станции "Лойлар". Покупаешь или продаешь?
   - И то и другое.
   - Что продаем?
   - Пустотные транспортные модули, узлы гражданской связи. Наземная строительная техника неполного пятого класса.
   - Хороший товар. Если продашься - стоянку оплатит станция. У нас платит покупатель.
   - Слышал. Движки меняй, деятель, слишком характерный спектр дают. Голову потеряешь.
   - Хреново нынче с движками. Но... спасибо. Лей, оставляй малышку, типать, присмотрим. Топай на станцию, там классно. Рекомендую Тило. У него есть всё, что надо. Да и потрещать бы нам с тобой, если ты не против.
   Ну да. Судя по спектру выхлопа, жить тебе приятель, осталось до того момента, как очередной посетитель напишет твои текущие координаты в блокнот представителя одной из семей, караван которой ты так бездарно уничтожил. Вместе с грузом. Но поговорить - всегда полезно. Мало ли что в твоих опилках варится.
   - Всё есть, говоришь? Кто бы сомневался. А поговорить... ну, подходи.
   - Ваши, типать, обычно на станции офицерскую наземную форму носят. Без опознавательных знаков. Традиция, во избежание... лишних моментов. И правила станции почитай обязательно. Всё, типать, выполняется. Потому здесь и безопасно всем.
   Вроде всё правильно говорит... вот только верить не хочется. Скользкий тип.
   - Я - только за. Хорошо, когда всё тихо и мирно.
   - Ну да. Кто бы говорил, типать. Тебя тут "Резаком" окрестили. Внезапный ты, как... сам понял. Хотя, по молодости - все такие.
   - Именно. Всё к тому, что дешевле со мной не пересекаться вообще. Особенно в моей рабочей зоне.
   Придавил Джек сознательно. К демонам сторожа с его трепом. "По молодости". Волк пустоты нашелся.
   - О, еще телега на подходе. Завтра подскочу к 18 стандартным. В баре Тило.
   - Принял. Поцарапают "рыбку" - шкуру спущу. Типать.
   В ответ - только добродушный смех. И опять, такое ощущение, словно пожал руку, а она оказалась неприятно потной.
  
   Внутри станция была очень... цивильной. Чисто, аккуратно, очень вежливый персонал. Джека попросили не светить оружием, раз уж намерен носить. В случае конфликтов - обязательно обращаться в СБ станции, которая работает гораздо эффективнее гражданской полиции на планетах области. Ну и самому не нарываться. Иммунитет для всех, никаких разборок в пределах мирной зоны.
   - И в барах у вас не дерутся?
   - Заведения, где допускаются подобные развлечения - отмечены в отдельном списке. Таких немного. Думаю, что за таким отдыхом к нам ехать не обязательно. А вот аукционы на станции - стоит посмотреть. Очень редкие и красивые вещи бывают.
   Встречал прибывшего отставник. Форма без знаков отличия, но Джек был уверен, что этот охранник явно закончил службу с офицерским званием.
   - Связь?
   - Полный канал с кораблем мы вам не дадим. Только звуковая связь через наше оборудование. Если потребуется принять или сбросить пакет информации - аналогично.
   - У вас хорошая защита информационной сети.
   - Специалисты работают.
   - Может быть лучше.
   - А к чему эта фраза?
   - За тестирование платите? Есть список возможных улучшений.
   - Минутку.
   Лицо у охранника замерло. Парень в приличном костюме связывался через нейросеть со своим командиром. Однако. Специалисты здесь действительно на уровне. Все с имплантами и модификаторами. Но собственный ВМ "Арвата" уже поставил диагноз местной сети. Можно слегка подлечить. За деньги. Деньги лишними не бывают. И заявочка на репутацию. Как же без этого?
   - Обсуждаемо. Либо сейчас, либо завтра в восемь по стандартному времени.
   - Сейчас, чего тянуть?
   - Пройдите в блок для посетителей. Вас вызовут в ближайшие пять минут.
   Всё прошло быстрее, чем Джек ожидал. Уже на входе в зал его перехватил хмурый маленький человечек с невыразительным лицом.
   - Привет. Я Вог. Ты - Джек. Что у нас не так?
   - У меня прямо сейчас прямой канал на "Арват" и ты его не видишь. Двадцать секунд - у меня контроль над "правым 33" и орудия кластера работают куда скажу. Сорок секунд - ...
   - Хватит. Канал твой я определяю, но не вижу как ты его берешь. Дерьмо. Что нашел?
   - Что платишь?
   Из кармана пиджака выпорхнул обычный бумажный блокнот, на чистом листке появилась цифра. Очень приятная, на взгляд лейтенанта с военной зарплатой. Но в масштабах станции... да по предварительно изученным расценкам, ерунда.
   - Шесть свободных точек входа. Столько - за каждую. И еще полная сумма за "заплатку". Если заинтересует полное тестирование - можем поговорить.
   - Сколько у тебя времени?
   - Семь стандартных суток. Только сейчас. Я здесь не совсем легально и следующего такого случая ждать... можно не ждать, вобщем.
   Пока шаттл с "Арвата" полз до станции, Авита успела изыскать массу возможностей для лома сетей станции, определить проблемы в системе и способы их устранения. Полазила в системе связи. Развлеклась по-полной. Списочек улучшений с ценниками уже висел в нейросети Джека. Трюм с хламом на продажу можно было и не тащить. Хотя... тащить было необходимо. Безопасность сети - работа разовая, и совсем не отменяет необходимость постоянных контактов с торговцами. Так что, водка, то есть деньги, тут не главное, главное "а поговорить".
   - Есть согласие. По первому пункту, если все соответствует - оплату переведем. Три сети торговых площадок. Возможности взлома. Внутренняя банковская сеть. Полная диагностика проблем - вот такая цифра. Толковые улучшения - обсуждаемо. Какое оборудование требуется?
   - В шаттле у меня полевой вычислительный комплекс в сборке для такой работы. Его достаточно. Нужен полный канал и безопасное размещение модуля. ВМ перетряхнет малость, названные вами системы, поправит программные ошибки. Если есть проблемы с железом - укажет. Требуется толковый спец для составления задания. Оплата - за машинное время. Семь суток - по местным расценкам СБ для специализированного ВМ первого размера. Потратитесь на безопасность? Программы тестирования и коррекции проверены на собственном оборудовании.
   Повисла пауза. Оплата машинного времени для ВМ уровня Авиты выражалась очень крупными цифрами.
   - Гарантия на отсутствие закладок?
   - Я ведь упомянул задание? Задание принимается под Знак Патруля. Что напишете - то и сделаем. Ни больше - ни меньше. Лимит времени вы знаете. Впрочем, ваш специалист в курсе, как такие заявки составляются.
   Пустотник мод-четыре, с высоты своего небольшого роста, достаточно хмуро смотрел на пришельца. Ну да. Офицеру Патруля что-то говорить о том, что станция совершенно гражданский объект, не имеющий отношения к военным... несколько бесполезно. Если он заглянул в сеть, чтобы оценить структуры и их настройку, то и расписание личного состава видел. И с совершенно спокойным лицом откажется от малейших обвинений в таком. Для военных это в порядке вещей. Набирали персонал, как Джек и предполагал именно из таких вот спецов. Как он сам.
   - Почему вы это предложили?
   Джек удивленно смотрел на пустотника.
   - У вас здесь тихо и спокойно. Люди получают то, что им надо. Мне нужны деньги, вам - возможность уверенно работать. Было бы времени больше, я бы СБ станции до нитки раздел. Судя по анализу ВМ, у вас здесь... непахано.
   Это было правдой. Помимо сетей связи есть оружейные комплексы. Есть комплекс жизнеобеспечения, комплекс компенсации тяготения. Энергосистема. И везде стоит пустой стандарт, дающий эффективность пять из восьми возможных. Отсутствие точной настройки - еще минус два пункта. Юстировка орудийных комплексов - вообще не проблема, а эффективность поднимет заметно. Спец пустотник даже не задумался. Кому знать о проблемах станции, как не ему?
   - Почему я не сомневаюсь? Задание завтра утром уточните с профильным специалистом. Оформлять будем одним куском.
   - Принято. Утром - это в восемь стандартного?
   - Именно. В этом же помещении. До встречи.
   Собеседник быстрым шагом ушел к себе. В кабинете у него - точно разгруженная зона. Там гравитация будет гораздо меньше давить на его специфический мод-четыре.
   - Взаимно.
   Ответил Джек совершенно автоматически, в спину удаляющейся фигуре. Листок из блокнота отправился в утилизатор, а Джек - искать приличный номер для проживания. Настроение у лейтенанта было праздничным. Процесс пошел.
  .
  
   Доставшаяся лейтенанту квартирка была совершенно стандартной. Жилой блок двух комнат. Доставка блюд из ближайшего ресторана. Свой санузел. Небольшой гражданский ВМ для работы с внутренней сетью. Не роскошно, но вполне прилично. Характерных вздутий на обшивке не наблюдалось, как и признаков её замены. Это значит и внутренняя структура стен не была погрызена пустотой. Датчики, система подогрева, фильтры системы подачи дыхательной смеси. Попросту - вентиляция. Тем, кто проводит время в пустоте, не требуется рассказывать, насколько портят жилище такие мелочи. Если они не работают. Лейтенант принял душ и переоделся в удобную гражданскую одежду, купленную недалеко от причального комплекса. Слова "доброжелателя" о наземной военной форме совершенно никакой реакции не вызвали. Тот еще юморист... "типать".
   - Не подскажете, Прант, - имя администратора традиционно изображалось на табличке, рядом со стойкой регистрации. - где бы найти гида?
   Блуждать по незнакомой станции, тратя драгоценное время? Вот уж нет. Кроме того, гид на такой станции, обычно... да. ППЖ, как говорили давным-давно и очень далеко от этого места.
   - Мужчина или женщина, экскурсовод или спутник?
   - Женщина. Если возможно, со вторым - определюсь в процессе.
   - Вполне. Посмотрите этот список.
   Над стойкой медленно поползла череда объемных изображений. Джек посмотрел на хоровод изображений и указал пальцем. Изображение слегка увеличилось и статичная картинка перешла в движение.
   - Да. Именно эта.
   - Ожидайте подтверждения... есть. Через... пятнадцать минут. Экскурсовод подойдет к вам в номер.
   Джек только удивленно хмыкнул. Странные работницы. Рассмотрела клиента через камеру и наплевала на явно видимый протез? Хотя... черт его знает, всё же не столица области, где от протезов барышни откровенно шарахаются.
   Некоторые части тела всё еще оставались в пластмассовом виде. Кисть левой руки, левое же колено. Остатки можно и убрать, но ожидалась оказия. Установка дополнений к нейросети была запланирована и неуклонно приближалась. Вот тогда лейтенант отправится в медблок и полностью закончит восстановление. Чертова экономия. А пластик... Джек уже привык. Главное чтобы, когда уберётся протез, не хватать горячую сковородку голой левой рукой. Это - критично.
  
   - Добрый вечер лейтенант, меня зовут Мирим.
   - Джек. Проходите, Мирим, присаживайтесь. Сейчас я закончу обработку списков и буду полностью в вашем распоряжении.
   - Вы уверены, что не наоборот?
   - Администратор сказал, что потребуется составить обязательный контракт. Так что, до завершения этого необходимого действия, нет. Не наоборот.
   - Логично.
   Мягкие шаги по покрытию, скрип кресла за спиной.
   - Если знаете где бар - можете пользоваться.
   - Меня устраивает сок, который уже открыт.
   - Это радует, Мирим.
   Маленький плюсик.
   - А как же байки о неумеренном употреблении военными спиртного после дежурства в пустоте?
   - Это не байки. Просто всему свое время.
   - Не похож ты на вояку.
   - Тю. Не дорос, наверное. Всё, я закончил. Итак?
   Договорились быстро. Обязательная программа - экскурсия и описание механизмов торговли комплекса. Дополнительная информация о организациях и заведениях. Традиции и обычаи. Остальное - по взаимному решению сторон.
   - Джек, то что на вас надето - хлам.
   - Поправочка. Удобная домашняя одежда. Так и покупалось. А в чем я буду... изображать торговца, вы мне подскажете.
   Этот момент решили достаточно быстро. Средний уровень на среднюю фигуру. Браслет-коммуникатор из аварийного набора атмосферника, был оценен выше, чем дорогие примочки из модного бутика. Первая серия. Раритет. За обувью пришлось выходить в магазин лично. Слишком дорого, чтобы покупать дистанционно. Плитка военного планшета переместилась из потрепанного футляра в приличную сумочку. Дорогая мягкая перчатка из тонкой кожи на протез. Как мелкий штрих.
   - Похож я на гражданского бездельника?
   - На бездельника - вряд ли. Да и на гражданского - не совсем похож. От кобуры с пистолетом ты явно отказываться не планируешь. Впрочем, тебе-то без разницы?
   Черта с два тут поймешь. То на вояку не похож, то на гражданского... ну и на кого тогда похож? Впрочем, что за глупые вопросы? Если пистолет в этом месте, даже при полностью гражданской одежде, носится на поясе, то либо работник станции, либо офицер Патруля. И... наплевать, пожалуй, на реакцию тупых. Умный поймет.
   - До 23-х стандартных у нас культурная программа. Первым пунктом осмотр местности возле шикарного заведения "У Тила". Сходишь со мной, или подождешь в ресторане?
   - Хех. Туда обязательно заходить?
   Джек посмотрел на отражение в полированном пластике стены. Ей-то что? Или там настолько плохое место?
   - Заходить не будем. Расскажешь мне про этот бар, пока пройдемся по окрестностям.
   - А что вообще на завтра планируешь?
   - Нашего совместного времени - часов шесть получится, плюс-минус. С десяти утра и до семнадцати. Это только предварительный прогноз. Утром уточню объемы работ и свяжусь.
   - Хорошо. Значит сейчас нам направо, второй транспортный блок. Уровень Е-4.
  
   Заведение "У Тило" оказалось именно в той части списка, где предлагались развлечения с мордобоем. Не самое лучшее место, но и ничего необычного. А если учесть основную деятельность "крейсера", капитан которого назначил встречу, так и вообще в порядке вещей. Рукопашка у Джека оставалась в активном списке, тренировки проводились постоянно. По-этому возможность драки или нападения, абсолютно никак не волновала. Скорее приходилось сдерживать рефлексы, проходя через толпу прилично одетой публики. Странное и непривычное состояние. Действительно, одичал малость.
   Дырой заведение Тила назвать было нельзя, но и на "шикарное заведение" бар явно не тянул. Время суток приблизительно соответствовало времени встречи, так что оценить контингент и окружающее пространство было вполне реально. Что и было сделано. В процессе прогулки Мирим описала характерных посетителей и репутацию бара. Рассказала несколько историй из окружающей бар "реальности". Уложились в пол часа. Главное, что почерпнул Джек из рассказа - неадекватных посетителей в баре не приветствовали. Значит и среди постоянного состава таких не было.
   После прогулки был ужин в ресторанчике с живой музыкой и визит в секцию антикварных магазинов. На богатых покупателей Джек со спутницей явно не тянули. За всё время только один продавец подошел. Поинтересовался, не желает ли офицер продать или обменять с доплатой свой коммуникатор. Комм Джек продавать не хотел, но спросил, что еще из подобных вещей представляет интерес.
   Оказалось, что поговорить есть о чем, причем Мирим принимала в обсуждении редких предметов самое активное участие. Небольшая компания переместилась в одно из внутренних помещений и достаточно долго перебирала характеристики и ценность разных имперских девайсов первых серий выпуска. Как военных, так и гражданских. Список ликвидных позиций у Джека изрядно вырос. На эту сторону добычи он раньше вообще внимания не обращал. Но оценка фиговенького комма его по-настоящему шокировала. Пять таких коммуникаторов - это пустотный разведчик для "Арвата". Он... явно не тем занимался на свалке. Джек уже совершенно серьёзно прикидывал, где он поищет пустотные модули абордажной поддержки, способные работать под управлением ВМ. Старые корабли, разбитые при нападении, надо будет обыскать. Там наверняка достаточно редких предметов. А модули ему заменят абордажную команду. В этом случае - совершенно без вопросов. Манипуляторы, резаки, сканеры - дело наживное.
   Добавилось несколько внешних контактов с рекомендательными записками. Да и разговор банально доставлял удовольствие всем участникам. В конце концов сработал таймер, сообщавший Джеку, что до встречи с работодателем из СБ комплекса осталось восемь часов. Шесть из них лучше бы было поспать. Нехотя разошлись, договорившись непременно собраться вновь. Несколько минут спустя Джек уже целовал ручку своей спутнице.
   - Наглый ты тип. Только раззадорил и... пригласил бы к себе?
   - Извини, красавица. Завтра сложный день, так что выспаться - просто необходимо. И радуйся, в следующий раз так просто не отделаешься.
   - Ой, напугал. Жду звонка.
  
   Следующий день и вправду оказался насыщенным. От встречи с Мирим пришлось отказаться. После согласования задания со специалистом - сетевиком, подошел связист. Станция хотела приобрести часть модулей связи, находящихся в списке Джека. Спец пришел договориться о сборке в систему и настройке до оптимального состояния. После этого Джек проследил за перевозкой своего модуля для работы с сетью из шаттла на один из внутренних ярусов станции и убедился в наличии условий для его нормальной работы.
   После разговора с оружейником станции появилось несколько вариантов, весьма привлекательных лично для Джека. Здесь уже шла речь не о деньгах. Об оружейных и вычислительных модулях с максимальным ресурсом. В открытой продаже такие вещи не появлялись. Или стоили совершенно фантастические суммы. От Джека требовалось провести стандартную настройку и юстировку оборонительного комплекса с наладкой программного обеспечения. И продажа ему модулей шла бонусом к оплате. Как и возможность использовать за оплату ремонтные бригады самой станции. С использованием ремонтников было не все просто, но другого и не ожидалось.
  
   Модули, предлагаемые станцией, изредка проскакивали только на торговой площадке узлового. Два орудийных комплекса третьего калибра и штатно заглушенный ВМ второго размера. Третий калибр был самым эффективным из внешних модулей и чаще всего страдал при боевых контактах. Первый и второй калибры размещались в глубине корпуса и были прикрыты суровым слоем брони, третий - монтировался на внешних гранях силового каркаса и такой защиты не имел. Из-за этого и выбивался чаще всего. Точнее, выбивали его целенаправленно. Именно третий калибр обеспечивал дальнюю зону НО и был базой для планетарной поддержки.
   Ценность предлагаемого вычислительного модуля, мог оценить только тот, кто имел возможность его запустить и использовать в полную силу. У лейтенанта такая возможность была, а вот у СБ станции, при всех ее возможностях - вряд ли. Этот модуль - абсолютно спокойно мог быть установлен в штатное место на линкоре и после перепрошивки основным ВМ, использован как парный модуль усиления вычислительной сети. И усиление ВМ в таком случае было действительно существенным. А вот использование в любых гражданских проектах уже осложнялось.
   Существовала серьезная проблема. Вычислительный модуль второго размера был снят с разбитого корабля. Военного корабля Империи. Разблокировать его мог только офицер, находящийся на активном контракте Империи. Просто включить и подняв служебный Знак, представиться. В любом другом случае - требовался очень грамотный специалист с дорогим оборудованием. Даже для полной очистки содержимого кристалла или корректного демонтажа блоков памяти. Военные старательно защищали сложное высокотехнологичное оборудование. Именно использование такого оборудования давало Империи ощутимое преимущество.
   Со стороны снятие защиты выглядело очень просто. Специалист необходимой квалификации активировал первичную загрузку и делал специфический жест свободной рукой. Над рукой появлялось характерное сплетение серебристо-белых линий - служебный Знак. После этого произносилось имя и личный код специалиста. При соответствии условий доступ предоставлялся практически сразу. Условия были тоже предельно простыми: соответствие связок специальность - квалификация, личность специалиста - личный код, наличие на текущий момент активного служебного контракта. Всё остальное делал Знак.
   Подробной информации о служебных Знаках не существовало. Джек специально держал открытой тему, фильтруя любую доступную информацию. Ни в служебных инструкциях, ни в сборниках по практическому использованию служебных специализаций, ничего пригодного к использованию не нашлось.
   Выглядели такие специализации вообще, как волшебство. Прослушал первый курс по специальности следователь(т.е. получил базовую заливку) и открыв глаза можешь увидеть информационное поле предмета. Да не сразу. Да, при определенном усилии. И мало того, что увидеть, так еще и развернуть, а при достаточном опыте и скопировать определенную часть этого абсолютно непонятного поля. И это всего лишь одна из самых очевидных странностей. А таковых обнаруживалось всё больше и больше, чем выше поднимался лейтенант по уровню специальностей.
   Безусловно, не всем примерам Джек верил, да и не во всех случаях был согласен с учебными лекциями. Но в фактическое наличие подобных свойств верил. Точнее - ЗНАЛ, что именно так всё и происходит. Разговор со Знаком, явно не прошел даром. Думать стало... проще. По-другому выразить собственные ощущения Джек пока не мог. Он боялся проводить полное обследование собственной головы, чтобы не спугнуть то очень удобное состояние, к которому сам постепенно привыкал.
  
   Продажа, даже за рыночную цену, столь нужного предмета как штатно заглушенный ВМ второго размера, иначе чем подарком и не назовешь. А о возможности использования квалифицированных рабочих, лейтенант уже давно перестал мечтать. Такого просто не было в области. Были сборные компании пустотников, способные кое-как выполнять точные инструкции ВМ. Но вот рабочих с собственным оборудованием, способных выполнить пожелание типа "зашейте мне, пожалуйста, вот эту плоскость", не имелось. Вобщем, день был прожит не зря. А объем работы для него самого? Да демоны с ним, с объемом. Это ведь то же самое, что он делает на "Арвате" каждый день. Но. За очень приличную оплату. Именно с такими мыслями лейтенант выбирался из административного блока.
  
  * Бар "У Тило". Лойлар. Бастард.
  .
   - О, привет лей. Ты уже принял на грудь? Давно сидишь?
   - Не, Типать. Пока осматриваюсь. Как сам?
   - Прекрасно. Работенка здесь совсем не напряжная. Эй, Мики, стартовый пакет нам. Я угощаю, лей.
   - С чего это ты такой добрый?
   - Не напрягайся. У меня к тебе действительно... деловое предложение.
   - Слушаю.
   - Может отойдем? Шумно здесь, у стойки.
   - Я пока даже не уверен, что тебя стоит слушать. А уж отходить куда-либо...
   Бармен со стуком сгрузил перед Типатем два достаточно больших бокала с фиолетовой жидкостью.
   - Ух. Дрянь редкая. Но как вставляет... класс.
   Джек с сомнением посмотрел на дрожащую жидкость.
   - Ты уж извини, приятель, я пожалуй, чем попроще обойдусь. Мики?
   Бармен спокойно кивнул.
   - Вон та бутылка. Сто грамм, если содержимое соответствует наклейке.
   Мики что-то буркнул себе под нос и покачав головой налил сто грамм, но из другой бутылки, стоявшей в дальнем ряду.
   - Спасибо.
   Джек осторожно попробовал... и сделав большой глоток, довольно зажмурился.
   - Вещь. Мики, закрытую бутылку по той же цене.
   Бармен остался стоять, чуть наклонив к плечу голову.
   - Так не пойдет.
   - Кого надо убить?
   Несколько секунд удивленного молчания и хриплый смешок:
   - Это ты сам спросил. Запомни. - И почти без перерыва громкий рев, - Вука! Я тебе говорил, что ты сволочь?! Вот тут парень то же самое говорит.
   - Не, я все понял. Но зачем так громко в ухо кричать? - Лейтенант старательно вытряхивал из пострадавшего органа ненужные звуки.
   - У них там шумно, иначе не услышит.
   - И почему же этот клиент - сволочь? Долги не отдает?
   - Да нет, драться со мной не хочет.
   - Тю, а что так?
   - Говорит - разные весовые категории.
   Джек заглянул за стойку и понимающе хмыкнул, оценив внушительную фигуру бармена.
   - Я бы тоже так сказал. По правилам - никак не получится.
   - Че, герой нашелся? МЕНЯ сволочью называть? Какой-то ты мутный. И пистолетик красиво носишь.
   А вот и Вука прискакал. Да, этому кадру в спарринг с тяжеловесом барменом лучше не ввязываться. Ни с какими правилами. Может он и сильный, но слишком уж... легкий. Очень быстрый и резкий. Может это будет интересно. Живых партнеров на кабацкую драку, у Джека не было очень давно. Только... аккуратнее надо. Чтобы не прибить сгоряча.
   - Так проясни. В чем вопрос?
   - Шмотки не жалко?
   - Куртку и сумку Типать присмотрит. Ти...
   А вот разговорчивого клиента рядом не обнаружилось. Пустой табурет. Точно урод.
   - Шустро он срыл.
   - Говнюк мелкий. Жаль я его раньше не заметил. Не сцы, Мики приглядит.
   Джек выложил куртку, сумку и пистолет в кобуре.
   - С оружием аккуратно.
   - Ясный пень.
   Пистолет, как и ожидалось, ажиотажа никакого не вызвал.
   - О, блин! Еще это.
   Перчатка с протеза дополнила небольшую кучку.
   - Дорогая, зараза. И хрен постираешь. Ниче, если так?
   - Ниче. Стандарт-протезы у нас оружием не считаются. Готов?
   И практически сразу - первый удар. В голову.
  .
   Спустя двадцать минут Джек с противником уже мирно беседовали за уцелевшим столиком, допивая каждый свой бокал. Пара официантов не торопясь разгребала завалы изломанной мебели. Расходящаяся по своим местам куча посетителей оживленно обсуждала потасовку. Шустрая помощница бармена принесла воду и чистые салфетки. Лица собеседников постепенно избавлялись от слишком явных следов драки.
   - Черт, да где я эту практику возьму, Вука? Вся ставка на скорость и технику.
   - Это - да. Лихо танцуешь. А что подраться негде, не верю. Было бы желание.
   - Хе. Еще и компания хорошая нужна. Слишком много желающих просто прибить.
   - С чего кому-то прибивать обычного летеху? Подожди ка. Твою мать! Так это тебя "Арват" привез? Резак? О-о-о. Мики! Знаешь, кто мне тут морду бил? Сиди спокойно, лей. Ты уже попал, так что не дергайся.
   - Я бы так уверенно не говорил. Кто - кому морду бил еще не понятно.
   - Ага. Рассказывай. Ты вон даже не запыхался, а меня как лимон выжал. На ринге я бы уже валялся с поломанными руками.
   - Ну... здесь ведь другие правила? Без серьезных повреждений и переломов.
   - Думаешь не заметно, как ты сдерживался? И эти твои... похлопывания вместо боевых ударов? Я пару раз себя очень неуютно чувствовал. Считай - переиграл по очкам. О Мик. Добавку принес.
   - Ну и кто у нас в гостях?
   - Прошу любить и жаловать... Резак. Собственной персоной.
   - Епть. Здесь? Вот так запросто?
   - Мики, ты меня напрягаешь. Я уже готов отказаться от бутылки.
   - Не выдумывай. Не хочешь объявляться - дело твое. Только через пять минут все и так в курсе будут. Вон, Выкел уже мечется с довольной рожей. Ща растреплет.
   - И чем мне это грозит?
   - На станции - ничем. А за пределами... думаю, насрать тебе на любые угрозы.
   - Ну... не совсем так. Но в целом - ты прав.
   - О, счас медицина вам рожи поправит и переберемся куда-нибудь.
   - И кто у нас сегодня медициной будет? - Вука оживленно повернулся направо, компенсируя заплывший от удара глаз. И сразу разочарованно выдохнул.
   - Не, ну что за фигня, Мик? Хрена ли здесь Марка делает? А где Лииз?
   - Сиди, боец. Твоя фея сегодня работает, я за нее буду, мне клиент отдых устроил.
   А вот на женский голос отреагировал уже Джек. Слишком знакомый голос.
   - Думаю, что ты ошибаешься, Мирим.
   Непонятная возня за спиной и выразительная характеристика. Ну и зря Мирим изображает... сказал ведь ей о встрече.
   - О-о! Класс. Еще и Марку зацепил. Хороший сегодня вечерок, Мики, напьюсь с удовольствием. Марка, знакомься. Это - Резак.
   - Что за хрень? Джек?
   Мирим обошла столик и появилась в поле зрения.
   - Ну... где-то так.
   - И ты сюда шел встречаться с Вуком?
   - Нет. Но вышло по-другому. Кстати, то, что на тебе сейчас надето - хлам. - Джек старательно имитировал тягучий пустотный выговор Мирим.
   - Ага. - Скрипнул стул и раздался голос, очень напоминавший имперскую скороговорку Джека. - Поправочка. Удобная домашняя одежда.
   На дружное ржание маленькой компании начал стягиваться народ. Громогласное объявление Мики о причине попойки только добавило желающих. На удивление адекватные люди. Да, большинство явно без хорошего образования. Некоторые - вообще без признаков интеллекта. Но настроение доброжелательное, никто не пытался давить, не было глупых ссор. Даже странно. И выпивали не слишком активно. И поговорить нашлось о чем. Совсем не так представлял себе Джек это общество. Совсем не так.
   - Не, ты прикинь, Мики. Я этого кадра пол часа таскала вокруг бара, показывая окрестности.
   - Джек, вот нахрен тебе такая экскурсия?
   - Всё просто. Если я ломаю... скажем вот эту стену, то через пятнадцать шагов слева удобный выступ, который вполне прикроет некоторое время. Дальше... двадцать шагов налево до следующего угла, если кто побежит следом, то будет подсвечен, как в тире, тем более, что противоположная переборка там второго класса.
   - И при чем здесь переборка?
   - Мики, по переборке второго класса я не только из пистолета спокойно стрелять могу, ее даже штурмовая винтовка не пробивает. Значит в этом месте можно отстреляться как следует.
   - То есть в баре ты стрелять бы не стал?
   - Разве что в самом крайнем случае. Нельзя. Люди жить хотят, Мики. Из-за пары ублюдков устраивать армагеддон?
   - Веришь, ни разу вот так с капитаном Патруля не разговаривал.
   - Ну и не заморачивайся. Люди - разные. Офицеры Экипажа - тоже. Есть перцы, которые при необходимости, любые жертвы оправдают. А в общении - очень приятные и культурные люди. И совсем не факт, что в пустоте я стану с вами вот так разговаривать. Или не смогу транспорт с "мясом" бросить.
   - Так ты и сделать с ним ничего не сможешь. Разве что - расстрелять самому, чтобы не мучились.
   - Вот. Херня это всё.
   Переходить на профессиональную тематику Джек не собирался.
   - Мики, у тебя здесь - кормят? Обед у меня получился несколько призрачным.
   - Не, лей. Если думаешь у меня поужинать, то ужин тоже... призрачным получится.
   Присутствующие дружно захмыкали. Это Джеку пофиг. А завсегдатаи - бармена явно побаивались.
   - Ну... тогда мне надо почистить штаны и умыться. И искать нормальный ужин. А. Бутылка.
   - Я помню, Джек.
   Много пить без закуски - это вредно. Джек немного подумал и дал команду нанокомплексу. Надо трезветь. Нефиг.
  
   Пока Джек, сидя с компанией, пытался почистить остатки одежды, Мирим сходила домой и переоделась. К сожалению, одежда лейтенанта в нормальный вид не приводилась никак.
   - Надо кроме медиков еще и швею в это место завести. Или набор сменной одежды. Мирим, у нас только один выход.
   Спутница оживленно вскинулась.
   - Магазин?
   - Значит - два. Но магазин мне нравится меньше.
   - Слушаю.
   - Мне тут работодатель новое жилище выделил. Класс. Приглашаю в гости. Ужин заказать можем прямо сейчас.
   - Тебе сегодня спать не надо?
   - Надо. Но я потерплю. Тем более, что сейчас только девять.
   Мирим многозначительно улыбнулась и... Джек со вздохом распрощался с надеждой поспать. Это не профессионалка, а значит, то что будет происходить в номере, для нее не работа. Приятно. Но спать он явно не будет.
   - Откуда ужин заказываем?
   - Третий верхний, синее крыло секции "А". Я не знаю что там рядом.
   - О. Зато я хорошо знаю. Сейчас я тебя буду разорять.
   - Если не совсем... то разоряй.
   - Ага, жадный?
   - Угу. Хозяйственный.
   Мирим отошла в угол и пригрозив пальцем, дескать "не подслушивай", сделала заказ. С Джеком тут же связался менеджер ресторана и получил подтверждение оплаты. Лейтенант с трудом удержался от смеха, читая бланк заказа. Игра? Замечательно.
  
   - У вас всё нормально?
   Человек в форме СБ внимательно осмотрел Джека. Несмотря на все усилия, разорванная рубашка и пятна крови на штанах были слишком заметны.
   - Спасибо. У меня всё в порядке. Забыл сменную одежду взять.
   Джек хотел добавить, что не стрелял... но подумал, что если бы такое произошло, то и разговор был бы другим.
   - Удачного вечера.
   - И вам.
   Дверь транспортной кабинки закрылась и Джек с Мирим поехали вверх. Очень похоже на обычный лифт, вот только размеры существенно больше. Целоваться с Мирим это совершенно не мешало.
  
   - Ух как нынче лейтенанты живут. Та, первая квартирка, наверняка была конспиративной?
   - Нет. Первая была именно лейтенантской.
   - А эта тогда как?
   Просторный холл, гостиная, спальня с впечатляющим аэродромом, ванная и небольшая кухня. Для пустотного комплекса это было действительно - шикарно. Когда оружейнику "удалось" соблазнить Джека на выполнение работы, общая сумма заказа приобрела очень серьезный размер. Спустя некоторое время администратор предложил сменить место проживания. Джек уточнил условия и согласился. Слишком удобно, чтобы отказываться. Да и скидка для сотрудников была весьма существенной.
   Вечер явно удался. Ужин оказался очень вкусным и, похоже, включал в себя завтрак. Даже полностью насытившись Джек разочарованно констатировал, что для полного уничтожения доставленных блюд - потребуется помощь Мики. Именно так и было заявлено Мирим. А в ресторан отправлено сообщение с просьбой убрать посуду после восьми утра, что было воспринято вполне нормально. Его даже спросили, что добавить к завтраку. Вот же проныры.
  .
   - Мирим, ты мне не объяснишь, куда этот "типать" так быстро слинял?
   - У парня последнее время сплошные проблемы.
   - А что так?
   - Его удача явно закончилась в тот момент, когда он ухитрился урвать целый корабль с экипажем.
   - И при чем здесь удача?
   - Если человек ничего не умеет и ведет себя как крыса, то жить ему рано или поздно становится... сложно. По традиции, если он тебя пригласил, то и драться вы должны были вместе.
   В новом номере оказались все условия для приятного вечера с женщиной. Большой выбор музыки, удачное освещение. Даже некое подобие балкона, выходящего в оранжерейный комплекс станции. Да и сама Мирим или - Марка, была очень приятной спутницей.
   - Тяжело отказаться? Вон, Вука отказывается драться с Мики, и ничего.
   - Ну, сравнил тоже. Вука - это Вука.
   - Можно было в другом месте встретиться.
   - А понты? Встреча в баре "У Тила". Да ты что?
   Джек всё еще не понимал логику Типатя. А то, что не укладывалось в нормальную жизнь, его напрягало.
   - Тю. И что такого в этом баре? Очень приятная компания, между прочим. На удивление адекватные люди. Чего страшного-то?
   - Для тебя - да. А вот с Хольваком большинство из них не то что пить, даже здороваться откажется. И морду ему набьют из принципа.
   Голос Марки неожиданно стал злым. Джек поспешил съехать с темы.
   - Ясно. Ты у нас - партизанка. И кто такой этот Хольвак - самому придется выяснять.
   - Не знаю, что такое "партизанка". В нашем баре никто ни про кого рассказывать тебе не будет.
   - Тоже хорошо. Мне такой подход нравится. Значит и про меня трепаться не станут. Я правильно думаю?
   Потом выяснилось, что под музыку, выбранную Мирим, не только болтать, но и танцевать очень приятно. И не только танцевать.
  .
   "Ави, ты уже разобралась с внутренними сетями?"
   Сквозь музыку едва был слышен звук льющейся воды. В этих номерах пустотного лимита на горячую воду не существовало. Чем и пользовалась гостья. Без малейшего смущения. Смотреть на изящную фигурку было приятно. Не менее приятно, чем держать ее в своих объятьях.
   "Основная часть работы сделана. Настройка модулей... займет столько времени, сколько прикажет капитан. Очень удобный канал. Прямо... всё что хочешь можно делать. Рекомендации отправила по указанному адресу."
   Джек кивнул, представив себе "всё, что хочешь" в исполнении Авиты. Если она получит достаточно времени, то ВСЕ базы этой станции перестанут представлять какую либо загадку. Но, это всё после.
   "Мне нужен анализ открытой информации по бару "У Тила". Кто, что, когда. Вот эти персонажи. Два дня на сбор данных."
   Нарезка статичных изображений с импланта была подготовлена заранее.
   "Принято. Изменение конфигурации вооружения для станции уже готово."
   "Отправляй. Запроси, сколько времени им потребуется на замену модулей."
   "Не меньше двух суток, это я и так могу сказать."
   "Сколько времени тебе надо на установку дополнения штатно заглушенным узлом?"
   "Какого дополнения?"
   "Официальная маркировка для отчета: дополнение стандартным узлом СВМ 002.136.012. В дальнейшем используй только эту маркировку. В любых регистрируемых переговорах."
   "Это... это..."
   "Я рад, что тебе нравится. Сколько?"
   "Сутки."
   "Готовься. Сегодня привезу. Место для установки - технологическое помещение ТВП 012.072. В командном центре - никаких видимых изменений."
   "Принято."
   ВМ двойку, Джек решил спрятать. Мало ли какие гости к нему нагрянут? Да и координатор, с его обязательной связью из командного зала. На видном месте такой модуль совершенно определенно - вызовет ненужные вопросы. А в технологические помещения никто не полезет. И в маркировке никто, кроме профильного специалиста не разберется. Стандартный блок. Приобретенный совершенно официально, за смешную цену. Ну что тут особенного? Между тем производительность ВМ вырастет больше чем в полтора раза. Приятно.
  
   Лицо сотрудника станции было знакомым, но где именно его Джек видел... не было столь важно. Его работа уже перешагнула через уровень узких специалистов. Появление нового администратора, явно выше среднего уровня, было воспринято как вполне закономерное.
   - У вас на изменение конфигурации вооружения уйдет двое суток. Если я воспользуюсь вашими людьми, то успею заменить себе третий калибр.
   - Так не получится.
   Джек оторвался от планшета. У себя дома, на станции, не получится?
   - Мне достаточно будет пять толковых монтажников.
   - Дело в том, лей, что у тебя есть одна большая проблема.
   - Только одна? Я не уверен.
   - Эту проблему зовут барон Гердах. И это - действительно серьезно.
   Джек ожидал услышать что угодно. Но это имя... ему срочно потребовалось изобразить "официальное" отношение к этому вопросу. Сказать, что о бароне Гердахе он не слышал, нельзя. Короткая пауза в разговоре выглядела вполне логично.
   - Стоп-стоп. Гердах? Это было давно и очень далеко отсюда.
   Если до сих пор были только пряники, то... это что, кнут?
   - Деньги за твою голову назначены. Приз никто не отменил. В нашей области желающих поработать на барона меньше, чем в Сото. Но собственных кораблей у него больше, чем нам бы хотелось. И здесь они появляются часто.
   Напрягают. Джеку стало сложно удерживаться от смеха. Твою дивизию. Его "готовят" к вербовке. Компромат на него должен быть серьезным, а значит, теперь надо быть очень внимательным. Плохо. У него по плану знакомства с серьезными людьми.
   - Легального сотрудничества с Лойларом, я так понимаю, не будет?
   - Да. Работу наших спецов на твоем корабле заметят все, кому интересно. Но нашего предложения это не отменяет. Через пару месяцев наш корабль подойдет на твою ветку и получишь свои два-три месяца ремонта. То, что ты сейчас делаешь для станции - очень высоко ценится. Но подставлять свою голову за тебя никто не будет.
   Нормально. Прямой посыл о том, что его ценность может возрасти и вот тогда... процесс был прозрачен и утратил для Джека всякий интерес.
   - Я уже понял ситуацию. Что из информации по кораблям Гердаха вы мне можете дать?
   ЭТОТ человек явно не просто так встретился с Джеком. И имя Гердах из него выпало совсем не случайно. Всё сходилось к одному. Это оперативник СБ. Его пытаются разработать. Скучно. Лейтенанту Грею это совершенно ни к чему.
   - Ничего такого СТАНЦИЯ не может. Но мы можем... не заметить, как ты пошаришь в нашем кармане. В разумных пределах. Тебе ведь это не трудно?
   - Технически? Совершенно не сложно. Но у меня с вами есть соглашение. И если вы... действительно решили не заметить некоторые мои действия, то проблем не будет.
   На самом деле от согласия или возражений СБ уже ничего не зависело. Договор о проверке внутренних сетей дал возможность установить прочный служебный канал на ВМ станции. Локальная защита, в случае с проснувшимся Кристаллом, не плясала никак.
   - Отлично. Твои планы?
   - Отвезу модули. Подберу кое-что для местных коллекционеров из собственных... закромов. Это - сутки, может чуть больше. Если есть возможность договориться с узловым, то я бы попросил еще пять-семь дней. Не всё продалось и активно этим заниматься мне просто не хватает времени. Меня на Узловом слушать никто не будет. Задробят просьбу из принципа, хотя на моей ветке плюс-минус месяц - нормально.
   И как? Работаете с Узловым?
   - Это решаемо. Значит еще один момент надо будет посмотреть.
   - Я только за. Гравитация?
   - А что не так с гравами?
   - Секции на нижних уровнях разбалансированы. Надо бы часть пластин менять, но этот момент на программном уровне... устраняется. Лет десять, затем очередная юстировка. Если не сделать сейчас - точно менять пластины будете. И всех проблем это уже не снимет. Но вы имели в виду что-то другое. Что?
   - У нас течет связь.
   - Ну, это не только ваша проблема. "Протекает" сеть сектора. Слишком много моментов это подтверждают. И что с этим делать я лично - не знаю. Шифрованные пакеты с ограничением по времени безопасности, плавающие шифры... Вам на связь придется ставить отдельный ВМ. И полной безопасности это не гарантирует. Если есть гарантии - только краткосрочные.
   - С этим уже можно работать. А ВМ найдем. Сможешь перепрошить?
   - Не уверен. Там Знаки работают. А где работает Знак, там хрен его знает что может произойти. Но попробовать я могу. То есть идеального варианта я не гарантирую. Самое плохое, что может быть - до половины мощности уйдет на компенсацию взлома. Надо смотреть.
   - Мдя. Половина? Нам тут свободных тридцать процентов, как лучший вариант обещают.
   - Не. Это вообще смысла не имеет. Теоретически, там получится... контролирующие модули плюс объем блокирующий их работу... да так и будет при нелегальном использовании. Пятьдесят процентов мощностей. Кстати. Именно вам есть смысл рассмотреть легальную работу. Да, сеть связи надо будет перетряхнуть, но это не так долго. А вот в два раза поднятая эффективность, вам... ну очень должна понравиться. Вобщем, на сколько вы меня сможете отмазать - столько и буду работать. На прежних условиях. На вашей станции очень комфортно жить. И интересные люди.
   СБшник хихикнул.
   - Смотрели уже твою... интересную жизнь. Хорошо ты Винта отделал.
   - Это был Винт?
   Вот так. Один из самых известных капёров области. Такой себе добренький дядюшка Вука. Пора посмотреть именно лица "известных" людей.
   - И остальные там - тоже?
   - Более или менее. Орлы.
   - Черт, если на узловом кто узнает - мне хана. С Винтом бухал. Твою дивизию.
   Да-да. Моральные терзания, это обязательно.
   - Не парься. Мы свой хлеб не зря едим. И наши возможности немного больше, чем ты думаешь. Кстати. Это - тебе.
   Пухлый пластиковый конверт.
   - Забирай и пойдем со мной. Там четыре гражданских карты. Сейчас привяжем. Подумаешь хорошо, как пользоваться, чтобы твой имплант не прозвонил. Говорят, что не слишком сложно. Если разобраться.
   Отлично. Если на Лойларе начинают вокруг него танцевать, значит есть внешний интерес. Иначе, какой в этом смысл? А внешний интерес, это общение с теми самыми людьми, к которым Джек планирует подобраться. Итак, еще один раздел. "Работа с СБ Узлового". Наверняка, инициатива растет из этого ведомства. Джек бы еще сомневался, но слишком уж быстро местные "договорились" о паузе на его маршруте.
   Документы делали все кому не лень. Разные. С разным качеством проработки личности и самого пластикового удостоверения гражданина Империи. Выданные на Лойларе документы оказались очень хорошими. Слишком хорошими. Эти липовые документы, это как табличка на кабинете начальника подразделения. И пометочка СБ УП, прочно приклеилась к Лойлару. Вот и хозяина нашли.
  .
  
  * Узловой Фанг.
  
   - Ну что, заарканили?
   Разговор традиционно происходил в комнате отдыха. Кабинет начальника СБ, совсем не такое надежное место, как многим может показаться. Это площадка для игры. И жучки, если они корректно установлены, никто снимать не торопится. А вот комната отдыха шерстится очень серьезно. Это - святое.
   Начальник отдела отпил из стакана чай.
   - Выдал наш человек лею гражданские карты. Пусть пользуется, а мы посмотрим что и где он будет делать. На таких деятелей разный народ клюет. Интересный народ.
   - Сеть он действительно поправил?
   - Да. И Кристалл у него - точно живой. Удачно он к нам на Лойлар заглянул. И это... совершенно серьёзно говорю. С его кучей блоков он нам не страшен. До "нолей" он еще не дорос, похоже. Все его флажки в наших фильтрах пока на месте. А вот то, что он делает... спецы только руками разводят. По квалифу нашего лейтенанта не срежут. Точно.
   - Пусть доживет до квалифа. Что с вербовкой?
   - На самой станции на него ничего не клеится. Никого не прибил, хотя наш человек его специально к Мику засунул. Сразу, пока не успел информацию о станции накопать. Лишнего не болтает. Не напивается. Нанокомплекс не отключает даже с телкой в постели. У него новая четверка стоИт. Наш "говорун" безрезультатно ушел по трубам. Пойдем по возрастающей. Но... многого не обещаю. Сложный он. Может его работа с нашими документами что-то даст?
   - А что он про Гердаха сказал?
   - Удивился что до сих пор есть интерес. Испуга я не заметил. Разговор крутил со спецом. Есть интерес. Возможно - злость.
   Начальник хмыкнул. Дикий, он и есть - дикий. Злость. На Гердаха. Жесть.
  
  
  * "Лойлар"
  
   - Ну что, Мирим, в гости поедешь?
   - Джек, ты сумасшедший? Вот так просто, в гости?
   - Я не понимаю, что такого? Имплант у тебя есть, гостевой допуск повешу - и вперед.
   - Не боишься?
   - Тебя? Поверь, гостевой допуск - не отключает систем безопасности. Ты совершенно ничего не сможешь сделать без моего прямого разрешения. И пожалуйста, никаких экспериментов. ВМ линкора шутить не умеет по определению. Материалов о линкорах А-класса в открытом доступе полно. Что ты можешь узнать? Сектора эффективности орудий? Уровень щитов? Слабые места в защите? Это всё визуально определяется при первом же боевом контакте. И такая информация об "Арвате" наверняка есть у всех заинтересованных сторон. Во внутреннюю сеть корабля ты не попадешь при всем желании. Доступ к любым исполнительным механизмам не получишь никак. Вообще-то бояться надо тебе. Вдруг я - маньяк? Запру в гостевом блоке и буду кормить, пока не растолстеешь.
   - Испугал. Честно говоря, я бы с удовольствием... но не здесь.
   - Жаль. Приглашение у тебя есть. Вдруг появится возможность?
   - Если появится, то я - с радостью. Походить по живому линкору Патруля? Мне понравится.
   Джек, честно говоря, не понял отказа. Но поставил себе отметочку. Что-то во всем этом не нормально.
  .
  * "Арват"
  
   "Авита, я - дома."
   "Наконец-то. Не поверите, капитан, без вас на корабле совсем пусто."
   "Это ненадолго. Сейчас поставим дополнение. Подготовилась?"
   "Конечно. Вы подтвердите полную перепрошивку добавочного блока?"
   "Подтверждаю, что работы с модулями дополнения, ВМ "Арвата" производит так, как считает необходимым, без дополнительного подтверждения с моей стороны."
   - Личная информация в голосовом режиме. Не фиксировать на носители. Авита?
   "Принято"
   - Гражданский заказ на разблокирование ВМ второго размера под модуль шифрования для сетей связи имперского стандарта. Определить возможность просчета разблокирования и составления легальной прошивки под задание.
   - Куда мы лезем?
   - Торговая станция. Проблема - перехват информации о пути следования транспортов. Утечка служебной информации с торговой биржи. Тут всё официально и легально. Работаем только с этой точки.
   - У нас похожие проблемы со связью.
   - Попробуем тренироваться за чужие деньги?
   Ситуация Джека позабавила.
   - Есть вариант. Потребуется создание новой темы.
   - В обязательный доклад узловому эта операция входит?
   - Нет. Уровень третий нулевой уже в работе. Доступ к уровню - только центральный узел Патруля Империи.
   - Что требуется?
   - Всё уже в наличии, нужна только официальная формула. Тема - работы по устранению источника утечки служебных данных сектора. Поскольку утечка информации подтверждается, любые доклады по сети связи касающиеся открытого нами уровня - запрещены. На текущий момент старших офицеров, имеющих допуск к теме, в администрации области нет. Тема вполне согласуется с уже открытой ранее.
   Джек кивнул. Всё. Любая утечка данных из ВМ "Арвата" перекрыта. Но. Одна проблема всё еще есть.
   - Значит об открытии темы и о проведенных работах я отчитываюсь только перед Центральным Узлом Империи?
   - Именно. Для открытия темы прошу капитана выйти в командный зал.
  
   "Капитан, в доступе появилась новая информация для вас."
   "Что именно?"
   "Порядок работы и легендирование при активном уровне "третий нулевой". Пакет... ушел."
   Вот и Авита копнула свои нули. И очень хорошо, что после того, как Джек побеседовал со Знаком. Это исключает случайные ошибки и появление информации в служебном обмене.
   "Принял. Приличный объем тебе отпал."
   Новенький блок ВМ уже установлен в специально собранный кокон. Джек подключал разъемы питания и кабели, соединяющие блок с основным ВМ. Грязная и неудобная работа. Но если хочешь сделать хорошо - делай сам.
   "Если тестирование покажет выбитые блоки - надо будет ставить очиститель и вскрывать оболочку модуля."
   "Надо - сделаем. Что еще?"
   "Два внешних запроса по линии связи."
   "В очередь. Я занят."
   - Вот скажи, Авита, почему при текущем офуительном уровне цивилизации я должен выполнять работу сантехника? А уборщика? А долбаного механика? В чем смысл цивилизации?
   "Э... некорректная формулировка запроса."
   - Игнорировать голосовые команды до отмены данного приказа.
   "Принято."
   - Долбаные железки! Достало.
   Тем не менее работа продвигалась. Уборщика в тесные технические коридоры засунуть удалось только до развилки. Проемы, через которые был с трудом просунут ВМ и детали кокона, уже были закрыты экранированными кабелями и их креплениями. Джек, с гофрированным рукавом пылесоса с трудом проползал в свободные углы.
   "Всё. Больше я сделать не смогу. Ставь продувку помещения."
   "Выходите, капитан. Участок от входа до модуля дополнения будет фильтроваться несколько часов. Следующее посещение - с стерильном костюме."
   "Принял."
   После кротовых нор технологических помещений командный зал казался огромным.
   - Отмена предыдущего голосового приказа. Очередь связи на центральный планшет.
   "Принято."
   - Господин координатор?
   - Опять вы не в форме лейтенант?
   - Обслуживание системы. Прервал только для того, чтобы с вами связаться. Двести метров технического коридора. Пока выполз...
   К сожалению, зеркала в командном зале не было. Правда, в том, что внешность капитана соответствует уборщику, Джек не сомневался. После грязных технических нор очень тяжело остаться чистым. Откуда в герметичных помещениях грязь? Демоны принесли. Не иначе.
   - Поступил сигнал по твоей ветке. Отдежуришь по месту. Пройдет караван - продолжишь патрулирование.
   - Принял.
   Канал связи свернулся. Вот так. Ни здрасте, ни до свидания. И пинок за грязную одежду. Сол бы тебе здоровья добавил, господин координатор.
   - Ротар? Дай ка моего координатора работ.
   Знакомый координатор связи с Лойлара отозвался моментально. А вот именем СБшника Джек не поинтересовался. Принципиально. Не интересует.
   - Дошла посылочка?
   - Ага. Подтвердили дежурство по месту. Надеюсь на моей ветке ничего криминального не произойдет?
   - Не-не. Пусто и тихо там. По поводу двух суток ты оказался оптимистом. Оружейные модули таскать будут минимум трое суток.
   - Не страшно. Вы модуль себе уже нашли?
   - Аналогичный твоему.
   - Очень хорошо. Есть вариант решения. Будет штатных восемьдесят процентов только по указанному направлению работ. И двадцать - обязательные блоки. На перемещение, на нештатное снятие информации, на смену хозяина. Это то, что я могу сказать прямо сейчас. Не факт, что будут изменения.
   - То есть использовать в другом качестве...
   - Использовать только по указанной специфике. Только в том месте, куда я его поставлю. Малейшие изменения и мне надо будет всё ставить заново. Потребуется общая статистика по эффективности его работы и возможность вносить изменения в систему модуля. Всё в рамках текущей задачи. Не возражаете?
   - С чего бы нам возражать?
   - Я лично думаю, что сеть имперской связи именно так и работала. Когда-то. С обслуживанием и дополнениями.
   - Наверное. Только это давно было.
   - Доставляйте модуль сюда. Как раз за оставшееся время и обработаю. Третий причальный... маяк поставил. Два человека сопровождения. Сгрузите в транспортный модуль и всё. Меня там не будет, так что сами. Э... аккуратно, у меня там блоки НО и очень качественная сенсорная система. Транспортный модуль доставит ваш ВМ... куда надо.
   - Принял. Двадцать минут.
   - До связи.
  .
  * "Лойлар"
  
   Обычный парк. Травка, деревья. Птиц маловато и воздух душный, как в парнике. А так вполне приятное место. После возни с железками в открытом космосе - самое то. И не важно, что это оранжерея, что половина травы - синтетика.
   После манипуляций с внутренними сетями на станции гражданская связь осталась только через коммуникаторы. Что в принципе - обычное дело. Если учесть, что коммами пользуются практически все, то особых неудобств нет. Сеть разгрузили, избавив от лишних функций. Доступ к сети оставили только из зарегистрированных терминалов. Аренда мобильного терминала стоит копейки, зато все точки входа жестко закреплены. Это, безусловно не панацея, но еще один маленький плюсик. С надежно работающей системой, сами СБшники смогут регулировать и доступ и все прочие настройки. Это уже их работа. Если решили ограничить доступ - значит им это надо.
   На служебный доступ были реализованы устаревшие военные протоколы. Устаревшими, правда, их могут называть только жители центральных областей Империи. Для Цин в основной массе случаев, они оставались всё так же "непробиваемыми".
   Почти семь дней прошло после начала работы со связью Лойлара. Но... отношения со станцией, совсем не главное. Да, Джеку удалось поговорить с двумя очень интересными людьми. И получить несколько не менее интересных предложений. Часть его грузов уже сдвинулась с мест хранения на транспортных узлах и ехала к покупателям. К сожалению, на специфическое сырье для нужной самому Джеку отрасли, заказа до сих пор не поступило.
   Вечера он теперь проводил с новыми знакомыми. Число которых неуклонно росло. Иногда приглашал Марку и та милостиво соглашалась составить компанию. Время шло очень насыщенно, что не могло не радовать.
  .
   - Джек?
   - Слушаю, Вука. Ой, какой ты довольный... рассказывай.
   - Подойдешь сегодня?
   - Ну, если драка намечается...
   - Только по желанию. Тебя никто заставлять не будет.
   - Подойду.
   - К семи ждем.
   - Принял.
   Со станцией лейтенант освоился достаточно, чтобы представлять что и где находится. Посетил все более или менее интересные места и достопримечательности. Собрал базу данных по торговым предложениям на станции и договорился с СБ о легальном обновлении такой базы. Равно как и списка собственных предложений. Определились с порядком и оплатой доставки грузов, приобретенных через сеть связи. Отдельно Джеку показали список товаров, которыми станция НЕ занимается в принципе.
   Практически все наименования тяжелой имперской техники, медицинского оборудования. Корабли. Очень много чего увидел Джек в этом списке. Но главное - активное препятствование восстановлению и развитию планет до уровня Империи. Всё это оборудование, оно не просто производило товары и выполняло работу. Главным было то, что оно поддерживало именно имперские технологии и образ жизни.
   Выводы были печальными. Очень хорошо скоординированные усилия по возвращению сектора Цин в каменный век. И дело вовсе не в упадке Империи. И не в отсутствии внимания Императора к проблемам сектора. Группа лиц целенаправленно ослабляла сектор Цин, лишая его возможности сопротивляться. Бастард? Что толку в его развитой промышленности, если для Цин она - бесполезна? И... да. Группа координаторов области показала свое мнение по этому вопросу. По-другому они просто не могут. Лойлар это возможность усилить работу в требуемом направлении. Не использовать возможность? Глупо. А направление, вот оно.
   Размышления Джека прервал входящий звонок по гражданской сети. Стационарный комм развернул картинку. Мням.
   - Джек, ты уже собрался на встречу?
   - Ты как всегда неотразима, красавица. Вот только про тебя Вука ничего не сказал.
   - Я тебя отведу на место встречи. Перезвони ему.
   - Непременно.
   Конспирация здесь, однако. Вука подтвердился. Все фразы по гражданской линии были обтекаемыми, как... отказ Марки сходить в гости на "Арват". Как интере-есно...
   "Авита. Отслеживай мое местонахождение. Обеспечить безопасность и отсутствие съема информации."
   "Принято."
   Похоже, действительно, начинается самое интересное.
  .
   Людей в одном из причальных ангаров было немного. Пять человек, причем Мирим тоже вышла из ангара, как только Джек подошел к небольшой группе. Странно. Она не желает участвовать или её кто-то не пускает? Впрочем, вся деятельность капитана Марки выглядела... как игра в солдатики. Авита сделала анализ деятельности Марки и Джек слегка опешил. Её личные операции страховались и были практически избавлены от неожиданностей. А вот операции без неё проводились именно тем человеком, с которым Джек бы с удовольствием встретился. Уровень расчета результатов нападений. Этот человек целенаправленно создавал условия для совершенно легального бизнеса. И несомненно получал на порядок больше, чем от обычного захвата груза. Впрочем, видимая часть говорила, что всё просто и незамысловато. И этот момент тоже лейтенанту очень нравился. У старпома Марки стоило поучиться.
   - Привет заговорщикам.
   - Не кричи, Джек. Ну его нах.
   - Электронику здесь я отключил. Из живых - только мы. Сеть и любая связь блокирована. Опасность только в нестандартных приборах, но причальный ангар такое место... продувались перед встречей?
   Вука традиционно булькнул.
   - Умный ты сильно. Пора резать.
   - Лейтенант, представляться надо?
   - Разве что для удобства в общении. Я - Джек.
   - Вука.
   Так же коротко прозвучали позывные остальных капитанов. Да, именно капитанов кораблей. Подобралась пятерка достаточно адекватных, если так можно сказать. Капитаны, открыто возражающие против работорговли и сильнодействующих наркотиков нового поколения. Люди, старающиеся создать свод правил или традиций пиратства. Быстрый просмотр подборки по персоналиям это подтвердил. Но. Это всего лишь первая встреча. Так что - ничего серьёзного. Никакой информации. Вполне возможно, что второй встречи и не потребуется.
   - Есть несколько целей, которые мы сами, по разным причинам, отработать не сможем. Можем оказать содействие вам.
   - Не хотят люди барона создания правил?
   - Вука сказал, что с тобой надо осторожнее. Да. Наши действия направлены против тех, кто активно мешает созданию хоть какого-то порядка. Что скажешь?
   - Надо очень хорошо думать. Это вполне приемлемо. Но. Очевидные цели - не самый лучший выбор.
   - У нас недостаточно информации и аналитических возможностей. Создать мозговой центр мы не можем в силу того, что люди, которые нас окружают...
   - Посчитать я смогу. Если будет возможность - некоторые цели отработаю сам. Но вы ведь понимаете, что этого недостаточно? Барон... очень серьезный игрок. И второй раз мы с вами вот так встретиться уже не сможем.
   - У нас есть некоторые идеи. Потребуется поддержка хорошего специалиста по имперской технике.
   - Обсуждаемо. В любом случае предварительные данные необходимы сейчас. Они у вас есть?
   - Вот.
   Брусок стандартного носителя информации перешел из рук в руки.
   - Общее направление ваших действий мне известно. Я готов вас поддержать... в силу своих возможностей. Необходимый момент - мое понимание эффективности выбранных нами действий. Неоговоренные в полном объеме действия, на текущий момент - исключаются.
   - На носителе есть данные для связи. На следующую встречу прийдет один из нас.
   - Принял. До связи, уважаемые.
   Интересующий Джека человек на встрече не появился. Это сразу же поставило диагноз. Важны в этой встрече только лица. Информация... она изначально вторичного качества. Кто-то желал на него взглянуть. И взглянул, изобразив согласие для организаторов. Кто-то организовал встречу. Кто-то пришел на нее явно не по собственному желанию. Сразу ничего не разберешь. Но... статистика поможет. Вот не выглядели эти люди единомышленниками.
  
   Надо очень хорошо думать, прежде чем ввязываться в такую комбинацию. Джек ходил по своему номеру из угла в угол, рассматривая варианты. Предположим, всё чисто и эти люди действительно готовы работать... Если команды не сработаны, то вариантов для пиратов весьма мало. Первый же стукач и привет всем планам. А в отсутствии стукачей различной принадлежности, среди пятерки, были серьезные сомнения. Точнее... слишком всё просто получилось. Та же проблема с кораблем, который был подготовлен для акций. Хорошо вооруженный средний крейсер без экипажа, с незасвеченными движками. "Темная лошадка". БЕЗ экипажа. Ну что с него толку? Впрочем.
   "Авита, определить наши возможности для маскировки или подделки спектральных характеристик выхлопа."
   "Капитан, не желаете поделиться информацией?"
   "Я определяюсь, будем ли мы вообще с такой информацией работать."
   "В чем проблема?"
   "Слишком велика вероятность засветки источника данных. Это крайне нежелательно."
   Про себя Джек подумал, что игры СБ, если это они - один вопрос. А вот создание активно работающей группы... да по такому направлению? Это моментальная реакция со стороны цели. И у СБ будет выбор кого слить. В том, что сливать будут именно тех, кто действительно полезен Джеку, сомнений не было.
   "Характер информации?"
   "Постоянные маршруты и контакты шестнадцати кораблей характеризуемых как работорговцы, пираты, поставщики наркотиков. Если официально зафиксировать вход такой информации, то нам придется ее отправить на Узловой."
   И в этом ловушка. Тяжело быть бедным и больным. Информация со встречи опасна сама по себе. Просто наличием. Если инициатор СБ Узлового, то информация должна пройти по служебным отчетам ВМ. Если она не пройдет... то всё плохо.
   "Мы можем привязать ее к открытой теме?"
   "Наверняка эти корабли используют данные, снимаемые из имперских сетей. Но это пока предположение."
   "Я включаю в тему раздел "агентурные сведения по вопросу". Ведущий специалист имеет право закрыть ЛЮБЫЕ данные, обрабатываемые в теме такого уровня секретности."
   КАК? Как показать всё в техническом обмене, не вызвав ненужных последствий?
   "Протоколы для обработки данных готовы?"
   "Конечно. Любой необходимый объем мощностей, по запросу. Благодаря усилению, свободных ресурсов достаточно."
   "Картина слишком объемная. Думаю, что скоро нам и этих ресурсов хватать не будет."
   "Ну и в чем проблема? Места под дополнение у нас - сколько угодно."
   Конечно. У маленькой сладкоежки весь холодильник зарезервирован под шоколадки. Сколько хочешь поместится. Придется разделять обработку, как только появятся закономерности. Проблема с техническими обменами оставалась.
  
   Последние сутки перед отбытием. В результате первого цикла появилось несколько вариантов для работы чужими руками. Составлен список конкретных узлов с конкретных кораблей. Сменные дюзы, части двигателей. Обломки шаттлов из нескольких точек, позволяющие снять необходимые стримы. Личные предметы капитанов.
   Этот список был передан Вуке вместе с обновившимся объемом информации.
   - Кое что дополнил, кое-что исправил. Условия и характеристики предметов смотрите внимательно. И еще... вам Типатя сильно жалко?
   - Еще один корабль?
   - Да. Только очень красиво надо сработать.
   - Вот уж не знаю. Он на Лойларе уже три месяца, как приклеенный.
   Даже так?
   - Значит... похожие корабли. Уточнить, что именно - похоже?
   Джек улыбнулся. И получил ответный оскал Вуки.
   - Неа. Понятно.
   - По существу, от корабля нам потребуются только двигатели. Им даже не надо работать нормально. Фыркнуть своим выхлопом в паре мест. Но, безусловно, лучше - целый корабль. Пропавший с концами. И еще... я никак не могу вас прикрыть. Только обеспечить отсутствие утечки с моей стороны. Если случайно поймаю на деле - будет очень плохо. Мне плохо. К тебе, красавица, это в первую очередь относится. Так что смотрите за моим графиком внимательно.
   Мирим, только моргнула покрасневшими глазами. Сейчас она совсем не была похожа на бравого капитана. Несмотря на то, что их встреча была явно случайной, к предстоящему расставанию на неопределенный срок, Мирим спокойно относиться не смогла.
   - Нам потребуются надежные люди для работы на планетах. Есть теоретическая возможность через пару лет собрать полноценный экипаж для вашего... мальчика. Придумайте пару вариантов "внезапной смерти" для людей из вашей команды. После отработки первого этапа наверняка некоторым из вас придется менять имена и корабли. Это не должно стать неожиданностью. Дальше. Потребуются "нейтральные деньги". То есть источник никак не связанный с нашими именами и кораблями. Хотя... всё что я сказал - пустая болтовня. У вас достаточно опытных капитанов для выработки необходимых решений. Поскольку у меня нет возможности вас поддерживать и защищать, то и руководить вашими действиями я не имею права. Но схемы результативного воздействия на работающие структуры, я для вас составлю. Индивидуально. Сейчас мне для работы потребуются предметы из списка. Это - срочно, остальное по возможности.
   - Хорошо. Уйдешь утром?
   - Умеешь ты Вука вопросы задавать. Утром, конечно.
   Сидевшая как мышь Мирим облегченно выдохнула.
   А вот Джек свой огорченный выдох сдержал. Много хотелось сказать. И работа была уже вот прямо сейчас. Но выбранная позиция - много разговоров и ноль действий. Так всё и будет выглядеть со стороны. Именно так. Еще одна обязательная встреча перед отбытием.
  .
   - Ну, как вам моя работа?
   - Пока всё замечательно.
   - Я тут столкнулся с проблемкой.
   СБшник заинтересованно поднял голову от своего планшета.
   - У вас... троечки ВМ не завалялось? Вот в такой комплектации. С любой прошивкой. Я её буду чистить.
   Специалист по ВМ из служаки был так себе. Но Джек постарался сделать свою заявку достаточно очевидной.
   - Без сетевых коммутаторов? Локальный вычислитель? Такой мощности?
   Джек смущенно кивнул.
   - Есть данные, которые необходимы мне лично. Обработка там несложная... да и мне требуется нарабатывать эту сторону специальности. Алгоритмы для анализа я попробую написать сам. Проблема в том, что те ВМ, которые я могу высвободить у себя, имеют слишком большой износ. Выпадание блоков памяти - очень неприятная штука. А перегрузка при ресурсе менее тридцати процентов...
   И думай, что хочешь.
   - Найдем, конечно. Но... тут у меня списочек наших узлов связи. Те, что находятся близко к вашим маршрутам.
   Джек энергично кивал. Настройка в созданную им сеть связи. Это просто. И денежно. И... даже удобно.
   Административный блок он покидал с хорошим настроением. Теперь отсутствие отметки о входящих данных в техническом обмене, получит легальное объяснение. Ну нет у него нолей. Странно? Официально он отобьется запросто. Проверка достоверности информации полученной оперативным путем.
  
   Работа на Лойларе завершена, деньги в анонимных карточках помечены и помещены отдельно. Исходя из собственных соображений, Джек, для этих карточек видел отдельный список покупок. Как и специальные маршруты для выданных документов. "Вам надо следить, а мне - создавать прочную легенду. И всем будет то, что они хотят". Джек хмыкнул и глянул на состояние погрузки. Всё железо и товары приняты на борт. "Арвату" пора догонять собственный маршрут.
   Информация, собранная на станции, несколькими потоками ушла на дополнение и анализ к Авите. В то, что Джек не воспользовался предложением СБ "пошарить", никто не поверит. Показать входящую информацию было необходимо. Всё выбранное укладывалось в тему "Экономика и связи области Бастард". Такие изыскания "начинающего коммерсанта" никого не удивят. А действительно снятый объем они никак не проконтролируют. Результаты анализа... это уже попадет под секретную тему. Там же поселится остаток информации. Официально материал из СБ Лойлара, так и будет болтаться без движения, помеченный глупой фразой - "рассмотреть по возможности".
  .
  * Ресторан "Туой". Хантем. Бастард.
  .
   "Что делают"?
   "Всё в порядке, Джек. Они просто смотрят. Ты ведь сам сказал, что так и будет".
   Люди с оружием. Судя по поведению, у них задание просто присутствовать, без какого либо вмешательства. Слишком уж... они спокойны. Нет прикрытия. Чрезвычайно вялый обмен по связи. Джек еще раз отсмотрел парочку через ближайшую камеру и разозлился. Он сюда пришел обедать. Какого черта официанты вообще делают?
   Спокойная планета. Его визит, точнее, информация о нем, целенаправленно сливалась. Лейтенанта по-прежнему интересовал один человек. Он выпадал из картины и Джек хотел на него взглянуть. Если получится - поговорить.
   - Э... - Проходящий мимо официант, был остановлен достаточно бесцеремонно. - А подскажите, у вас всегда стандартный обед надо ожидать час времени? Ай-ай. Такое солидное заведение. У меня ведь скоро аппетит пропадет.
   Официант трепыхнулся, но рука в перчатке держала его за локоть слишком крепко. Посетители начали оглядываться. Уроки Марки не прошли даром. Джек выглядел вполне прилично. Ничуть не хуже публики в зале дорогого ресторана. Но сидеть тихо ему уже надоело.
   - Сейчас всё принесут. Возможно, произошла ошибка.
   - Вот даже и не знаю... может поговорить с вашим начальством?
   Отпущенный официант буквально испарился. И... ничего не изменилось. Почти.
   - Извините?
   Солидный мужчина. Внешность после неоднократного использования регенератора или медблока, изрядно нивелируется. На вид - от тридцати до сорока. По ощущениям, гораздо больше. Полезное служебное дополнение нейросети, считывающее информацию прямо с нейросети объекта... ого. Взрослый дядя.
  .
   - Да? Присаживайтесь, ради Сола. Если это поможет мне получить еду... Вас, похоже в этом месте очень хорошо знают.
   - Меня?
   - Пожалуйста, э... прекратите терзать мой желудок. Он ведь не причем.
   Визитер улыбнулся.
   - И пусть ваши люди уберут оружие. Слишком уж... демонстративно они его скрывают.
   - Чем обязан вашему интересу? Вы его... тоже скрываете слишком демонстративно.
   Джек похлопал в ладоши.
   - Несут. Если это не мне, то поговорить не получится. Я ведь действительно обедать пришел, господин Рольг.
   - Приятно познакомиться, лейтенант. К этому месту мне пришлось добираться издалека.
   - Очень приятно, что вы добрались. Что вы скажете мне о представлении на Лойларе? Марку ведь... именно вы инструктировали?
   - Нет-нет. Разговаривать на эту тему с голодным человеком? Я не сумасшедший.
   Джек начинал понимать, почему в связке с Маркой именно этот господин задавал тон. Он был совершенно спокоен и знал что делает. Судя по его плавным движениям, охрана ему редко требовалась. Точнее, вряд ли требовалась вообще. На этой планете.
   Парочка с пистолетами волшебным образом исчезла. На столике, появились салаты. Процесс пошел.
   Информация по Рольгу была дырявой. Если бы такое было получено от кого-то кроме Авиты, то Джек бы не удивился. Но в этом случае напрашивался закономерный вывод. Имя используется не слишком часто. И очень аккуратно.
   - Я не успею на аукцион.
   - Сегодня там ничего интересного не будет.
   - Это понятно. Но люди.
   - Вы не собрали информацию заранее? Не думаю.
   - Господин Гальдер...
   - Просто Рон.
   Джек кивнул.
   - Так вот Рон, не вам ведь рассказывать, как интересно посмотреть собственными глазами на... нужных людей? Очень хорошо готовят у вас... или меня правильно "выдержали"?
   - И то и другое.
   Собеседник хмыкнул.
   - Так что вам говорят ваши глаза, Джек?
   Салфетка была поправлена. Суп оказался слишком... вобщем он на некоторое время занял всё внимание Джека. Жаль что нельзя взять двойную добавку. Месту не соответствует. И компании.
   - Шесть громких имен. Сто пятьдесят лет активной деятельности. Нет, не волнуйтесь. Специальный блок моей нейросети получает закрытые данные. Профессия обязывает. Такие дополнения сейчас не в моде.
   - Как и ваша служба. В целом.
   Джек кивнул. Пришел результат анализа внешности старпома Марки. Хотя... какой он к черту старпом?
   - МОЯ служба, это то, что делаю я. Сам. А один в поле - не воин.
   - Хорошо сказано.
   - У вас хорошая практика парных клинков. Думаю, что до вашего уровня я быстро не доберусь.
   - Какие ваши годы. Хотя... я не думаю так. Вы несколько отличаетесь от молодых лейтенантов.
   Джек хмыкнул.
   - Диковат, наверное.
  .
   "Ну что скажешь, Джек"?
   Лейтенант спускался по витой лестнице ресторана. Обед приятно грел желудок. Состояние было ленивым. Легкое разочарование... оно было вполне закономерным. До нормального результата требовалось заработать репутацию. Быстрых решений в таких случаях не бывает. На кону жизни.
   "Всё. Марку он будет придерживать. Насколько я понял, меня он пока в собственных планах не видит. Никак. Но. Это не мешает мне видеть его в МОИХ планах".
   "Эта встреча стоила хлопот"?
   "Безусловно. Все нужные встречи стоят хлопот. Нашей работы это пока не меняет. На аукцион я всё же подойду".
  .
   Джек, проходя по маршруту, отметился липовыми карточками. Авита попыталась отследить интерес. Ничего. Слишком красиво всё сделано. Где-то в центральном офисе, на цифры номера карточки в отчете, сработает флажок. Где именно? Таких мест слишком много. Требуется время, чтобы собрать статистику... или ничего не требуется, потому, что Джеку инициатор уже известен. А игра с потоками информации? Авите надо. Пусть ищет.
   Джек не очень любил торговлю. Она блокирует творческие области мозга. У него это работало именно так. Но везде есть исключения. А нелюбимая работа, очень часто выполняется гораздо качественнее, чем любая другая. Сделал от и до, получил результат и - свободен. Так что он торговался и искал выгодные варианты. Был мелочным и придирчивым, как старый еврей. При продаже старался избегать оптовиков и посредников. Всё по правилам.
   Этот маршрут показался ему очень длинным. Деньги, прибывавшие на счета, не особо радовали. Купить то, что ему требовалось, у него не получится. Пока. А деньги ради денег... не интересно. Но цифры сделок росли. И это - тоже было необходимым результатом.
  .
  
  
  * Система 243.016.125. Бастард. Цин.
  .
   Через три месяца до Джека добрались обещанные на Лойларе ремонтники. К тому времени он уже вышел в начало следующего своего маршрута и "гулял отпуск", занимаясь привычными делами.
   Прибывшие специалисты посмотрели, пощупали... и вставили на место ребра жесткости корпуса в местах максимальных повреждений. Даже восстановили часть обшивки и затянули некоторые крупные трещины в несущих конструкциях. Естественно, произошло это не за один день, да и полностью оставить без внимания работу такого плана Джек не мог, но вот небольшой кораблик ушел на разгон, а лейтенант висел в пустоте и радовался зашитым дырам.
   "Авита, они точно трещины зашили"?
   "Отпрыгаемся, скажу".
   "В ближайшее время не отпрыгаемся".
   "Будешь сети дополнять"?
   "Достали красные сектора и новые дырки из-за неработающих щитов".
  
   Это был праздник. Дорогой и давно ожидаемый. Теперь появится возможность полностью восстановить сети гравитационных узлов и щита. Удавалось это пока не очень хорошо. Обычные одинаковые узлы. Тот снял, этот - поставил. Оттестировал сеть - есть отклик. Включил... одни матюки вместо нормальной работы. Но, если ничего не делаешь, то ничего и не происходит. Помогали и новые механизмы. В смысле, это Авита так говорила, потому что сам Джек видел разведчиков только в очереди на техобслуживание и доработку ПО.
   "Эй, на "Арвате".
   На выходящий из прыжка линкор Патруля Джек обратил внимание постольку-поскольку. Незнакомый корабль. Опознался правильно. Подходит куда показано, избегая рабочих зон "Арвата". Что надо... сам скажет. Чего гадать?
   "Че надо?"
   "Что за ответ?"
   "Какой вопрос - такой ответ".
   "Здесь капитан второго ранга Л'Эним, линкор "Аннор"".
   "Минутку, капитан. У меня сложный процесс, нет возможности отвлечься".
   По результатам пробного тестирования выяснилось, что область изменяемых параметров и расположение узлов гравитационной привязки определялась маркировкой последних. Была составлена дополнительная таблица маркировки. Сейчас Джек закачивал замену узлов по обновленной схеме. Чертовы узлы, похоже стали его наказанием. И поводом для освоения смежных областей. Нет худа без добра.
   "Закругляйся и топай ко мне. Будем знакомиться".
   "Так точно, госпожа старший офицер".
   Ты мне не начальник. Вежливость и подчинение - разные вещи.
   "Ну-ну. Весельчак".
  .
   - Вот какого черта она приперлась, Авита?
   - Вопрос слишком неточен.
   Джек бросил в угол грязный комбинезон и с наслаждением забрался в душ. Хорошо быть капитаном. Никаких ограничений на горячую воду. Правда и отпуск потребовать не с кого. А вот когда Джек поставит все гравы... он себе сауну с бассейном сделает. И будет... местами, счастлив.
   - Сводка по "Аннору". Связь между линкором "Аннор" и линкором "Арват". Характеристика на капитана.
   - Полная подборка материалов потребует времени.
   - Что есть и соберется в течение десяти минут, сразу. Дополнять и исправлять в рабочем слое, по мере дополнения информации.
   - Принято.
   К сожалению, ничего интересного не нашлось... хотя. Опять чертова Вега? Ну когда ж ты оставишь в покое Джека? Постоянные пинки. Чертова сука. Пусть и несчастная, и даже порядочная по-своему. Вот как в таких условиях избавится от очень неприятных воспоминаний? Да, капитан "Аннора" замечена в списке старых друзей капитана Веги. Если еще и мозги у нее в таком же состоянии, как у Веги... чертов дембель.
   - Мы можем узнать, когда в последний раз капитан Лира Л'Эним сходила на полноценную разгрузку?
   - Таких отметок, за... последние пять лет я не вижу. Но она вполне могла сходить на планету без регистрации.
   Да капец. Черта с два она полезет по-тихому. Наверняка нервная и высокомерная, раз по какой-то причине не выходит на люди. Но... если копнуть как следует, то под скорлупой окажется вполне нормальный человек. Принципиальных моментов, мешающих общению нет. Лейтенант вздохнул. С Экипажем надо общаться. Хочет он или нет.
   Странно, но врагов у Джека в прежней жизни было чрезвычайно мало. Точнее, тех, кого он ненавидел. Врагов-то как раз хватало. Но договариваться с людьми у Джека получалось. Может потому, что он совершенно отчетливо представлял, что если хочешь что-то получить, то отдавать что-то тоже надо. И врагами оказывались те, кто хотел только взять у него. Так или иначе. И побольше.
  .
   - Лейтенант Грей, "Арват".
   - Ну, я уже представилась.
   - Чем порадуете?
   - Какого хрена ты перекрыл шестнадцать квадратов пространства?
   Ну... тоже тема для завязки разговора. "Петька, подвинься..", и бесконечной длины рельс.
   - Фигура для юстировки узлов гравитационной привязки требует наличия безопасной зоны. Желаете проверить расчеты?
   - Да иди ты. Лень отпрыгнуть в соседнюю систему?
   - До официального ответа на рапорт вынужден работать по месту.
   - Мдя. Диагноз - отсутствие доверия. Визуальный контроль. Ну и чем ты допек нашего "папочку"?
   - Хз. Подал стандартную заявку на отстой, стабилизацию и мелкий ремонт. По Уставу. И получил кучу матов.
   - Больная мозоль. Знаешь, сколько кораблей должно работать в области? По тому же самому Уставу?
   - Это мой вопрос? С меня спрашивают за мою работу. И я стараюсь выполнять ее качественно.
   - Мдя. Есть определенные договоренности в Экипаже. Которых ты не знаешь.
   - Откуда бы я их узнал? Из Сото меня пинком выкинули, здесь - сразу на длинные одиночные маршруты поставили. А латать корабль всё еще необходимо. И я не могу развлекаться в орбитальном, зная, что у меня не закрытые проблемы. Все люфты и зазоры в графике, как в бездонную яму уходят.
   Официальная версия уже на автомате выдавалась на подобные вопросы. И чего она... дергается так?
   - Да ладно тебе плакать. Надо было лучше за Вегой смотреть.
   Ага. Вот и добрались до причины.
  .
   - Не знаешь о чем речь, не ляпай языком, капитан.
   - За хамство могу тебе мозг вправить на дорожке. Я вижу, что ты жив, а вот она - нет.
   - Я вижу, что тебе разгрузиться надо и начинать думать головой.
   Дорожка, как и в лучшие времена Империи, оставалась последним аргументом для решения проблем аристократов и офицеров. Так называли дуэль на парных клинках в пространстве, ограниченном двумя полосами. Очевидно стартовал такой обычай с дуэлей на садовых дорожках дворцовых комплексов или в узких коридорах замков знати. Существовал устоявшийся церемониал, стандарты на оружие и свод основных правил, действовавших по умолчанию. Смерть на дуэли была достаточно частым явлением в случаях, когда дело доходило до "дорожки".
   Но прибывшая шатенка, останавливаться не хотела. Ей было плохо и она явно "сливалась" на утюга. Джек совсем не горел желанием драться. Но и отступать было явно некуда. Он не урна для блевоты любого встречного страдальца. И хоть цельный космос звездочек у болтуна на погонах мерцает.
  .
  * "Аннор"
  .
   Женщина-капитан, удивительно похожая на Вегу Л'Легро ожидала в причальном комплексе собственного корабля. В рабочей форме и с оружием. Джек вежливо поклонился, с ухмылкой отметив реакцию красотки на его протез.
   - Не кривись, красавица. От таких украшений никто не застрахован.
   - Я тебе не красавица, утюг. К бою.
   - Вы уверены, что мирное разрешение нашей проблемы... кстати, а в чем она?
   - Ты, урод, слил мою сестру. И забрал ее корабль. Готов?
   - Да ради Кашалота. Хотя... лучше бы поговорить. А черт... дура ты набитая.
   Женская фигура смазанной тенью метнулась навстречу. Разговоры закончились.
  .
   Свернувшееся в судороге тело капитана было на удивление легким. Джек бы с удовольствием посмеялся над сложившейся ситуацией, если бы не выражение лица злюки. Плотно закрытые глаза и прикушенная до крови губа.
   - Чертова вояка, терпи, счас починим.
   Рванулась к нему Лира Л'Эним очень красиво. И быстро. И не добежав до цели упала, растеряв клинки. Джек с трудом остановившись смотрел на сворачивающееся в бублик тело. Что за фигня происходит?
   - Капитан, в чем дело?
   - Узел... блокировки. Добивай.
   - Охренела ты, явно. Думаешь так просто от меня отделаться? Полечим. И порежем нахрен за болтовню.
   - Медблок нельзя.
   - Щас. Диагност разберется - что можно, а что нельзя.
   Если у капитана такое не первый раз - значит должна быть подробная информация. И действительно, требуемое описание обнаружилось достаточно быстро.
   "ВМ "Аннора" на связи. Лейтенант, ближайший медблок - на схеме".
   Стандартная механическая фраза прозвучала на полпути к мобильному диагносту. Подобный девайс стандартно присутствовал в шаттлах и на причальных комплексах. Джеку его искать не требовалось. Именно через диагност проходили пострадавшие офицеры сразу по прибытию на корабль.
   Странно, но он отказывался воспринимать ситуацию в стандартном русле. Капитан была определенно не в себе. Напридумывала черт знает чего. Возможно помог кто-то "добренький". А тут еще и загадочные "узлы блокировки". Это ж надо, как скрючило? Да, жалко человека. Банально жалко.
   "Противопоказания на применение медблока в личном деле капитана имеются? Медицинскую сводку по последним событиям мне на имплант".
   "Принято. Прошу доступ к вашему квалификационному листу. Медицина, уровень специальности А2. Подтверждено. Медкарта..".
   "Принял... отставить подготовку медблока".
   Для собственного выживания в условиях отсутствия полностью исправного медблока, Джеку потребовалось приложить массу усилий. И получение необходимой квалификации для доступа к специальным возможностям медблоков было вовсе не самым простым. Найдены обходные и недокументированные пути. Отработаны в симуляторе все доступные ситуации. Этот этап, как и всё с ним связанное уже был благополучно пройден.
   "Уровень болевых ощущений капитана..".
   Она еще и боли боится? Жесть. Не зря ведь установки ВМ дала?
   "Выбор у нас между болью и ограниченной подвижностью. Боль снимем без медблока".
   "Отсутствуют необходимые методики для оборудования".
   "Рекомендую запросить ВМ "Арвата". Требуется обновление для связки диагност-автохирург ТС 003.170.135"
   "Принято".
  .
   Всё в пределах общих закономерностей. "Неправильный мёд" был - медблок с низким уровнем ресурса. Использование такого медблока приводило к появлению "неправильных пчел". Об этом всем было известно. Как всегда - в теории. Но привыкшие к постоянной молодости тела офицеры, слишком часто плевали на инструкции. Возникали специфические узлы блокировки нервных каналов. Полученный один раз дефект развивался с каждым последующим применением медблока. И уже не имело значения - каков его ресурс или состояние. А когда появлялись конкретные последствия, то делать что-то становилось слишком поздно. Вплоть до полного паралича тела.
   Природа приобретенного дефекта полностью соответствовала уровню оборудования. То есть - ничем другим, кроме медблока А1, узел блокировки увидеть не удавалось. Но просчитать по характерным признакам - вполне возможно. Начавшись с замедления подвижности отдельных групп мышц "узел" в итоге приводил к параличу. Капитан явно не первый раз сталкивалась с подобной ситуацией. Если принципы работы медблока были крайне непонятны, то и дефекты, связанные с его применением, имели только общее описание.
   Основной причиной проблемы был "лишний" энергетический узел, привязанный к пострадавшему. Образование такого узла вызывало изменение некоторых органов и нервных окончаний. Изменение происходило совсем не быстро и было очень похоже на некоторые профессиональные заболевания, сплошь и рядом встречающиеся на Земле. С одним отличием. Причины возникновения пораженных болезнью нервных окончаний были другими.
   Злюка, рванувшаяся резать Джека, слишком резко ускорилась. При полностью здоровом организме такое ускорение без модификаторов, допускалось на короткий срок, измеряемый секундами. В данном случае попытка выйти на боевое ускорение три привела к судорогам и утрате подвижности для части мышц. И очень неслабым болевым ощущениям.
   Со всеми возможными модификаторами мышечной системы, тренированный боец держал "тройку" столько, сколько было необходимо, расплачиваясь повышенным расходом энергии. После повышения личного уровня становилась доступна более высокая планка. Выше пятого условного уровня ускорение использовалось на крошечные доли секунды для завершающего удар касания. Исходя из этого, уровень риска при попытке перевести поврежденные заболеванием мышцы на третий уровень был таким, что удачного исхода ожидать не было смысла. Эмоции? Или гормоны вечно молодого организма?
  .
   Джек только удивленно хмыкал, читая подборку материалов по теме. Странные люди. Вместо того, чтобы искать результативное воздействие на проблему - собирают описания последствий. Представить, как красивая женщина-капитан сидит в кресле и со слезами читает страшилки о своем будущем состоянии, было несложно. Ну да, я ведь ничего с этим не могу сделать. А себя - так жа-алко... А голова так болит и вокруг никого нет, чтобы попинать...
  .
   Неделю спустя Джек всё так же ползал по корпусу своего корабля, добавляя модули и меняя конфигурацию сети в попытках добиться максимального результата. Тушка "Аннора" висела на границе безопасной зоны. Капитан уже пришла в себя. Местные регенераторы следили за правильным восстановлением прооперированных участков. Поскольку с самим узлом ничего нельзя сделать, можно лишь устранить последствия его возникновения, благо - на данном этапе это еще возможно.
   Скар оказался обычным стандартным ВМ, что не отменяло остальных его достоинств. Джек очень старательно обосновал необходимость выполнения своих рекомендаций и теперь у Лиры появился суровый надсмотрщик. Непоколебимость ВМ в выполнении инструкций была известна всем.
   - Доктор прописал две желтых пилюли каждые восемь часов.
   И хоть ты тресни, но своих "две желтых" ты примешь. В любой обстановке.
   "Джек, тебя нельзя пускать на корабль. Ты изверг. И очень плохо действуешь на Скара".
   "Доброе утро, Лира. Ты выглядишь..".
   "Прекрати снимать информацию с ВМ. Он отказался блокировать наблюдение в капитанской каюте".
   "Я рад, что тебе лучше. Если бы было плохо, ты бы со мной не разговаривала".
   "Тогда бы я тебя просто расстреляла из штурмового комплекса".
   "Нельзя меня стрелять. Я - белый и пушистый".
   "Ты дикий и необразованный. И до сих пор не рассказал мне о Веге".
   "Вот получу от Скара отчет о том, что ты - в норме, тогда и разговаривать будем".
   "Да-да. Спелись вы. И что за странный отчет ты отправил на узловой Патруля?"
   "Ничего странного. Описание стандартного ранения и действия по его лечению. Адекватно возможностям медицинского комплекса "Аннора" - полтора месяца в медблоке. Ты не рада отпуску?"
   "Я не рада тому, что место стоянки указано - неправильно".
   "Обоснование для буксировки твоей "рыбки" - в командной сети".
   Конечно, правильнее было бы сказать - "кирпичика", но - традиции, черт бы их побрал. К тому же появился первый случай проверить, насколько реальны расчеты по "дырявой" связи. И уточнить время реакции тех, кто эти дыры отслеживает. Рапорт о вынужденной упаковке капитана линкора в медблок и отстое самого корабля был сфабрикован от имени ВМ именно для этого. Слишком уж характерно связывались официальные отчеты по сети с последующими нападениями.
   Уже вышедший на режим энергосбережения "Аннор" отрапортовал на Узловой... и был отбуксирован из "безопасной зоны"... как представляющий помеху объект. Без отдельного доклада. О контакте капитанов и о местонахождении "Арвата", по официальным линиям доклада также не было. Есть все шансы поймать желающих поживиться с беззащитного корабля. Ну как тут не воспользоваться таким удобным случаем?
  
   На второй неделе ожидания Джек уже начал ерзать. Время идет, а работы по ремонту пришлось свернуть. Впрочем, отдых - тоже хорошо. И переключив дистанционные датчики на ВМ, лейтенант ушел "отдыхать" в симулятор.
   "Авита, я четвертый раз прохожу это задание".
   "Капитан, выше уровня в нашем симуляторе нет".
   "Но здесь написано - уровень А-5, а для квалиф-листа подтверждается только единица".
   "Это означает, что без дополнительной наземной практики больше уже и не подтвердится. И это - только теоретическая квалификация".
   Вот так и пришел амбец грандиозным планам Джека. Личная боевая подготовка практически вся - застыла на месте. Пилотаж еще удавалось поднимать, но очень похоже - что и там предел теоретического уровня был весьма близок. Больше, чем А-1 без качественной практики не подтверждается. Логично, но... очень неприятно. Когда хорошо понимаешь, что можешь больше, а следующая страница интереснейшей книги не открывается из-за глупых формальностей. Там ведь в курсе масса интересного материала лежит. И ограничивает доступ - подтверждённый квалиф.
   "Хорошо. Переходим на дополнительный список. Ваши рекомендации?"
   "Законы Империи. Следственные действия. И не надо кривиться, лейтенант. Эти квалификации также входят в обязательный список. Сек... Связь с узлового. Выходите в командный центр".
   "Принял. Что за дурацкие правила? Почему связь с координатором - только в форме и из командного центра?"
   "Текущие инструкции узлового Патруля".
   Прозрачный колпак капсулы вздрогнул и поехал вверх. Явно координатор осерчал на Джека за внешний вид. И вот так отреагировал. Персональное указание.
   - Пять минут. Ну вот зачем мне парадную форму одевать, а? Неужели недостаточно обычного голосового канала? Молчишь, Авита? Ну, конечно.
  .
   - Че это за хрень вы здесь мне написали, лейтенант?
   Первый Координатор области, Лон Геннар, был... монументален. Он просто подавлял своей внешностью. Фантики и капельки стройными рядами вились по его кителю. Лицо было мужественным и героическим. Вобщем - всё как и полагалось. Промывание мозга должно быть качественным, чтобы мелкая букашка точно представляла свое место в этом мире.
   Джек изображал тупого "утюга", полностью соответствуя навязанному сценарию. Ему от этого разговора требовалось только одно - подтверждение легальности действий капитана "Арвата". Из коридора условий, созданного техническим отчетом ВМ, другого выхода не было. От Джека требовалось выдержать "справедливый гнев" и изобразить "принятие милости" всемогущего координатора.
   - На последней ветке у меня выбили 36 узлов гравитационной привязки на одном из полюсов каркаса. Даже штатная стоянка - не вяжется как положено. Общее состояние сети прямо влияет на качество работы прыжкового комплекса. Все данные, в отчете ВМ линкора.
   - И что теперь? Вы отказываетесь заступать на дежурство?
   - Мне требуется время на юстировку гравитационной сети и прыжкового комплекса. Иначе корабль не набирает требуемую боевую эффективность для самостоятельного патрулирования.
   Про замену и дополнение модулей, Джек даже себе лишний раз не признавался. Таких работ никто не проводил. Нахрен надо лишнее внимание руководства?
   В инструкциях и Наставлениях о подобных ситуациях ничего не говорилось, как и о всех проблемах корабля с ресурсом ниже 50%. Установленные пятьдесят узлов давали штатный отклик, но в сеть пока всё еще не вязались. Требовалась настройка. Ситуация была достаточно глупая. Только собирался участок и настройка подходила к завершению, как появлялась возможность "зашиться" и поставить новый сегмент. Времени на настройку требовалось не так уж много, но... никак не получалось завершить весь цикл. Работа ремонтников с Лойлара нанесла очередной удар по этому пункту. Упускать возможность дополниться, Джек не собирался. Результат? Вот он. Управляемость понизилась до катастрофического минимума. Установлено было около двух сотен эффекторов. Последние сам Джек, только готовил к установке. Устанавливались они ремонтниками. Авита в этом... пока набиралась опыта.
   - Господин координатор, в данной просьбе нет абсолютно ничего личного или незаконного. Время на проведение работ рассчитано ВМ "Арвата" исходя из имеющихся возможностей.
   Повисла трагическая пауза.
   - Три месяца. Покидать систему местонахождения - запрещаю. Ну что за молодежь пошла? У вас постоянные проблемы с оборудованием, лейтенант.
   - Принято. Я исправляюсь, господин координатор.
   Планшет моргнул и свернулся. Фигура лейтенанта устало обмякла. Меняются места и корабли, но военные остаются такими же. В любом из миров. Начальник делает вид что командует, подчиненный - делает вид что беспрекословно выполняет команды. "Постоянные проблемы", б.... Все повреждения корабля были боевыми. Но кому это интересно?
  .
   Координатор не счел необходимым прямо запросить текущее положение "Арвата", а лейтенант заблокировал автоматическую отправку рапорта. И никто никак не отреагировал. Последнее только подтвердило, что весь разговор был только для "постановки разгильдяя на место". Хотя, стоп...
   Джека начало трусить от избытка адреналина. Обычное состояние, когда в расчетное время все предположения начинают подтверждаться. И сам не понимая почему - твердо ЗНАЕШЬ как именно всё будет происходить. Персональное ограничение на смену местонахождения для "Арвата" удивительным образом вписывалось в ситуацию. Мало инструкции, еще и персонально "придавили". Он последний технический обмен проводил... где? Джек посмотрел на карту. Пять систем отсюда, как и было задумано. Но координаты ему в приказе прямо не указали. Значит, Геннар думает, что он до сих пор находится в точке из которой проведен обмен. Пять систем... это вполне достаточно, чтобы ничего не увидеть.
   Такой уровень поддержки рейдеров, Джеком еще не просчитывался. Требовалось срочно менять схему засады, иначе море дерьма захлестнет с головой. Самое сложное и необходимое действие, качественно прикрыть собственную задницу.
  
   Пара рейдеров вышла в прямой видимости "Аннора", неспешно встала в атакующую связку и двинулась к "привязанному" на стоянке кораблю. Три часа до подхода в зону эффективного огня орудий рейдеров. Для выхода линкора из стояночного режима - явно недостаточно. Только активация силовых щитов, которые сосредоточенным огнем двух кораблей сносятся быстрее, чем произойдет накачка калибров линкора. Жертва не имела никаких шансов уйти или оказать сколько-нибудь серьезное сопротивление.
   Блокирование дальней связи. Затухание щитов на рейдерах. Двадцать минут до контакта, а "Аннор" так и не активировал основные энергетические мощности. Всё соответствует. Капитан корабля - в медблоке, ключ активации боевых систем изъят из консоли управления. Беззащитная цель.
   В рубке управления лидера пары рейдеров началось оживленное перешептывание офицеров.
   - Капитан, данные подтверждены. Главные накопители цели - на нуле. Внешних оборонительных систем у линкора нет.
   - Приказ. Всю мощность - на орудия.
   - Принято. Щиты - три процента.
   - Подтверждаю. Огонь - по достижению оптимальной дистанции.
   - Ведомый регистрирует выходы. Два, размер объектов - малый курьер. Энергетическая емкость перехода указывает на гражданские суда.
   - Подготовить пустотные модули к сбросу. Берите живьем. Полная блокировка связи.
   - Принято.
   - Странно, капитан... но объекты показывают слишком низкую энергетику. Твою мать! Шестнадцать запусков! Пусковые установки? Что за...?! Щиты! Время до контакта - четыре минуты. Все шестнадцать торпед - противокорабельные, тяжелого класса. 420 или 430. Цель взяли все. До постановки щитов - семь минут.
   - Область перехода за спиной! Класс корабля... линкор А-класса. Пи...ц.
   - Связь!
   - Разблокирование каналов связи - в процессе... четыре минуты.
   Лицо капитана лидера обмякло. Всё. Маневрировать убегая от скоростных "умных" торпед - бессмысленно. Щиты поднять - нет времени. Выходящему из прыжка линкору останется только расстрелять полумертвые тушки рейдеров.
  
   К пациентке на "Аннор", Джек сумел добраться только через неделю. Лира вполне нормально двигалась и встретила гостя на том же самом месте возле причального комплекса.
   - На узловой не докладывал?
   - Я похож на дурака?
   - Похож.
   - Спасибо. Нет, сам не докладывал. И ВМ твой... попросил не докладывать.
   - И Скар тебя послушал?
   - Безусловно. Они, знаешь ли, умные ребята. Кто-то больше, кто-то меньше. Но нам с ними тягаться по вычислительным возможностям - не светит.
   О том что вежливость, точнее, готовность к сотрудничеству Скара существенно возросла, после его общения с Авитой, Джек не рассказывал. Скару тема с нулями далась спокойно, а вот его капитану она - незачем.
   - Что ты сделал?
   - Составил для тебя инструкцию. Почитаешь на досуге. И сразу предупреждаю - во второй раз то, что я сделал с твоими узлами, может не сработать.
   - Так.
   Лицо Лиры замерло. Она читала.
   - Фигассе ты мне расписание наворотил. Гимнастика, массаж, мази... это - точно сработает?
   - Есть определенный опыт в таких вещах. Обязано сработать. Если не можешь бороться с причиной - то всегда есть возможность проводить профилактику последствий. И если выдерживать систему, то это в большинстве случаев - работает. Ты услышала это слово? Система. Сейчас с помощью автохирурга я убрал дефектные участки. Без принудительной общей ускоренной регенерации. Это будет несколько... неудобно, особенно первое время. И узел твой - останется. Но препятствовать развитию подобного дефекта ты сможешь. Кстати. Я не нашел у тебя ни одного биона.
   - Их у меня не будет.
   Манечка? Это понятно.
   - Глупо. Тебе потребуется квалифицированный массажист. Постоянно. Иначе - вернешься к прежнему состоянию.
   - Ладно, с этим я как-то разберусь. Всё узнал? Свободен, лейтенант.
   И только когда гость уже выруливал из ангара, Лира вспомнила о своем первом вопросе. Не доложил на Узловой. В чем действительная причина таких действий? Но последние годы до дембеля, очень тяжелое испытание. Ничего уже не хочется. Ты совершенно точно знаешь, что вычеркнут из всех планов и на тебя ничего не рассчитывается. Большинство твоих прежних интересов перестают быть актуальными. В таких условиях ожидание становится невыносимо долгим.
   Капитану Л'Эним категорически не хотелось заниматься тем, что полностью утратит смысл через пару-тройку лет. Что такое три года после ста пятидесяти лет службы? Миг. Очень длинный и неприятный.
  .
   - Во время тестового прыжка произошел очередной сбой координат в прыжковом комплексе. В непосредственной близости от зоны выхода обнаружены два корабля, которые ВМ определил, как рейдеры.
   Джек посмотрел на планшет и остановился. Лира еще некоторое время рассматривала предмет, находящийся вне поля зрения камеры, затем обернулась к собеседнику.
   - Выход был уже после отработки торпед? Тогда вставляй в отчет запись с регистратора. С момента выхода.
   - А как торпеды пропишем в отчете?
   - Никак. Спросят - я скажу, что у меня были оборонительные модули "Васп". Они именно для таких случаев предназначены. Не спросят - ничего не скажем.
   - А у тебя есть такие модули, Лира?
   - Что за вопросы, утюг?
   - Пощупать хотца. Интересная штука, наверное.
   - Последний заначенный модуль ушел... восемь лет назад. Есть на площадке... но дорого.
   - Жаль.
   - И дальше - стандартный отчет по разбитым кораблям. Целые пустотники с рейдера собрал?
   - Да. Пару могу подарить.
   - Мне они зачем?
   - Обменяешься на что-то нужное.
   - То, что мне нужно - хрен где есть.
   - Так не бывает. О. Лира, у меня есть одна большая просьба.
   - Ну очень интересно. С чего это дикий утюг начал разговаривать такими странными словами?
   - Приобщаюсь к цивилизованному миру. Ты не могла бы...
   Джеку явно не давалось следующее слово.
   - Хорош мяться, пилот. Не скажешь - не узнаешь. А вдруг - могла бы?
   И Лира плотоядно облизнулась.
   - Я не могу разобрать вещи Веги.
   - Ну и выбрось их всей упаковкой.
   - Они еще в каюте. Бион забрал только ключ и карточки. Ну и кое-что из накопителей со служебной информацией. Ты ведь ее родственница?
   Но вместо того, чтобы избавиться от собственных страхов, Джек заработал головную боль.
  .
   Ну вот, снова вернулись к старым и вонючим баранам.
   - Рассказывай, как Вегу просрал.
   - Начнем сначала?
   - Чертов утюг, это был единственный человек, который остался у меня из семьи, что другого я тебе могу сказать?
   - Ты можешь просто спросить - что случилось? А я под личный блок, расскажу всё как есть. И ты будешь единственным человеком, которому я всё рассказал. Как тебе такое предложение?
   - Учти, если я решу, что ты виноват - ты труп.
   - Да я уже в курсе твоих кровожадных замашек.
   Джек махнул рукой. Надоело. Изображает тут... грозу пустоты.
   .
   Джек топал за капитаном и в очередной раз удивлялся, насколько Лира похожа на погибшую подругу. Отношения у женщин действительно были давними и достаточно редкими для Экипажа. Редким было то, что знакомы они были - больше ста лет. Оказалось, что Вега и Лира выросли в одной Семье, учились вместе, вдвоем поступали в летное училище в Центре Империи. Долгое время служили рядом, затем служба их развела по разным кораблям. Произошло это уже в Цин. Встречались не часто, но связь поддерживали постоянно. Совсем не удивительно, при таком положении вещей.
   - Ты очень похожа на Вегу.
   - Из одной Семьи. Гостевой комплекс. Что ты хотел мне рассказать?
   - Личный блок на информацию.
   - Почему не служебный?
   - Информация относится к моей личной жизни.
   - То, что ты ее трахал - и так ясно.
   - Хватит фантазировать. Еще пара минут в таком духе - и я вообще пожалею, что пришел.
   Долгая пауза. Потом установка блока на информацию.
   - Смотри.
  .
   - Почти всё из этого я уже видела в сводке. Ну и где ты был в это время?
   - Ключевое слово - почти. Этот человек - я.
   - Этот старик? Да ты...
   - Досмотри. Пока у меня еще не закончилось желание тебе что-то доказывать.
   Сборный ролик из фрагментов, собранных ВМ "Арвата" по событиям того дня был совсем не длинным. Заканчивался он логами первой регистрации Джека на борту линкора. В качестве проигрывателя записи использовался банальный гражданский модуль воспроизведения.
   - Но так не бывает.
   - Бывает.
   - Квалиф показывай. Черт. Очень похоже. Зачем тебе всё это?
   - Этот вопрос не имеет отношения к разговору. Ты всё увидела. Информацию закрываю личным блоком. Только для капитана второго ранга Л'Эним. Персонально.
   - И что мне теперь делать?
   - Жить. Можешь блок закрывать.
   - Нет уж. Теперь ты мне объяснишь, что за пляски с рейдерами ты устроил.
   - Так есть же запись?
   - Запись ничего не объясняет. Как приход рейдеров связан с моим рапортом? И что за пусковые автоматы ты использовал? Ничего похожего я не видела.
   - Модуль запуска собран на базе малого курьера. Есть описание работы специальной системы доставки грузов. В прокол после отработки прыжкового комплекса, уходит только груз, а модуль отправки - возвращается на базовый корабль. Некоторые производственные комплексы пользовались подобными схемами. Потрясающая простота конструкции. Применяется в смежных системах, на проверенных практикой отрезках с жестко установленными параметрами перехода. Соответственно, работает только для организованной ловушки. Текущие условия, согласно расчетам, были идеальными для использования этой схемы. А само пусковое устройство... ерунда.
   - Рапорт, Джек. Какого хрена узловой...
   Лейтенант с сомнением посмотрел на собеседницу. Ну... если ты так хочешь.
   - Реакция на "протечку" данных из командной сети связи для текущего района рассчитывалась по связке - "сообщение в сеть - нападение". Приход пары рейдеров состоялся в расчетном промежутке. От рапорта ВМ "Аннора" до появления пары прошло семнадцать суток. Связь между моей... беседой с Первым Координатором и нападением рейдеров я пока не могу подтвердить ничем, кроме собственных домыслов. Возможно это простое совпадение. Возможно, утечка из кабинета. Или с собственного устройства связи Координатора. Это всё, что я могу дать. Информацию закрываю личным блоком. Только для капитана второго ранга Л'Эним. Персонально.
   - Принято. Блок закрыт. Ты в паре работал?
   - Пхе. Ну кому нужен в пару утюг с темным прошлым?
   - Мне.
   - Э...
   - И готовься к приему гостей. Я разберу вещи Веги. Но ты мне будешь помогать.
  .
  * "Арват"
  .
   "Помощница" прибыла на корабль. Пробежалась по ангарам, заглянула в гостевые каюты. Вела себя взрослый капитан, как любопытная кошка, впервые попавшая в дом. Затем добралась до капитанской каюты и надолго в ней закрылась. Через сутки пригласила Джека на ужин.
   Еще через двое суток, когда начал проходить... культурный шок от общения с Лирой, лейтенант в очередной раз получил сюрприз.
  
   - Лира, я начинаю тебя бояться. Ты хочешь сказать, что всё это время у тебя на корабле находится пустотная команда?
   Джек оторвался от тарелки и с изумлением уставился на одетую в домашний халатик напарницу.
   - Да уроды они. Задолбали до ужаса. И справиться с этими харями я не могу. И выгнать не могу. Вот что делать? Остаток дослужу и пусть хоть головы друг другу поотрывают.
   - Подними нормального зама или старшего команды.
   - Прибьют сразу. Уже пробовала.
   - Охренеть. Как же ты с ними работаешь?
   - Да вот так и работаю. О. А хочешь я их тебе отдам на воспитание?
   - Свят-свят.
   - Ну вот. А еще напарник.
   - И с каких это пор?
   - Да вот, уже... третий день. Я заявку скинула, а желающих, кроме меня и не было. Автоматом подтвердилось.
   - И что мне грозит?
   - На ближайшие четыре года - ты мой раб.
   Да-да. Шуточки у капитана пахнут казармой. Сперва лейтенант захотел возмутиться. Но потом его посетила мысль, выглядевшая слишком привлекательно. Искал инструмент? Вот тебе и инструмент. В такой ситуации он будет заниматься всем. А капитан Л'Эним, надувать щеки. Все плюшки, все удачные отработки, пополнят актив лейтенанта. Очень существенно возрастут его собственные возможности и упростится ситуация с отношением начальства. Безусловно, старший пары будет получать львиную долю боевых отметок, но... кому они нужны, фантики?
   - Чего замолчал? Испугался?
   - Капитан, я к вашим шуткам уже иммунен.
   - Да ладно, не дуйся. Мне это всё уже до смерти надоело, веришь? До конца моего третьего контракта, всего четыре года. Продлевать контракт я не буду. Сниматься с корабля уйду на Риволь Нода. До окончания этого периода мы с тобой работаем в паре. Старший офицер, естественно - я. Но работаешь - ты. Работать ты хочешь, на жополизов Геннара не похож. Меня вот починил. Почему?
   - Недостаточно информированный человек, после разъяснения ситуации, имеет шансы стать другом. А с этим у меня здесь напряг.
   - Вот тебе и ответ. У меня знакомых - валом. А доверять... некому.
   Джек отбросил в сторону шелуху... и понял, что для него это - действительно подарок. Помимо того, что он сможет использовать данные, полученные от капитанов пиратских кораблей, к которым прочно приклеилась меточка - "гуси", он еще и информации из капитана Л'Эним вытрясет столько, сколько ему надо. В Бастарде "Аннор" работает уже очень долго. Только базы ВМ, вызвали у Авиты нездоровый ажиотаж.
   Сниматься с контракта... эта мысль была слишком нереальной, но после некоторого размышления, как рабочая, была принята. Лире ведь без разницы, куда и откуда уходить на дембель? В позу с Нодой Риволь она встала только после того, как местный координатор попытался навязать ей стажера. Наверняка, за время до контрольной точки, Джек успеет объяснить ситуацию. Если аккуратно имитировать пропажу или гибель корабля, то это будет совсем не пришибленный баронец, с постоянно вылетающими узлами двигателей. Тем более, что второй личный корабль Джеку не требуется, а вот найти толкового капитана, потерявшего корабль, он сумеет. И если его подозрения о контроле кораблей Патруля подтвердились, то неучтенный линкор... о-о. И еще одна возможность, которую лейтенант придерживал для себя, обрела новый смысл. Очень интересный смысл. Но такая возможность требовала предельно точной разработки. И хорошей команды. Полноценной. Джек прогнал приятную мысль. Год с лишним. Мало ли что может поменяться? А, демоны! Команда... очень нужна. Вот только это должна быть команда а не балласт.
   - Моя ты скромница. Сбрасывай мне условия для размещения команды. Я имею обширные планы на рабсилу.
   - Запряги сначала.
   - Хо. Да ради тридцати грамотных рыл я что хочешь сделаю.
   Сработанный костяк команды? Это слишком вкусно.
  .
  
  * "Аннор"
  
   Сказать "сделаю" просто, думал Джек, стоя возле двери в отсек пустотной команды. А вот сделать... дверь гостеприимно открылась. Коридор блока выглядел, как после загула. И первая появившаяся личность только подтвердила, что слово "как" можно смело выбросить.
   - О! У нас очередная игрушка, братцы. Новая и... хр-р-р.
   Пьяный встречающий, от удара в челюсть, улетел в угол. Цок-цок, за спиной Джека переместился модуль сопровождения. Оружейный блок модуля равнодушно отследил падающее тело и вернулся на прежнее место, внимательно рассматривая вываливающихся в коридор людей.
   - Пока вы не схватились за оружие - мы можем разговаривать. После первого выстрела - отдам команду на зачистку. Я лейтенант Грей, "Арват".
   - Ну и что ты здесь забыл, чувак именуемый Резаком?
   Джек посмотрел на говорившего и вздохнул.
   - Пришел взять долг. - И не обращая на поднявшийся ропот никакого внимания продолжил: - Десять дней назад я принял пару рейдеров, чей визит поставил бы точку в вашей жизни. Сделал это вопреки приказу координатора.
   - Ё! Бравый защитник животных. Трахнул Белку?
   Команда всегда имеет лидеров. Для такого бардака... требуется хулиган. Уж не ты ли, тот самый хулиган, парень? Называть офицером ЭТО, у лейтенанта не повернулся язык. Хорошо поддатый, мощный мужчина с татуировками. Маечка давала возможность рассмотреть все специфические изображения. Наземник с очень приличным стажем. Командир наземки. Он то чего с нарезки сошел? И этот его сленг...
   - Неправильный вопрос.
   - А че это неправильный?
   - Ваш капитан подала заявку на постоянную пару. И вопрос будет звучать следующим образом... есть на "Анноре" работающая команда, или нету никакой?
   - Нету нас, чувак. Совсем нету.
   Злобная ухмылка и рывок навстречу. Пугать молодого? Ну и зря. Тах. Мозги по стене. Явно неадекватен товарисч. Будет первым неживым примером.
   - Кого еще здесь нету? И для кого еще, капитан линкора - чувак?
   Пять минут активной ругани и три трупа в коридоре. Потом внезапно нашелся старший абордажной группы и дело сдвинулось с мертвой точки.
   - Не пори горячку, лейтенант. Дай команде время прийти в себя.
   - Отличная мысль. Представьтесь.
   - Лейтенант Моллз, абордажная секция.
   - Вы - старший. Через час построение на летной палубе два. Для желающих служить дальше - подтверждение контракта под Знак. И работа по профилю.
  
   - Капитан.
   "Ты смотри, даже костюмчик не помяли. Думаю, что не ошиблась. Чей запрос на работу пустотной команды"?
   - Пусть зачистят обломки рейдеров. Соберут модули и носители информации. Ну и... что под руку попадет. Поделим добычу. Сразу и посмотрим, сколько еще крыс у нас есть.
   "Как ты спокойно чужих людей убиваешь".
   - Своим было бы куда как хуже. Отдала на воспитание? Терпи. И глянь, пожалуйста, что у тебя по модулям и комплектующим?
   "Принято. Наличие и размещение сброшу пакетом. Ты... аккуратнее там".
   - Думаю, что первый приступ сняли. Дальше будет видно.
   Но Джек стрелял совсем не потому, что ему угрожали. С этим можно справиться и по-другому. Три трупа - явно выраженные ведущие в этом бардаке. И вмешательство совершенно адекватного Моллза, только подтверждало эту теорию.
  
   Во втором ангаре уже собралась приличная кучка одетых в разномастную броню членов команды. Вышли еще несколько человек. Затем появился Моллз и сразу подошел к стоявшему в центре Джеку.
   - Ну как команда, Моллз?
   - Хрен его знает. А ты чего вырядился в броню, страшно?
   - Неа. Я тоже туда полезу. Следователя нарабатывать. Очень некрасивая ситуация с нападением получилась.
   - И что?
   - Как что? Кое-кому шкуру спустить не мешало бы. Хочу быть полностью уверен, когда посажу на Знак... ну ты понял.
   - А силенок хватит?
   - Для такого дела - не жалко. Кстати. Очень вовремя вы мне подвернулись. Ваш капитан сама не знает что приобрела на свою голову.
   - Похоже для нашей... головы, приключения уже начались.
   - Отставить приключения. Обычная нудная работа. С очень приятными результатами.
   - Где еще те результаты?
   - Ну вот они. Тридцать девять бойцов. И бойцыц.
   - Только перед строем не ляпни.
   - Сол меня спаси. Хуже злой женщины может быть только очень злая женщина.
   - Нифига. Получишь сразу девять злых. Только клочки полетят. С лейтенантскими звездочками.
   - Время.
   Треп это хорошо, но ситуация, судя по недовольным взглядам, еще не определилась полностью.
  
   - Задание для пустотной команды. Подготовьте необходимые модули и оружие. Зачистка пространства, сбор носителей информации. Попутно - подбор рабочих модулей и оружейных узлов для полной комплектации секции. Попутно - сбор ценного имущества. От половины. Объяснять?
   - В чем оплата?
   - Гражданскими, расчет произведет ВМ "Арвата". По факту прибытия на склад.
   - Ремонт наших рабочих модулей?
   - Выделяйте людей, дам заливку и базовый тренаж в симуляторе. Получите собственных ремонтников. Комплектующие и расходники - изыщем. Сложные работы покажу сам. Оплатите ремонт из специально выделенной доли.
   Вопросов нашлось достаточное количество. Не все были удобными. Но в целом процесс пошел.
  
   Подтвердились всем составом. Быстро разделились на команды и, получив задание, вышли в пустоту. Подтверждение контракта в присутствии командира оперативной группы это отсутствие неподчинения и... всех сопутствующих радостей. Насколько долго такое состояние продлится, это зависит от Джека.
   Через двое суток работа была завершена. У лейтенанта уже в глазах рябить начало от разорванных тел и застывших пятен крови. Именно ему пришлось прочесывать внутренние помещения, собирая предметы с трупов офицеров.
   - Благодарю команду за хорошую работу.
   - Кто будет считать добычу?
   - Все, что сдали, ВМ уже посчитал.
   - Деньги?
   - Тройку от команды.
   Для решения бытовых и имущественных вопросов, не касающихся выполнения контракта, от команды выбиралось три представителя. Когда вопрос был известен, тройка даже не представлялась командиру. Закрытое сетевое совещание и - готовый результат.
   - Нафига тебе тройка?
   - Есть четыре трупа. Могу оформить, как неповиновение. Имею все доказательства. Но. Если есть родственники или семьи, то им такое решение совсем не поможет. Процент от полной суммы пойдет как премиальные семьям. И на военные счета, как погибшим в бою. Затем половину оставшейся суммы перечислю по назначению. Тройка скажет "нет" - просто разделим. Вопросы?
   - Так не делают.
   - Твои дети на что живут? И воевать ты будешь еще сто лет. Или пять? А потом что? Совсем не факт, что вашу команду оставят после ухода капитана Л'Эним.
   - Какого ухода?
   - Четыре года. Завершение третьего полного контракта.
   - О-о...
   - Моллз, двадцать минут, для обсуждения, достаточно?
   - Хватит.
   - После выплаты, будущих техников и тех у кого ниже третьего уровня медицина - на "Арват".
   - Почему только третьего?
   Джек выразительно постучал пластиком протеза по шлему, висевшему на правой стороне груди. Капитан Л'Эним свою команду явно не баловала. Четвертый уровень был частым в личных сводках. Первого, т.е. абсолютно здоров, не было ни у кого.
   - Почему медблоки на "Арвате"?
   - Лейтенант Моллз, ну что за дурацкие вопросы? Я для вас ничего ни у кого клянчить не буду. Л'Эним варит собственную кашу. Что есть у меня - дам сам. Чего нет... куплю при первой же возможности. Из той же половины добычи. Работать будем вместе. Хотелось бы видеть максимальную эффективность. И все рыла живыми и работоспособными. Ваш капитан уже дембель. И спрос с нее - никакой.
   - Ты серьезно нацелен на абордажные операции?
   - Смотри. Что видишь?
   - Очень приятная цифра.
   - Это доля одного человека. Если бы вы были у меня сразу, перед нападением, эта цифра была бы раза в три больше. Я бы аккуратнее отстрелялся. Веришь, я до вчерашнего дня вообще не знал, что на "Анноре" есть команда. Но вопрос даже не в этой цифре. Есть серьёзная работа, которую без абордажников я не сделаю.
   - "Мясо". - Лицо Моллза превратилось в злую маску. - И ты знаешь, что с ним делать?
   Джек кивнул. Это тоже. И - да. Уже - знает.
   - Есть желание работать, Моллз?
   - Так точно.
  
  * "Арват"
  
   - Гав!
   Джек ошеломленно смотрел на пилота. Женщина задорно улыбнулась и подмигнула.
   - Пилот... что бы это значило?
   - Вы сказали, что за использование медблока группа рассчитается борзыми щенками. Я щенок-доброволец. Гав!
   Лейтенант уже медленно сползал по стенке, задыхаясь от смеха.
   - Не... не обижайся. Я хотел поработать с вашими абордажниками. У меня квалиф встал. Практика нужна.
   - Это они и сами организуют. Бесплатно. Зато некоторые из девочек совсем не прочь познакомиться с новым командиром. Порванные связки и смещенные суставы очень мешают жить. А женщины после медблока такие затейницы, лейтенант... К тому же здесь мы в командировке и блоки на служебные отношения нас не режут.
   - Сойдем на разгрузку - с радостью. На дежурстве у нас ничего не получится. Война у нас.
   - Ну и тем более. Сегодня есть время, а вот завтра... А давай я тебе спарринг быстренько организую?
   - А что, прямо сейчас?
   - Запросто. Эй, Сата! Иди здесь.
   - Че надо Иоль?
   - Лейтенанту спарринга не хватает для полного счастья.
   - Что подтверждать будешь, дорожку?
   - Наземный комплекс. Затем абордажный. Затем дорожку.
   - О. Наш клиент. Что у тебя в симуляторе?
   - А1, А1, Б9.
   - На земле давили?
   - На "дороге" приехал. Ненавижу такое состояние.
   - Через день. Рукопашка и короткие клинки. Дорожка. Поставим нормально дорожку - абордажный как по маслу пойдет. Сразу начнем?
   - Полчаса. Помещение... вот тут.
   Маршрут до тренировочного зала высветился на схеме.
   - Хоп. Я осмотрюсь там пока.
   - Лейтенант, а летать - тоже учишься?
   - В очередь девочки. Следующую неделю я летаю только от кулаков.
   Все прибывшие на "Арват", прошли медблок и определялись с профессиями. Хотя предпочтение было одно - механик по ремонту пустотной техники и вооружения. И как ни странно в желающих недостатка не наблюдалось. Те кто уже что-то умел, сейчас готовили модули к боям, а оставшиеся выстроились на заливку специальности.
  .
   - Стоп! Перерыв. Не слишком сурово тебя давят, лей?
   - Не. Еще немного можно добавить.
   - Значит я - точно угадал. Массаж. Затем пробежка. Затем еще один подход. Аккуратнее с захватами за руки.
   Джек отстоялся у стены и потрусил вокруг зала в массажную. Партнеры по отработке разошлись к тренировочным макетам.
   - Ниче так. Для новичка совсем неплохо. И не скажешь, что только в симуляторе работал.
   - Иоль, есть люди тренированные, есть обученные, есть... опытные. Но без таланта, всё это херня. Лей быстро ухватывает. И не ленится регулярные тренировки проводить. Ни разу не стандартно работает. Я не знаю, откуда он теорию берет. Если Сол позволит, я еще у него учиться буду.
   - Только не выжимай полностью. У нас с Тайкой на лейтенанта бальши-ие планы.
   Абордажник скептически посмотрел сверху-вниз.
   - Свеженького, да после медблока? Эх, а нам опять до разгрузки мучиться?
   - Ниче. Лей не дурак, так что разгрузит вас. Думаю, что очень скоро. После такого кипиша, как ему в коридоре модуля Коби устроил? Только дурак не поймет в чем причина.
   - Коби всегда тупым был. Достаточно было лею в глаза посмотреть. Там четко всё видно. Сам сдохнет, но пасть порвет зачетно. Дикий он.- Сата глотнул воды. - Моллз конечно гад, но балласт слил красиво. И остановил бодягу вовремя. Теперь работать можно спокойно.
   - Говорят, что дополняться будем. Что думаешь?
   - Лей всё на Тройку скинул. Типа - вам работать, вы и решайте.
   - Черт, может и группу Фокси к нам разрешит поднять?
   - Тю. Если склок не будет - то запросто. Команде до штатного состава еще ой как далеко. Модулей на "Арвате", видела сколько стоит на стартовой?
   - Я первый раз за последние годы обрадовалась, Сата. Натурально. Как зеленый курсант. Новенькие модули. Имперцы.
   - Плохо только, что лею свою команду набирать никто не даст.
   - Да. До кап-три не подпишут. А ему еще...
   - Дурацкая система.
   - Но работать нам по любому не с Белкой.
   - Что-то мы рано радуемся. В деле с ним еще никто не был.
   - Ай. А поговорить? Вон, трюхает уже обратно. Мутузьте. А я посмотрю-ю.
   - Сучка.
   - Ай-ай, как громко. Кто на наши тренировки втыкает постоянно?
   - Я из профессионального интереса. Кстати. В этот зал у нас постоянный доступ для группы. Класс.
   - Ну и я... из профессионального, и... зал как зал. Чего вы в нем нашли?
  .
   В душевой после тренировки с абордажниками, Джека настигла благодарность экипажа. К этому всё и шло, но тем не менее, появление парочки "борзых щенков" заставило вздрогнуть. Водные процедуры изрядно затянулись.
   Лейтенант старательно уговаривал себя относиться к происходящему именно как к водным процедурам. Но девочки были мягкие и ласковые. Настоящие. И совершенно не стремились что-то изображать.
   Троица вывалилась в раздевалку усталая и довольная.
   - Тестовый полет зачтен. Не отлично, конечно...
   Нудным инструкторским голоском изобразила Иоль. Напарница ее рассмеялась и выразила жестами полное согласие. Джек тоже смеялся с удовольствием. И прокомментировал совершенно спокойно:
   - Зараза ты рыжая.
   - Благодарю за комплимент, командир.
   - Всё. До завтра. Построение в восемь.
   - Принято.
  .
  * Жилой блок "Арвата".
  .
   - Тебе как, Тай?
   Первая пара "щенков" отдыхала в своей каюте.
   - Я больше не буду. От него кошаком прет.
   - Ты чего? Какой нафиг кошак, с таким-то именем?
   Гото, которых все кошаками называли, весьма специфические... люди. С собственными традициями и собственными сдвигами на обязательных приставках к имени. Озвучивалось всё по разному. Но драные уши у котов и постоянные драки у мужской части гото, загулы кошек и гормональные срывы у женщин гото, нашедших себе пару, были общеизвестны.
   - Модификация семь. Очень свежая. И мягкий он до невозможности. Еще разик - и точно с катушек слечу.
   Для базовой модификации организма были использованы существующие образцы. Жители огромного пустотного мира Одирр... поскольку комплексом называть такой объем, язык не поворачивался, использовались как база для пустотных модификаций. Это - модификация четыре. Маленькие и легкие, максимально привычные к жизни в условиях околонулевой силы тяжести. Высокие и мускулистые уроженцы Вантора - для наземных модификаций, требующих выносливости и силы. Модификация пять. Базовых модификаций было более чем достаточно. Предшественник Джека выбрал семерку. Универсальный тип, весьма часто использующийся именно пилотами - универсалами, для которых пробежка по земле, после потери атмосферника, была обычным явлением. Мод семь был содран с Ратху. И черт его знает, что именно попало в него вместе с базовыми параметрами, но гото от него балдели. Тем более, если эта модификация для конкретного человека, недавно восстанавливалась из исходника.
   Гото всерьез считали, что среди претендентов на совместимость в браке, преимущество имеет более чистая кровь. А Ратху - образец или прототип, в этом плане был вне конкуренции.
   - Черт бы побрал ваши кошачьи заморочки. Ну и как я теперь?
   - Думаю, что запросто. Объяснишь только ему сама. Слишком вкусно получается. Вот спишусь на землю, тогда сколько угодно. Знала бы точно совместимость - списалась бы сразу.
   Загул гото на борту корабля... это ЧП. Помимо опасности, которые представляет выброс ферромонов, это блокировка части помещений. Реакция на ферромоны гото, была достаточно известна. Драки до смерти, оргии. Перспектива не самая хорошая.
   - Да уж. Гото с протекающей крышей в команде ни к чему. У вас же браслеты какие-то были?
   - Хе. Где мы и где браслетки? Хотя я об этом и не подумала даже. Мы ведь этой командой уже пятерку дослуживаем. Тут все и всех знают. Никаких неожиданностей.
   - Не всё так плохо, подруга. Найдем тебе браслет. Из нас неплохая парочка "борзых щенков" получилась.
   - Типун тебе на язык, Иоль. Приклеится - плакать будем.
   - С чего это вдруг? Мне даже нравится. Больше чем "ведьмы Тай".
   Длинные пустотные рейсы и долгое время службы способствовали образованию в командах устойчивых традиций. Иногда искусственно привитых, для сохранения работоспособности экипажей, иногда, возникавших стихийно. И в массе таких традиций, нормально разбираться мог только человек, сам изрядно поработавший с командой. Лейтенант об этом знал, но его неопытности это не отменяло.
  
  * Узловой Фанг. Бастард.
  
   Не сразу и не вдруг, но работа с командой пустотников наладилась. Мелкие стычки. Экипаж "Аннора" с трудом возвращался к классической дисциплине.
   Маршрут свежеиспеченной паре достался сложный. Две недели на разгрузку и дополнение экипажа, пара выбила у Узлового ценой громкого скандала. Собственно, эти две недели, были личной заслугой Белки. Её явление в узловой офис вылилось в небольшой армагеддон. Она умудрилась обматерить всех, от Первого Координатора, до начальника финансового отдела.
   Джек работал у капитана Л'Эним силовой поддержкой. Первый раз он изменил своему правилу "не отсвечивать" и уже явно сожалел об этом. Пришлось отбивать напарника. Буквально. Разбитых и поцарапанных лиц было больше чем достаточно. Четыре вызова на дорожку. Два офицера, узнав, что Джек согласен только на живой бой и никак не принимает дуэли в симуляторе, позорно слились, обозвав его дикарем. Один из них за это схлопотал в торец. Второй предусмотрительно отказывался через коммуникатор. Оба события радостно комментировались офицерами Узлового.
   Первую дуэль Джек провел по учебнику. Выиграл с минимальным преимуществом. Счет велся на количество порезов. А вот вторую схватку пришлось сильно напрягаться и применять нестандарт. Выбор отсутствовал. Противник попался опытный и с первых же связок уверенно повел в счете. Но на второй нестандартной связке Джека, прокололся. Буквально. Насквозь. Еле успели упаковать в медблок. Поскольку в действиях лейтенанта ничего нарушающего правила не нашли, то и победа досталась ему.
   Белка аж подпрыгивала от радости.
   - Вот посмотришь, ни одна долбаная б...дь рта не откроет больше. Лойво - очень серьезный противник. И сволочь редкая. С меня пончик, утюг.
   - Ты мне "Васп" обещала показать.
   - А денег хватит купить?
   - Сколько?
   - Вот... учти, модуль многоразовый.
   Джек посмотрел на цифру и стал считать. Да, в целом дешевле, чем его переделки из курьеров получились. Хотя... если бы таких удобных обломков еще парочка нашлась, то "Васпы" он на площадке покупать бы не стал. Хотя... один он точно купит. И разберет.
   - Оперный театр, мадемуазель. Я похож на миллионера?
   - Да не жмись. Есть ведь деньги?
   - Выбей со склада десяточек 430-тых? Тогда и "Васп" возьмем. У меня уже пусто. А лучше бы полсотни. Тогда парой, да с пустотниками... кого хошь обуем.
   - Утюг, он и есть утюг. Дай тебе полсотни слив, ты в Баронства попрешь. Хрен ты когда отремонтируешься с таким подходом. На складе только трехсотые забытого года лежат. Всё остальное - покупать.
   - Почем?
   - Ну... вот такая цифра будет. Для меня.
   - Э... а капитан не желает компенсировать мне шестнадцать "слив", которые я потратил на защиту её рыбки?
   - Команду получил? Радуйся.
   - Жесть. Ладно. Тридцать штук возьму.
   - Разогнался. Там их всего двадцать в пакете. Больше нет.
   - Вот скажи мне, умная женщина, как можно оставаться целым, с таким вот снабжением?
   - Не поумнеешь - так и сдохнешь на работе. Выпишут тебе бароны "четверку".
   - А подробнее? Про четверку?
   - Не слышал? Гордись, утюг. Дорос до настоящих знаний.
   - Это все фуфло, капитан. Что за "четверка"?
   Хоть и не все хотели говорить об этом, но знало большинство. Тех, кто слишком активно выполнял свои обязанности в области и доставил серьезные убытки рейдерам Баронств, в один прекрасный момент встречала на маршруте четверка очень серьезных кораблей, специально заточенных на уничтожение именно "своего" клиента. Истории о паре отбившихся капитанов заканчивались свалкой. Подробностей было слишком мало. И это лейтенанта напрягало гораздо больше, чем угрозы "битых морд". Своими текущими планами он откровенно напрашивался именно на такой вариант.
   - О чем задумался, утюг?
   - Нам придется иногда разделяться.
   - Чего ты мне не рассказываешь?
   - В твои четыре года до пенсии, Белочка, много чего не помещается.
   - Где ты был, Джек, лет пять назад, а? Вот бы станцевали...
   - В Сото был. Лазил младенцем с пластиковой рожей, по линкору. ЧЕТЫРЕ долбаных месяца бился головой об стену. Закрыл меня ВМ в медотсеке.
   - Как это - закрыл?
   - У меня тогда еще не было импланта. Голосовые команды отключены. Сенсорные блоки Вега вырубила. Диагноз - психический срыв из-за разрушения нейросети. Я банально не мог двери открыть. И абсолютно не представлял себе где я и что с этим делать.
   - Усраться. Но ты ведь вылез?
   - Это второй вопрос. Дотяни до дембеля, Белка. Мы тебе выходное пособие изобразим - закачаешься.
   - Дурак ты, лей. Я лучше полаю.
   И громко заржала глядя на покрасневшего напарника.
   - Заходи в гости. Ты сегодня умничка. Я угощаю.
   - Нет уж. Сбросим команду на разгрузку, тогда и в гости схожу.
   - Принято. Гав.
   И под звонкий смех очень взрослого капитана, Джек буквально убежал к своему шаттлу.
  
  * "Арват"
  
   - Я - Фокси.
   - Еще раз.
   - Лейтенант-пилот Танор Фокси. Двадцать шесть полных лет пустотного стажа. Последняя должность - командир крыла пустотной поддержки ударного линкора "Моном".
   - Джек Грей. Лейтенант, класс "А". Старший офицер оперативной группы. Ваш прямой начальник. Контракт буду подтверждать я.
   - Мне сказали, что дополняться будем к Белке, на "Аннор".
   - Белка дембель. Наша задача аккуратно и без повреждений доставить тельце капитана к пенсионному приказу. Ну и поработать как следует. В процессе.
   - О, чуть не забыла. Спасибо, чувак. Гав тебе за порезанного Лойку.
   И пока Джек отходил от представления, выглянула в коридор и громко отрапортовала:
   - Гав от звена Фокси передала. - И на полтона ниже, - он так краснеет, девочки...
   За закрытой дверью раздался оживленный галдеж. Очередь на подъем была приличной.
   - Ну вот. Все мои планы уронила.
   - Я не специально, Джек. А что за планы?
   - Я вот думал, что дружное "Гав" в коридоре, будет последней проверкой на выполнение приказов командира.
   Понимающее "хм". Джек уже смирился с новым приколом. Ну... лучше уж "гав", чем скандалы в коридорах линкора. С трупами.
   - Спасибо, Фокси. Теперь по условиям. Я понимаю, что все что необходимо, до звена уже донесли, но озвучить перед подтверждением контракта считаю обязательным. Зови.
   На условия контракта пошипели просто из принципа. Пятерка подтвердилась. После небольшого перерыва пошли абордажники. Здесь имела значение возможность сработки в группе. Джек принял на тестовый прогон всех кто пришел. И честно предупредил, что пять человек в команду не попадут.
   - Обычное дело лей. Вот только так как ты никто давно не делает.
   Представителем группа выбрала лейтенанта Тхор. Именно ему Джек и объяснял особенности приема.
   - После отбора я предложу вариант. Совершенно неофициальный. Только по желанию. Но тоже под Знак.
   - Три нуля? Я-а-асно, чего ты такой резкий.
   - Нули бывают разные. И не в них дело. Удобный случай.
   Тхор с интересом разглядывал нового командира. На "Аннор" он шел уже зная всё, что ему было необходимо. "Удобный случай" - это не бизнес и не охрана. Этот странный лейтенант не оставлял явных следов. Но Тхор мог бы поклясться, что это долго не продлится. Самое неприятное, что раздражало офицеров - "мясо". И если начнет Грей, то именно с этого. Он ошибался в частностях, но не в общем направлении.
   - Я человек маленький, командир, чужие проблемы меня не интересуют. А вот тебе зачем проблемы маленьких людей?
   - Мне, получив линкор, вам маленьким, на голову срать, Тхор? Чего морщишься? И в чем разница между тобой и мной? Мне что, всё происходящее вокруг, должно нравиться?
   - Странно как-то, лей. Извини, но ваш брат не сильно о жуках беспокоится. А про наземников и гражданских - вообще... не хочу говорить. А ты меды дал и сразу дал заработать.
   Джек хмыкнул.
   - Это всё лирика, Тхор. Но предложение такое от меня будет. Это ты должен знать.
   - Подожди. Если всё так, то тебе стоит... Вобщем, у вас сейчас разгрузка будет... на пустотном Вытти? К тебе человечек подойдет. Позовет на встречу ну, скажем, к... Ониму. Сходи. Поговори, послушай. Может ты... по молодости, чего не понимаешь? Если не передумаешь - то и продолжим разговор на эту тему. Пока я никому ничего говорить не буду.
   - Фух. Несколько некстати это. Но надо. Сразу предупреждаю, свободное время появится только под конец разгрузки. Так и рассчитывайте. И готовься к серьёзной работе. Не думаю, что разговор с твоим человеком способен глобально изменить меня. Да и выбора пока нет.
  
   Команду дополнили. Группа абордажников всё еще тасовалась. Три человека выпали из состава и сошли на планету. Тхор никуда не вязался и это представляло проблему. Его квалиф был слишком хорош для простого бойца. Старшего существующей группы Джек менять не собирался, но поднятый с пополнением лейтенант умудрился найти общий язык со всеми и был идеальным кандидатом на должность командира сводного отряда. Более того, на него Джек мог спокойно оставить безопасность Белки и ее корабля. Чужой человек. Совершенно взрослый в вопросах выполнения приказов. На чужие мнения в этом случае, никакой скидки не сделает.
   Был еще один человек, которого Джек категорически не хотел терять. Оружейник. Парень из новеньких, со слабой боевой, но очень хорошими данными для специальности "пустотное вооружение". Это включало и юстировку орудий и нормальную работу щитов. Сюда же Джек планировал включить коррекцию сети гравитационной привязки, благо уже наработались практические методики по работе с такими системами. Официально этот вопрос решения не находил, а в неофициальных хитросплетениях отношений с экипажем, Джек пока был слабоват. Проблему помог решить Моллз.
   - Разрешите лейтенант?
   - Заходите. Если вам не помешает моя возня с железом, то можете говорить.
   На полу ангара аккуратными рядами лежали узлы гравитационной сети и внешние эффекторы щитов, которые Джек готовил к установке на "Аннор". Если получится настроить всё быстро, то это станет очень хорошим подспорьем для действий пары. "Арват" уже вправил собственные сети. Эффект оказался более чем приятным.
   - Думаю, что не помешает. Это для нашей птички внешние сети?
   - Именно. Ваш корпус, в отличие от "Арвата", почти целый. Если заменить не работающие узлы на вот эти, вы получите плюс по щитам, по прыжку и по маневренности линкора.
   - Херня это всё, лей. У нас скоро сдохнет главный ходовой реактор.
   - И это херня, Моллз. И очень интересные возможности такая вот... ваша бяка для нас открывает.
   - Не понимаю. Что хорошего в списании нашего корабля вы видите?
   - Поправочка. В официальном списании.
   Моллз на мгновение замер. Корабль - призрак? Серый Патрульный? Хренассе у лейтенанта замах.
   - И не боишься мне это говорить?
   - Неа. Подержи вот здесь, пожалуйста.
   Пару минут заняла возня с корпусом одного из блоков.
   - Чертовые девятнадцать А. Очень неудобный сброс настроек у них. Как ты отнесешься к Тхору в качестве старшего пустотной группы линкора "Аннор"?
   - Старпом? Вполне подойдет. А что Белка говорит?
   - Она мне ясно дала понять, что ей все проблемы от винта, пока я это всё тяну на себе.
   - Ага, так это ты по совместительству - наш старпом?
   - И главный механик... черт, задувать ангар придется. Хрен его знает в чем его испачкать умудрились. Вопрос повторить?
   - Нет. С Тхором будет сложно работать не мне. Мы очень хорошо знакомы. Капитану.
   - Неправильный ответ. Тебя проблемы... передохнуть надо... проблемы капитана тебя волновать не должны. Этот вопрос - моя головная боль.
   - Для чего он на самом деле?
   - Вот. Брось в меня во-он той "шляпой". Спасибо.
   Джек отметил полосатым колпаком последний из обработанных блоков и пошел к выходу из ангара.
   - Вот в эту дверь. Да не трусись так, Моллз, я мужиков гавкать не заставляю.
   - Ты, вроде и барышень не заставляешь.
   - Да. Дверь прикрой?
   Пустой бокс склада. И странное эхо от громких голосов, дробящееся между стеллажами для тяжелых торпед.
   - Так вот. Будете работать с абсолютно постороннего корабля. Твои действия?
   - О-о. Черт, такое что, возможно?
   - Да запросто. И есть корабли, которые дадут площадку и обслуживание в рамках задачи. НО.
   - Ребята говорят, что ты четыре-двадцать за собственные деньги взял. В упаковке. Это правда?
   Моллз рассматривал пустые стеллажи.
   - Очень хорошее оружие для тяжелых пустотных модулей. В чем проблема?
   - А "Васп"?
   - Вот. Главную проблему, с которой будет работать Тхор ты сам того не понимая, озвучиваешь сейчас.
   На корабле все знали всё. И проблемой было не это.
   - Глаза Дьявола. Наши ребята привыкли болтать всё что хочешь. Дерьмо.
   - Я нашел выход на нелегальную поставку оружия для наших кораблей. Это было очень непросто, лейтенант. И стоило мне полутора лет жизни. И мне крайне не хотелось бы, чтобы кто-либо ляпнул на эту тему в баре или в борделе. Возможно мы отобьемся. Но вполне может быть, что и нет. Оружие - вот оно, но брать его я боюсь. Потому, что в такой ситуации это верная смерть.
   - Я понял, капитан.
   - Вот. Парень, который болтается в очереди вторым, очень перспективный для наших кораблей специалист. У него максимальные баллы по пустотному вооружению. Практически готовый работник. Заменит меня, любимого в том ангаре, где мы только что были.
   - Понял. Не отпускай. Висеть на тестировании ему еще можно... да сколько угодно. Он заявит возврат с тестирования... скажем на Аннель. А туда мы не попадем, ну никак. Это работающий вариант.
   - Но абордажку вы ему начинаете поднимать уже сейчас. Чистых техников у нас не будет. Помоги Тхору отобрать бойцов для работы на людях. Будет несколько э... официальных визитов. Мне надоело ныкаться по углам, опасаясь за собственную шкуру.
   Сопровождение лейтенанту потребуется при встрече с некоторыми... разумными из списка контактов Тоя. Там по-другому нельзя.
   - Принял.
   Еще один маленький шаг. Появление второго корабля на некоторое время снизило торговую активность лейтенанта Грея. Возможно, это было даже к лучшему. Нарабатывались устойчивые направления и постоянные партнеры. Появлялись новые возможности, требовавшие изучения. Отсутствие возможности работать с ВМ посторонних заказчиков, не было воспринято негативно. Похоже, крупные дельцы, прекрасно представляли себе текущую загрузку лейтенанта.
   Всё это не мешало сбору информации по главному направлению. Джек изыскивал время и внимательно рассматривал возможные точки воздействия. Определял сферы особого внимания и заказы на предметы и информацию от оплачиваемых им наемников. Его движения стали более точными и менее рискованными. Конкретизировались моменты и уточнялась информация по определенным точкам враждебной сети. Картина управляемой еще не стала. Но предельно подробной - да.
  
  * Стоянка возле пустотного комплекса Вытти. Бастард. Цин.
  
   Наконец-то все организационные процедуры были завершены. Пара встала на очередной маршрут и, отработав первую петлю маршрута, получила законные три недели на одной из пустотных станций. Экипаж "Аннора" с дикими воплями свалил на разгрузку. Практически сразу же лейтенанта... арестовали. Белка прискакала на "Арват" и заперлась с Джеком в капитанской каюте. Вот так просто и незамысловато. Отказываться от такой гостьи Джек и не подумал.
  .
  * "Арват".
  .
   - Белка.
   - У.
   - Ты всегда такая агрессивная? Чего смеешься?
   - Классно. Вот как тебе объяснить насколько мне сейчас хорошо?
   - Не надо. Я ведь не слепой?
   - Кобель ты. Гав.
   - Принял. На чем мы остановились?
   Было... весело. И то, что злая Белка на глазах переставала дергаться и скандалить по любому поводу, Джека вполне устраивало. Совершенно нормальный человек. Правда, чем дальше, тем больше отходила капитан Л'Эним от дел пары. Она уже пыталась жить другой жизнью. У неё, вполне естественно, не получалось. Для Джека это означало, что пройдет некоторое время и энтузиазм Лиры сменится депрессией. Но это будет потом.
   Пока всё шло в нужном русле. Экипаж входил в стандартное рабочее состояние. Мелкие вывихи вправлялись без участия Джека. И Моллз и Тхор, работали совершенно корректно. А ему вполне хватало того, что он тянул. Работа парой да и предстоящий маршрут оказались для него несколько... сложными.
  .
   - Вобщем, Тхор, команда твоя.
   - Каким образом для меня будет выглядеть вертикаль?
   - Официальная часть. Не перебивай. Официально ты подчиненный капитана Белки. Ты слышал? Я уже заговариваться начинаю. Извини. От капитана Л'Эним прямые команды ты получать не будешь. Общая постановка задач. СБ пустотной команды, официально, капитан тебя отрывает от любой попытки СБ узлового... приобщиться. Белка сейчас злая и ругаться с Узловым будет очень качественно. Вот уж не знаю, чем ей так насолил капитан Геннар. Главное, чтобы ты выдержал личные наезды. В автономном режиме работы "Аннора" - старпом, координация действий корабля и пустотной команды. Внешняя безопасность, защита и пресечение попыток съема информации. Скоро это станет очень серьезным моментом. И еще один важный пункт. В мое отсутствие за жизнь капитана отвечаешь лично. Если потеряет голову и попытается нарваться на неприятности, аккуратно вправишь мозг на место. Её нынешний режим "всё похрен" очень нам поможет работать. Как и её стаж и... звание. Ей никто не отгрузит то, что моментально повесили бы мне. Это раз. При работе наших кораблей в паре, всё просто. Координация действий с пустотными командами. Любые скользкие моменты - обсуждаются. Сколько тебе необходимо времени на притирку и уточнение обязанностей и подчинения?
   - Где-то так я всё и представлял. Если позволишь мне оценить... твой замах, то у нас есть вопросы, которые ты пропустил. Это не есть проблема. И я вполне готов работать в выбранном тобой русле. И даже подсказать то, что ты еще не слишком хорошо знаешь. Нужны еще люди. И официально и неофициально. Помимо защиты информации потребуется её добывание. Наземная техника и оружие. Потребуется доступ к вычислительным ресурсам. И... я хотел бы работать с ТВОИМИ базами. Некоторые моменты в твоих раскладах слишком интересны. Ты строишь схемы на вещах, которые далеко не всем известны. Мне - не известны. Это показатель.
   - У нас есть пара месяцев стандартной работы по маршруту. События пока только созревают. К началу активной фазы мы с тобой поднимаем наши "нули" и, Сол нам в помощь. Пока буду лично визировать твои заказы на работу с базами. Ну и корабельная ВЦ в стандартном объеме. Да. Полный объем МОИХ баз я не обещаю при любом раскладе. Слишком уж там... ну ты понял.
   - Лишние хлопоты - они и вправду лишние.
   Интерес к собственным базам Джека у Тхора явно не пропал. Но это уже профессиональное. И черта с два здесь что-то сделаешь.
   - Наземная команда... поднять официально не получится. Ты же слышал, каким скандалом всё выбивалось?
   - Есть такая штука, как подготовка сменного состава для ротации.
   Новостью этот подход не стал. Моллз уже рассказал о ходовых схемах удержания полезных людей.
   - Сколько человек мы сможем поднять без заявки?
   - До двадцати.
   - Долго собирать?
   - Неа. По первому свистку возьму сработанные звенья. Там все универсалы. Из команд в которых я служил. Только контракт. Поручусь за каждого. Оплата гражданскими всех устроит.
   - Проверку прибывающих, не отменяю. Извини, но за прошедшее время могло что-то прилипнуть.
   - Не возражаю. Но с ними проще, поскольку такие группы постоянно вместе и постоянно на виду у тех, кого я знаю.
   Это Джеку уже было не интересно. Тхор, судя по всему, угодил именно на свое место. Так что теперь это его хлеб.
   - Технику и оружие поднимем по ходу. Люди приходят на "Арват" тихо, чтобы ни одна б...дь не узнала. После окончания проверки - добро пожаловать. Недостающее будем докупать. Режим сохранения оперативной информации начинай ставить сразу. Про купленные мной торпеды уже весь узловой треплется.
   - Принято. Капитан, человек, о котором я говорил будет ждать встречи через два дня.
   - Есть такое дело. И сразу отгружу тебя, чтобы не расслаблялся. Требуется пустотная база для корпусных работ. Точнее - команда, способная такие работы выполнять. По возможности будем поднимать на борт и доставлять в безопасное место с оборудованием. Очевидно, нужны люди с планет имеющих орбитальные станции. Светить такие работы нельзя, ибо есть негласное табу.
   - Варианты разные могут быть, но потребуется легальный транспорт.
   - Банку с регистрацией я найду. Проведем через цепочку продаж и будет возить. Базу... купим.
   - Шаттлы.
   - Есть вероятность, что подберем по маршруту.
   - Устроят также атмосферные штурмовики старых выпусков. Даже лучше будет.
   - Атмосферные пилоты?
   - Да у нас в команде все универсалы. Согласятся не все, это да. Так и потребуется пара - тройка. Есть коммерческие предложения по нашему маршруту. Я сброшу в сеть, ответ нужен завтра.
   - Принял. Всё. У меня график, лейтенант.
   - Тренировку можно бы и отменить. Бледно выглядите.
   Это, да. Белка оторвалась от души.
   - Фигня. Есть график - надо выполнять. А бледность... расплата за излишества.
   - Ну да. И всё же аккуратнее, пожалста. Много на кону стоит.
  .
   ***
  * "Арват"
  
   Джек, честно говоря, не думал, что всё окажется так просто. Тхор вышел, погулял и вернулся на корабль. Анализ его прогулки занял некоторое время. Не слишком большое. А вот результат... был.
   Запрашивая наблюдение через внутренние сети станции, Джек конкретного результата не ожидал. Если специалист, то обязан иметь противодействие, если уж отсутствует прикрытие и контроль потока данных. Именно отсутствие такого прикрытия, возможно, будет главным результатом. Старая гвардия, это хорошо. Если она действительно та, за кого себя выдает.
   "Авита, результаты наблюдения"?
   "У тебя есть всё требуемое для контакта, Джек. Зачем ты пудришь человеку мозги"?
   "Человек работает. Я смотрю".
   "И что ты видишь"?
   "Хочет и умеет. Но мне пока не понятно почему он это делает".
   "Ладно. Дело твое. Вот твоя запись".
   Нет, этот тип по имеющимся базам не определялся. Подошел Тхор, поговорили. Из разговора получилось собрать только несколько фраз. Но сомнений не оставалось. Встречаться Джеку предстояло именно с этим, очень похо... жим на Тхора. А ведь действительно похожи.
   "Авита. Все, что на Тхора есть. Смотри там. Если недостаточно данных - запускай расширенный поиск. Внешняя схожесть, это - совпадение"?
   "Интересно, что ты это увидел. Мои алгоритмы такого не нашли. Чем именно они похожи"?
   "Очень интересный кадр. Использует какие-то методики, мешающие распознаванию программ-анализаторов ВМ. И нам эти методики явно не известны".
   А вот собеседнику Тхора - явно наоборот. Такую подготовку сейчас редко дают. Некому её давать. Кто-то из старших офицеров? Значит, встречаться надо. И Знаки смотреть, хотя это не так-то просто будет. И лучше сделать это пораньше. Как бы не свалил, если что-то почувствовал. Интуиция в этом случае, штука такая неудобная. Чужая. А с хорошего специалиста вполне станется.
   "Заказанный поиск - в тему "анализ алгоритмов изменения внешности" и расширенный поиск материалов по теме. Маршрут движения человека отслеживай. Он не будет срываться. Нет причин. Поворачивать за ним регистраторы запрещаю. Никаких действий, которые объект может определить, как целевое наблюдение. По моей команде блокируй наблюдение в зоне нашей встречи. Если команду подать не успею, то с момента потери связи".
   "На этой станции ты связь не потеряешь".
   "Ну да. И человек этот похож на... Думаю, что у него в кармане еще достаточно сюрпризов из серии "приемы защиты от съема информации". Увидишь".
  
  * Пустотный комплекс Вытти. Бастард.
  
   Джек отключил все возможные способы идентификации по нейросети. Надел контактные линзы и маску. Добавил на руку и ногу утяжелители и запретил нейросети автоматическую компенсацию веса.
   Затем подумал... и снял всё к чертям собачьим. Если человек серьезный, то такие детские игрушки ему не понравятся. Поэкспериментировать можно в любое другое время. Есть проверенные способы контроля? Да сколько угодно. Авита отслеживает вычислительные мощности станции. При определенном увеличении обработки массивов с нужного участка - она проводит выборочный контроль блоков информации. И если они относятся к Джеку или его объекту... Как бы ни были хороши противники, они вынуждены использовать общедоступные ресурсы. А в контроле вычислительных сетей потягаться с Авитой вряд ли кто-то сможет.
   Место встречи было определено просчетом, поэтому особых гарантий появления здесь гостя, не было. Но нужный человек появился в определенном интервале. Джек закончил работу с настенным терминалом, печально хмыкнул и сделал шаг навстречу.
   - Прошу прощения, вы не могли бы уделить пару минут? Я на этой коробке недавно, а справочная система здесь... не слишком хороша.
   - Оп. - Человек остановился и раздумывал.
   - Выпивка или завтрак - с меня. Мне надо...
   - Да не мнись, парень. Слово завтрак - мне понравилось.
   А вот связь с Авитой всё же пропала. Как отрезало.
   - Так что тебе надо, парень?
   - Я хотел бы найти человека по имени Оним. Сеть регистраторов под моим контролем. Данные не пойдут никуда.
   - Ну и кому эти данные здесь интересны?
   - В этом месте четыре отдельных сети. Восемьдесят два регистратора на площадь этого участка. Четыре узла обработки и...
   - Я тебя узнал. Но так не делают.
   Пожалуй, Джек правильно не стал менять внешность. Практической пользы от такой маскировки мало, а вот отношения с гостем, слегка конкретизировать, удалось.
   - Я смотрел за своим человеком и меня... Меня очень заинтересовал Оним. Я решил не ждать.
   - Что скажешь Тхору?
   - Если будет необходимо встретиться с тобой еще раз, то я приду. Если нет... то о том, что кому говорить, будешь думать ты.
   - Ладно. Я действительно не прочь позавтракать. Сколько у тебя времени?
   - До восьми часов. Если посчитаю важным, то сколько потребуется.
   Пара случайно познакомившихся прохожих, направилась вдоль коридора к небольшому ресторанчику.
   - Контроль регистраторов подтверждаешь?
   - Снимай помехи. Скажу точно. Но обычно ВМ исполняет команды очень пунктуально. Сказано - резать съем информации из сетей от встречи и до отдельного распоряжения. Твои помехи были сигналом.
   - А если я пришел тебя шлепнуть?
   - Тогда в этом месте пространства скоро будет огромная куча обломков. Все, кто сейчас здесь - тут и останутся. Ты - не выберешься. Точно.
   - Да уж.
   - Решения ВМ направлены на максимальную эффективность. В режиме "нулей" никакие принудительные команды не пройдут.
   Полупустой зал. Столик, закрытый от стеклянной витрины декоративной перегородкой. Легкий завтрак на двоих.
   - И что мне следовало узнать?
   - Направление твоих действий?
   - Вот уж не знаю, понравится ли тебе... но давай-ка, на твой Знак посмотрим? Если нет, можем разойтись. Пока еще можем.
   Знак появился и формула, произнесенная Онимом, хоть и отличалась от стандартной, но логический анализ Авиты сказал, что всё в порядке. Текущие вопросы в такой формуле учитываются.
   - Первое, что ты должен знать обязательно. Открытие темы с нулями - регистрируется на Узловом с самого начала. Как и личность, такую тему открывающая.
   - Да и пожалуйста. Видимая часть темы у моих "нулей" соответствует входящей информации. Наличие информации известно Узловому. Отказаться от открытия темы я не могу никак. Фактические действия есть? Нет. И не будет.
   - А ведь и, правда. В доступном мне объеме - никаких активных действий я не увидел. И совершенно не представляю, каким образом ты... что-то делаешь. А ты - точно работаешь? Черт. Это - хорошо.
   - Это может, и будет лучше. И от посторонней помощи, твоей лично, я бы не отказался. Да нет, не кривись. Ты ведь не один такой специалист в зоне моих интересов? Если ты заинтересован в моих действиях, то есть и противоположная сторона. А вот методики подготовки у вас, наверняка очень похожи. Твоя помощь в этом вопросе - всего лишь серьезная экономия времени, поскольку факт уже есть. И анализ алгоритмов противодействия запущен. Через год или через три наберется база и вопрос с определением специалистов по характерным навыкам, будет снят. Но есть мнение, что проверку моих контактов не мешало бы провести уже сейчас. До того, как будут совершены необратимые действия.
   - Так в чем, собственно, эти действия заключаются?
   - Создание группы независимых, самостоятельно действующих... инструментов.
   - Перебьют твои инструменты по одному.
   - Не сразу. Мои ЦЕЛИ они отработают точно. Дальше - насколько хватит мозгов и удачи.
   Оним некоторое время увлеченно ковырялся в тарелке с салатом. Затем буркнул.
   - Это - не ответ.
   - Ослабление сетей, управляющих внешним давлением. Конкретный человек - Гердах.
   - Хренассе ты замахнулся. Его сети уже более сотни лет.
   - Это лишь значит, что она стала статичной. И собирать по ней информацию - просто. И собранная информация говорит, что толковый кризис-менеджер в такой сети только один. Он сам. О том, что он кому-то доверяет решение подобных вопросов, я информации не нашел. В определенный момент для удержания ситуации под контролем ему придется сюда приехать. Если это не так, то я постараюсь, чтобы всё пришло именно к такому варианту.
   - Ты не видишь всей картины.
   - А мне и ни к чему. Дополнительные детали я сниму по реакции окружения на события. Проведу анализ.
   - Шлепнут тебя.
   - На текущий момент я не готов сказать, что это... хорошо. Но это было в исходящих условиях. И постоянно принимается во внимание.
   - Ладно. Общая картина видится мне следующим образом.
   Разговор затянулся до полуночи. Два раза меняли место. Больше двух часов, просто бродили по станции. Лейтенант отслужил уже достаточно, чтобы представлять себе, насколько смешными выглядят его потуги в свете общей картины происходящего в секторе. Но то, что рассказал Оним... Если учесть, что рассказали ему далеко не всё, Джеку первый раз на полном серьезе захотелось всё бросить и уйти со службы.
   Система очень сильно изменилась. Настолько, что действия Джека, могут и не оказать серьезного воздействия на обстановку. Лица сменятся... и всё. Но был вариант с дестабилизацией сложившихся правил. Через частую смену руководителей. Действия системы были криминальными, по существу. И страх попасть под действие Знака, так или иначе, но должен был изменить обстановку к лучшему. Слой вопросов был поднят очень серьёзный и похоже, что после его анализа, Джеку бы пришлось изменить собственные планы. Но он подумал. Затем подумал еще раз. И не стал глубоко копать. Сейчас у него был реальный план, который он мог выполнить. Дополнительную информацию он примет. Но его собственные планы - не изменятся. Дай бог, чтобы это сделать. А уж выстраивать полную схему... к демонам. Судя по словам Онима, "нули" открывал чуть ли не каждый третий офицер. И... сколько практических результатов?
  
  * "Арват".
  
   - Джек, сколько можно лазить с железками? Связи нет, Авита мне ничего не говорит. Я волнуюсь.
   Лейтенант, молча, посмотрел на Белку и прошел в душ.
   - Что случилось, Джек?
   - Я посмотрел жизни в глаза. И захотел сдохнуть.
   - Черт побери. Что случилось?
   - Представляешь, - Джек автоматически намыливал руки, - Дерьмо, которое нас окружает, только крошечный кусочек огромного океана.
   - Ты явно пообщался с кем-то из старой гвардии.
   - Да. Моих планов это не изменило. Но настроение испортилось совсем. Извини, тебе я рассказывать не буду.
   - И правильно. Хватит мылиться. Смывай и топай на массаж. Мне известен один замечательный способ улучшения настроения. И он всё еще актуален. Хотя мне кажется, что скоро тебе придется перейти на борзых щенков.
   - Удовольствие от личного общения, надеюсь, останется?
   - Я скоро стану сволочью, попробуй не сердиться. Я с этим бороться не могу. Если сейчас очень хорошо, то скоро будет очень плохо.
   Колебания настроения есть у любого человека. Если Белка о них знает и не боится так спокойно рассказывать Джеку, то это очень хорошо. Задерживаться в определенной пиковой точке, безусловно, можно. Есть определенные методики. Это очень приятно, держаться на плюсовом пике. Но крайне не желательно, потому что оплата такого удовольствия возрастает. И амплитуда сильно увеличивается. После искусственной задержки на творческом подъеме, у самого Джека пару раз такие депрессии были... лучше не вспоминать.
   - Работать в таком состоянии сможешь?
   - Только работать. И желательно с живыми объектами.
   Сливать негатив? Вполне приемлемо.
   - Как ты относишься к "мясным караванам"?
   - Я больше одного в год брать не могу. Некуда везти.
   - Будет пока только один. Но большой и очень нужный. Тхора будешь слушать. Ему доведено, что за тебя он головой отвечает.
   Белка обмякла.
   - Хорошо, что ты здесь.
   - Массаж.
   - Что?
   - Некоторые присутствующие из старшего состава Экипажа, мне массаж обещали.
   - Прибью гада.
   - Согласен. Но сначала - массаж.
  .
   Любая хорошая идея требует качественной реализации. То, что собирался сделать Джек, не допускало подстройки по ходу действия. Или случайных вариантов. Он собирался ударить по самому больному месту любого богатого человека. По деньгам. И по конкретным планам, связанным с ними. Очень привлекало то, что на эту тему Джек вышел совершенно неочевидными путями. Кусочек в одном месте, обрывок разговора в другом, упоминание на стрим-ленте. Всё вместе сложилось в картинку. Караван Гердаха должен тащить узлы с разборки боевых кораблей Патруля. Из Треугольника. Там же будут специалисты и захваченный экипаж последнего корабля. Плюс попутные доставки. Оказии из Минора в Баронства бывают не часто. В сумме, только из того, Джек точно знал, получался ОЧЕНЬ дорогой груз.
   Для самого лейтенанта, коммерческая прибыль в данном вопросе, виделась весьма призрачной. Если будет еще какой-либо стандартный груз сверх этого, то у Джека получится, хоть как-то отбить затраты. Если нет... то останется радоваться ссоре двух баронов, потому, что реализовать захваченный груз, в обозримом будущем, он не сможет никак. И очевидной такая ссора не будет, к сожалению, так что и радоваться лейтенант будет... скромно.
   Так что пока, Джек выбирал "жертвенного баранчика" и выкладывал цепочку неочевидных улик. От Гердаха к барону Апосу, имевшему собственные интересы в Бастарде. Абордажная команда, собранная Тхором для захвата корабля, уже прибыла.
   "Джек, суммарная эффективность прибывших бойцов намного выше, чем у команды Аннора. И они... очень злые".
   "Я увидел, Авита. Что по моему запросу на станцию Лойлар"?
   "Четыре варианта из доступных для покупки кораблей. Оптимален второй, но отсутствуют требуемые спектрограммы".
   "Тип двигателя"?
   "Сборный пакет, одиночные модули производства Баронств".
   "Бортовой ВМ"?
   "Третий размер, эффективность 28%, состояние корпуса - удовлетворительное".
   "Тренировка команды по выполнению пустотных операций"?
   "К планируемой точке готовность будет максимальной".
   Лейтенант еще раз прокрутил сценарий и угрюмо хмыкнул. Вот так просто. Рабочий корабль с приличным вооружением - раз... и списан в утиль. Второй такой же, будет перебран для выполнения задачи, почти полностью. И так же списан в утиль. Кучеряво живем. Но следов оставлять нельзя. Тут сколько не плати, все равно останешься в выигрыше. Это - жизнь. Стоимость обеспечения планируемой операции уже начинала беспокоить Авиту.
  .
   Выбранный подрядчик особой чистоплотностью не отличался. Но работал качественно и марку держал, избегая огласки о полученных заказах, до последней возможности.
   - Приветствую Кони.
   "Ух, какие люди. Что надо, лей"?
   - Кораблик доставят, перегонишь?
   "Платишь ты хорошо, так что - без проблем".
   - Людей, который будут заниматься перегоном, на пол года уберешь из доступа к связи. Пусть отдохнут где-то.
   "Плохо это пахнет".
   - Банальная задержка информации. Молчать не прошу. Просто отодвинем это на приличное время.
   "Вот такая сумма устроит"?
   - Принял. Работайте сразу. Инструкции команда получит уже на корабле.
   Корабль на Лойларе приобретен. Люди Кони, доставят его, куда требуется. На самого Кони выйти могут только случайно... и это один из проверенных специалистов, для которого варианты со сменой имени подготавливал сам Джек.
  .
  * Лойлар.
  .
   - Майк, эта работа странная.
   - Хех. Это ты странных работ не видел. Корпус у клиента - явно от рейдера. Засветился, отправляют на перешивку.
   - А че долго на планете сидеть-то?
   - Соберут и свалят. Потом и мы уйдем. Обычное дело. К тому времени все, что мы сможем рассказать - протухнет.
   - Так никто же не следит? Зачем нам болтаться там полгода?
   - Потому, что если подойдет человек Кросса и не найдет нас на месте, мы не только работы не найдем. И, верь мне, даже если мы не увидим сами, такой человек обязательно будет.
   - Не. Этот вариант мне не нужен. Совершенно не та сумма. Всё, я движки проверил, вскрывай инструкцию.
  .
  
  * Движение по маршруту. Бастард.
  
   - Последняя сверка, Тхор.
   - Две группы. Два мощных модуля связи. Крикнули, спрятали контейнер с модулем, и ушли к следующей точке.
   - График выдерживать очень тщательно. Все действия закрываются блоками.
   Джек готовил себе алиби. Весьма сложная конструкция получилась, но именно на это весь расчет. Он-то такую конструкцию отработает. А вот, если кому сказать... не поверят.
   Если сам факт нахождения корабля Патруля в каком-то месте, известен точно, то обычно проверяют пути подхода и отметки на точках. Выдержать собранную схему будет весьма непросто, но если ее выдержать, то к самому "Арвату" любые вопросы отпадут. А "Аннор"... корабль Белки уйдет в тень. Вместе с экипажем.
   - Главное чтобы основная группа отработала как надо. Хорошо бы сейчас засветиться поярче.
   - Наша засветка уже на подходе.
   - Смеешься? Это хорошо.
   Пара вышла из прыжка и дрейфовала по вектору, снимая данные с окружающего пространства. Звено пустотников выскочило из "Аннора" и отрабатывало разведку. Дежурная группа жуков маялась в скафандрах на стартовом пятачке. Стандартная работа. Всё как положено по графику дежурства.
   "Капитан, есть свежий след. Меньше суток. Спектральные характеристики... отправил".
   "Здесь "Аннор". След опознан. Красный сигнал по объекту. Снимайте направление и параметры прыжка".
   "Принял. Данные вывожу на прямой канал".
   "Старший офицер оперативной группы Л'Эним, "Аннор", запрашиваю разрешение узлового на преследование опознанной группы кораблей. Пакет... отправлен".
   "Здесь узловой. Белка, данные по пакету подтверждены. Узловой дает добро на операцию".
   "Принято".
   - Команда по оперативной группе. Преследование рейдеров. Расчетная точка встречи... семь суток.
  .
   "Джек, почему ты взял координацию прыжков? И, если ты не заметил, мы со страшной силой убегаем совершенно в другом направлении".
   - Все идет правильно. Два дня длинных прыжков и мы будем брать "мясо". Караван сильный и отработать надо как можно быстрее. Расписание операции... ушло.
   "Принято. Энтузиаст ты мой. Долго готовился"?
   - В этом караване, в числе прочего твой топливный стержень первого размера едет. Но если отработаем грязно, то он нам уже не пригодится.
   "Работаем".
   - Это ты хорошо придумал, капитан. За топливный стержень для главного ходового, Белка сама этот караван рвать будет.
   Тхор понимающе кивнул. Личные отношения - это хорошо. Но...
   - Нефиг. Работаем спокойно и аккуратно. Никакой связи. Никаких следов.
   - А если стержня нет?
   - Есть. Там много чего есть. Помимо всего прочего, полная разборка линкора "Сейват". И люди с линкора будут среди "мяса".
   - Охренеть. И ты всё это время знал и молчал?
   - Я и сейчас молчу. Главное, чтобы на транспорте с рабами не оказалось сильной команды. Эти офицеры мне очень нужны. И... вам они, тоже нужны. Стержни сбросите сразу. Думаю, что на штатную замену у нас время будет.
   - Охрана? Маловероятно. Там обычно нагрузка на системы поддержания жизни такая, что каждый лишний человек - действительно лишний. Да и вонища... врагу не пожелаю. Десятка три надсмотрщиков и пять человек экипажа. Как только запахнет паленым - попытаются уйти на шаттле.
   - Этот вариант предусмотрен. Вот список экипажа "Сейват". Твоя группа захватывает транспорт. Экипаж завернем обратно. Как можно быстрее берете управление и уходите вот на этот курс. Три прыжка. В процессе распакуете контейнеры и разделите груз и людей. Выберете работоспособных офицеров, для замены экипажа. И ожидаете, с рабами, на точке встречи. Имитируем захват и освобождение. Тех, кто согласится забираем. Остальные пойдут по стандартной программе. Высадим на тихой планетке и всё.
   - Береги ребят, Джек.
   - Вот не надо здесь изображать, Тхор. У каждого своя работа.
  .
   Бой получился короткий. Явно сказалась тщательная подготовка. Два ударных линкора вышли из засады практически на дистанции эффективного огня первого калибра. Связь заглушили хорошо. Первые же точные попадания перевели два крупных рейдера в состояние металлолома. Группа Тхора ушла к транспорту и уже через час толстая колбаса выдала условный сигнал и уползла по назначенному маршруту. Отстреленный контейнер со стержнями для реакторов подобрали пустотники. Несмотря на то, что убегать с транспорта никто из команды не собирался. И команды на транспорте оказалось слишком много. Но так выпали карты. И играть предстояло именно тем, что выпало.
   На корректное устранение пары средних крейсеров, носителя и мелочи ушло почти десять часов. Трех звеньев пустотников "Аннора" для такой операции, было явно недостаточно.
   Затем последовательная отработка мелким калибром корпусов и подбитых модулей. Выход абордажников на сбор информации и... прочего результата. Последнего оказалось на удивление много. Джек даже не удержался от того, чтобы "сдернуть" из разбитых корпусов уцелевшие контейнеры с опознанным содержимым. А после детальной проработки списка загрузки еще и вскрыл один из рейдеров. Шесть комплектных медблоков с полным ресурсом. Явно в Миноре эти ребята набрались всего, что смогли утащить.
   "Джек, у нас отставание от графика".
   Белка начинала беспокоиться. А Джек, смотрел на рапорт с захваченного транспорта и понимал, что первоначальный план рухнул. Очень сильная охрана. Собственно рабов в трюме, минимум возможного. Капитан "Сейвата" мертв. Прямо сейчас "Аннор" Джек снять со службы не сможет. Среди освобожденных посторонние люди и... чертовы зеленые волновики. Вариант с имитацией освобождения также снимался. Такой набор специалистов никто в свободное плавание не отпустит. Почти сразу возьмут, где бы они не находились, и опросят. И произойдет это слишком быстро. Факт в том, что кто бы их не захватил, через некоторое время они будут ехать по тому же маршруту. Но... это уже его проблемы, которые Белки не касаются.
   "А у меня лекарство для твоей спины".
   "Сколько"?
   "Шесть медблоков. Полный ресурс по документам".
   Сами капсулы с расходниками везти не стали, хотя это гораздо меньше места и проще. Джеку стало грустно при мысли, что страховка производителя от изъятия капсулы, стала проблемой. Он то обошел запрет на смену. Но у него - Авита. А сколько людей не могут обойти?
   "Ждем, корректирую маршрут".
   "Все данные по основной цели подтверждены".
   "Группа запросила подъем контейнеров".
   "Фокси, сами отбуксируете"?
   "Сек. Модули уже в пути. У нас чисто".
   "Группе минус тридцать минут".
   "Здесь "Аннор", все шесть групп подтвердились".
   "Начинаю коррекцию положения кораблей. Внимательно".
   - Авита, управление.
   - Принято, капитан. Движение на гравах, старт минус восемь минут.
   Такого никто из команды еще не видел. Два кирпича линкоров очень плавно, не используя основные двигатели, начали уходить к стартовой точке разгонного вектора, медленно разворачиваясь в походное положение.
   "И что это было, капитан"?
   Голос Моллза был изрядно удивленным. Да и обмен по линиям связи у пустотной команды слегка подрос.
   "Штатное применение гравитационных сетей".
   "Почему так никто не делает"?
   "Текущая юстировка оборудования не позволяет. Точнее - ее полное отсутствие".
   Про себя лейтенант подумал, что если бы он не трогал собственными руками новенькие топливные стержни для реакторов, то демона лысого пошел бы на такой затратный манёвр.
   "Очень хорошо. Мне необходимо это уметь".
   "Не вопрос".
   Точки и коротенькие цепочки точек вливались в корпуса кораблей. К моменту выхода на начало вектора, команда уже прибыла полностью. Всё замерло. Заключительное сканирование пространства на предмет следов и незачищенных объектов.
   "Здесь "Арват". На сканерах чисто. Мусор... пошел".
   С "Арвата" ушел сигнал группе "мусорщиков". Два никаких кораблика обдерут оставшиеся корпуса и распинают их по углам. Затем длинным маршрутом придут к точке встречи, где разгрузятся и прекратят свое существование.
   "Группе - старт по маршруту".
   "Принято".
   К месту схватки ушла "груша" в обвязке сложного набора материалов, обеспечивающего полную засветку спектрального следа. Кораблики, которые выйдут после - уже списаны в утиль. Их след никому ничего не даст.
  .
   Белка металась по залу управления, пиная корпуса модулей и разбрасывая стулья.
   - Ты хоть понимаешь, что мы сделали?
   - Неа.
   - Придурок тупоголовый. Нас теперь искать будут по всему сектору.
   - Неа.
   - Что - неа? Какое нахрен, неа?
   - Успокойтесь, капитан. Два часа назад ушел короткий рапорт о движении боевой пары. Вот из этого места. И квитанция получена.
   На развернувшейся карте маршрута появилась яркая точка.
   - Еще через двадцать два часа аналогичный автоотчет будет отправлен Скаром... вот из этого места. - Вторая точка появилась еще дальше. - Еще через сорок два часа мы накроем тройку рейдеров... вот тут. И вся эпопея будет закончена. Через семнадцать часов от текущего момента, разбитый нами караван выдаст кодовый сигнал на одной из точек своего маршрута. И пропадет. Из собранных нами ценностей совершенно ничего не будет использовано. В ближайший год.
   - И ради чего всё это?
   - Стержни вам, стержень нам. По комплекту расходников для медблоков на корабль. И расходы на эвакуацию захваченных рабов - для меня. Видела список? Эти суки изменили загрузку. Половина нашей команды захвата - трупы.
   - Тхор?
   - Без руки. Жив - здоров. Ругается матом.
   - Тхор ругается? Свистишь.
   - Слушай.
   Запись и дерганые картинки с регистратора.
   "Джек, ты представляешь, что эти долбанные уроды сделали? Здесь оказалось только сто двадцать рыл мяса. И шестьдесят зверей охраны. Они меня уже зае...ли. Половина группы легла. Бл..., моей группы! Если бы не твои железки, счас бы все здесь лежали. О, еще один узел обороны. До связи".
   Белка ссутулилась.
   - И что мы будем делать?
   - "Аннор" убьют. Тихо-тихо, не подпрыгивай. Сложный объект, выйдет пара рейдеров и всё. Получишь дыру и уйдешь в случайный прыжок. Или... в реакторе оборвет от нагрузки огрызок стержня.
   - Я всё поняла. Почему "Аннор"?
   - Потому, что на дембель идти тебе, а не мне. Потому, что спокойно покинуть область тебе не дадут. Потому, что Скара я могу перешить так, как потребуется.
   - Девочку свою пожалел? Чем твой ВМ лучше моего?
   - Авита - горячий модуль.
   - Бл@дь, Джек, ну что за... ты ведь пошутил, да?
   - Нет. И по-этому работать в тени "Арват" не сможет. А вот прикрывать "Аннор", имея легальный открытый доступ в сеть сектора - запросто. У меня были планы на экипаж "Сейвата". Но капитана убили при захвате транспорта. Там есть старшие офицеры, но пока я их просчитаю... вобщем, резервный вариант уже в работе.
   - И ты хотел прибить "Аннор" сразу?
   - Да. И есть цель, которая идеально подходит для этого плана. Пустотная база с хорошим прикрытием.
   - Как ты собрался штурмовать прикрытую базу?
   - Никак. Продавил щит и всадил две "груши". Амбец любой базе. А вот прикрытие находится недалеко и подойдет быстро. Очень быстро. И нам будет откровенно херовато.
   Тяжелые и мало маневренные термоядерные заряды использовались при вскрытии подземных командных центров. В теории. Отработка такого заряда даже на поверхности пустотной базы... это диагноз. А если пройдет внутрь корпуса, то база... это гарантированная куча хлама.
   - А что за база?
   - Узловая области для сети барона Гердаха.
   - Ты @бнутый.
   - Неа. Очень удобное место и случай. Прикрытие ушло встречать гостей. База совсем рядом с маршрутом. Есть совершенно легальный повод "нарваться". У меня даже есть чем последующую за таким наглым поступком четверку встретить. И я знаю два места, где она может меня поймать. И докладывать об уничтожении рейдеров будет некому. Я - точно не буду.
   - Джек, сейчас я тебе буду драть лицо. Ты, сволочь, нифига мне не говоришь.
   - Говорю. Знал точно - только я. Теперь - ты тоже знаешь. Рада такому знанию?
   - Ты уже всё решил?
   - Да. И у тебя есть один хорошо знакомый человек, который будет капитаном "Аннора". И возражать ты не будешь.
   Белка помолчала. Такой человек у нее был. Один - единственный.
   - Откуда ты узнал про Денакра? И почему он отказал мне, а с тобой договорился?
   - Он уже на пути к нам. То, что будет происходить дальше, тебе знать ни к чему. Через неделю, выйдешь из нового медблока, куколкой с незнакомым лицом и тебя отвезут в Батрунг. Гражданские документы, коррекция моторики. Крупный счет. Лет на двадцать никаких контактов с Бастардом. Извини, но через год мне будет очень тяжело тебя отпускать. Да и не получится, пожалуй. Уходи сейчас. Самое удобное время.
   - Ты прав. После меда, на неделю, ты в моем полном распоряжении.
   - Так и будет. Именно так.
   Джек думал о том что Денакр не сразу согласился. Далеко не сразу. Но идея показалась ему стоящей. Полностью автономный линкор с запасом узлов для ремонта и новым стержнем. И вполне соответствующая профилю Патруля работа. Под Знак. Но. Когда он появится принимать "Аннор", Джеку будет сложно разговаривать. Огромный боевой опыт у Денакра. Это с одной стороны хорошо. Впрочем, до этого еще надо сделать чертову кучу сложной работы.
  .
   Историю самого Денакра вполне можно назвать характерной для тех, кто действительно выполнял обязанности в полном объеме. Времени с того момента, как он был переведен из Сото, прошло достаточно много. Пожалуй, он был один из тех опытных офицеров с громким именем, кто получал собственный график в постоянное патрулирование. Таких офицеров было совсем не много.
   Денакр патрулировал часть границы с Баронствами на стыке с Сото. На Узловом появлялся исключительно редко, но имел хорошие показатели. Он даже на планетах отрабатывать старался, как это и полагалось по уставу.
   Но вот, вся его удачная служба наткнулась на новую транспортную ветку барона Апоса, поставлявшую "работников" для одной из осваиваемых планет. И как вполне резонно предполагал лейтенант, на этой ветке служба Денакра и закончилась.
   Капитан ветку перекрыл. Полностью. И стабильно выбивал следующие по ней караваны. Ветка переместилась... и снова была найдена. С торговцами и поставщиками рабов, Денакр договариваться не хотел. Так продолжалось достаточно длительное время. Потом корабль Денакра принял неравный бой с четырьмя очень сильными противниками. Победил и фактически перестал существовать, как работоспособная единица. Он даже с места боя уйти не смог. С того времени капитан обретался на одной из планет того района, в котором дежурил. Поскольку корабля ему не нашли, а на службу в офисе он категорически не подходил. Да и не стремился к такой службе.
   Возможно, если бы Белка собралась списываться в то время, Денакр бы ухватился за предложение обеими руками. Но время шло и запал капитана угас. Какие-то люди, без боевого опыта, получали корабли. По восстановившейся ветке шли караваны, и Центр на это никак не реагировал. Попытка создать собственную ремонтную базу, закончилась тем, что рейдеры, несколькими налетами базу превратили в груду металла. И защитить её было нечем. Очень много Денакр никому не рассказывал. Джек исключением не стал. Но его предложение прошло. И капитан второго ранга ожидал сигнала Джека, бегая по маленькому номеру на пустотной станции.
  .
   Ситуация получилась достаточно необычная. Лейтенант, без году неделя в Экипаже, предлагает опытному служаке рабочий корабль с толковой командой и обеспечение корабля на первое время. Но вот прошел первый разговор, второй... пятый. Денакр понял, ЧТО именно от него потребуется. И примчался на условленную точку уже готовым согласиться на любые условия. А Джек, в свою очередь, понял, что нашел именно того, кто идеально подходит для такой работы. Серым Патрульным.
   - Меня постоянно контролируют. Честно говоря, Денакр, я и сам бы с удовольствием ушел сам. Я знаю что надо делать. Знаю где есть информация и как её взять. У меня через пару лет будет надежный канал ремонта и поставка узлов. Но. Мой кусок работы ты не потянешь.
   Мужчина в кресле хмыкнул.
   - Твой кусок потянешь только ты.
   - Вот. А у тебя задача как раз по твоему профилю. Ты держишь надежный угол. Тихий и необходимый. У тебя будут спецы и всё, что потребуется. Ставишь ремонтную базу и готовишь людей. И раз в месяц по моим схемам, что-то делаешь. Не сложное и не опасное. Но именно так как мне надо. И именно в мои сроки. Три - пять лет, вот даже не скажу, сколько потребуется, чтобы развалить эту чертову конструкцию. А после... хочешь - восстанавливайся в Патруль, не хочешь, работай Серым Патрульным. Выходы на покупку кораблей ты найдешь. И точно знаешь, что со всем этим надо делать. Уже сейчас есть несколько предприятий, зарабатывающих нам деньги. Да и ты снимешь с контрабандистов грузы, запустишь производство... чем плох для тебя такой вариант? Думаю, что это - твой хлеб. У тебя ведь было достаточно времени, чтобы обдумать такой вариант?
   - Ладно... хорош меня уговаривать. "Аннор" когда принимать?
   - Да прямо сейчас и принимай. Стержень в ходовом я заменил. Орудийный поменяешь сам. Он точно выдержит до замены. Скар я слегка подправил. В сеть сектора часто лазить не надо. Береженого - Сол бережет. Я пока не знаю точно, что именно происходит с сетью Патруля. Сейчас отрабатываем стандартную ситуацию. ВМ нарисует Белку столько раз, сколько потребуется. А она уже - не работник. И что гораздо хуже, не боец.
   Через час, на палубе "Аннора" состоялось представление нового капитана.
   Моллз, стоя в строю, улыбался. "Не хочет. Да черта с два Денакр не хочет. Белка, топай к своим куклам. А мы... славно повоюем".
   Тхор с остатком своей команды вышел в Батрунг, транспортируя ценного пассажира к месту проживания. На транспорте с освобожденными осталась прибывшая охрана.
  .
  * Система 965.478.335.118. Бастард.
  .
   - Хоть всё и проверено и посчитано, но мне это не нравится. Слишком уж всё непросто.
   - Денакр... я счас обхохочусь, честное слово. У кого-то из нас есть вариант лучше? Нравится, не нравится... ну не напрасно же всё делалось? Такой удобный случай. Прекращай ныть.
   - Безбашенный малолетка.
   Офицеры переглянулись и дружно заржали. На командных планшетах пары медленно приближалась станция. До старта операции оставалось восемь минут.
   Последняя мысль перед началом у Джека была странной. Место, куда он собирался принять удар. Выдержит ли? Очень опасно подставляться. И корабль жалко... очень.
  .
  
  
   ***
  
  * Поверхность планеты Фанг. Бастард. Цин.
  
   Джек сидел в огрызочной и пил. Изображать горе было совсем не сложно. Вот почему ему не живется, как нормальным людям? Пару получил. Честно говоря, с такой парой, он бы отработал обязательный контракт на ура. Даже, если бы сама Белка вообще ничего не делала. А теперь... пары нет. Корабль снова обзавелся дырами. Лежит новый стержень для ходового. И масса очень хороших узлов. Но...
   - Ну что, утюг, суку твою прибили?
   Вот. Это один из тех, кого Джек не дорезал в прошлый раз. Вовремя ты... милый, пришел. Щас исправим упущение.
  .
   - Что ты сказал? Иди-ка сюда... да сюда иди, козел. Что ж ты бегаешь...
   - Охрана!
   Прибежавший охранник изобразил попытку отделить отбивную от молотка. Бам-ц-ц, стекло витрины высыпалось на улицу, накрывая выпавшую тушку в униформе.
   - Полиция-а-а!
   А внутри огрызочной, двое в форме Патруля развлекались. Точнее развлекался один, а второй мотался по полу мятым мешком.
   - Офицер. Офице-ер!
   Выстрел и в стрелявшего полицейского, сразу полетел стул. Стоявшая на ногах фигура драчуна, странным зигзагом двинулась к выходу. Но там уже появились силы миротворцев.
   - Капитан Дик Маркер, Патруль. Не стрелять. Стойте, лейтенант!
   Огромная, но странно костлявая фигура замерла за спиной полицейского. Тот, кого назвали лейтенантом, тоже остановился.
   - П...ц как ваши гуляют, капитан.
   Полицейский вытирал вспотевшую лысину.
   - Не. Этот со мной, а второго... ну в больницу, что ли. Имя моё запомнил, служба?
   - Да вас тут все знают.
   Маркер уже потерял интерес к полицейскому и разглядывал Джека.
   - Вот и хорошо. Ты ведь Джек Грей? Давно из боя?
   - Двенадцать суток. На поверхность утром сошел.
   Голос лейтенанта был хриплым, лицо и руки - в крови. Полицейский замер, заворожено глядя на кровавые разводы.
   - Разгрузиться Узловой не дал. Рапорт им. Вот. Зашел выпить. Эта сука на напарницу гнать начала. А про мертвых так нельзя... тем более про тех, кому жизнь должен.
   Лейтенант старательно пытался успокоить нервы.
   - Не мог на дорожку вызвать?
   - Прошлый раз вызывал. Слился урод. И даже не пришел, а связался по комму.
   - Повторно? И от вызова первый раз отказался? Записи есть?
   Это уже полицейский проснулся. И отбрасывая ногами обломки, двинулся к пострадавшему. Маркер подошел к лейтенанту и молча показал пальцем в сторону туалета. А сам занялся полицией.
   - Слышь, служба, у нас ведь с этим просто. Если голова есть - значит и все записи на месте. Бани!
   Хихикающая официантка выкатилась из-за стойки.
   - Жесть, Маркер. Давно такого не видела. Прикинь, лей сразу на тройку вышел, я даже рук не различала. Ойвак тут летал, как мячик из дерьма. Так что... извините за беспорядок.
   Маркер ехидно подумал, что Ойвак нашел своего "ангела смерти". И теперь ему будет оч-чень сложно жить в присутствии этого бешеного лейтенанта.
   - Офицер - офицеру рознь. А тебе только бы развлечений? Большую порцию из моего стандартного заказа принеси, пока парень умывается.
   - Не много ему?
   - Нормально. Если вырубится - так и лучше будет.
  
   - Ну что рассказать? Пару догоняли долго, видимо движки у них свежие были. А когда догнали, сняли спокойно. Слабоваты баронцы. Стримы показали незарегистрированную опорную базу. Ткнулись посмотреть, а там всего один корабль в охране. Спектр показал 106.109.430, отметка с Филли. Ну, там, где орбиту снесли два месяца назад. Тут уже и спрашивать ничего не надо, рейдеры. Я ему вломил сразу, а "Аннор" сбросил пустотную команду и пошел щиты на станции давить. Вот здесь и выяснилось, что орудий в их капонирах установлено больше, чем я себе смогу позволить. "Арват" еще не успел первый крейсер задавить, а за спиной уже три области выхода вспухло. Решили наплевать и сделать ноги.
   - Так просто ушли?
   - Да ты что? Одну "грушу" я в дыру, таки всунул. Жаль только одну, вторую сбили. Но там и одной хватило. Красиво обломки станции полетели. Вот не знаю, что Узловой выпустит в сеть. Но я сдал всю запись.
   Тело пострадавшего офицера, давно забрала скорая. Стулья и столы на очищенном пятачке возникли как по волшебству. К выпивающим начали подсаживаться знакомые. Все внимательно слушали. Даже месяц для такого события - как вчера. Тем более участник уже изрядно принял на грудь и не отказывался сообщать подробности.
   - Думал камнями зону выхода зацепить. Но толчковая "груша" сдохла, старье попалось, а эти выскочили... сразу кислорода стало не хватать. Три ударных с линкором-резаком. Амбец. Прыгать пришлось почти с места и куда Сол покажет. Белка с другой стороны огрызка станции была. Ей не повезло больше, чем мне. У меня две дыры почти до каркаса, а у нее смещение пошло. Я-то выпрыгнул, а от "Аннора" до сих пор ни слуху ни духу. Сука, двадцать пилотов. И почти пятьдесят жуков на "Анноре" было.
   - Забей, Джек. Ты ведь сам там мог остаться. Хрена ли тебе плакать? Радоваться надо, что тебе каркас не повело. Хотя дыры впечатляющие. Отстоялся бы?
   - Узловой рапорт подпишет - отстоюсь. Чего-то они не торопятся. Я бы скорее на корабль вернулся.
   - Да тут без вас какой-то кипишь произошел. Говорят в районе Дувам, караван пропал.
   - Не. Мы туда так и не дошли, но я оповещения смотрел. По тому району никаких караванов не заявлялось.
   - Если нам не заявляли, это не значит, что ничего не было.
   - Если нам не заявляли, то и голова не у нас должна болеть.
   - Видишь ли, Джек, головная боль старших офицеров - штука очень заразная. Но тебе ничего не грозит, так что...
   - Ну как это, лейтенанту под горячую руку и не перепадет? Тем более, что вот он я.
   Джек поскреб пальцем свежее пятно на форме.
   - Вы неаккуратно выглядите... вот. Маркер, где взять терпение?
   - Верь опытному капитану, утюг. Я тебе даже без диагностики скажу, что следующие пол-года хрен ты куда пойдешь с такими дырами. Соответственно и интереса к тебе будет - ноль. На крайний случай - отпрыгнешь по месту пару раз, только и это маловероятно. Здесь коротких прыгунов последнее время... ну очень много. Б... Я извиниться забыл. Прими извинения за ссору на Узловом.
   Глаза у лейтенанта стали круглыми от удивления.
   - Капитан Маркер... что в лесу сдохло?
  .
  * Фанг. Частная квартира в одном из центральных районов Кошеу.
  
   - Привет Барт.
   - Здорова. Че это ты ни свет, ни заря приперся?
   - Айви у тебя нет?
   Гость опасливо заглянул за дверной проем.
   - Расслабься, старина. Моя будущая невеста традиционно свалила к своим лошадям. Так в чем дело, Малот?
   - Б..., вчера поднял из сети ценные кадры. Ты первым увидишь. Тото Ойвака знаешь?
   - Да кто этого грызуна не знает. Уж с ним-то точно ничего интересного произойти не могло. Он стал тихим и осторожным после полетов по орбите.
   - А вот и нет. В медблоке наш грызун. В больничке местной.
   - Ой, номер! Он же все волосы себе изведет, когда оплату спросят. А у нас - точно спросят. И собственный блок на корабле есть. И опытный доктор в поместье, а вот так вот - платный медблок в дешевой городской больничке. И душераздирающий счет на три страницы. Его бы ещё отснять в момент получения счета из больницы... класс.
   Входная дверь была закрыта, гостю выданы тапочки, в которых он уже быстро двигался к стационарному проигрывателю.
   - Что мне всегда у тебя нравилось, Барт, так это планшет. Два на три метра, убиться можно. И плотность, как у военного. И цвет зашибись... вот. Смотри и получай удовольствие. - Плитка накопителя скользнула в приемный паз, и практически сразу развернулось объемное изображение на планшете.
   - Это же наша "огрызочная" возле узлового... о-о. Знакомая фигура, подожди, не тот ли лей, который прошлым летом... точно.
   Объемная картинка замерла.
   - Что было прошлым летом?
   Молодые офицеры вспомнили и про серию скандалов в узловом, и про дуэли, и про разбитые лица. Перемывание косточек доставляло им явное удовольствие.
   - Жаль, Малот, нет записи дорожки Грея с Лойви.
   - Ты у своей подружки спроси. Она на дорожке двинутая.
   - Точно. Может кто и записал. Тото тогда слился, причем по комму. Мы над ним еще ржали, помнишь?
   - Ой, держите меня двое... конечно. Вот и догнала слава героя. Я теперь точно статику его избитого тельца на пластик распечатаю. Да ты посмотри сам. Классно.
   - Да. А чего это наш дикий лейтенант мрачный такой?
   - Вчера только вернулся с маршрута. С двумя здорове-енными дырами. Там вообще-то он что-то рассказывал Маркеру, но я не смотрел. Дальше будет.
   - Стоп. Что Тото сказал? Кто сдохла? Белку убили? Пи..ец. Три года до дембеля. Вот не повезло старушке. Включай. Вот. Это сразу спеца по наземке видно. Его дельцы Резаком зовут. Мамочка...
   - Ливер и ребра, обе руки. Лицевые кости... Это ж как больно-то было? Атц. Охранник нежно улетел. Забьемся, что даже синяка от удара не будет? Полицейский, бедняга аж припух от разводов на роже.
   Запись смотрели с удовольствием. И с подробными комментариями.
   - Да уж. Класс. Не отключай, сразу и про Белку узнаем. Выпьешь?
   - С удовольствием. Дежурство только завтра.
  
  * "Арват"
  
   "Ты не переиграл, Джек"?
   "Да нет. Думаю, что всё так и было бы. Белка уже в Батрунге поди, разгуливает".
   "Счастья ей".
   "Именно. Что с дырами делать будем"?
   "Люди подбираются. По сводкам еще пару недель и сможем поднять первую бригаду. Отстой брать надо возле Порты. Там есть хороший старенький стапель. Я проверила, цена за аренду будет невысокой".
   "А купить"?
   "Я отправлю запрос. Зачем покупать"?
   "Свяжем работников контрактом. Научим и отработаем бригады. Думаешь после нашего ремонта они не смогут заработать денег"?
   Это - Порта. Практически центр Бастарда. К сожалению Джека, в этом случае, небольшая ремонтная верфь ничего глобально не изменит. Узловой возьмет под контроль её заказы. Почти наверняка. Но смысл совсем не в помощи Патрулю. Как ни жаль, смысл именно в деньгах. Ну и работы на "Арвате" ЭТА фирма будет выполнять быстро и молча. Несмотря на то, что оформлена будет... да на кого угодно. Главное, чтобы сам "Арват" получал стоянку возле Порты.
   Как и предполагалось, следующий маршрут "Арвату" прогнозировался в один из углов Фронтира. Основная полоса систем с практически отсутствующими развитыми планетами, названная Фронтиром, приходилась на область Синти Светлой. На Бастард отпало всего лишь несколько небольших клочков. Но там жилось, судя по всему, очень грустно. Постоянные налеты рейдеров, войны на самих планетах. А последнее время и частые стычки с Черными. Ходили слухи, что Серая полоса между Лепестками и Цин начала ползти. Черные пытаются увеличить площадь собственных владений.
   В таких случаях никогда нельзя точно сказать кто прав, а кто виноват. Влазить с головой в потроха любой стороны - практически наверняка означает эту самую дурную голову - потерять. Но очень похоже, что очередной Черный Лепесток имеет все шансы на появление. Он будет девятым по счету. Если будет.
   Информация об этих событиях была на уровне слухов, тем более что области Бастард это напрямую не касалось. Здесь хватало собственных проблем.
  
  * Особняк Барона Гердах. Нола. Свободные Баронства.
  
   - Господин Барон, мы проверили и маршруты и данные Патруля. Получилось очень досадное совпадение. Поймали одного из пиратов, принимавших с нашей базы груз. И сняли стрим-ленты.
   - Юхан, не виляй задом. Тебе сказали, что я уже не кричу? И я не люблю слово СОВПАДЕНИЕ.
   Длинная фигура аналитика застыла каменным изваянием. Барон Гердах славился тем, что мог сойти с резьбы в любой момент. И тогда...
   - Мне, конечно, очень не нравится то, что пропал караван. Это гораздо хуже, чем случайное нападение двух тупых патрульных на базу. Узловую базу мы создадим в более удобном месте. А вот чертов транспорт, который вез узлы для двух новых кораблей и сто двадцать спецов, это амбец. Ну как это нет никаких следов?
   - Там взорвали термоядерный заряд большой мощности. Со специальным наполнением. Через двое суток после взрыва на месте не остается ничего, что можно было бы снять имеющимся в наличии оборудованием. Имперским в том числе. Опознали куски носителя и обломки модулей и эсминцев. Ни рейдеры, ни транспорт не нашли. В системе, откуда пришел сигнал тревоги - пустой битый корпус одного рейдера и та же ситуация со следами. Рейдер был опознан. И всё. Наши люди сказали, что Патруль не смог взять никакой интересной информации. Преследование. Бой, торпедная атака, судя по повреждениям расстреляли охрану впритык. Быстрая и качественная разборка останков. Близкая вспышка термоядерной реакции практически всё стерла.
   - Ну и хрен с ним. Там барахла было - ой-ой сколько. И очень дорогого барахла. Начнет всплывать - определим источник. А там и наших воришек поймаем. Вернемся к базе. Второй корабль нашли?
   - Нет. Линкор "Аннор". Не вышел из прыжка. Или каркас сместился, или обрыв топливного стержня. Стержня у него, практически не было уже.
   - Отлично. Это означает - мертвец. Что по "Арвату"?
   - Похоже, его сильно повредили. Точной сводки пока получить не удалось. Лейтенант Грей неадекватен.
   - Да ты что? Неужели двинулся?
   - Нет. К сожалению. Нарвался на дурака из холуйских попрыгунчиков. Отметелил его как успел. И очень хорошо успел. Руки, внутренние органы пришлось срочно восстанавливать.
   - Растет наш утюг. И что?
   - Узловой отправил на отстой. Есть вероятность, что нормально прыгать "Арват" уже не сможет.
   - Как же он до узлового дотянул?
   - В рапорте три сбоя на прыжковом векторе.
   - Это ему хана. Точно. Такое уже не лечится. Сколько дали отстой?
   - Наш источник подтвердил пол-года. Если сбои будут продолжаться, то - списание.
   - Ну хоть здесь есть чему порадоваться. Ладно. Организуй постоянную фиксацию перемещений "Арвата". Просто, чтобы я точно знал, что Кристалл нам уже не будет мешать. Барон Хорат... достал меня с этим чертовым Кристаллом. Вот даже и не знаю, что один Кристалл может изменить? Итак, свою базу мы разменяли на два линкора Патруля. Дайте еще пять таких же. И в Бастарде станет легко дышать. Персонал?
   - Штатные перемещения. Сводку дам не раньше чем через неделю.
   - Свободен.
   Облегченно выдохнуть аналитик смог только, когда массивная дверь рабочего кабинета закрылась за спиной. Сегодня на крюк его не подвесят, хотя все к тому шло. Стоило Гердаху спросить, почему так долго ждать сводку по персоналу. Там получилась целая серия странных накладок. На первый взгляд, всё чисто. Но Юхану такое не нравилось. И хозяину не понравится. За неделю Юхан всё выровняет. Фух.
  .
  * "Арват"
  .
   - Ну что, херой, будем изображать смертную тоску?
   Джек рассматривал себя в зеркало, моделируя необходимую пластику движений. С некоторых пор это упражнение стало постоянным. Старший брат Тхора произвел очень сильное впечатление.
   "Джек, это обязательно"?
   - Говори вслух, Авита. На нашем корабле нынче пусто и холодно. И последний бион остался на "Анноре".
   - Хорошо, Джек. Если ты вынесешь эффекторы "театра" из каюты, то я смогу сделать визуализацию.
   - Очень хорошо. Что нам надо, чтобы оснастить эффекторами главный планшет зала?
   - Ты желаешь получить объемное изображение?
   - Да, с областью появления в любой точке, или полное заполнение помещения. Я слишком привык к людям. "Театр" из каюты я снимать не хочу. Правда без синхронизации с бионами он немного не... немного теряет в качестве.
   Когда Белка продемонстрировала Джеку возможности установленного в каюте Веги комплекса, тот буквально выпал в осадок. Специал